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3.

CUATRO ERUPCIONES CLSICAS


Ha habido innumerables erupciones durante los pocos miles de aos desde los inicios de la civilizacin. La mayora eran
insignificantes pero algunos hicieron tal impacto que fueron acontecimientos histricos trascendentales. Unos pocos pueden
haber cambiado el curso de la prehistoria y la historia. Uno que influy en la civilizacin europea de la antigedad clsica fue la
erupcin de la Edad del Bronce Tarda de Thera (Santorini) en el Egeo, que pudo haber extinguido la sofisticada civilizacin
minoica centrada en Creta en aproximadamente 1650 AC. Tambin dio lugar a las leyendas perdurables de la Atlntida, el
continente "perdido", porque la erupcin caus la sub-emersin bajo el mar de gran parte de Thera. La evidencia de las leyendas
se extrae de algunas vagas referencias de Platn, en particular un pasaje de su Timeo que dice: "Pero en un tiempo posterior se
produjeron terremotos portentosos e inundaciones, y una dolorosa noche y da les pas cuando todo el cuerpo... De los
guerreros fue tragado por la tierra, y la isla de la Atlntida de igual manera fue tragada por el mar y desapareci". Aunque esta
cuenta es tenue, y toda la leyenda de la Atlntida rada, no hay duda de que una erupcin volcnica catastrfica tuvo lugar en
Thera alrededor de 1650 AC. Casi 20 km3; De tefra cay sobre y fluy a travs del mar y las islas adyacentes; Tsunamis
devastaron los pueblos costeros del Mediterrneo oriental y se form una caldera espectacular (Fig. 3.1 y 3.2). En la propia
Thera, las excavaciones arqueolgicas han revelado una historia que rivaliza con la clebre erupcin del Vesubio en el ao 79
DC. Akrotiri, una ciudad con una poblacin de 30000, fue enterrada -y por lo tanto bellamente preservada- bajo muchos metros
de ceniza. La ciudad parece haber sido evacuada eficientemente, porque haba sido despojada de objetos mviles, y no se han
encontrado cuerpos en las ruinas. La evidencia de los daos causados por el terremoto a los edificios sugiere que los habitantes
haban recibido la advertencia de un destino inminente, dndoles tiempo para huir. Es probable, tambin, que la erupcin fue
precedida por alguna pequea actividad explosiva, dejando a los ciudadanos en ninguna duda que el volcn haba despertado.
Aunque los artefactos valiosos haban sido quitados antes de la erupcin, Akrotiri preserva algunos tesoros estticos y
arqueolgicos magnficos. Las pinturas murales de extraordinaria sensibilidad y logro encuentran las ruinas entre los
descubrimientos artsticos ms importantes del siglo pasado. Aunque es importante en trminos culturales, no hay registros
escritos de la erupcin, por lo que todo lo que sabemos debe deducirse del registro geolgico (1). Aunque fue de gran magnitud,
hay dudas sobre cun severamente la erupcin afect a la civilizacin minoica. Estas dudas surgen de las discrepancias en las
fechas asignadas a la erupcin, y al final de la civilizacin minoica. En los ltimos aos, las estimaciones de la fecha de erupcin
se han obtenido de fuentes tan diferentes como la capa de hielo de Groenlandia, los anillos de los rboles en los pinos de cono
de cerdas de Amrica del Norte y las fechas de radio-carbono de los artefactos de Akrotiri. stos dan una gama de fechas entre
1675 y 1525 AC. Los arquelogos, sin embargo, han aceptado por mucho tiempo que la civilizacin minoica en Creta fue
destruida mucho ms tarde; Alrededor de 1450 AC. Esta fecha, sin embargo, tambin se conoce imprecisamente, y depende de
factores tales como la correlacin de estilos de cermica con secuencias fechadas en el registro arqueolgico egipcio. Algunos
eruditos sostienen que la erupcin proporciona una fecha ms confiable para el final de la civilizacin minoica que las
correlaciones de la cermica, y as que un acoplamiento entre la erupcin y el extremo de los Minoans es inescapable. Otros
sostienen que es improbable que el registro arqueolgico convencional pudiera estar tan oblicuo y que la gran erupcin tuvo
poco efecto directo sobre la cultura minoica. El debate contina y se ampla (2). Incluso si la erupcin no extingui
inmediatamente la civilizacin minoica, puede haber tenido efectos ambientales de tal alcance que la civilizacin declin y cay.
Las huellas de ceniza minoica encontradas en la regin del Delta del Nilo han sido usadas para sugerir que los relatos bblicos de
una de las diez plagas en el momento del xodo surgieron de los recuerdos populares de la densa ceniza: "haba una espesa
oscuridad en toda la tierra De Egipto por tres das "(xodo 10:21). Si bien este vnculo histrico nunca puede ser probado, una
futura erupcin masiva que tiene lugar en el Mediterrneo oriental causara tal estrago que sus consecuencias polticas a largo
plazo son imposibles de predecir. Otras culturas han sufrido desastres similares, o peores, como resultado de eventos
volcnicos. Una erupcin poco conocida, que tuvo lugar en el suroeste del territorio del Yukn de Canad hace 1400 aos,
probablemente caus la migracin mayorista de los indios de Athapaskan hacia el sur y lejos de sus patrias ancestrales alrededor
del Ro Blanco. En Papua Nueva Guinea, las leyendas todava hablan de un "Tiempo de Tinieblas" cuando una gran erupcin
trajo devastacin, tal vez hace 300 aos (3). En Japn, los arquelogos estn comenzando a desenterrar las ruinas de una extensa
comunidad agrcola, que han permanecido bajo 2 m de ceniza del volcn Haruna desde el siglo VI dC. En Amrica Central, una
gran erupcin que ocurri alrededor del ao 300 dC, centrada cerca del lago Ilopango en El Salvador, caus una gran
perturbacin a los indios mayas de las tierras altas. Casi 75 km del lago, un espesor de medio metro de ceniza cae acumulado
en la ciudad maya de Chalchuapa. A raz de la erupcin, parece haberse producido un cambio masivo de poblacin, que quizs
conduzca finalmente al florecimiento de la civilizacin maya clsica en las tierras bajas tropicales del Petn y Yucatn (4). Sin
duda, muchas otras erupciones con consecuencias culturales de gran alcance quedan por documentarse a partir de registros
arqueolgicos y etnohistricos en todo el mundo. En este captulo se describen cuatro erupciones ms completamente
documentadas que la de Thera. Estos son clsicos de su tipo, seleccionados no slo por su papel en la historia, sino porque cada
uno arroja luz sobre diferentes facetas de la vulcanologa. Este captulo enfatiza los aspectos narrativos de las erupciones: los
procesos volcanolgicos sern examinados en captulos posteriores. "Todos son volcanes destructivos de margen de placa:
Vesubio en el Mediterrneo, Krakatoa en Indonesia, Monte Pele en Martinica y Mt St Helens en los Estados Unidos.
3.1 Vesubio, AD 79
El 5 de febrero de 62, un terremoto sacudi el rea alrededor de lo que hoy es Npoles, en la costa oeste de Italia. En la poca
romana, muchos pueblos prsperos agrupados alrededor de la baha de Npoles (Figs. 3.3 y 3.4). Dos de stos, Pompeya y
Herculano, situados en los flancos inferiores del Vesubio, fueron gravemente daados por los temblores, pero la gente del
pueblo no se alarm especialmente. Estaban disfrutando de la prosperidad del Imperio Romano en su apogeo y simplemente
reconstruyeron muros cados, repararon el Templo en Pompeya y continuaron con sus vidas normales y bien ordenadas. No
asociaron el terremoto con el volcn, y tampoco haba ninguna razn particular por la que lo hicieran. Aunque Strabo haba
observado en el 30 a. C. que las rocas del Vesubio se asemejaban a las lavas de la erupcin persistente del Etna, los residentes
no pensaron en el Vesubio como un volcn potencialmente activo porque haba estado inactivo durante siglos y no tenan
experiencia directa de Su carcter malvolo. Tan pacfico haba sido el volcn que sus suelos frtiles fueron extensamente
cultivados, y los viedos florecieron en las soleadas laderas favorecidas. Ellos atribuyeron poco significado a la molestia del
terremoto, porque los terremotos nunca han sido eventos raros en Italia. Durante los siguientes 16 aos, pequeos terremotos
continuaron sacudiendo el rea espasmdicamente. Ahora sabemos que las erupciones principales son tpicamente precedidas
por la actividad ssmica, de modo que los temblores pudieran haber advertido la prxima erupcin, si alguien hubiera sido
consciente de su importancia (Fig. 3.5). Hace dos mil aos la consciencia de chis no exista, as que la vida continu normalmente
hasta el ltimo momento. El 24 de agosto. 79, sus arrebatos preliminares ignorados, el Vesubio irrumpe en la vida, iniciando
una de las erupciones ms trascendentales de la historia. La erupcin de magnitud 5.8 dur 2 das. Al final de ella, tanto Pompeya
como Herculano haban dejado de existir y miles de personas haban muerto de muerte aterradora. Uno de los que murieron
fue un naturalista y un almirante de la armada romana, Cayo Plinio o Plinio el Viejo, un hombre muy respetado, famoso en su
tiempo. Fue la muerte de este gran hombre lo que nos llev a tener un vvido testimonio de los hechos hace casi dos milenios.
Plinio el Viejo haba sido tan ampliamente estimado que el historiador Tcito estaba ansioso por descubrir las circunstancias de
su muerte. Por lo tanto, Tcito le pidi al sobrino de Plinio, que tena diecisiete aos y sobrevivi a la erupcin, que le contara
lo que haba sucedido. El relato de Plinio el Joven tom la forma de dos cartas a Tcito, en las que describa el destino de su to,
y cmo l y su madre se haban portado. Estas cartas son documentos histricos muy valiosos, porque Plinio era consciente de
la necesidad de describir objetivamente lo que haba experimentado y de resistir la tentacin de exagerar o bordar. Como
escribi l mismo: Nec defuerunt qui fictis mentionisque terroribus vera pericula augerunt (Haba gente tambin, que se
sumaba a los peligros reales inventando peligros ficticios). Bueno, por supuesto, siempre hay! La siguiente descripcin se basa
estrechamente en las cartas de Plinio.
