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"La ville, phnomne naturel" de Robert E.

Park - Rsum et commentaires

Jean-Claude Boulet - Octobre 2016

Universit Laval

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Notes biographiques : Robert Ezra Park (1864-1944)


De 1887 1898 il travaille comme journaliste Dtroit, Denver, New-York, Chicago et Mineapolis.
Paralllement, il fait ses tudes en psychologie et en philosophie (U. of Michigan avec le philosophe et
rformateur John Dewey, puis avec William James, il obtient sa matrise de Harvard en 1899, Il tudie
alors en Europe avec Simmel et enfin avec Windelband (philosophe no-kantien) pour son doctorat.
De retour aux USA en 1903, il enseigne Harvard en 1904-1905.
De 1905 1914 Park travaille avec Booker T. Washington alors leader (modr, plus tard du Bois et lui
seront en opposition) de la communaut afro-amricaine, au Tuskege Institute (en Alabama, alors ddi
principalement la formation d'instituteurs noirs). Il travaille sur des questions raciales dans le Sud,
dans les relations publiques et y fait de la recherche et de l'enseignement. En 1910 il retourne en
Europe pour y faire une tude comparative USA-Europe sur la pauvret.
De 1914 1933 il enseigne l'universit de Chicago.
Il est particulirement considr pour ses travaux en cologie humaine, relations inter-raciales,
migrations, assimilation, les mouvements sociaux et la dsorganisation sociale.1
Park crit: "Je pense que j'ai couvert plus de terrain, dans des villes de diffrentes parties du monde, que n'importe
qui d'autre. De tout ceci j'ai retenu, entre autres choses, une conception de la ville, de la communaut, et de la rgion,
non pas comme un simple phnomne gographique, mais comme une sorte d'organisme social." 2 3
peu prs au moment o il joint l'universit de Chicago, il publie un long article intitul "The City :
Some Suggestions for the Study of Human Behavior in the Urban Environment".4 Ces propositions
allaient devenir son propre programme de recherche et celui de ses tudiants ainsi que de collgues de
diffrentes disciplines. Ces propositions n'ont pas t puises en 35 ans de travail. Durant ces annes,
Park cherche un niveau d'abstraction qui soit moins dramatique pour dcrire les villes. Il le trouve dans
la notion de systme propose par les cologistes.5
Il cherche comprendre et expliquer l'ordre moral de mieux en mieux et, s'il fait une distinction nette entre les villes
et des endroits o la vie semble plus facile, son choix est clairement orient vers la ville o, selon ses propres termes,
chacun est livr lui mme. Il fait entre autres des mesures des drames et des types qu'il tudie et en fait des
cartographies.6

1 Toutes les informations qui prcdent sont tires de la version franaise ou de la version anglaise de Wikipedia.
2 Park, Robert Ezra, Human communities: the city and human ecology. Glencoe, Ill.: Free Press, 1952. Extrait de la
prface, traduction JC Boulet (ci-aprs: "trad. JCB")
3 Les parties du texte qui s'apparente davantage des citations ou des rsums utilisent la mme typographie que ce
paragraphe: des caractres en italiques et plus petits.
4 "La ville, propositions de recherche sur le comportement humain en milieu urbain" in "L'cole de Chicago ..." pp.83-130
5 Park, Robert Ezra, Human communities... Extrait de la prface.
6 Park, Robert Ezra, Human communities... Extrait de la prface.

