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MTAPHYSIQUES
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Du mme auteur
dans la mme collection

Correspondance avec lisabeth et autres lettres.


Discours de la mthode.
Lettre-prface des Principes de la philosophie.
Mditations mtaphysiques, Objections et Rponses, suivies
de Quatre lettres (dition bilingue).
Les Passions de lme.
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DESCARTES

MDITATIONS
MTAPHYSIQUES
Prsentation et notes
par
Marie-Frdrique PELLEGRIN

GF Flammarion
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www.centrenationaldulivre.fr
ditions Flammarion, Paris, 2009.
ISBN : 978-2-0812-3831-2
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PRSENTATION

Lauteur envisage ici un homme


qui commence tout juste philosopher.
Entretien avec Burman, AT V, 146.

Le texte des Mditations

a) Loriginalit du projet cartsien


Il y a quelque chose de dfinitif dans louvrage de
Descartes intitul les Mditations mtaphysiques
(publi dabord en latin en 1641, puis en franais en
1647). Ce court texte entend en effet faire le tour dun
domaine, avec cette volont trs cartsienne de dcou-
vrir tout ce que lon peut en savoir, pour pouvoir pas-
ser autre chose.
Le domaine, ici, cest celui de la mtaphysique.
Vaste domaine donc, ne serait-ce que parce que la
dfinition de la mtaphysique est souvent en elle-
mme dlicate. Mais Descartes nous aide. Regardons
les titres (latin et franais) des Mditations 1. La
1. Le titre latin est Mditations de premire philosophie de Ren
Descartes o lexistence de Dieu et limmortalit de lme sont
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mtaphysique, cest la philosophie premire qui traite


essentiellement de lexistence de Dieu et de la distinc-
tion de lme et du corps. Le projet tant mtaphy-
sique, Dieu, lme et le corps sont envisags dun point
de vue spculatif, cest--dire du point de vue de la
raison et non dun point de vue thologique, celui de
la foi. Ce projet a, de fait, beaucoup voir chez
Descartes avec la recherche des fondements de la
connaissance. Car ces trois objets, Dieu, lme et le
corps dterminent ltendue et les moyens de notre
savoir (Que suis-je ? Quest-ce qui pense ? Comment ?
Avec quelles garanties de vrit ?). La mtaphysique
accomplit un travail de fondation et donc de lgitima-
tion de nos manires de penser 2. Sans elle, nous
navons aucune garantie que nous pensons bien, que
nous pensons vraiment. Les mathmatiques par
exemple ne sont pas fondes au sens plein du terme,
tant que Dieu nest pas garant de leur vrit. Un malin

dmontres ; le titre franais est Mditations mtaphysiques de Ren


Descartes touchant la premire philosophie dans lesquelles lexistence
de Dieu et la distinction relle entre lme et le corps de lhomme
sont dmontres.
2. On le pourra nommer Meditationes de Prima philosophia
[Mditations de Premire philosophie], car je ny traite pas seule-
ment de Dieu et de lme, mais en gnral de toutes les premires
choses quon peut connatre en philosophant par ordre ,
Mersenne, 10 novembre 1640, AT III, 239.
[Sauf indication contraire (cest--dire rfrence ldition
F. Alqui des uvres philosophiques de Descartes), toutes les rf-
rences au corpus cartsien renvoient ldition de C. Adam et
P. Tannery (nouvelle prsentation par B. Rochot et P. Costabel),
Paris, Vrin, 1964-1974. Elle est note AT, suivi du numro de tome
en chiffres romains et du numro de page en chiffres arabes.]
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PRSENTATION 9