3.1.1 Reporte de Plinio
Alrededor de las 13:00 del 24 de agosto, cuando los Plinys estaban todos en Misenum, un pequeo pueblo a 30 km de la baha
de Npoles desde el Vesubio (figura 33), apareci una curiosa nube grande en el cielo sobre el volcn. Al principio, pareca
bastante inofensivo, y ni siquiera pareca venir de la montaa. Creci rpidamente, sin embargo, pronto disipando todas las
dudas. Se alz inicialmente en un penacho vertical durante muchos miles de metros y luego se extendi lateralmente en la
atmsfera, se pareca a un pino mediterrneo, con tronco desnudo y una corona de ramas ms arriba. Plinio el Viejo estaba
lleno de curiosidad al principio, y plane navegar a travs de la baha en su galera para una mirada ms cercana. Su sobrino no
estaba tan interesado en la Idea, y abog por la presin del trabajo al declinar la invitacin de su to para irse tambin. Antes de
que tuviera tiempo de organizar su cocina y partir, el anciano Plinio recibi urgentes peticiones de ayuda de personas que vivan
cerca del volcn, por lo que el viaje, que se haba planeado como una especie de investigacin cientfica, rpidamente se
convirti en una misin de rescate. Plinio intent evacuar a las personas que vivan en la costa inmediatamente debajo del
volcn, en la zona ahora llamada Torre del Greco, pero cuando su galera se acerc a la costa, fue regada con cenizas calientes y
granos de piedra pmez. La costa ya se haca inaccesible a medida que se acumulaban montones de tephra, por lo que se vio
obligado a abandonar su intento, y gir hacia el sur, corriendo ante el viento para escapar de la lluvia cada vez ms pesada de
piedra pmez. Lleg a tierra en Stabiae (cerca de Castellammare actual), donde las condiciones eran todava tolerables. All
encontr a un amigo suyo, un Pomponianus, que haca frenticos intentos de escapar, preocupndose por un viento favorable
para poder ponerse al mar. Lleno de confianza. Plinio intent tranquilizar al aplastado Pomponiano. Para demostrar su propia
indiferencia, se fue a refrescar en los baos locales, y ms tarde se sent a una comida abundante. Cuando la noche cay sobre
Stabiae, el Vesubio present una vista impresionante, muchos incendios haban sido iniciados por la cada de piroclastos
calientes, encendiendo la pesada nube de cenizas sobre el volcn con un desagradable resplandor rojo. Notablemente, Plinio
durmi tranquilamente durante la primera parte de la noche, aunque la tefra haba empezado a amontonarse fuera de la casa,
pero se despert cuando la situacin comenz a deteriorarse. Pomponiano y sus compaeros estaban muy preocupados, tanto
por la cada de las cenizas, como por los frecuentes temblores que sacudan la casa. Despus de una discusin, decidieron que
su mejor esperanza para la seguridad sera salir de la casa, hacer para la orilla, e intentar conseguir lejos por el barco. Atando
las almohadas a sus cabezas para protegerse de los ms grandes grumos de piedra pmez, se pusieron en marcha. Era
totalmente oscuro, mucho ms oscuro que la noche ms oscura, incluso despus de que el amanecer hubiese llegado. Haba
densas nubes de cenizas colgando de ellos, cortando toda la luz del Sol, llevando antorchas para iluminar su camino, llegaron a
la orilla con seguridad, pero para su consternacin encontraron que el viento segua siendo desfavorable, soplando en tierra y
el mar demasiado spero Les permiten escapar. En este momento, al parecer, Plinio se puso enfermo; Se acost sobre un lienzo
extendido hacia l, y pidi dos veces agua para beber. Ms tarde, cuando los vapores de asfixia, los humos sulfurosos del volcn
hicieron las condiciones an ms desagradables, la mayora de la gente con l huy. Se levant, trat de seguirlas, y cay muerto.
Sus contemporneos pensaban que haba sido envenenado por los gases volcnicos, ya que cuando se encontr el cadver tres
das despus, estaba sin marcar, pareciendo ms como una conversacin de un hombre dormido que de un muerto. (Ahora
parece poco probable que los gases sean los nicos responsables, ya que Stabiae est tan lejos del volcn, y sus compaeros
han sobrevivido, Plinio, un hombre corpulento, puede haber muerto de un ataque al corazn provocado por el estrs de la
erupcin agravada por el acre En la maana de la muerte de Plinio el Viejo en Stabiae, las condiciones tambin se hacan
alarmantes para Plinio el Joven y su madre en el lado opuesto de la baha de Npoles, en Misenum. Plinio dice que estaba
leyendo Tito Livio, pero debi de haber tenido dificultades para concentrarse. Misenum estaba a la altura del volcn y, por lo
tanto, sufri menos severamente que las zonas a favor del viento, como Stabiae. Los temblores frecuentes sacudan la casa en
la que se encontraban, y una densa capa de ceniza oscureca el Sol, de modo que la luz era dbil e incierta. Decidieron por
razones de seguridad abandonar la ciudad y partir en carros, con una gran multitud de refugiados compaeros de pnico que
se apresuraban y acosaban. Pararon en un campo abierto a las afueras de la ciudad, lejos del peligro de derrumbarse edificios,
pero encontraron que Los temblores eran todava tan frecuentes que sus carros estaban constantemente en movimiento; A
pesar de tener sus ruedas calzadas con piedras. En lo alto, los relmpagos parpadeaban con frecuencia mientras la electricidad
esttica se acumulaba en la nube de ceniza descargada. Una vez, se dieron cuenta de que el mar se alejaba de las playas
cercanas, dejando a una gran cantidad de criaturas marinas atrapadas y luego volviendo al tsunami generado por los terremotos,
ceniza empez a cernirlas a su alrededor, a la ligera, pero suficiente para aadir al horror de Sin embargo, las condiciones no
eran tan malas que Plinio y su madre no pudieran haber alcanzado la seguridad al alejarse del volcn, pero se mostraron reacios
a marcharse debido a su alarma e incertidumbre acerca de lo que haba sido del viejo Plinio. Permanecieron, por tanto, en las
afueras de la ciudad, hasta que, aterrorizados de ser aplastados por la turba asustada, decidieron refugiarse en campos abiertos,
apenas haban llegado a un acuerdo cuando las nubes frescas de ceniza, ms densas que nunca, las abrumaron Y trajo la
oscuridad total ... Tan completa era la oscuridad que Plinio comparaba con una habitacin sellada en la que se haba apagado
la lmpara, pero era mucho ms espantoso que eso, porque no estaban en una habitacin sellada, sino en la Abierto en el da,
con el aire de alquiler con gritos de la multitud-gritos de miedo desnudo y oraciones para la liberacin. Ceniza comenz a caer
ms pesadamente, amontonndose alrededor de ellos, de modo que peridicamente se sacudieran a s mismos. Esta pesadilla
de vigilia dur muchas horas hasta que una enfermiza luz del da volvi a mostrarse y un el sol se pudo ver nuevamente a travs
de la ceniza. Exhausto por su calvario, los supervivientes fueron capaces de recolectarse, encontrar a sus amigos y mirar
alrededor. Grandes cambios haban sido causados por la erupcin. Cuando el aire se haba despejado lo suficiente como para
ver a travs de la baha, era evidente que cuando el liso cono del Vesubio se haba levantado, slo quedaba un terrible mun;
Donde una vez haba campos, bosques, viedos y todo el cmodo desorden del campo, ahora se extenda una alfombra gris de
cenizas, que se envolva todo tan uniformemente como una nevada sucia. En medio de todo, no se mova ni un pjaro ni un
insecto.
3.1.2 La historia arqueolgica
El relato de Plinio es tan esclarecedor que erupciones similares, que arrojan varios kilmetros cbicos de piedra pmez al aire,
se llaman todava erupciones plinianas (secciones 5.2.7 y 7.1). Pompeya, a slo 9 km bajo el viento del volcn fue enterrado bajo
casi 3 m de tefra. Con la mayora de sus habitantes muertos o arruinados por la erupcin, y el campo circundante un desierto
de ceniza, no haba esperanza de salvar la ciudad enterrada, por lo que fue abandonado. Tan completamente fue abandonado
que con el paso del tiempo y el agotamiento de los pocos remanentes superficiales, su ubicacin fue olvidada, aunque los hechos
de su existencia y suerte eran conocidos por los eruditos a travs de los escritos de historiadores como Tcito. Pasaron siglos.
El Imperio Romano declin y cay. La Edad Oscura iba y vena. Nuevos pueblos se asentaron alrededor del Vesubio y, en ltima
instancia, surgieron nuevas ciudades. En 1595, algunos restos de una ciudad salieron a la luz durante las excavaciones de un
nuevo acueducto en Civita, algunas monedas y fragmentos de una tablilla de mrmol que contena inscripciones que se referan
a Pompeya. Eventualmente, se dio cuenta de que los restos de Pompeya estaban preservados bajo la manta de piedra pmez.
En los siglos XVII y XVIII, cuando las familias no renacentistas de toda Europa se volvieron intensamente conscientes del arte y
deseaban llenar sus palacios con piezas de estatuaria clsica, los restos de Pompeya fueron devastados al azar. Innumerables
pozos aleatorios excavaron la esperanza de mostrar objetos valiosos, como esculturas de bronce, jarrones y piezas de joyera.
No haba pretensiones de intencin arqueolgica; el tema no haba evolucionado hasta entonces, Pompeya era simplemente
una gran mina a cielo abierto para obras de arte. Sir William Hamilton, el embajador de Gran Bretaa en Npoles, fue una vez
profundamente involucrado en este pillaje, dando algunas de sus adquisiciones a su joven esposa. Emma, ms conocida como
la amante de Nelson (5). Las generaciones posteriores blancas pueden deplorar el saqueo de Hamilton, se redimi a los ojos de
los vulcanlogos al escribir los primeros libros sobre vulcanologa, Observaciones sobre el Monte Vesubio, Monte Etna y Otros
volcanes (1772) y Campi Phlegroei (1776). En el siglo XIX se empezaron a emplear mtodos ms coordinados en las excavaciones
de Pompeya. La excavacin comenz a ser dirigida a averiguar sobre la ciudad, en lugar de meramente la bsqueda del tesoro.
Se ha dicho que la arqueologa moderna naci en las ruinas de Pompeya. An hoy, las excavaciones no estn completas, pero
se han descubierto muchas hectreas de la ciudad y las calles abandonadas vuelven a arrastrarse, mientras miles de visitantes
pasean entre los restos de tiendas, tabernas y villas, explorar las ruinas crea una Ms evocadora de una ciudad bombardeada
en una guerra moderna que de una abandonada hace 2000 aos (Fig. 3.6). Originalmente, la ciudad tena una poblacin de
alrededor de 20000. Aunque los restos de muchos cientos de individuos se han encontrado, no est claro cuntos murieron. Sin
lugar a dudas, muchos huyeron durante las primeras etapas de la erupcin, pero algunos de ellos pueden haber sufrido sus
muertes en el pas circundante. Los alimentos que no haban sido puestos en mesas en algunas casas mostraron que la vida
normal continuaba en la ciudad hasta el ltimo momento. El desastre vino de repente e inesperadamente. Se han encontrado
muchos fsiles humanos. Despus de la muerte, los cuerpos de las vctimas fueron rpidamente enterrados por la tefra que se
acumulaba, y la lluvia que cay sobre la ceniza la cement en una masa dura antes de que los cuerpos se hubieran deteriorado.
Como resultado de la humectacin, la ceniza se hinch ligeramente y se puso duro alrededor de los cuerpos, haciendo perfectos
moldes naturales de ellos, preservando en algunos casos incluso la impresin de la ropa y las expresiones faciales. Las
excavadoras del siglo XIX encontraron los moldes como cavidades en la ceniza, y obtuvieron moldes tridimensionales de los
cadveres originales vertiendo yeso de Pars en las cavidades. Estos fsiles nos dicen mucho acerca de los horribles momentos
finales de la vida de la gente de Pompeya. La mayora de las vctimas fueron asesinadas cuando fueron envueltas en nubes de
abrasador polvo y gas. Algunos de los moldes de yeso lo demuestran con una claridad desagradable: las manos de las vctimas
siguen presionadas a la boca, preservando sus ltimos esfuerzos intiles para respirar (Fig. 3.7). Uno de los moldes ms patticos
es el de un perro mascota que muri an encadenado a un poste. Sobrevivi a la cada de tefra durante muchas horas, de alguna
manera quedando por encima del tefra de acumulacin de grosor hasta que finalmente sucumbi. Sus ltimos momentos
expresados en su cuerpo retorcido, su espalda arqueada y su cuello tenso (Fig. 3.8), algunas de las vctimas humanas redujeron
sus posibilidades de supervivencia dejando sus casas cargadas de bolsas de oro y joyas. Murieron todava agarrndolos. Por lo
menos una persona muri al regresar a la ciudad durante una pausa en la erupcin, para rescatar su propia pequea
acumulacin de oro (o para saquear de casas abandonadas), slo para ser absorbido por explosiones de fuego fresco del volcn.