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Texte l'tude
"La ville, phnomne naturel", traduction franaise in Grafmeyer, Yves et Joseph, Isaac, "L'cole de
Chicago : Naissance de l'cologie urbaine", Flammarion, Paris 2009
Prsentation gnrale et contexte du texte
C'est d'abord le titre de ce texte qui avait attir mon attention.
Je triche parfois un peu dans ma lecture des textes: Je vais voir comment ils se terminent. Deux choses
ont particulirement attir mon attention dans ce cas-ci: la date indique (1952) et le fait qu'il se
termine sur un paragraphe d'une seule ligne.
La date d'abord m'a sembl tardive et je me suis dit que ce serait un texte intressant de ce fait. Pour ce
qui est du dernier paragraphe, le libell m'a mystifi et le paragraphe prcdent ne m'a pas beaucoup
clair, sinon qu'il a piqu ma curiosit encore davantage. J'ai donc voulu lire l'original pour savoir ce
que l'auteur (Park) avait rellement crit.
Ma premire surprise a t de dcouvrir que ce texte avait plutt d tre crit, ou du moins inspir, vers
1939-1940. J'avais dj lu que "l'cole de Chicago" n'existait dj plus gure cette poque,7 ou du
moins avait perdu beaucoup de terrain vis--vis des mthodes quantitatives. Une note de bas de page du
texte publi en 1952 en anglais nous apprend ce qui suit: Ce texte non-publi a de toutes vidences t
crit comme une critique du livre "Your City" de E.L. Thornpike publi New-York en 1939.8 Cette
note aurait t tout aussi ncessaire dans la traduction franaise.
Le texte publi en 1952 n'est pas mieux ficel et n'est pas davantage fignol que ne le laisse paratre la
traduction franaise. Ce semble donc un texte qui n'a pas t compltement termin par son auteur.
Il serait intressant de savoir pourquoi ce texte n'a pas t publi, voire mme complt, au moment o
il a t crit. Ceci n'est toutefois pas du tout l'objet du prsent texte.
Le texte n'est pas divis, sauf les trois ordres (voir la partie 2 ci-dessous). Je prends ici la libert de le
regrouper en quatre parties. Le titre gnral du texte devient ici le titre d'une premire partie. Cette
partie m'apparat tre un rsum des ides principales de R. Park. Cette premire partie est prsente
comme la base, le point de dpart, qui alimente les rflexions qui suivent et qui s'articule par la suite
sur un objet. Cet objet, une publication du professeur Thorndike, est ici trait partir de la troisime
partie.
Certaines des traductions que j'utilise ici sont de moi, elles sont moins littraires que celles de la
traduction du texte publi en franais, mais je les veux plus fidles l'original. Lorsque c'est le cas,
elles sont identifies comme telles.
Partie 1 La ville comme phnomne naturel.
Il y a pour Park, trois faons d'envisager la ville:9 (p. 185) Cette typologie sera reprise et r-articule un peu plus loin
dans la description que Park fait des "trois ordres" (cf partie 2 ci-dessous).
1. Simple agrgat territorial.
2. Artfact dans lequel la structure physique est complte par un cadre de concepts lgaux qui rglent la vie
des individus.

7 Delas, Jean-Pierre et Milly, Bruno, Histoire des penses sociologiques. Armand Colin, Paris 2009, p. 100
8 Park, Robert Ezra, Human communities: the city and human ecology. Glencoe, Ill.: Free Press, 1952. L'ouvrage de
Thorndike est mentionn dans la prface. J'ai cherch un peu pour le retracer et je n'en ai trouv qu'une r-impression
mal identifie. En revanche j'ai trouv une diversit et un nombre de titres trs surprenants pour un seul auteur, s'il s'agit
effectivement d'un seul et mme E.L. Thorndike.
9 Les numros de page (p. xxx) utiliss partir d'ici rfrent au livre L'cole de Chicago ...