gnie pourrait prendre plaisir me voir calculer faus-


sement avec toutes les apparences de la rigueur
dmonstrative. Il ny a donc pas de mathmatiques
vritables sans appui mtaphysique. Plus gnrale-
ment, ma pense nest pas fonde tant que je ne sais
pas ce quelle peut vraiment, ce dont elle est capable
par elle-mme.
Toute fondation suppose de dgager des principes,
cest--dire les racines du raisonnement et du savoir
dans le domaine considr. Quand la fondation est
mtaphysique, cest lensemble du savoir qui se dve-
loppe partir de ces principes. Cest ce que Descartes
illustre avec limage de larbre de la philosophie, dans
la Lettre-prface aux Principes de la philosophie, prface
rigoureusement contemporaine des Mditations en
franais, puisquelle date de 1647. Il crit : toute la phi-
losophie est comme un arbre, dont les racines sont la
mtaphysique, le tronc est la physique, et les branches
qui sortent de ce tronc sont toutes les autres sciences,
qui se rduisent trois principales, savoir la mdecine,
la mcanique et la morale 3 . La question mtaphy-
sique est au fondement de tout systme philosophique.
Et tout est radical (cest--dire relevant de la racine, de
lessence des choses) dans lentreprise cartsienne des
Mditations. Cette radicalit se traduit par deux mouve-
ments successifs. Il sagit dabord dradiquer ce que je
croyais bien penser au moyen dun doute absolu. Il faut
ensuite refonder le savoir, redonner des racines

3. PP, AT IX-2, 14. [Les titres des principaux ouvrages de


Descartes sont abrgs : PP = Principes de la philosophie ; DM = Dis-
cours de la mthode ; MM = Mditations mtaphysiques.]
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mtaphysiques tout ce que je vais pouvoir connatre.


Car la pense rationnelle elle-mme a besoin de fonda-
tion, sinon elle serait un prjug comme un autre. Le
rationnel doit tre fond par le mtaphysique.
Il est dautant plus tonnant quun texte aussi
ramass possde un enjeu aussi vaste. Avec les Mdita-
tions, Descartes semble vouloir fixer ses principes
mtaphysiques, comme pour ne plus jamais avoir y
revenir, comme pour se dbarrasser de difficults dans
lesquelles tant de penseurs et de philosophies sga-
rent. Et lauteur de dclarer presque crnement dans
sa correspondance quil ne consacre chaque anne que
quelques heures la mtaphysique 4 !
Il suffit davoir lu les Mditations pour savoir
tout ce qui peut tre su en toute certitude en matire
mtaphysique 5. La mtaphysique, en tant quelle est
position des principes, doit relever de lvidence. Et
ses dmonstrations seront plus videntes que celles des
mathmatiques 6. Prenons un exemple : les trois
preuves de lexistence de Dieu poses dans le texte
sont apparemment prsentes, dans lptre ddica-
toire aux docteurs de la Sorbonne, comme sajoutant
aux preuves dj existantes. Mais un examen plus pr-
cis de ce qui est dit rvle un tout autre projet :
Descartes considre ses preuves comme remplaant

4. lisabeth, 28 juin 1643, AT III, 692.


5. M. Gueroult parle de brviaire pour dcrire les MM (1968,
t. I, p. 23). [Pour les rfrences compltes aux auteurs et commenta-
teurs cits, voir la bibliographie. Si plusieurs ouvrages dun mme
auteur sont cits, nous ajoutons la date de publication de louvrage
auquel on se rfre.]
6. Mersenne, 15 avril 1630, AT I, 144.
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PRSENTATION 11

toutes celles qui ont t proposes au cours des sicles


par philosophes et thologiens. Les dmonstra-
tions des autres taient dfectueuses, les siennes
sont dfinitives. Toute discussion sur lexistence de
Dieu envisage spculativement sera ainsi close avec
elles.
Cette obsession de circonscrire le domaine et le
dbat mtaphysiques sillustre dans les spcificits di-
toriales du texte. Il a tout dabord t adress avant
publication des lecteurs choisis, savants, invits
prsenter leurs objections, auxquelles lauteur rpond.
Louvrage est donc compos, sa sortie, des Mdita-
tions crites par Descartes, des Objections prsentes
par une srie de lecteurs (Caterus, Mersenne,
Hobbes, Arnauld, Gassendi, des savants du cercle de
Mersenne) et des Rponses du mme Descartes. Il
sagit clairement pour Descartes danticiper les dbats
que le texte pourrait susciter. Le philosophe veut ma-
triser les rapports avec son lectorat, en acceptant de dis-
cuter et dclairer son texte, mais cela en amont de sa
publication. Il entend rompre avec le destin naturel de
tout ouvrage qui, une fois publi, est soumis lexamen
et mme aux attaques de tout un chacun, sans que
lauteur ny puisse plus rien. Comme sil fallait mainte-
nir tout prix lintgrit de son texte, avec, mais aussi
contre, les lecteurs. Cela dmontre dune autre manire
le caractre la fois autosuffisant et dfinitif de la mta-
physique quil propose. Les Mditations peuvent appa-
ratre comme une uvre collective, une partition
plusieurs voix au travers dune discussion philoso-
phique en trois temps : mditations, objections,
rponses. Elle est surtout une mtaphysique toute
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personnelle, qui prouve sa capacit de rsistance face