Los estudios volcnicos detallados han arrojado ms luz sobre exactamente lo que sucedi en Pompeya (Fig. 39). Uno de los
ms destacados es el trabajo del volcanlogo islands Haraldur Sigurdsson et al. Resumido aqu (6.7). Los acontecimientos
comenzaron con una fuerte cada de tefra, que se acumul a una profundidad de unos 2 m. Este depsito de piedra pmez de
color claro es conspicuo en muchas partes de las lluvias en Pompeya. La gente probablemente empez a huir de sus casas
cuando el peso de la tefra que se acumulaba en sus casas empez a hacer caer los tejados, probablemente causando algunas
muertes (Seccin 8.7.1). Esta simple cada de tefra era bastante mala, pero no fue lo que mat a la mayora de las vctimas. En
varias ocasiones, la cada constante del tefra fue interrumpida por las corrientes de densidad piroclsticas (PDCs). Se trata de
nubes de piedra pmez y polvo que se desploman hacia abajo desde las columnas de erupcin y corren a lo largo de la superficie
a velocidades de hasta 100 km h-1 (secciones 7.3 y 10.3). Nada poda sobrevivir ante las corrientes piroclsticas que arrasaban
Pompeya. Las vctimas humanas perecieron en las explosiones calientes de polvo y gas. Aquellas partes de los edificios que
sobresalan del depsito de cenizas se derrumbaron. Pompeya dej de existir.
3.1.3 Herculano
Pompeya no era la nica ciudad que sufri la lluvia de piedra pmez y ceniza, aunque era la ms grande. Tefra caen enterrado
varios otros asentamientos ms pequeos, que permanecen sepultados hasta el da de hoy. Pompeya fue particularmente
golpeada porque estaba cerca del volcn, y directamente a favor del viento, de modo que la parte ms densa de la nube de
ceniza fue arrastrada por el viento del sudeste. El vecino Herculano sufri de manera diferente. Estaba situado tan cerca del
volcn, pero en su flanco sur-oeste. Mientras que Pompeya fue obliterado relativamente lentamente a travs de la acumulacin
de cadas de tefra y por PDC durante un perodo de 2 das, Herculano fue abrumado en cuestin de minutos por las corrientes
piroclsticas que se precipit a travs del pueblo, enterrndolo a ms de 20 m de profundidad. Algunos edificios fueron
demolidos, pero la mayora fueron simplemente envueltos en cenizas polvorientas y piedra pmez. Cuando se indura y se
compacta, este material plantea problemas mucho ms difciles para los arquelogos que la piedra pmez no consolidada de
Pompeya. Este factor, junto con la presencia incmoda de una ciudad nueva por encima de ella, hace improbable que Herculano
sea excavado completamente (Fig. Alrededor de ocho bloques de la ciudad se han descubierto, y una rea ms grande sondada
con los tneles y los taladros, el tnel elaborado era necesario extraer los artefactos, y por lo tanto Herculaneum sobrevivi las
depredaciones de los buscadores del tesoro del siglo XVIII algo mejor que Pompeya, De detalle en el diario de una ciudad
romana. Durante muchos aos la falta de restos humanos en Herculano sugiri que la poblacin haba escapado ilesa. Recientes
excavaciones han revelado una historia terriblemente diferente. Estas excavaciones se han centrado en lo que fue la costa en
la poca romana. Los edificios a lo largo de la orilla estaban sostenidos por una serie de cmaras arqueadas, abiertas a la playa,
donde se guardaban embarcaciones y aparejos de pesca. Cuando se descubrieron estas cmaras en los aos ochenta, se
encontraron cientos de esqueletos agrupados en grupos patticos, Habitantes de la ciudad que haban huido a la playa,
esperando en vano que las cmaras frente a la costa ofreceran refugio desde el volcn (Fig. 3.10). Recientemente se han
aplicado tcnicas modernas de patologa forense para comprender las causas de muerte de las vctimas (8). La interpretacin
de las posiciones y posturas de los cuerpos, la articulacin de los esqueletos y la fractura de los huesos y los signos de
incineracin a alta temperatura sugieren que las vctimas murieron instantneamente debido al intenso calor de los 500 C PDCs
que barrieron a las cmaras. Fueron asesinados tan rpidamente que ni siquiera tuvieron tiempo de registrar el dolor: la
actividad de sus rganos vitales se detuvo en un tiempo ms corto de lo necesario para una reaccin consciente.
3.2 Krakatoa de 1883
Entre las islas indonesias de Java y Sumatra est el estrecho de Sunda, una de las grandes vas martimas del mundo. Incluso en
el siglo XIX; Cientos de barcos pasaban por el Estrecho cada ao, muchos de ellos grandes buques que comerciaban entre Europa
y las prsperas colonias holandesas de las Indias Orientales. Slo 24 km de ancho en su punto ms estrecho, el estrecho
promedia unos 200 m de profundidad. Cerca de 32 km al oeste del estrecho punto del Estrecho se encuentra un pequeo grupo
de islas bastante extraamente llamado: Krakatau, Verlaten, Lang y, Sombrero polaco. Aunque los hidrografistas de las marinas
britnicas y holandesas conocan los detalles costeros de estas islas, poco se saba de su topografa interior. Las cartas britnicas
del Almirantazgo demostraron que el Krakatau ms grande, aproximadamente 9 kilmetros del norte al sur, consisti en varios
conos volcnicos alineados aproximadamente en lnea. En el extremo sur de la lnea haba un cono prominente, de 800 m de
altura, conocido por su nombre javans de Rakata (Fig. 3.11). En el extremo norte haba un cono mucho ms bajo, Perbuwatan,
cuya pared de crter haba sido rota en algn momento en el pasado por un gran flujo de lava. Ninguna de las islas estaba
habitada, y tampoco eran visitadas a menudo, excepto por los leadores de ambas orillas del Estrecho que aterrizaban
peridicamente para caer madera en los exuberantes bosques que charlaban las islas. De vez en cuando, los pescadores
anclaban en las bahas protegidas para tomar agua, o para evitar tormentas. Las partes de la encuesta naval pueden tambin
haber aterrizado brevemente en Krakatau, porque un resorte caliente se marca en algunos mapas. Aparte de chis, sabemos
muy poco sobre las islas antes de 1883. Hay informes vagos de una erupcin que ocurre entre mayo de 1680 y noviembre de
1681, que desnud la vegetacin y eyect gran cantidad de piedra pmez que cubra el mar circundante, pero Ni siquiera se
sabe dnde en Krakatau la erupcin se centr. Puede haber sido Perbuwatan, ya que la lava fluye en el crter pareca fresca
cuando se examin en el siglo XIX. Aparte de esto, las islas haban sido tranquilas. Su belleza era bien conocida por los pasajeros
de barcos de vapor que pasaban por el estrecho. En muchas noches tropicales, los viajeros deban haberse apoyado con
satisfaccin en la clida caoba de los carriles de sus barcos, disfrutando de la luz de la luna brillando en el agua alrededor de las
islas. Ninguno de ellos podra haber concebido charla que estaban mirando el futuro sitio de una de las mayores catstrofes
volcnicas.
3.2.1 Preludio
A finales de la dcada de 1870, frecuentes terremotos menores comenzaron a sacudir el rea alrededor del estrecho. Pueden
haber sido las primeras indicaciones del desastre. Un choque poderoso el 1 de septiembre de 1880 demoli la parte superior
de un importante faro en la costa de Java, y se sinti tan lejos como el norte de Australia. Al igual que el Vesubio y todos los
volcanes destructivos del margen de la placa, sin embargo Krakatoa se localiza en un rea de la sismicidad frecuente, as que la
gente local no asign significado especial a los temblores. Despus de un perodo de creciente actividad ssmica, Krakatoa vino
repentinamente a la vida el 20 de mayo de 1883, con una serie de explosiones audibles a ms de 150 km de distancia. Las ondas
de presin atmosfrica de longitud de onda muy largas de las explosiones fueron lo suficientemente energticas como para
detener los relojes, las ventanas de traqueteo y las lmparas colgantes. Dado que estas ondas de presin eran inaudibles, sus
efectos se confundan a menudo con los de los terremotos. Al da siguiente, una aspersin de cenizas cay sobre una amplia
zona, y una gran columna de vapor se elev por encima de Krakatoa, sin dejar duda de que la erupcin estaba en marcha. La
actividad vigorosa continu durante unos das, dando lugar a una columna de vapor y ceniza trepando a 11 km de altura sobre
el volcn, que llen de cenizas a unos 500 km de distancia. A las 27 de la maana, las cosas se haban calmado lo suficiente como
para que un grupo de 86 miembros de la tripulacin alquilaran un barco de vapor desde Batavia (ahora Yakarta) para ver qu
estaba pasando. Su barco era el Governeur Generaal Loudon, ms tarde involucrado en el grueso de la erupcin. Blanco el
partido se estaba acercando a Krakatoa, el ruido era ensordecedor. En palabras de uno de ellos (obviamente un individuo
sofisticado y de fiesta), el ruido de fondo fue tan fuerte que un disparo de rifle son como "el estallido de un corcho de champn
en medio del bullicio de un banquete". Desde la embarcacin vieron que la isla estaba cubierta de polvo blanco y fino, como la
nieve, y que los rboles de la parte norte de la isla haban sido despojados de su follaje por la ceniza. Subiendo a tierra y raspando
su camino a travs de la ceniza de tobillo, la fiesta encontr que el centro de toda la emocin era el crter Perbuwatan. Esta fue
en un estado de actividad semi-continua, con pequeas explosiones que tienen lugar cada 5 o 10 min, desparramar cenizas 200
m en el aire, y ocasionalmente revelando el resplandor rojo cereza de lava en el crter. Una gran bandera de vapor suba
continuamente a 3000 m en el aire. El partido visitante, que fue el primero y el ltimo en tener una buena mirada en el crter
de Perbuwatan, encontr que era de unos 1 km de dimetro y 50 m de profundidad, con un pequeo pozo de unos 50 m de
profundidad en el centro del crter piso. Fue a partir de este pico que la columna de vapor se escapaba con un gran rugido (Fig.
3.12). Despus de esta notable visita, el volcn continu activo durante una semana, pero la actividad explosiva se calm un
poco, sugiriendo que la erupcin se desvanecera y se olvidara. El 9 de junio. Sin embargo, las cosas comenzaron a encenderse
de nuevo, y la columna de vapor y cenizas comenz a subir ms y ms alto a medida que las explosiones ms y ms poderosas
alquilar el aire. A finales de junio, los observadores de Sumatra informaron que las partes ms altas de Perbuwatan haban sido
destruidas y que una segunda columna de erupcin se levantaba ahora desde el centro de la isla. Durante julio, muchas reas
de Java y Sumatra fueron sacudidas por explosiones de violencia excepcional, y por muchos terremotos menores. Sin embargo,
este temblor severo, sin embargo, no alarm a la gente local, que por ese tiempo haba estado viviendo con la erupcin durante
muchas semanas. Es notable el grado en que la familiaridad con algo tan excepcional como una erupcin violenta puede
engendrar el desprecio. El 11 de agosto, un inspector del gobierno holands, el capitn Ferzenaar; Hizo otro examen de la isla,
aterrizando brevemente en una playa para recoger muestras de ceniza. Inform que toda la vegetacin de Cracatau haba sido
destruida con slo unos cuantos troncos de rbol ms gruesos que todava sobresalan sobre el manto pesado de tefra, y haba
tres columnas de erupcin activas que llevaban nubes de polvo y cenizas al aire. Uno de ellos era el respiradero original en
Perbuwatan; Los otros dos parecan estar ms cerca del centro de la isla. Desde el noreste de la isla, Ferzenaar inform que
poda ver no menos de once otros sitios de menor actividad, que emitan columnas de vapor o de vez en cuando expulsaban
cenizas en pequeas rfagas explosivas. Bien pudo haber habido aberturas activas ocres, pero la pesada cortina de cenizas y
humos impidi al capitn navegar por toda la isla. Sus observaciones, por lo tanto, se hicieron solamente del lado contra viento,
pero siguen siendo valiosas porque proporcionan la cuenta pasada de la situacin antes de los acontecimientos culminantes,
que se sucedieron 15 das ms adelante.