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3. Unit fonctionnelle dans laquelle les relations entre individus sont dtermines par une structure matrielle,
par des rgulations formelles et plus encore par les interactions des individus entre eux.
De ce dernier point de vue, l'ensemble tend prendre les caractristiques d'un organisme et les limites de la
communaut ne sont pas celles de l'unit administrative. Ce sont plutt les limites de la zone dans et avec laquelle
elle fonctionne.
Les habitats communs des plantes et des animaux tendent invariablement dvelopper une conomie naturelle et une
interdpendance o des espces diffrentes ont une scurit et une prosprit plus grandes que si elles taient
spares. Les habitants y cooprent parce que ils ont des exigences diffrentes en termes de ressources ou que ce sont
des espces dont la cohabitation tend diminuer la concurrence. (p. 186)
Dans une communaut vgtale ou animale, la concurrence contribue une distribution ordonne de la population et
la diffrenciation des espces dans leur habitat. La concurrence joue aussi un rle fondamental dans la
communaut humaine, sauf qu'au lieu de diffrentiation des espces on assiste une division du travail et une
diffrentiation des fonctions et des professions.
La concurrence est un facteur d'individuation et de diffrentiation. Elle est une partie intgrante de la constitution de
la communaut. (p. 187)
La socit humaine prsente aussi une autre forme d'interaction: la communication. Celle-ci permet des ententes, des
coutumes, des traditions et d'autres formes de solidarit. Elle permet de maintenir des rapports ncessaires l'action
collective.
La concurrence, lutte pour la vie, permet la distribution et la redistribution ainsi que l'individuation par une
diffrenciation des fonctions. La communication permet une intgration, une synthse et la consolidation des
fonctions des individus et des groupes. Ceci au sein d'une entit proche d'une entit organique ou super-organique.
Partie 2: Les trois ordres
Ces trois ordres sont les seuls termes qui soient identifis de faon particulire (en italiques) dans le
texte.
Dans les lignes qui suivent, Park traite des rapports entre individus, de leur rgulation dans un super-
organisme. Il y traite aussi de questions matrielles et institutionnelles. partir de situations qui
seraient contrles mcaniquement ou physiologiquement, il introduit une situation o le contrle est
culturel, communicationnel, aprs avoir pass par l'conomique. On pourrait imaginer ainsi un
continuum partant du naturel, de l'instinctuel au rationnel. Je rappelle ici que le texte date de 1939. Je
serais justement trs intress savoir ce que Park aurait crit sur ce genre de sujet si le texte datait
vraiment de 1952, ou mme de 1944 anne de son dcs. Il aurait alors pu avoir connaissance des
questions souleves dans la "Dialectique de la raison".10
Pour lui, donc et dans le texte tudi ici, nous, nous pouvons nous attendre trouver, dans la ville, trois
types d'association qu'il prsente comme trois ordres.
L'ordre territorial : Les relations sociales sont largement dtermines par les distances matrielles. La stabilit est
assure lorsque les tres humains ont des racines dans un sol. Les modifications les plus radicales sont les migrations
massives. Les plus grandes avances de civilisation y sont peut-tre mme dues. (p. 188)
L'ordre conomique ou concurrentiel : La concurrence finit par mettre en place une sorte de coopration qui prend la
forme d'changes de biens et de services.
Les moyens de transport tendent les limites du march et de la socit conomique. Ceci rend possible la distribution
de masse. Les dveloppements technologiques en gnral rendent possible le systme capitaliste "tel que nous le
connaissons". Le tissu de relations conomiques est mondial. Les moyens de transport et de communication jettent les
bases d'une socit politique plantaire, d'un ordre moral et culturel pour l'humanit. (p. 189)
L'ordre culturel : La ville est un ordre politique et moral qui tend imposer aux forces conomiques gostes les
10 Horkheimer, Max, et Theodor W Adorno. Dialektik der Aufklrung: philosophische Fragmente. Amsterdam: Querido,
1947. Le livre est d'abord publi de faon confidentielle, New-York en 1944, puis de faon officielle Amsterdam en
1947. Horkheimer et Adorno sont aux USA depuis avant la guerre. (source : Wikipedia en franais)

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contraintes de la tradition, des conventions et de la loi. Ces formes de contrle sont de la communication, par
laquelle on tente d'anticiper les actions de ses semblables. C'est aussi la possibilit d'adapter, jusqu' un certain
point, les attitudes et le point de vue d'un autre. (pp. 189-190)
Un ordre rationnel et moral se substitue donc un ordre purement physiologique. La communication et la
concurrence sont des processus sociaux lmentaires qui assurent la continuit de la communaut urbaine. La ville
est donc contrle par la culture, la tradition et la loi plus que par l'instinct. (p. 190)
Partie 3: Le travail statistique du professeur Thorndike
Dans ce que j'identifie comme cette troisime partie du texte, Park, introduit, sans aucune prsentation
ou transition, un ouvrage du professeur Thorndike (il prend soin de toujours le nommer ainsi). Il
questionne cet ouvrage sous diffrents angles. Il questionne beaucoup le fait que les gens bien et le bien
lui-mme tendent toujours se retrouver aux mmes endroits. Il dveloppe l'ide qu'il faudrait savoir
pourquoi, par exemple et pour simplifier ici, les Noirs y sont synonyme de communaut infrieures et
les dentistes l'indice d'une meilleure communaut. Il inverse aussi cette hirarchie et pointe
l'interdpendance entre celles-ci, surtout la dpendance de la meilleure communaut envers l'infrieure.
Je crois qu'il est ici intressant de se souvenir ce moment-ci de son exprience das le Sud des USA.
Voici en rsum les propos de Park dans l'ordre o il les prsente lui-mme.
Le professeur Thorndike s'intresse la contribution de la ville au bien-tre humain et il imagine une chelle pour le
mesurer, pour en valuer la valeur. Il ne s'intresse pas l'histoire naturelle des villes ou de leurs fonctions. Le but de
ce travail n'est pas de dcrire ou d'expliquer, mais de mesurer et d'apprcier des valeurs. (p. 191 trad JCB)
Park crit que mme si des donnes avaient t recueillies des fins purement administratives, on pourrait quand
mme s'attendre ce que leur tude mette un tant soit peu en lumire la nature des fonctions que les villes remplissent
dans la vie conomique et culturelle d'un peuple. (p. 191)
Les valeurs sont cependant notoirement subjectives et personnelles. Ceci est d'autant plus important dans un pays
cosmopolite, les individus et mme les communauts ont leurs ides particulires vis--vis ce qui est essentiel pour la
bonne vie.
Les processus sociaux multiplient de plus la diversit de fonctions des villes de mme que les occupations de leurs
habitants. (trad. JCB)
La solution des problmes conomiques tourne invariablement l'accentuation de ces diffrences et une
sgrgation plus minutieuse de la population. Ceci suggre qu'il faut faire une certaine classification des fonctions
des villes avant d'estimer leurs contributions au bien-tre. Mesurer le bien-tre de toutes les communauts selon la
mme chelle est contestable au dire mme de Thorndike. (p. 191)
Park suggre que Thorndike aurait pu appliquer ses mesures pour comparer diffrents quartiers de mtropoles
urbaines dans diffrentes rgions du pays. (p. 192)
Park se dclare incomptent pour critiquer la procdure technique qui a servi laborer l'chelle. Il crit aussi que la
manipulation statistique blouit autant que les tours de magie. Les gens sont surtout intresss connatre le truc qui
a permis d'obtenir le rsultat. Il se dit cependant prt questionner un standard qui dit que les gens bien et le bien
lui-mme tendent toujours se prsenter aux mmes endroits.
Le point jusqu'auquel les "bonnes gens" sont les produits d'une bonne vie, d'une vie aise ("good life") ou vice-versa,
n'est pas clair. Cependant, si le bien-tre de chaque communaut veut que tous puissent s'y trouver une place pour
contribuer au bien commun, "il semble certain que beaucoup de gens tout--fait biens doivent vivre dans des milieux
difficiles. ("hard spots")" (p. 192 trad JC)
Les indices qui permettent de mesurer la valeur tendent tre identifis avec les choses qu'ils mesurent. La qualit de
la vie est ainsi identifie des indices de bien-tre comme les baignoires, les tlphones, les radios etc., toutes choses
tant gales par ailleurs. Or les choses ne sont pas gales. Les villes du Sud sont classes derrire par Thorndike,
parce que elles ont plus de Noirs, plus d'glises et moins de dentistes. (p. 193)
Les Noirs, comme les dentistes, ont tendance aller l o ils peuvent faire leur vie et c'est sans doute une bonne
chose pour la socit dans son ensemble.