autrui, qui nen est plus quun faire-valoir.
Seconde particularit, le texte est prcd dun
Abrg (compos aprs les Mditations elles-mmes),
retraant lordre argumentatif du texte. Il est particu-
lirement intressant lire, car il donne finalement un
rsum de la mtaphysique entire de Descartes. On a
dit que les Mditations constituent un texte bref, et
pourtant il y a encore moyen de le rduire. La prsence
de ce synopsis montre que ce qui importe Descartes,
cest que son lecteur comprenne bien le fil de la
dmonstration, son ordre propre. Il faut surtout que
son caractre complet lui apparaisse dun seul coup
dil. Toute la mtaphysique de Descartes est donc
l, concentre dans ces quelques dizaines de pages et
lAbrg en est comme la table des matires rdige,
ou plus exactement, comme la table des raisons. Les
Objections et les Rponses qui laccompagnent, ds la
premire dition en latin, se situent dj dune certaine
manire du ct du commentaire, de lexplicitation
pdagogique. Elles rompent en effet ncessairement
avec lordre des raisons, comme de la mditation 7.
Do lintrt quil y a lire les six mditations
seules 8, afin dprouver leur cohrence au regard de
la volont dexhaustivit de leur auteur.

7. Je ne juge pas quil soit aucunement propos, ni mme


possible, dinsrer dans mes Mditations la rponse aux objections
quon y peut faire ; car cela interromprait toute la suite, et mme
terait la force de mes raisons , Mersenne, 24 dcembre 1640,
AT III, 267.
8. Cest le sens de cette nouvelle dition du texte, sans les Objec-
tions et les Rponses. Elle nentend donc nullement se substituer
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PRSENTATION 13

b) Comment lire le texte ?


Si le texte des Mditations nest pas long, il importe
en effet de le lire en entier et dans lordre. LAbrg
est justement l pour le rappeler. Car cest lordre de
la dmonstration qui en fonde la vrit. Descartes
insiste sur le type dargumentation suivi, ce quil
appelle justement lordre des raisons , qui soppose
lordre des matires , privilgi dans les philoso-
phies dinfluence scolastique, dominantes lpoque.
Il souligne trs explicitement cette spcificit de son
texte :
Il est remarquer, en tout ce que jcris, que je ne suis
pas lordre des matires, mais seulement celui des rai-
sons : cest--dire que je nentreprends point de dire en
un mme lieu tout ce qui appartient une matire,
cause quil me serait impossible de le bien prouver, y
ayant des raisons qui doivent tre tires de bien plus loin
les unes que les autres ; mais en raisonnant par ordre faci-
lioribus ad difficiliora [des plus faciles aux plus difficiles],
jen dduis ce que je puis, tantt pour une matire, tantt
pour une autre 9.
Lordre des raisons, faisant progresser du plus
simple au plus complexe, interdit de droger lordre
des mditations, en lisant une mditation avant celle(s)
qui prcde(nt) 10. Bref, les Mditations constituent
ldition bilingue de Michelle et Jean-Marie Beyssade (GF, 1979),
mais apporter un point de vue resserr sur le texte mme, dont la
densit mrite dtre claire par des notes.
9. Mersenne, 24 dcembre 1640, AT III, 266.
10. E. Scribano fait une distinction intressante, celle entre
lordre des raisons ( les choses qui sont proposes les premires
doivent tre connues sans laide des suivantes ), qui est essentielle-
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une lecture que lon doit faire une fois en sa vie, afin
de susciter une mditation que lon doit faire une fois
en sa vie. Cette mditation donnera non pas seulement
des principes, mais les principes de la mtaphysique.
Alors comment le lecteur peut-il sapproprier un
objet si clos sur lui-mme ? On a beaucoup glos sur
la manire de lire les Mditations : du temps ncessaire
(six jours, quelques semaines ou quelques mois pour
certaines mditations 11), au public vis (les athes, les
libertins, les philosophes, les curieux de la nouvelle
philosophie, toute personne se souciant de la vrit).
On peut prendre le livre comme suit : il constitue une
exprience de pense o le lecteur qui na jamais lu le
texte est dautant mieux accueilli quil se situe fictive-
ment au mme niveau que celui qui entame ses mdi-
tations 12. Cest donc la biographie intellectuelle dun
homme qui nest pas plus avanc en matire de mta-
physique que celui qui lit sa mditation 13. Car le nar-
rateur, celui qui va ici mditer et qui dit je , nest
ment un ordre analytique (cest--dire de la dcouverte), et lordre
de la mditation ( lordre des raisons interprt suivant la logique
de la mditation, les notions elles-mmes changent suivant le pro-
grs de la recherche ). Elle donne lexemple de Dieu, qui est
dabord une notion confuse selon lordre de la mditation, alors
quil ne lest pas dans un ordre des raisons strict qui ne tiendrait pas
compte de litinraire intellectuel propre au mditant (Scribano E., in
Ong-Van-Cung K., p. 51).
11. Je voudrais que les lecteurs nemployassent pas seulement le
peu de temps quil faut pour la lire, mais quelques mois ou du moins
quelques semaines, considrer les choses dont elle traite, avant que
de passer outre , Rponses aux Secondes Objections, AT IX, 103.
12. Voir la citation liminaire de cette introduction.
13. F. Hallyn parle de la fiction dun journal intime en tant
quinstrument maeutique , Hallyn F., p. 117.
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PRSENTATION 15