3.2.2 Crescendo
El estimulante "Paseo de las Valquirias" de Wagner se ha utilizado con eficacia como el fondo de las pelculas de erupciones de
lava espeluznante. Las peras de Buc Wagner son notables por su longitud y tedio extremo, as como por la magnificencia de
sus climas ocasionales. A este respecto, la erupcin de Krakatoa tiene algunos paralelos wagnerianos, porque despus de una
impresionante obertura, la actividad incidental se prolong durante un total de 3 meses antes del clmax los das 26 y 27 de
agosto de 1883. Sin embargo, ese clmax era realmente digno de Gtterdammerung. Tan extenso fue el estrago que se produjo
en elegir 2 das que no fue hasta muchos meses despus que una imagen comenz a surgir de lo que haba sucedido. En octubre
de 1883, el Gobierno holands design una Comisin Cientfica encargada de la investigacin de hechos. Fue dirigida por Rogier
D.M. Verbeek, un ingeniero de minas y gelogo, que visit la escena por primera vez el 15 de octubre de 1883 y repetidamente
a partir de entonces. Un informe preliminar fue publicado unos 6 meses despus (9). En Gran Bretaa, la Royal Society tambin
estableci un comit de investigacin, que public un volumen importante en 1888 (10). Estos dos informes siguen siendo las
principales fuentes de casi toda la informacin sobre la erupcin. El informe holands se concentr en los efectos locales de la
erupcin, mientras que el informe de la Royal Society enfatiz los efectos ms lejanos. La Sociedad se esforz por acumular
todo tipo de informacin, e incluso insert un aviso en el London Times en el que solicitaba a cualquier persona que hubiera
visto u odo algo que se presentara. Copias de los informes originales holandeses y britnicos son difciles de obtener, pero
afortunadamente, la Institucin Smithsoman ha publicado una compilacin magnfica de los informes contemporneos y las
interpretaciones modernas (11). Parte de la dificultad para los investigadores fue que haba tan pocos sobrevivientes de los
pueblos costeros a lo largo del estrecho de Sunda. Los funcionarios holandeses que vivan en Batavia y Buitenzorg (Bogor) fueron
capaces de proporcionar informes tiles de testigos oculares, mientras que los instrumentos en la fbrica de gas de Batavia
proporcionaron un registro cronolgico nico de las ondas de presin de las explosiones mayores. Los oficiales a bordo de los
distintos buques al pasar por el Estrecho tambin proporcionaron observaciones vitales, que eran ms valiosas debido a la
prctica nutica de registrar el tiempo de observacin. Tres naves estaban en medio de las cosas. Un barco britnico, el Charles
Bal, rumbo a Hong Kong, navegaba hacia el este a travs del Estrecho el 26 de agosto, pasando unos 16 km al sur de Krakatau.
El Gouveneur-General Loudon volva a cruzar el Estrecho entre Anjer en Java y Telok Betong en Sumatra. Pas la noche del 26
por la noche del 26/27 anclada en Telok Betong, y trat de navegar de nuevo por Anjer en la maana, pero fue impedido de
hacerlo por la violencia de la erupcin. Otro buque britnico, el Sir Robert Sale, estaba en el extremo ms oriental del estrecho,
a 64 km de Krakatau, el 26 y trat de navegar hacia el oeste (hacia Krakatau) el 27, pero no pudo hacerlo. Aparte de estos tres,
los informes llegaron a la Royal Society de ms de cincuenta barcos a diferentes distancias de Krakatau (Fig. 3.13). Despus de
revisar decenas de informes de los observadores en el mar y en tierra firme, Verbeek pudo recopilar un informe perspicaz de
los acontecimientos de los dos fatdicos das, el domingo 26 y el lunes 27 de agosto. Todos los informes coincidan en que haba
habido un incremento gradual pero marcado en la intensidad de la actividad en Krakatoa durante los tres das anteriores al 26.
A las 13:00 del da 26, se producan explosiones lo suficientemente fuertes como para ser escuchadas a ms de 150 km de
distancia, a intervalos de unos 10 minutos. A eso de las 14:00 horas, un barco britnico a 120 km de la escena avist una nube
negra que se elevaba a una altitud estimada a no menos de 25 km sobre el volcn. A las 15:00 las explosiones eran tan fuertes
que se oan a 240 km de distancia; Para las 17:00 eran tan estupendas que el sonido llevaba todo Java. En Batavia, a 160 km de
Krakatau, el ruido fue estupendo, el ruido comparado con "la descarga de la artillera a mano... causando chasquidos de
ventanas y sacudidas de cuadros, candelabros y otros objetos colgantes". La actividad similar continu durante toda la noche
del domingo y la mayor parte de la noche. El Charles Bal, que era el ms cercano al volcn en ese momento, relat: ... suena
como descargas de intervalos de artillera de un segundo de tiempo, y un crujido, probablemente debido al impacto de
fragmentos en la atmsfera... el La conmocin entera aument hacia las 5 pm cuando se hizo tan intensa que el capitn temi
continuar su viaje, y comenz a acortar la vela. De las 5 a las 6 de la maana, una lluvia de piedra pmez en grandes trozos,
bastante clida, cay sobre el barco. El capitn Woolridge en el Sir Robert Sale, ms bien de lejos, inform haber visto la columna
de erupcin que se alzaba sobre el volcn: "... una apariencia terrible, la densa masa de nubes cubiertas de un tinte oscuro con
intensos relmpagos". Un poco ms tarde, a las 19:00, toda la escena fue iluminada de vez en cuando por descargas elctricas.
En un tiempo, la nube sobre Krakatau present la aparicin de un inmenso pino, con el tallo y las ramas formadas con
relmpagos volcnicos, una descripcin que se hace eco de la descripcin de Plinio de la columna de erupcin del Vesubio
1800 aos antes. Las cosas se volvieron tan malas para el Charles Bal ms tarde en la noche que tuvo que pasar toda la noche
remontando hacia adelante y hacia atrs al sureste de Krakatau, probablemente permanecer a 20 km del volcn. El capitn
Watson no poda ver lo suficiente a travs de la oscuridad para alejarse a salvo, pero, irnicamente, el resplandor del volcn
proporcion un farol aterrador para comprobar su rumbo. Una noche menos agradable apenas se puede imaginar, con una
lluvia de ceniza caliente cayendo sobre la nave, y la bruja cargada ahogando humos de gases sulfurosos. Como deca el capitn
Watson despus de la erupcin: La noche era temible: la cada ciega de la arena y la piedra, la intensa oscuridad por encima y
alrededor de nosotros, slo rompan el fulgor incesante de los diversos tipos de relmpagos y los continuos y explosivos rugidos
de Krakatau, cre una situacin verdaderamente horrible ". No exager. Para empeorar las cosas, peculiares resplandores
rosceos de electricidad esttica iluminaron los mstiles y el aparejo de la nave con una luz sobrenatural, conocida por los
marineros como el Fuego de San Elmo. En el Governeur General Loudon, el fenmeno chis era an ms extenso, y la aterrorizada
tripulacin nativa: "se ocupaban ardientemente en sacar la luz fluorescente chis con sus manos... y abogaban por que si esta
luz... se abra camino abajo, En el barco; no es que temieran que la nave tomara fuego, sino que pensaban que la luz era obra
de espritus malignos". El fuego de St Elmo es un resplandor fluorescente peculiar, causado por la atmsfera alrededor de la
nave que se carga altamente positivamente con la electricidad esttica, que es generada por la rfaga de vapor y ceniza a travs
del respiradero volcnico, y por las interacciones entre las miradas de partculas fragmentadas barridas Alrededor de la nube
de erupcin por fuertes fuerzas convectivas.
3.2.3 Climax
Despus de las 04:00 del da 27, la erupcin pareca morir un poco, pero los momentos ms grandes todava estaban por venir.
Llegaron en forma de una serie de explosiones en una escala mucho mayor incluso que cualquiera de las precedentes, y mucho
ms grande que cualquiera fsicamente registrado. Segn el anlisis de Verbeek sobre el manmetro en las instalaciones de gas
de Batavia (que era sensible a los cambios transitorios de presin atmosfrica provocados por las enormes explosiones), las
explosiones ms grandes ocurrieron a las 05:30, 06:44, 10:02 y 10:52 (Hora de Krakatau) en la maana del domingo 27 de
agosto. De stos, el tercero era mucho ms poderoso (Fig. 3.14). Las reverberaciones de estas grandes explosiones retumbaron
sobre una gran parte de la superficie de la Tierra: ac Elsey Creek en el sur de Australia, 3324 km de Krakatau, el ruido era lo
suficientemente fuerte como para despertar a la gente dormida, que lo describi como similar al sonido de roca maldita. En
Diego Garca, a 3647 km de distancia en el Ocano ndico, las explosiones fueron pensadas inicialmente de un barco en apuros,
disparando sus caones para atraer la atencin, por lo que la gente corri a los puntos de vista de acantilado para tratar de
verlo. La isla de Rodrguez, cerca de Mauricio en el Ocano ndico era el punto ms lejano en que los sonidos eran audibles,
distante 4811 kilmetros Aqu otra vez los ruidos fueron tomados en primer lugar para los disparos. Aunque inaudibles, las
ondas de presin atmosfrica de baja frecuencia de las explosiones fueron detectables en bargrafos sensibles en todo el
mundo. Tokio, 5863 km distante registrado una presin transitoria Aumento de 1,45 milibares. Ms cerca de Krakatau, los
efectos fueron por supuesto mucho ms graves, Ac Batavia y Buitenzorg, la explosin sopl en decenas de ventanas, e incluso
paredes agrietadas. En las fbricas de gas de Batavia, la explosin fue tan grande que el gas-sostenedor salt fuera de su pozo,
haciendo que el gas escapara. Sin embargo, los efectos ms destructivos de la erupcin fueron una serie de tsunamis que
asolaron las costas del estrecho de Sunda. Fueron estas gigantescas olas de mar, ms que las impresionantes explosiones, las
que causaron casi todas las 36 000 muertes durante la erupcin. Las zonas bajas a lo largo de la costa fueron devastadas, y las
ciudades y aldeas completas se vieron abrumadas. El puerto de Anjer simplemente dej de existir cuando grandes olas lo
invadieron, llevando los frgiles edificios de madera que componan el pueblo. Uno de los tsunamis, que lleg al puerto de
Batavia. Tanjung Priok, a las 12:36 del da 27 fue mucho ms grande que cualquiera de los otros, e indic que se haba producido
algn evento extraordinario. La naturaleza precisa de este evento todava se debate. Una enorme columna de erupcin fue
generada por las explosiones culminantes del 27 de agosto. Tefra lloviendo de l agreg a la miseria de la gente en el rea - el
sir Robert Sale divulg los bultos del tamao de calabazas que caan en sus cubiertas, y ella era por lo menos 40 kilmetros
distante La cada de la ceniza fue divulgada tan lejos como las islas de Cocos, 1850 km de distancia. En Batavia, el manto de
cenizas tom un largo blanco para manifestarse por completo. En la madrugada del da 27 el cielo estaba despejado, pero a las
10:15 se haba vuelto espeluznante y amarillento como ceniza extendida por encima; A las 10:30, la primera ceniza fina cerna
suavemente sobre las calles; A las 11:00 la ceniza estaba cayendo pesadamente; Por 11:20 la cada de la ceniza era tan densa
que el Sol fue borrado. La oscuridad total cay sobre la ciudad, permaneciendo hasta las 13:00. Ash dej de caer cerca de 2 h
ms tarde, ya que Batavia estaba a ms de 160 km de Krakatau, escap a la ligera. Ms cercanas al volcn, la oscuridad no se
mantuvo durante casi 2 das en algunos lugares. Esas condiciones tales estigias hicieron naturalmente imposible determinar lo
que realmente estaba ocurriendo en Krakatau, pero se cree que alguna actividad explosiva ms suave continuaba. El Charles
Bul y Sir Robert Sale estaban batiendo en la oscuridad durante todo el da 27. Ash llovi sobre ellos tan firmemente que las
tripulaciones tuvieron que sacarla de las cubiertas y sacudirla de las velas y aparejos. En el Governeur General Loudon, se
inform que en un tiempo el polvo y el agua estaban cayendo juntos, como el barro, y que un espesor de 15 cm se acumul en
slo 10 min. Afortunadamente, esto pronto se redujo a una tasa ms tolerable. A las 19:00 del da 27, se produjo otro brote de
menor actividad explosiva, progresivamente ms vigoroso hasta las 23:00 cuando comenz a declinar. Estos estallidos marcaron
el final de toda la erupcin, ya que a las 14:30 del da 28, despus de 100 das de actividad, la ltima explosin suave explot
sobre Krakatau, y el silencio regres.