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Plus de dentistes et moins de noirs feraient-ils de Nashville ou de Charleston des endroits o on vivrait mieux?
Quelles consquences ces "amliorations" pourraient-elles apporter?
Les villes ont des fonctions diffrentes dans le systme conomique et culturel. Comment les comparer en appliquant
une chelle qui mettrait en relief leurs diffrences significatives? Pour tenir compte de cette difficult, Thorndike
carte d'abord les banlieues rsidentielles, les villes du Sud traditionnalistes et les trs grandes villes. Lorsqu'il les
inclut par la suite, les rsultats tendent cependant rester les mmes. (pp. 193-194).
L'objection principale de Park est qu'il faut dans ce genre d'tudes substituer un artfact la chose vivante qu'on
tudie. Cela peut peut-tre servir les fins d'une administration pour qui la qualit de la vie "n'a plus de secret", mais
ce n'est pas le dessein d'une science qui ne se satisfait pas d'une prcision obtenue par dfinition, ou d'une procdure
qui substitue des corrlations aux causes relles. (p. 194)
Cela tend donner aux recherches fondes sur des statistiques l'aspect d'exercices dans lequel les rponses sont
contenues dans les ides et les hypothses de dpart. (p. 194)
Selon l'analyse statistique de Thorndike, les Noirs, la pauvret, les familles nombreuses et les glises sont des indices
d'une communaut de niveau infrieur. Les dentistes, les "cigar stores", la proprit du logement et un faible taux de
natalit sont des indices d'une communaut de niveau suprieur. La liaison entre ces items est un peu droutante et
mrite plus de recherches. (p. 194)
Il est la fois intressant et dcourageant que dans les communauts de haut niveau la population ne se reproduise
pas et soit oblige de dpendre des communauts infrieures pour sa survie. (pp. 194-195)
Si les glises et les Noirs sont des indices de communauts infrieures, ce n'est pas que ce soient de mauvaises choses
en soi. Ce sont mme de telles sources de rconfort que beaucoup de braves gens du Sud ne voudraient pas s'en
passer. Les Noirs sont particulirement intressants, il est mme difficile d'imaginer ce que pourrait tre la vie dans le
Sud sans eux. (p. 195)
Les statistiques sont importantes mais en elles-mmes et sous la forme prsente, elles posent des questions plus
qu'elles n'y rpondent. (p. 195)
Park pose qu'il nous faudrait savoir:
les forces l'oeuvre dans la distribution des populations, des institutions et des revenus,
les conditions des villes o les braves gens dorment mais aussi celles des villes o ils travaillent, o ils
lvent leurs familles, d'o viennent les revenus de ces familles,
les caractristiques des communauts o on consomme la richesse, mais celles des communauts o on la
produit.
Si les dentistes, les docteurs et les institutrices dterminent la qualit des braves gens et des bonnes communauts,
pourquoi sont-ils si ingalement rpartis?
Partie 4: Conclusion
Dans les lignes qui suivent, Park propose de prendre l'tude de Thorndike comme point de dpart d'un
programme de recherches. Ceci ressemble la proposition et aux recherches qu'il a lui-mme faites
partir de son texte de 1916 "La ville: propositions de recherche ..." dj cit plus haut, qui a t r-
imprim l'universit de Chicago en 1925. Il reprend aussi encore une fois l'ide qu'il existe des
ingalits, des distributions de population et de biens qui sont malsaines, c'est--dire pour lui non-
conomiques, et qu'il faudrait chercher corriger ces situations. Il commente aussi les conclusions du
professeur Thorndike et s'en dit du tout en questionnant leur signification et leur intention ou leur
usage potentiel.
Voici en rsum les propos de Park dans l'ordre o il les prsente lui-mme.
L'ouvrage du professeur Thorndike est une introduction une enqute trs intressante et qui irait loin mais la
lecture de ses conclusions , Park se dit du.
tant donn l'ingalit de la distribution, malsaine et non-conomique, des populations et des bienfaits, Park
demande comment nous pourrions changer la situation.
Pourrions-nous faire en sorte que les braves gens des bonnes communauts voient les communauts moins bien