pas Descartes. Il dcouvre peu peu les incertitudes


minant ce quil croyait connatre et les principes per-
mettant de vritablement connatre. Il hsite, il
retombe dans danciennes erreurs, il tche de garder
en mmoire ce quil a acquis, etc. On sera frapp par
les diffrences de tons entre les mditations, de
langoisse (Mditation premire, Mditation seconde)
une joie proche de la flicit (Mditation troisime). Il
a soif de vrit, mais ne sait encore rien de certain
quand il commence mditer. Cest en ce sens que le
texte se prsente comme une exprience de pense, que
nous sommes invits suivre et faire. Cette exp-
rience est rendue plus accessible par ce choix dun
ignorant tout comme nous. Mais pour autant, le mdi-
tant rvle une dtermination, une sagacit et une
rigueur intellectuelles peu communes. La mtaphy-
sique cartsienne oscille toujours entre cette volont
daccueillir, de rendre accessible et le rappel constant
des difficults immenses de toute pense philoso-
phique et particulirement mtaphysique 14.
Quand Descartes voque la mtaphysique, cest en
effet le plus souvent dune manire trs restrictive. Il
faut la mditer une fois en sa vie , puis sans dtour-
ner pour revenir notamment la physique (au sens

14. Ce balancement apparat de manire rcurrente : je vou-


drais assurer ceux qui se dfient trop de leurs forces quil ny a
aucune chose en mes crits quils ne puissent entirement entendre
sils prennent la peine de les examiner ; et nanmoins aussi avertir
les autres que mme les plus excellents esprits auront besoin de
beaucoup de temps et dattention pour remarquer toutes les choses
que jai eu dessein dy comprendre , Principes de la philosophie,
Prface, AT IX-2, 13.
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large de ltude de la nature visant en dcouvrir les


lois) 15. Et encore cette tude nest-elle possible qu
trs peu desprits. Loscillation que lon vient de souli-
gner sexprime au travers dune forte tension entre
deux affirmations constantes de Descartes : une cer-
taine simplicit de la mditation mtaphysique dune
part, la raret de ceux qui peuvent la mener bien
dautre part. Notre texte est en effet un texte sur le
fait de penser. Il est une construction absolument
rigoureuse de laction de penser qui dvoile que le pre-
mier mode du penser est la rflexion : ce que le moi
trouve en premier lorsquil pense, cest quil pense et
que cest mme l sa dfinition : tre une chose pen-
sante. Et de ce point de vue, il sagit dun texte opti-
miste sur le fait de penser : notre nature est parfaite
en elle-mme et Dieu nest pas trompeur. Cependant,
on se trompe. Comprendre pourquoi permet de rame-
ner lerreur ses justes proportions. Elle consiste en
un dcalage, une mauvaise synchronisation entre
volont et entendement. La volont dcide trop vite,
sans que lentendement lui ait prsent tous les l-
ments pertinents pour quelle prenne sa dcision en