3.2.4 Consecuencias
Lentamente, la vida volvi a algo parecido a lo normalidad alrededor del estrecho. Los supervivientes aturdidos fueron capaces
de enterrar a sus muertos y rescatar lo que quedaba de sus casas en pueblos y pueblos costeros. Inicialmente, grandes masas
de piedra pmez flotante hacan difcil que las naves se abran paso a travs del agua. Se reportaron balsas de piedra pmez de
un metro de grosor en lugares. Eventualmente, los partidos cientficos pudieron llegar a las islas y determinar qu cambios
haban tenido lugar. Un estudio detallado inmediatamente despus de la erupcin de la Real Armada holandesa revel algunos
contrastes sorprendentes, encontraron que la parte norte de la isla de Krakatau haba desaparecido, con la excepcin de un
banco de piedra pmez y una pequea roca aislada. No quedaba ni un vestigio del cono de Perbuwatan, y toda la parte norte
del cono de Rakata haba desaparecido, dejando un precipicio semi-vertical. Un gran crter (caldera) se haba formado debajo
del nivel del mar - los sondeos mostraron que donde la tierra haba estado alguna vez 300 m sobre el nivel del mar, el agua
estaba ahora a 300 m de profundidad (Fig. 3.15). En total, alrededor de dos tercios de Krakatau haban desaparecido. La mayor
parte de la isla se hundi en el mar cuando el techo de la cmara magma subyacente se derrumb, pero el cono de Rakata
aparentemente permaneci encaramado en el borde sur de la caldera, su cara norte virtualmente no soportada. Este lado del
volcn se desplom en el mar, dejando detrs un cono volcnico espectacularmente bisecado, que es todo lo que queda hoy de
la isla de Krakatau (Fig. 3.16). Verbeek calcul que aproximadamente 15 km3 de materia haban sido expulsados por la erupcin,
cerca de la estimacin moderna de unos 12 km3 de roca densa (3 X 10 ^ 13 kg). Algo de esto cay como tefra sobre un rea de
casi 4 X 10 ^ 6 km2, pero la mayora fue colocada en la vecindad inmediata de Krakatau. As, mientras la isla de Krakatau termin
siendo considerablemente ms pequea, las islas Verlaten y Lang terminaron siendo mucho ms grandes, enterradas y rodeadas
de enormes volmenes de depsitos piroclsticos, que formaban extensos bancos de arena alrededor de Krakatau. Estos
depsitos formaron dos nuevas islas, Steers y Calmeyer, pero Sombrero polaco? No quedaba ni rastro. Desde que Verbeek
public su meticuloso estudio, ha sido difcil mejorar su trabajo. La accin de las olas erosion rpidamente gran parte de la
ceniza recin depositada, y la vegetacin tropical rpidamente recoloniz la tierra seca (12), por lo que ahora es difcil para los
vulcanlogos encontrar afloramientos accesibles de la ceniza de 1883 para estudiar. Un nuevo volcn, Anak Krakatau, tambin
se ha construido. Sin embargo, se han obtenido algunas nuevas ideas sobre la erupcin a partir del trabajo de campo y estudios
comparativos de otras grandes erupciones (13, 14). Ahora parece probable, por ejemplo, que el tsunami masivo del 27 de agosto
fue desencadenado por el colapso de la mitad del cono de Rakata en el mar, en una avalancha gigante similar a la de Mt St
Helens, descrita en este captulo. Y mientras que Verbeek no tena conocimiento de las corrientes piroclsticas, ahora est claro
que la mayor parte de la eyeccin de Krakatau fue emplazada en corrientes de densidad (Seccin 7.3), en lugar de como
precipitacin de tefra de la nube de erupcin. La evidencia de que algunas de estas corrientes piroclsticas recorran distancias
notablemente largas sobre el agua se insina en los informes contemporneos. Hay relatos de personas que han sido quemadas
por ceniza caliente de la zona de Kalimbang, en el suroeste de Sumatra, a 40 km al noreste de Krakatau. Estas quemaduras
deban deberse a corrientes horizontales de desplazamiento, en lugar de a la cada vertical de ceniza, porque en una instancia
los supervivientes describieron gases calientes y cenizas soplando hacia arriba a travs de las tablas de piso de una casa.
Krakatau, entonces, fue una erupcin compleja, notable por su magnitud y sus consecuencias. Se ha convertido en casi una
caricatura de la violencia volcnica, y merece su reputacin. Como muestran los ejemplos restantes en este captulo, las
erupciones ms recientes han matado a miles de personas y han sido impresionantemente destructivas, pero ninguna se acerca
a Krakatau. Ni siquiera hemos tocado todava los efectos atmosfricos y climticos mundiales causados por la erupcin. Eso
debe esperar hasta el Captulo 16.
3.3 Mt Pele, 1902
La larga erupcin de Krakatau se compar con una pera wagneriana. En el caso de la erupcin de Mt. Pele de 1902 tales
comparaciones artificiales son innecesarias porque la erupcin realmente inspir una pera, Los Violines de St Jacques. Este
trabajo rara vez realizado se bas en una novela de Patrick Leigh Fermor, que teji una complicada trama de romance e intriga
contra el fondo de una clida ciudad caribea en medio de un carnaval agitado. Un volcn retumb amenazadoramente por
encima de la ciudad, hasta que finalmente destruy la isla. Mt Pele es disfrazado finamente como el volcn Salpetrire,
mientras que la ciudad real de St Pierre aparece como St Jacques. Sin embargo, los hechos reales del jueves 8 de mayo de 1902
fueron tan dramticos y la tragedia tan completa, que es innecesario vestir los hechos en un relato romntico (15). En el
momento de la erupcin. St Pierre era la ciudad principal en Martinica, una pequea isla en el Caribe, que era entonces una
prspera colonia francesa. Seis kilmetros al norte de la ciudad se alzaban las suaves laderas del Monte Pele, a 1400 m de
altura, ya menudo se envolvan en nubes (Fig. 3.17). Tanto la isla como el volcn eran famosos por su belleza. Para citar una
descripcin contempornea, que se lee como un folleto de viaje moderno: Tiene el ms suave de verano zephyrs soplando a
travs de sus campos y laderas; Las aguas rpidas y que caen rompen a travs del bosque y de la llanura; Y las alturas de la
montaa se elevan a donde pueden juntar las nieblas de la isla a sus coronas. Hay cabaas con techo de paja bastante,
acurrucado a la sombra de mango de coco y frutos del rbol de pan, y adornado con hibiscos brillantes y buganvillas. San Pedro
no era menos atractivo, extendindose durante 3 km a lo largo de las costas del Caribe (Figuras 3.18 y 3.19). Se alzaba con una
serie de edificios pblicos imponentes, incluyendo un ayuntamiento, catedral, hospital militar, y un teatro, e incluso tena la
iluminacin elctrica, inusual en esos das. La mayor parte de la ciudad consista en un pintoresco laberinto de calles estrechas,
alineadas con las casas pasadas de moda con los techos acerados rojos de teja. En el censo oficial de 1894, la poblacin de este
encantador pueblo se estimaba en 19 722, la mayora de los Martiniquans, con algunos funcionarios y funcionarios pblicos
franceses. Como Krakatau, el Monte Pele haba estado activo durante semanas antes de que ocurriera el desastre. Pero
mientras que la explosin de Krakatau fue la primera durante dos siglos. El seor Pele haba estallado dentro de la memoria
viva de los residentes ms viejos de St Pierre; Un asunto suave en 1851 que hizo poco aparte de rociar un poco de ceniza
alrededor. Los indicios de actividad renovada se observaron por primera vez en 1889, cuando las fumarolas aparecieron en el
crter de la cumbre. En enero de 1902 las fumarolas aumentaron el nmero y la fuerza. El 2 de marzo de 1902, un grupo de
excursionistas hizo una subida del volcn. Mirando hacia abajo desde la cima, vieron que un pequeo crter que contena un
lago secado estaba emitiendo vapores sulfurosos desde varios puntos. Este lago del crter era conocido como el tang Sec, un
nombre a recordar, porque es ms tarde se convirti en el foco de la erupcin propiamente dicha. A las 21:00 del 23 de abril,
las cosas comenzaron a animarse. Actividad explosiva menor en el tang Sec arroj cenizas y trozos de roca al aire, y la erupcin
aument gradualmente en vigor. El 27 de abril, una parte investigadora ascendi de St Pierre para enterarse de lo que estaba
sucediendo. Descubrieron que el tang Sec contena ahora un pequeo lago, en medio del cual un pequeo cono de ceniza
haba empezado a crecer. La actividad se incrementaba constantemente en los das siguientes, regando St Pierre con ligeras
cadas de ceniza y envolvindola con gases desagradables de humos sulfurosos. La seora Prentiss, esposa del cnsul
norteamericano en St Pierre, escribi en una carta a su casa: "El olor de sulfuro es tan fuerte que los caballos de la calle se
detienen y resoplan, y algunos caen en el arns y mueren asfixiados. Muchas de las personas estn obligadas a usar pauelos
mojados para protegerse de los fuertes vapores de Azufre. El 2 de mayo se registr un fuerte aumento de la actividad, y para el
4 de mayo la Situacin fue realmente mala, con frecuentes explosiones y grandes cantidades de cenizas acumuladas en las
calles. Les Colonies, peridico local de San Pedro, public un artculo en el que deca: "La lluvia de cenizas nunca cesa... ya no se
oye en las calles el paso de carruajes. Las ruedas estn amortiguadas... las bocanadas de viento barren las cenizas de los techos
y los toldos y los convierten en habitaciones cuyas ventanas se han dejado imprudentemente abiertas. El 5 de mayo, el primer
golpe letal cay cuando el agua, irrumpieron por las paredes del crter y se precipitaron por el valle del Rivice Blanche. La
actividad fumarlica intensa asociada con una masa de roca caliente que forzaba su camino hacia el suelo del crter haba
debilitado el borde del crter de 100 m de espesor que rodeaba el lago y calentaba sus aguas hasta casi el punto de ebullicin.