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nanties de manire moins ngative? (196 trad JC)
Il y a des compensations dans les quartiers dfavoriss que les gens qui vivent dans les banlieues rsidentielles ne
semblent pas comprendre. Dans les secteurs habits par des immigrants c'est, par exemple, les enfants.
Tout ce qui semble ressortir de cette tude, est que si nous en avions la volont et l'intelligence ncessaire, nous
pourrions faire mieux. Toutes ces statistiques ne sont pas une contribution la solution d'un problme, semble-t-il,
mais sont plutt le prlude un sermon.
Thorndike nous exhorte : "Amliorez votre ville. N'importe quelle ville peut s'amliorer! Cependant, comme cette
tentative de standardiser les valeurs semble le suggrer, en essayant maintenant de la faire devenir quelque chose
qu'elle n'est pas faite pour tre." (p. 196 trad. JCB)
Je traduirais la dernire phrase comme ceci: Ceci est, assurment, un cas exemplaire de connaissance
pour quoi?
Dans le texte original, la phrase est "This is, indeed, an instance of knowledge for what?" Il me semble que ce
n'est pas une formulation trs littraire, on dirait plutt une expression venant d'une conversation
familire et qui a t transcrite directement sur le papier. Dans un contexte similaire en franais d'ici on
pourrait demander "C'est pour quoi cette connaissance-l ?" Comme on dit "C'est pour quoi cet outil-
l" afin de demander quoi il sert. La traduction dans le texte franais est la suivante: " vrai dire, cela
est un exemple de savoir ... pour quoi faire ?" Il semble donc que les traducteurs aient retenu eux aussi
cette ide de "Un exemple de savoir qui sert quoi, ou dont on peut faire quoi?".
En terminant, je ferai une autre diversion. j'ai ici un texte11 qui vise faire l'examen des tudes rcentes
en histoire urbaine au Canada et aux USA: les thmes que l'auteur retient sont: les classes sociales, le
logement, la vie urbaine et la politique, les relations ville-banlieue, les questions raciales dans les
mtropoles. L'auteur mentionne qu'elle traite les questions de genre travers les thmes dj
mentionns mais qu'elle a mis de ct plusieurs autres domaines de recherche sur la ville:
l'environnement, le commerce, la technologie, l'immigration et les politiques institutionnelles. Je crois
qu'il n'est pas difficile de faire ici des liens avec les questions souleves par Park et de conclure qu'il
avait raison de proposer de faire tout un programme de recherche. Il y en a maintenant plusieurs.
L'article de M.C. Sies ne comporte pas moins de 164 notes de bas de page et le nombre de rfrences
qui y sont mentionnes est probablement suprieur ce chiffre. la lecture du texte, on relve aussi
plusieurs plaidoyers semblables celui de Park.
- - fin - -

11 Sies, Mary Corbin, North American Urban History: The Everyday Politics and Spatial Logics of Metropolitan Life
Urban History Review / Revue d'histoire urbaine, Volume 32, numro 1, automne 2003, p. 28-42

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