15. Enfin comme je crois quil est trs ncessaire davoir bien
compris, une fois en sa vie, les principes de la Mtaphysique [],
le meilleur est de se contenter de retenir en sa mmoire et en sa
crance les conclusions quon en a une fois tires, puis employer le
reste du temps quon a pour ltude, aux penses o lentendement
agit avec limagination et les sens , lisabeth, 28 juin 1643,
AT III, 695. Il suffit den prendre une fois une connaissance gn-
rale, puis de se souvenir de la conclusion ; autrement elle dtourne-
rait trop lesprit de la physique et des choses sensibles, et le rendent
impropre les examiner , Entretien avec Burman (AT V, 165).
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PRSENTATION 17

toute connaissance de cause. Mais en soi, cette volont


infinie est admirable et fait proprement que nous pou-
vons nous considrer comme des images de Dieu. Plus
largement, affleure dans les Mditations une concep-
tion de lhomme qui le dbarrasse en grande partie de
la dimension restrictive du pch. Or le texte entretient
une confusion assume entre pch et erreur, qui
revient rabattre le premier sur la seconde. Lhomme
de Descartes, lorsquil raisonne librement, juge bien.
Il est alors de fait dbarrass de toute faute, quel que
soit le sens que lon donne ce terme.
Or cet optimisme est contrebalanc par dautres l-
ments. Chez Descartes, lexercice de la pense donne
lieu une interprtation litiste. Tout le monde ne
pense pas et un tout petit nombre est capable des pen-
ses les plus hautes, cest--dire des penses mtaphy-
siques. Comme tout son sicle (quon songe La
Bruyre par exemple), Descartes propose des typolo-
gies desprits et de caractres 16. Chaque esprit nest
propre qu certains types de dsirs, dintrts et
dtudes. Les esprits propres aux mathmatiques sont
dj rares, mais ceux qui sont capables de mtaphy-
sique le sont encore plus. Pour ne rien dire de ceux
qui sont capables de penser dans les deux domaines,

16. Cette typologie sexprime notamment dans la seconde partie


du DM. Descartes y oppose les esprits qui prcipitent leur juge-
ment et se croient plus habiles quils ne sont et les esprits modestes
qui suivent lopinion des autres. Il se constitue ensuite lui-mme en
une catgorie part entire, celle de ceux qui ont eu trop de matres
contradictoires entre eux pour faire partie de la seconde catgorie
et qui doivent donc, par ncessit, chercher la vrit par leurs
propres moyens (AT VI, 15-16).
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18 MDITATIONS MTAPHYSIQUES

excellence rarissime que Descartes semble, quant lui,


navoir trouv quen lisabeth de Bohme 17, avec qui
il entretient une longue correspondance philoso-
phique.
Il ne faut donc pas se laisser prendre la simplicit
revendique par lauteur. Certes nous avons affaire
un texte moderne voire intemporel 18, qui ne requiert
pas drudition spcifique, qui mobilise peu de
concepts spcialiss (malgr quelques survivances du
vocabulaire scolastique). Un texte qui implique aussi
fortement le lecteur avec le choix dune narration la
premire personne du singulier. Il y aura cependant
peu desprits assez persvrants pour mditer jusqu
trouver par eux-mmes les principes de la mtaphy-
sique. Nous voil prvenus.

c) Lexprience de pense des Mditations


Les mditations du narrateur doivent donc nous
inviter mditer nous-mmes. Mais quest-ce que la
mditation en contexte cartsien, cest--dire dans le
cadre dune mtaphysique et non dune thologie ? Il
sagit la fois dun exercice de pense et dun itinraire
intellectuel personnel. Mais cet exercice est difficile et