Se trataba, por lo tanto, de un torrente abrasador que destilaba el valle, viajando a una velocidad aproximada de 90 km. A
medida que flua, incorporaba masas de desechos sueltos, barro y piedras, algunos reportaron pesar 50 toneladas. Esta mezcla
peculiarmente desagradable se combin para convertirse en un flujo de lodo o Iahar, que invadi todo en su camino. Una gran
destilera de ron, la Usine Gurin, se encontraba en la llanura del valle de la Rivire Blanche, rodeada de plantaciones de caa
de azcar. Veintitrs trabajadores murieron cuando la destilera fue invadida. No quedaba ms que una alta chimenea que
sobresala como un pilar sobre un desierto de barro negro e hirviente. Posteriormente, el lahar letal se precipit hacia el mar
en la desembocadura de la Rivire Blanche, creando un tsunami lo suficientemente potente como para volcar el yate Prcheur,
amarrado en la desembocadura del ro. En St Pierre, el tsunami de 3-4 m de altura inund algunas partes bajas de la ciudad a lo
largo del paseo martimo. Dos lahars menores siguieron al primero. A medida que la situacin se deterioraba, las personas que
vivan cerca del volcn se volvan cada vez ms angustiadas, y muchos intentaban salir de St Pierre, rumbo a la segunda ciudad
de Martinica, Fort-de-France. Como era de esperar, las autoridades locales no saban cmo manejar la situacin, lo que se
complic por el hecho de que las elecciones se deban el domingo 11 de mayo, y las facciones polticas en la ciudad estaban
ansiosos de que nada deba interferir con ella. No se hicieron arreglos para evacuar la ciudad, pero tampoco fueron impedidos
los que deseaban irse. Se cre una "comisin cientfica" compuesta por algunas de las personas ms instruidas de la isla, que
elabor un informe destinado a ocultar los temores. Uno de los miembros de esta comisin y director del Lyce. Monsieur
Landes, estaba preocupado por los acontecimientos, pero cuando fue entrevistado por el peridico local, hizo una declaracin
cautelosa, no comprometida, advirtiendo que algunas de las reas ms cercanas al volcn deberan ser evacuadas. La idea del
pensamiento de M. Landes era que Mc Pele no presentaba ms peligro para San Pedro que el Vesubio haca en Npoles, una
conclusin claramente equvoca! En un editorial de la ltima edicin que public su peridico, el editor de Les Colonies,
aprovech esta declaracin y la utiliz para alentar a la gente a quedarse en St Pierre: "Dnde?, podra no ser mejor que al St
Pierre? Los que invaden Fort-de-France creen que estarn mejor all que aqu, si la tierra comenzara a temblar? Este es un
error estpido contra el cual la gente debe ser advertida. Su apelacin debi encontrar alguna respuesta porque, aunque
algunos cientos de personas se fueron a Fort-de-France, muchos cientos ms buscaron refugio en Saint-Pierre, acudiendo desde
los alrededores, de modo que en la maana del 8 de Mayo, Hasta 28 000 personas pudieron estar agolpando la ciudad. La
seora Prentiss, la esposa del cnsul americano, en su ltima carta a su casa, dijo que haba tenido la oportunidad de dejar a St
Pierre con su marido en una goleta estadounidense, pero decidi que la situacin no lo justificaba. Muri con su marido al da
siguiente, slo unas horas despus de escribir su carta. Estudios modernos han demostrado que hasta el 6 de mayo, el material
estall consistente en un material viejo y refrigerado soplado por explosiones de vapor. Alrededor de las 10:00 del 6 de mayo,
el estilo de la erupcin cambi, y columnas de ceniza negra con bloques incandescentes fueron arrojadas hacia arriba: magma
caliente haba roto a travs de la superficie. La lava comenz a amontonarse en la cumbre del volcn, formando una embrionaria
cpula de lava (Seccin 6.53). Pequeas partes de la cpula de crecimiento se derrumbaron de vez en cuando, provocando
torrentes de avalanchas intermitentes en cascada en el Rivire Blanch durante el 7 de mayo (16).
3.3.1 Los acontecimientos del 8 de Mayo de 1902
A las 07:52 (hora de St Pierre), el 8 de mayo, el operador de telgrafos de Saint-Pierre le envi la palabra Allez a su nmero
opuesto en Fort-de-France, lo que significa que estaba listo para recibir un mensaje. Era la ltima palabra que sala de San Pedro.
Nunca sabremos exactamente la secuencia de acontecimientos en St Pierre en esa maana, pero podemos construir una imagen
bastante exacta de la evidencia fsica de las ruinas, y los informes de los testigos oculares. Por lo menos podemos estar seguros
de la poca en que muri la ciudad, porque aparte de la parada abrupta en el trfico del telgrafo, el bloque grande en el
hospital militar fue encontrado en las ruinas que ardan, sus manos pararon en 07:52. El 8 de mayo fue el Da de la Ascensin.
Muchos catlicos fieles se haban reunido en la Catedral para celebrar el da, y rezar por la liberacin del volcn. A eso de las
07:50, se oy una serie de detonaciones ensordecedoras, y una gran nube negra surgi de cerca de la cima del Monte Pele.
Rodando incansablemente por las laderas del volcn, la nube se extendi en un abanico que rpidamente envolvi a St Pierre,
y encendi la ciudad en llamas de extremo a extremo. En los prximos 2 3 min, la poblacin fue aniquilada. Los testimonios
de esos pocos minutos varan naturalmente en detalle, pero una de las descripciones ms fidedignas fue la del seor Roger
Arnoux, miembro de la Sociedad Astronmica de Francia, que observaba desde un punto de vista muy por encima y lejos de la
ciudad. Fue despertado por un leve temblor durante la noche, pero se volvi a dormir de nuevo, y no experiment nada ms
desagradable durante la noche. A la maana siguiente, sin embargo, alrededor de las 08: 00: ... blanco que segua viendo el
crter, not un pequeo La nube se desmaya, seguida dos segundos despus por una considerable nube. Esta ltima nube rod
rpidamente hacia St Pierre, abrazando el suelo, pero extendindose hacia arriba al mismo tiempo, de modo que era casi tan
alta como era larga. Los vapores... eran de un color gris violceo y aparentemente muy densos, pues aunque dotados de una
fuerza ascensional casi inconcebiblemente poderosa, retuvieron en el cenit sus cumbres redondeadas. En el caos de los vapores
resonaban innumerables centelleos elctricos y, al mismo tiempo, los odos quedaban ensordecidos por una espantosa rabia.
Lo que M. Arnoux describi tan grficamente fue un fenmeno nuevo para la ciencia. Cuando se observaron ejemplos
subsecuentes en Mt Pele, se conocieron como nues ardentes (nubes brillantes) pero se describen mejor como PDCs o
simplemente corrientes piroclsticas. PDCs estn entre el ms letal de todas las armas en el arsenal de un volcn (Fig. 3,20). La
parte ms densa de la corriente abraza el suelo, pero por encima de ella se eleva una nube oscura de partculas finas de polvo
fino que pueden formar una pared de 2-3 km de altura Estas masas dinmicas de gas caliente y partculas slidas incandescentes
presentan problemas formidables a los vulcanlogos Captulo 9) Un velero americano, el Roraima lleg a St Pierre a primera
hora de la madrugada del jueves 8 de mayo, fondeando un poco ms all de la costa, no pudo haber llegado en peor momento:
pocas horas despus de su llegada, Con la mayor parte de sus pasajeros y tripulantes muertos. Los pocos que sobrevivieron
informaron que haban notado que el volcn estaba activo incluso antes de dejar anclas, muchos de ellos haban subido a
cubierta para ver el espectculo. Alrededor de 07: 45 (tiempo de la nave), oyeron una gran explosin y unos minutos despus
una tremenda rfaga de gas caliente abrasador rugi sobre St Pierre y las naves que se encontraban en la costa, volcando el
buque de vapor Grappler y rodando la Roraima tan severamente que perdi sus mstiles y Pilotes de humo, Todos en la cubierta
fueron muertos por la explosin ardiente, a excepcin del capitn, que vivi encendido por un corto perodo de tiempo antes
de llegar a ser inconsciente y caer por la borda. El fango caliente y las cenizas cayeron a travs de las claraboyas que la explosin
hizo explotar, matando a muchos de los que estaban debajo de las cubiertas y quemando a otros. St Pierre fue desgarrado por
la corta vida de la corriente piroclstica. Miles de barriles de ron almacenados en la ciudad estallaron en el calor y se encendieron
de inmediato. El ron ardiente corra por las calles e incluso hacia el mar, extendindose hasta Roraima y causando pequeos
fuegos sobre ella. Durante muchas horas la conflagracin atraves la ciudad, extendindose rpidamente a travs de los
edificios arruinados por la explosin. No se dej una sola persona viva para comprobarlo (Fig. 3.21). Otro elocuente recordatorio
de la violencia de la charla de PDC arruin a St Pierre que se conserva en las ruinas del hospital psiquitrico de all. Al principio
del siglo, se pens apropiado limitar a los alcohlicos en inmensas sillas de acero. Una de las sillas se puede ver todava hoy,
doblada como si estuviera hecha de plstico (Fig. 3.22). Mejor no pensar en el destino del paciente. A pesar de estos
recordatorios, ponen en perspectiva la violencia de los PDCs. Los tornados frecuentemente destruyen casas e incluso devastan
pequeas ciudades del centro de Estados Unidos: estos tornados no son ms que espirales de aire ordinario. Y como muchos
marineros sabrn los vientos katabatic que se apresuran abajo de laderas de montaa como williwaws tambin puede ser de
violencia aterrorizante. No consisten en nada ms que aire fro y denso.
3.3.2 Post-mortem sobre St Pierre
Uno de los primeros en desembarcar en San Pedro despus del desastre fue el vicario general de Martinica, Monsieur Parel,
que estaba en Fort-de-France en la maana del 8, habiendo salido de St Pierre la tarde anterior. Se uni a un grupo de rescate
que parti en barco desde Fort-de-France; Volviendo a St Pierre unas escasas 24 horas despus de su partida. Que describa la
escena con sus propias palabras: jueves 8 de mayo. Da de la Ascensin. Esta fecha debe escribirse en sangre Cuando, a eso de
las tres de la tarde, rodeamos el ltimo promontorio que nos separaba de lo que alguna vez fue el magnfico panorama de San
Pedro, percibimos de repente en la extremidad opuesta de la rada Rivire Blanche Con su cresta de vapor, corriendo locamente
hacia el mar. Entonces, un poco ms lejos, arde un gran paquete americano (el Roraima), que lleg a la escena justo a tiempo
para ser abrumado por la catstrofe. Ms cerca de la costa, otras dos naves estn en llamas. La costa sembrada de restos. Con
las quillas de los barcos derribados, quedaba todo lo que quedaba de los veinte a treinta barcos que anclaban aqu el da anterior.
A lo largo de los muelles, por una distancia de 200 metros, se queman pilas de madera. Aqu y all alrededor de la ciudad... los
fuegos se pueden ver a travs del humo. Pero San Pedro, en la maana palpitante de vida, apiado de gente, ya no existe. Sus
ruinas se extienden ante nosotros, envueltas en su sudario de humo y cenizas, sombras y silenciosas, una ciudad de muertos.
Nuestras vsperas buscan a los habitantes huyendo distrados, o regresan a buscar a los muertos. Nada que ver. Ninguna alma
viviente aparece en este desierto de desolacin, rodeada de un silencio espantoso. No se sabe exactamente cuntos pobladores
sobrevivieron al paso de la corriente piroclstica. Probablemente eran tan pocos como dos. La explosin que golpe a St Pierre
fue notable por sus muros de muro de muro de fuerza de 1 m de espesor que fueron derribados, caones pesados arrancados
de sus monturas, y una estatua de tres toneladas de 16 m. Angelo Heilprin, un gelogo que visit la escena y escribi un libro
sobre la tragedia, describi: "barras retorcidas de hierro, grandes masas de revestimientos de tejados envueltos como telas
sobre postes en los que haban sido arrojados, y vigas de hierro enroscadas y festoneadas como si Haban sido hechas de cuerda
". En medio de toda esta evidencia de los efectos de un poder destructivo ilimitado desatado, haba pequeos bolsillos en los
que sobrevivan cosas inesperadas: tazas delicadas de porcelana, botellas de agua taponadas, todava bebibles, pequeos
paquetes de almidn en los que los grnulos estaban intactos; Incluso una fuente de la calle todava salpicaba el agua potable
fra en una de las calles arruinadas. Porque el dao fsico era tan variable. En su extensin, era obvio para los investigadores
tempranos que la mortalidad casi total no era solamente el resultado de la fuerza de la explosin, puesto que debieron haber
sobrevivientes en reas donde la explosin era menos severa - haba escenas conmovedoras de familias muertas En habitaciones
donde las botellas de vidrio, las jarras, los cuencos y los cubiertos no estaban daados en las mesas donde haban sido expuestas
(Fig. 3.23). La evidencia de que el polvo caliente de la explosin fue la causa de la muerte fue abundante. Miles de cuerpos en
las ruinas contaron la misma historia, de muerte prcticamente instantnea cuando el abrasador huracn de Mt Pele lleg a
ellos. No haba tenido tiempo de huir, ni siquiera de luchar; Cientos simplemente murieron en sus pistas. El gas caliente hizo su
trabajo rpidamente, extinguiendo miles de vidas en el espacio de 2 o 3 min. Muchas vctimas fueron quemadas gravemente
despus de la muerte por los fuegos que barrieron la ciudad, pero muchos de los que murieron abiertos mostraron quemaduras
severas en sus cuerpos, a pesar de que sus ropas no fueron chamuscadas. Aunque la explosin fue intensamente caliente, slo
puede haber durado unos momentos, no lo suficientemente largo para encender los tejidos. Dos sobrevivientes contaron
historias que confirman esta interpretacin. La ms famosa es la historia del "prisionero de San Pedro", un estibador llamado
Louis Cyparis, que fue encarcelado en la crcel del pueblo en el momento del desastre, afortunadamente para l, su celda era
muy segura, en parte bajo el nivel del suelo, sin Incluso una ventana, su nica abertura era una pequea rejilla por encima de
la puerta (figura 3.24): "Eran las 8 de la maana y estaba esperando mi desayuno cuando de repente hubo un ruido terrible.
Todo el mundo estaba gritando que estoy ardiendo "," me muero". Despus de 5 minutos, no hubo ms gritos excepto el mo.
Entonces el humo entr a travs de la pequea ventana de la puerta. Se quem tanto que durante 15 minutos salt a la derecha
ya la izquierda para evitarlo. Despus hubo un terrible silencio. Escuch los sonidos de alguien que vena a salvarme, pero nadie
respondi a mis gritos. Me he dado cuenta de que todo el pueblo de San Pedro debi de ser aplastado por el terremoto y por
el fuego. "Se quem severamente toda la espalda y las piernas, aunque su camisa y sus pantalones no estaban marcados. Cyparis
permaneci encerrado en una soledad terrible en su celda durante 4 das Despus de que St Pierre hubiera sido asolado, sin
comida, medio muerto por las quemaduras y el choque, hasta que sus gritos de socorro fueron escuchados por dos isleos que
recorrieron las ruinas de la ciudad. Si no hubiera tenido un tazn de agua en su celda. Probablemente no hubiera sobrevivido...
Cuando se recuper, Cyparis fue capaz de describir lo que haba sucedido... y sigui contando la historia por el resto de su vida,
porque se uni a un circo ambulante y se convirti en una especie de celebridad. Para la muerte de St Pierre. La destruccin de
la ciudad no fue el ltimo episodio de la erupcin, sin embargo, y la mortal corriente piroclstica no era de ninguna manera el
ltimo de Mt. Pele. El 20 de mayo, una segunda corriente poderosa barrido a travs de St Pierre, aplanamiento Muchas de las
ruinas dejadas por su predecesor, pero no llevando ninguna vida - no quedaba nadie para que se hiciera la torta. Varios Otros
PDCs barrieron inofensivamente el valle del Rivire Blanche durante los prximos meses. El 30 de agosto, la muerte volvi a
Martinica cuando una poderosa corriente sali de Mt Pele y rod hacia abajo en una nueva direccin, envolviendo el pequeo
pueblo de Morne Rouge. Murieron dos mil personas, en circunstancias casi idnticas a las de San Pedro. Despus de este ltimo
y fatal episodio, la erupcin se prolong durante muchos meses, hasta bien entrado el ao 1903. Ceniza, que desde mediados
de mayo de 1902 haba estado escudriando suavemente sobre St Pierre, cubri las ruinas con una capa gris, enterrando a
muchos de los Cuerpos que todava yacan en los escombros. Uno no debe atribuir las cualidades humanas a los fenmenos
naturales, pero la mansedumbre con que Mt. Pele enterr a sus vctimas pareca una expiacin por sus terribles muertes. Un
gesto extrao iba a seguir. En noviembre de 1902, una gran columna vertebral de lava solidificada comenz a elevarse por
encima del crter del tang Sec, forzado hacia arriba por la presin del magma abajo. Creciendo a unos 10 m al da, en mayo de
1903 la columna vertebral no tena menos de 310 m de altura, creciendo sobre St Pierre como un obelisco, un monumento a
los miles que haban muerto por debajo (Fig. 3.25).
3.4. Mt St Helens, Mayo de 1980
A las 08:32 del 18 de mayo de 1980 dos gelogos, Keith y Dorothy Stoffel, rodeaban la cumbre del volcn Mt St Helens en un
avin ligero, fotografiando el crter inactivo y cubierto de nieve cuando, para su horror, el lado norte de la montaa Comenz
a moverse. Se desliz hacia abajo en masa inicialmente, y luego se metamorfose en una gran avalancha. Segundos despus,
una enorme nube de ceniza se dispar hacia arriba, trepando miles de metros en el aire. As comenz la fase paroxstica de la
erupcin de Mt St Helens en el estado de Washington, Estados Unidos, todavia el evento explosivo mejor documentado en los
anales de la vulcanologa. Aunque su violencia tom a los cientficos por sorpresa, el estallido no fue inesperado. Dos aos antes,
Dwight Crandell y Donald Mullineaux, volcanlogos adscritos al Servicio Geolgico de los Estados Unidos, haban escrito un
informe sealando que el Monte St. Helens tena el registro ms extenso de la actividad reciente de cualquier volcn en los
Estados Unidos continentales. Prevean que una erupcin podra tener lugar dentro de un par de dcadas, y presentaron un
mapa detallando las reas en riesgo de flujos de lodo y cenizas (18). A las 15:47 del 21 de marzo de 1980, el valor de su
meticuloso trabajo se confirm cuando un terremoto de magnitud 5,1 tuvo lugar bajo el volcn, la primera evidencia de que
estaba despertando. La actividad ssmica aument rpidamente en frecuencia, por lo que se prepararon planes para la
evacuacin del rea. El 27 de marzo tuvo lugar la primera erupcin de cenizas. Pequeas erupciones similares pronto se
convirtieron en un lugar comn, continuando en abril. Un patrn caracterstico de la sismicidad conocido como 'temblor
armnico' establecido en, lo que indica que el magma fue probablemente ascendiendo debajo del volcn. La actividad ssmica
disminuy lentamente a lo largo del mes de abril, pero a fines de abril las encuestas de tierra haban mostrado que una gran
protuberancia topogrfica, de casi 2 km de dimetro, distorsionaba los flancos septentrionales del volcn, aumentando hacia
arriba y hacia fuera a velocidades superiores A 1 m por da, hinchndose tan obviamente que los cambios del da a da eran
perceptibles a la vista. Para el 12 de mayo, el punto ms alto de la protuberancia estaba a 150 m por encima de la topografa
preexistente. Aun descontando la actividad volcnica, el tamao de la protuberancia de chis y la cate ac que estaba hinchando,
presentaba una clara amenaza, ya que era obvio que eventualmente se volvera mecnicamente inestable y rompera en una
gran avalancha (Fig. 3.26). Compactacin de los escombros alrededor de grandes rocas. Innumerables pequeos agujeros
similares a crteres (agujeros de caldera) formados por la fusin de grumos de hielo glaciar. Ningn sobreviviente vivi para
presenciar el paso de la avalancha, pero las estimaciones basadas en el impulso necesario para subir las pendientes opuestas
sugieren que viaj con una velocidad del orden de 270 km h-1. Cuando la avalancha se precipit en el valle de Toutle y el lago
Spirit, repres el ro y desplaz enormes volmenes de agua del lago, flujos de lodo catastrficos en cascada por el ro Toutle,
en el ro Cowlitz y finalmente en el ro Columbia. Los flujos de lodo ms pequeos barran la bifurcacin sur del ro Toutle y
Smith Creek en los flancos orientales de la montaa. En trminos de daos a la propiedad, los flujos de lodo fueron los efectos
ms destructivos de la erupcin. Casas de puentes y caminos en el valle de Toutle fueron barridos; Miles de rboles maduros
que bordeaban las riberas de los ros se rompieron como ramitas y se llevaron aguas abajo, acumulndose en un atasco gigante
en el ro Cowlitz, a 60 km del volcn. Grandes volmenes de sedimento fueron transportados al ro Columbia. El dragado de un
nuevo canal de navegacin en el ro fue una de las consecuencias ms costosas de la erupcin. A diferencia del flujo de
escombros, los flujos de lodo eran torrentes de sedimentos y rocas movidos por el agua. Aunque la velocidad y el impulso de
los escombros aseguraron que eran poderosamente destructivos, afortunadamente causaron pocas prdidas de vidas. Dos
campistas que haban establecido un campamento cerca del ro Toutle fueron arrastrados en un mle de barro, agua y retretes,
pero sobrevivieron a su calvario con moretones ORIY y shock para mostrar por ello.
3.4.1 Avalancha
El 18 de mayo se produjo la avalancha, iniciando una desastrosa cadena de acontecimientos. Aunque el desencadenante
inmediato de la avalancha fue el terremoto, la causa subyacente fue una masa ascendente de magma caliente a unos 2 km bajo
el volcn. El derrumbamiento de un enorme sector de la parte norte del volcn despresuriz las rocas hoc en el ncleo del
volcn, desencadenando un estallido violentamente explosivo (Fig. 3.27). La erupcin, por lo tanto, fue una combinacin de una
gran avalancha 'ordinaria' y una serie de devastadores efectos secundarios volcnicos. Esta combinacin letal revela la
complejidad de los fenmenos volcnicos y las dificultades de intentar interpretarlos. Aqu seguimos los acontecimientos en un
marco ampliamente cronolgico. Un volumen comprensivo compilado por el US Geological Survey proporciona una descripcin
definitiva de la erupcin (19). En trminos de volumen, la avalancha de escombros fue, con mucho, el producto ms grande de
la erupcin. Una mezcla de roca, hielo glaciar y tierra, se desliz por los flancos septentrionales del volcn, se precipit a ambos
brazos del lago Spirit (figura 3.28), escal ms de 100 m en una pendiente opuesta y se precipit por el valle de El ro Toutle,
que iba a descansar al este de la base de tala de Camp Baker, a ms de 20 km de donde entr en el valle (Fig. 3.29).
Anteriormente, el valle superior de Toutle haba sido una zona tranquila y arbolada, muy frecuentada por campistas y
pescadores; Despus el valle fue llenado a una profundidad de 100 m por una sombra, gris gruesa con una topografa hummocky
peculiar producida por la explosin.
3.4.2 Explosin
Casi todas las muertes en la erupcin fueron causadas por la explosin explosiva que deton momentos despus de que el
principal deslizamiento de tierra hubiera empezado a moverse. Aqu la cronologa se vuelve un poco compleja: la explosin de
gases calientes lleg antes del flujo de escombros en algunos puntos a lo largo del ro Toutle, donde la avalancha parece haber
superado reas de bosque ya derribadas por la explosin. Inicialmente, la explosin tena una velocidad de 320-36o km h-1.
Algunos han sugerido que aceler a supersnico (ms de 1000 km h-1) a medida que se expandi en el rea de ventilacin.
Puesto que viajaba mucho ms rpido que la avalancha, la explosin alcanz la avalancha antes de que ste viajara ms de 1
2 km. Millones de rboles, muchos de ellos abetos de Douglas, fueron aplastados por la explosin en un rea de casi 600 km2.
La mayora fueron simplemente desarraigados y despojados tan desnudos como postes telegrficos. Algunos, parcialmente
protegidos detrs de las crestas, se rompieron como cerillas. Dado que las velocidades del viento de tan slo 20 ms-1 (70 km h-
1) pueden hacer explotar rboles, no es sorprendente que la explosin haya nivelado el bosque de manera tan exhaustiva.