17. Principes de la philosophie, ptre, AT IX-2, 22-23.


18. C. Wilson crit ainsi que les Mditations sont inhabituelles
parmi les uvres philosophiques, dans la mesure o il est possible
de reconstruire et de suivre les principaux arguments de Descartes
sans connatre quoi que soit lenvironnement propre au XVIIe
sicle , Wilson C., p. 1 (nous traduisons).
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PRSENTATION 19

litinraire nest pas sans dtours. Les Mditations


dploient en effet plusieurs types de mouvements.
Le texte dcrit dabord un progrs linaire. Chaque
mditation apporte des conclusions sur lesquelles les
mditations postrieures sappuient. En ce sens, cha-
cune dploie des dmonstrations propres dont les
rsultats sont acquis pour la suite. Ils sont dailleurs
souvent rappels au dbut de la mditation suivante
qui rsume les principes dcouverts la veille (puisque
chaque mditation est prsente comme correspon-
dant une journe). Mais cela ne va pas sans reflux,
sans ressacs. Lesprit ne peut se dbarrasser une bonne
fois pour toutes de ses anciennes manires de pense.
Dune part, les prjugs sont profondment enracins.
Dautre part, lentreprise de douter de tout est presque
intenable tant elle semble aller contre notre nature
elle-mme. Chez Descartes, le doute est artificiel au
sens o il sagit dune contrainte intellectuelle
construite volontairement par le mditant. Il droge
toutes les manires habituelles de penser, y compris
celles des sceptiques qui portent leur doute moins loin
quil ne le fait. Ceux-ci pourraient bien en effet se
reconnatre dans le doute lgard des sens (illusions
sensibles, confusion entre rve et ralit). Mais ils ne
se reconnatraient pas en revanche dans le doute por-
tant sur les ides mathmatiques ou la vracit
divine 19.

19. La question de savoir si un Dieu tout-puissant peut mentir


ne vient pas des sceptiques, mais des thologiens mdivaux, par-
tir du XIVe sicle.
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20 MDITATIONS MTAPHYSIQUES

Si bien que ces ressacs constituent en fait des


moments pleinement critiques, pleinement ngatifs qui
rendent plus ardus la progression du mditant vers la
vrit. Car jusquau bout des remises en cause sont
ncessaires, comme le montre la rcurrence du thme
du rve (et de sa possible indistinction davec la ra-
lit) au long des six mditations. Il nest pas un argu-
ment sceptique susceptible dtre balay une bonne
fois pour toutes. Il est une interrogation philosophique
constante, qui revient priodiquement rappeler la
radicalit du doute mis en place par la mditation.
Mditer consistera dailleurs longtemps se dtour-
ner. Le verbe revient plusieurs fois dans le texte. Se
dtourner des prjugs, des sens, des fausses vidences.
Cest bien lhistoire dun esprit qui est conte, une
histoire avec des rebondissements, des dceptions, des
retournements, du suspense, des rechutes et des
moments de crise (comme cette comparaison de
lesprit en plein doute avec une plonge dans une eau
o lon na pas pied et o lon ne peut se tenir la
surface au dbut de la Mditation seconde).
Le je qui parle est trs diffrent de celui du
Discours de la mthode. Le parcours mditatif du texte
nest pas la biographie intellectuelle de Ren Descartes,
comme cest le cas dans le Discours. Chacun peut en
droit effectuer un parcours comparable celui ici dcrit.
La personnalisation de cet itinraire intellectuel a pour
but de faciliter lidentification du lecteur. Lexprience
dune pense rigoureuse ne peut en effet se faire par pro-
curation. Il faut se mnager du temps, du loisir et de
lattention pour enfin penser par soi-mme, sans matre,
sans approximation, sans prjug, sans prcipitation.
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PRSENTATION 21

Ainsi lexprience de pense que nous prsente le mdi-


tant nest pas un simple tmoignage exemplaire. Elle
explicite et met en scne les exercices de lesprit nces-
saires pour entamer un parcours philosophique.
Dans les Mditations, la position du cogito tient en
une formule trs ramasse et apparemment non
dductive : je suis, jexiste . Cette formule doit tre
accompagne de la suite de la phrase pour prendre
tout son sens : est ncessairement vraie, toutes les
fois que je la prononce, ou que je la conois en mon
esprit . En pensant, lesprit formule explicitement son
affirmation dexistence. Il sagit de la premire vrit
saisie par le mditant, celle qui marque un point
darrt lextension du doute. Que Dieu soit trompeur
ou non, que le monde extrieur existe ou non, que ma
sensation dun corps propre soit fautive ou non, je suis
chaque fois que je le pense. Dans laffirmation de
lexistence de soi comme chose qui pense, chose signi-
fie substance. Il faut noter cette spcificit. Le moi
pensant est demble compris comme une substance,
cest--dire comme quelque chose qui subsiste en soi
et par soi. Le moi se dcouvre comme substance indi-
viduelle au moment mme o il fait lexprience de la
pense. Cette premire certitude pose donc une exis-
tence actuelle bien spcifie. partir de laffirmation
du moi pensant, le mditant entreprend de prciser ce
que lon peut entendre par pensant . La pense
inclut les oprations de lesprit les plus varies : dou-
ter, concevoir, affirmer, nier, vouloir, imaginer, sentir.
Ainsi penser semble avoir un sens trs large. Descartes
distingue cependant ultrieurement dans le texte les
facults de penser toutes particulires que sont la
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22 MDITATIONS MTAPHYSIQUES

sensation et limagination de la substance intelli-


gente (Mditation cinquime). Les premires ne dfi-
nissent pas proprement le moi. La preuve en est quil
resterait lui-mme si elles venaient manquer. La
seconde au contraire, qui restreint la pense au travail
de lentendement, ne peut tre retranche de mon tre
sans que mon moi disparaisse.
Dans un environnement hostile, car sans certitude
pour lesprit, la position du cogito inaugure une
conqute intellectuelle qui est aussi une dcouverte de
soi. Le moi comme chose pensante est la premire
pierre de ldifice mtaphysique du mditant. Il sagit
dune preuve personnelle, celle dun moi qui mdite.
Mais ne pourrait-on pas dire que la valeur exem-
plaire de ce tmoignage suffit, au sens o la dmons-
tration effectue par un autre devient une preuve
valide pour tous ? Ne peut-on se comporter en mta-
physique comme en mathmatique, cest--dire quune
fois que certaines choses ont t prouves, elles
deviennent de fait communes lensemble des pen-
seurs ? Que lon songe aux preuves de lexistence de
Dieu. Elles semblent acquises pour tous et lon parat
pouvoir se reposer sur elles comme sur le thorme de
Thals ou de Pythagore. Mais, de fait, chaque gnra-
tion dlves dmontre nouveau le thorme de
Thals, au sens o elle est invite en redcouvrir la
vrit. La preuve est dfinitive, mais suppose une rap-
propriation intellectuelle personnelle. De mme, il ne
suffit pas de lire le parcours du mditant pour mditer
vraiment. Le texte ouvre donc une appropriation
intellectuelle qui est plus quune simple comprhen-
sion sa lecture.
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TABLE

Prsentation .......................................................... 7
Le texte des Mditations, 7
a) Loriginalit du projet cartsien, 7 b) Comment
lire le texte ?, 13 c) Lexprience de pense des
Mditations, 18
Les personnages du texte, 26
a) Les doyen et docteurs de la facult de thologie
de Paris (ptre), 26 b) Les esprits forts et les scep-
tiques (ptre, Premire mditation et Mditation
seconde), 29 c) Rveurs et fous (Premire Mdita-
tion), 32 d) Malin gnie et Dieu trompeur (Pre-
mire Mditation, Mditation seconde, Mditation
troisime) 34 e) Dieu (Mditation troisime, Mdi-
tation cinquime), 37 f) Spectres et automates
chapeaux (Mditation seconde, Mditation cin-
quime, Mditation sixime), 39 g) Amputs et
hydropiques (Mditation sixime), 40
Note sur cette dition ............................................ 45

MDITATIONS MTAPHYSIQUES
Le libraire au lecteur ............................................. 49
Messieurs le doyen et les docteurs
de la sacre facult de thologie de Paris.......... 55