Despus de helicpteros sobre los desechos de rboles cados cubiertos de ceniza y sin fin, tendidos orientados en el suelo como
si se hubiese estirado un peine gigante, era difcil incluso para los volcanlogos no sentirse intimidados por la escala de la
destruccin (Fig. 3.29 -3,31). En comparacin con la avalancha de escombros y el flujo de lodo, la caracterstica crucial de la
explosin del Monte St Helens es que involucraba piedras calientes del ncleo del volcn. En su mayor parte, el depsito que
dej la explosin, que caus tanto dao, form una capa delgada, de menos de medio metro de espesor incluso en puntos a
pocos kilmetros del volcn. Era mucho ms gruesa en los pisos de los valles, donde el material que no poda adherirse a los
empinados lados del valle flua cuesta abajo y se hunda en los pisos del valle. Dos semanas despus de la erupcin, el material
estancado todava estaba caliente al tacto, pero nunca haba sido lo suficientemente caliente como para carbonizar los muchos
fragmentos de madera dentro de l. En apariencia, el depsito se asemejaba a las cenizas dejadas por un fuego de carbn, que
acaba de quemarse: muchos grumos slidos en una masa de ceniza gris plida (Fig. 3.32). Donde los vapores haban cortado a
travs de este depsito, sus bancos eran inestables, y los colapsos menores eran frecuentes, liberando las corrientes
piroclsticas secundarias altamente mviles. Aunque vinieron del ncleo del volcn y fueron expulsados de forma caliente, las
rocas en los depsitos de la explosin no eran realmente nuevo magma. Deban de haber sido ya slidos cuando fueron
expulsadas, porque no contenan las burbujas de gas caractersticas de las rocas como la piedra pmez, producidas cuando una
espuma expansiva de magma es abruptamente destrozada por explosiones y los fragmentos se enfran inmediatamente. Las
reas afectadas por la rfaga de llamas fueron claramente definidas. Dentro de ellos, todos los rboles se colocaron planos, o
bien se rompieron a nivel del suelo o desarraigados. En el borde de la zona de la explosin, haba una estrecha zona de transicin
de unos cien metros de ancho en la que la mayora de los rboles estaban de pie, pero haban perdido sus ramas; Ms all de
esta era otra zona estrecha en la que los rboles conservaban todo su follaje, pero fueron quemados de color marrn por.
Alrededor de 60 personas murieron por la explosin. No es seguro cuntos aventureros han ignorado las instrucciones para no
entrar en una "zona roja" alrededor del volcn establecido por las autoridades locales, por lo que el nmero de muertes no se
conoce exactamente. Los estudios de los vehculos de las vctimas proporcionan pistas sobre las condiciones dentro de la
explosin. En un camin a slo 6 km del volcn, las temperaturas dentro de la cabina eran lo suficientemente altas para que los
objetos de plstico se suavizaran ligeramente, pero los efectos eran slo transitorios: el tanque de combustible del vehculo no
se incendi. En este lugar, la explosin derrib rboles, pero no fue suficiente para voltear sobre el vehculo. Los escombros
transportados por el aire golpearon severamente el costado del vehculo frente a la montaa. Tres personas murieron en este
vehculo, probablemente muertas al volar astillas de madera -las astillas de madera fueron conducidas completamente a travs
de los respaldos de los asientos (Fig. 3.33). En otro vehculo a 12 kilmetros al noroeste del volcn, la temperatura no era lo
suficientemente caliente para suavizar los plsticos, y el vehculo no mostr evidencia de fuertes golpes, probablemente porque
estaba estacionado en lo alto de una empinada ladera con vista al volcn, fuera del alcance de Material recogido por la explosin.
Un fotgrafo de Nacional Geographic muri bajo un metro de ceniza en este vehculo (Fig. 3.34). Las autopsias llevadas a cabo
en 25 de las vctimas aportaron los primeros datos modernos sobre las causas de muerte en los desastres volcnicos y
proporcionaron informacin sobre el destino de vctimas anteriores, como las de St Pierre en 1902. Adems de las lesiones
"traumticas" Rocas o cada de rboles, predominaron dos causas principales de muerte: quemaduras que afectan grandes
reas del cuerpo y dao pulmonar resultante de la inhalacin de polvo caliente. Algunas vctimas murieron rpidamente de
asfixia cuando el polvo fino de la nube de la explosin obstruy sus pasajes bronquiales; Otros que sobrevivieron a la asfixia a
corto plazo murieron despus del sndrome de dificultad respiratoria aguda, causado por los pulmones severamente daados y
la consiguiente infeccin bacteriana. Como demuestran los escasos dos supervivientes en St Pierre, la proporcin de muertes
por lesiones supervivientes en desastres volcnicos es desafortunadamente mucho mayor que en otras catstrofes naturales.
Los volcanes dejan a pocos caminando heridos: una lnea divisoria aguda separa los vivos y los muertos. Numerosos testigos
oculares cercanos a la zona de explosin del Monte Santa Helena escaparon por completo indemnes, mientras que muchas de
las vctimas rescatadas vivas desde dentro de la zona de explosin perecieron poco despus (20).
3.4.3 Columna de erupcin pliniana y corrientes piroclsticas
Todos los eventos descritos hasta ahora se realizaron en el espacio de un minuto o dos despus del comienzo de la erupcin a
las 08:32. Evisceracin del volcn por la gran avalancha golpe magma joven y fresco dentro de su ncleo y momentos despus
de la explosin horizontal, erupcin de gran cantidad de piedra pmez para formar la inmensa columna de erupcin vertical
pliniana que figuraba en fotografas en las portadas de todos los peridicos sobre el mundo. En menos de 10 min, la columna
haba subido a una altura de ms de 20 km, y persisti durante gran parte del da (Fig. 2.5). Inconscientes durante toda la
actividad colosal, numerosas corrientes pomezales piroclsticas barran sobre el flanco norte del volcn, formando un amplio
delantal conocido como la "llanura de piedra pmez". Un espesor de ms de 40 m de depsitos de PDC se acumul en la zona
del valle de Toutle Superior, eliminando la superficie hmeda del depsito de flujo de detritos preexistente en una alfombra de
fragmentos de piedra pmez amarillentos. Estos depsitos fueron los ms calurosos de todos los que estallaron en Mt St Helens.
Dos semanas despus de la erupcin, estaban lo suficientemente fros para permitir a los gelogos caminar sobre ellos con
impunidad, pero a 2 m por debajo de la superficie, se registraron temperaturas de ms de 300 C. En el momento de su erupcin,
la temperatura de las corrientes era probablemente cercana a la del propio cuerpo original del magma, aproximadamente 700
C. Debido a que las corrientes piroclsticas estaban calientes cuando fueron expulsadas, algunas interacciones dramticas
resultaron cuando se extendieron sobre terreno hmedo en El valle de Toutle, docenas de pequeos penachos de vapor silbaban
desde el suelo del valle, donde el vapor expulsado de materiales hmedos por debajo se diriga a la superficie. Una erupcin
similar, pero mucho ms grande, de Katmai en Alaska en 1912 condujo a la totalidad del ro Ukak que estaba inundado con
abrasivos depsitos piroclsticos calientes (Seccin 10.1). Se generaron tantas plumas de vapor que los primeros observadores
que entraron en el valle lo llamaron "El Valle de los Diez Mil Humos". Un gelogo americano irnico bautiz el Valle de Toutle
"El Valle de los Mil Humos". Al igual que su contraparte ms grande, este espectculo se desvaneci a medida que los depsitos
se enfriaban. Alrededor de las orillas del lago Spirit, las interacciones entre las corrientes piroclsticas y el agua eran tan
vigorosas que las erupciones secundarias cocinan lugar, algunas veces tan violentamente que la ceniza fue rociada cientos de
metros en el aire. Estas erupciones secundarias proporcionaron una instructiva demostracin del mecanismo por el cual se
generan las corrientes piroclsticas. Los aerosoles de cenizas brotaron constantemente en el aire. De vez en cuando, las plumas
de cenizas se volvan demasiado pesadas para que el vapor que se escapaba se apoyara, y se derrumbaron desde la base de la
columna de erupcin, salpicando y extendindose hacia fuera (Fig. 3.35). Tan pronto como las corrientes que se extendan una
proporcin crtica de su vapor de fluidizacin, se detuvieron abruptamente, dejando una cuba seca de partculas polvorientas,
muy diferente a cualquier lquido.
3.4.4 Nube de cenizas de Plinian
Aunque era insubstancial comparado con los otros productos de la erupcin, la nube de ceniza que estall Mt St Helens tuvo los
efectos ms lejanos. Miles de testigos describieron la extrema rapidez con que la nube oscura herva hacia arriba en la atmsfera y el
miedo visceral que sentan cuando la nube rodaba sobre sus cabezas, cortando la luz del sol y convirtiendo el da en noche. Ms de un
centmetro de ceniza acumulada en Yakima, 120 km bajo el viento desde el volcn. El radar meteorolgico y las imgenes de satlite
proporcionaron vistas sinpticas de la nube de cenizas, de modo que su pista sobre los Estados Unidos podra ser monitoreada. Los
vuelos de los aviones U2 mostraron que a una altitud de unos 17 km, la nube estaba formada mayoritariamente por partculas de
cenizas, pero que alrededor de 20 km consista principalmente en un aerosol de partculas de sulfato, producido por la condensacin
de gases sulfurosos expulsados por el volcn. Sus efectos fueron tan generalizados que la gigantesca nube de cenizas naturalmente
tom ms atencin de los medios de comunicacin que aspectos ms cruciales de la erupcin. Aunque la ceniza cay en el Lejano
Oriente como las Grandes Llanuras de los Estados Unidos, el volumen total de precipitaciones de cenizas fue bastante pequeo; Menos
de medio metro de espesor acumulado en los flancos del propio volcn. Durante la erupcin del Vesubio en el ao 79 DC, ms de un
metro de ceniza cay sobre Pompeya a 10 km del volcn. As, mientras la miseria estaba extendida, y los vehculos y cultivos arruinados
en grandes partes del estado de Washington, las cosas podran haber sido mucho, mucho peor. La actividad no ces el 18 de mayo. El
25 de mayo y de nuevo el 12 de junio, las erupciones renovadas enviaron nubes de ceniza volvindose al cielo una vez ms. El 25 de
mayo, el viento llev la ceniza hacia el noroeste, depositndose sobre un centmetro de ceniza en Chehalis, a 80 km de distancia. El 12
de junio, la ceniza fue transportada hacia el sur y cay sobre la ciudad de Portland, el rea urbana ms grande a ser afectada por
cualquiera de las tres cadas de cenizas.
3.4.5 Despus del 18 de Mayo
Mt St Helens topografa fue cambiado drsticamente por la erupcin del 18 de mayo. Se redujo de un sereno cono de 2949 m de altura
a un anfiteatro crudo de ancho de 1,6 km de dimetro, abierto en su lado norte, con el punto ms alto en el borde a 2560 m, y el suelo
a 1800 m (Fig. 3.27) Most Del volumen 'desaparecido' termin en el depsito de avalanchas de escombros de 2.8 km3 en el valle de
Toutle. Desde la erupcin, el crter ha estado bajo constante vigilancia. A mediados de junio de 1980, un tapn de lava viscosa
comenz a ser extrudido a travs del piso del crter. Esta fue la primera vez durante la erupcin que se haba observado cualquier lava
real, a diferencia de ceniza. La lava sigui estallando en silencio durante un perodo de muchos meses, puntuada por explosiones
ocasionales. Una masa lenta finalmente se amonton para formar una cpula de lava de cientos de metros de altura dentro de los
confines del anfiteatro (Figura 3.36). Estas cpulas son caractersticas de erupciones de tipo chis, donde el magma es silcico y viscoso.
Una cpula similar creci despus de la erupcin de Bezimianny (Kamchatka) en 1956, donde la mitad del lado del volcn tambin fue
demolida. Las cpulas de lava crecen lentamente y sin espectacularidad, pero son potencialmente peligrosas. Es una cpula que crece
tan empinada y alta que es mecnicamente inestable, que puede colapsar, emitiendo potencialmente letales corrientes piroclsticas
hacia el pas por debajo, varias muertes han resultado de las corrientes piroclsticas producidas por los colapsos de la cpula
Santiaguito, en Guatemala. Guatemala puede parecer un largo camino desde San Helena, y no directamente relevante. Una leccin
importante a aprender, sin embargo, es una de momento La cpula de Santiaguito no comenz a crecer hasta 1922, 20 aos despus
de una erupcin Plinian. Todava est creciendo aunque su tamao es comprobado cada ahora y entonces por explosiones! Aunque
la cpula del Mt St Helens ha estado inactiva durante algunos aos en el momento de escribir, requerir vigilancia cuidadosa durante
las prximas dcadas.