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REVISTA CUBANA DE PSICOLOGIA Vol. 19, No.

1,2002

CONSIDERACIONES EN TORNO A LA INVESTIGACIN


CUALITATIVA EN PSICOLOGIA*
Adrin Cuevas Jimnez, Universidad Nacional Autnoma de Mxico Campus Iztacala
RESUMEN
En las ltimas dcadas, debido al amplio reconocimiento de la complejidad y dinamismo de la realidad
humana, y a las limitaciones del modelo tradicional de investigacin para estudiarla en esa complejidad,
se han generado reflexiones y planteamientos alternativos para sustentar otras formas de investigacin,
como la llamada metodologa cualitativa. Este trabajo pretende insertarse en esa discusin en el mbito
de la Psicologia.

Palabras Clave: investigacin cualitativa, epistemologa, metodologa, positivismo.

ABSTRACT
In the last few decades due to broad awareness of complexity and dinamism of human reality, and to
limits of the traditional research model to study that complex reality, alternative reflexions and outlines
have been generated to support others research models as the so called qualitative methodology. This
paper attemps to be inserted in that discussion in a Psychology context.

Key words: qualitative research, epistemology, methodology, positivism.

INTRODUCCIN Los planteamientos en la lnea de Bacon fueron


El conocimiento de la realidad como objeto de compartidos por otros tericos y retomados en la
anlisis y estructuracin tiene sus orgenes en la investigacin de ias ciencias naturales, en las que
antigedad y su desarrollo ha avanzado estrecha- en ese momento de su desarrollo impulsaron
mente unido al devenir del pensamiento humano, importantes avances, constituyndose en la base
estando siempre en el centro de la discusin el epistemolgica del positivismo, trmino introducido
problema de la cognoscibilidad del mundo; de la por Comte, A. (1798-1857) quien, entre otros te-
manera en que se ha planteado la solucin a esta ricos, abog por su extrapolacin al estudio de la
cuestin se ha concebido tambin la forma de realidad social, "para l las ciencias sociales eran
obtener el conocimiento, principalmente en su forma afines a las ciencias naturales; compartan la misma
sistematizada que implica el concepto de ciencia. forma epistemolgica y estaban igualmente libres
Particularmente durante los siglos XVI y XVII del lastre especulativo de la metafsica". (Hughes y
ocurrieron grandes cambios en torno a los principios Sharrock, 1999, p 66-67)
de la ciencia moderna; como sealan Hughes y Se hace preciso sealar que para la superacin de
Sharrock (1999), la alianza entre absolutismo poltico la cosmovisin religiosa del mundo en aquella poca
e Iglesia Catlica que impona una cosmovisin se requera, en primer lugar, de un espritu de lucha
religiosa del mundo en esa poca, fue generando de aquellos cientficos que implicaba poner en riesgo
tambin un escepticismo hacia esa explicacin. En la vida misma (Galileo es un ejemplo) y, en segundo
ese contexto y en busca de un mtodo intelectual lugar, de la formulacin y defensa de planteamientos
para superar esa incertidumbre, Bacon, F. (1561- radicales que posibilitaran una forma nueva de
1626) retom la visin aristotlica del empirismo abordar la realidad. En ese contexto y para ese
como base del conocimiento; es decir, la concepcin momento se valora la necesidad e importancia de
de la primaca, para su obtencin, de la experiencia los conceptos positivistas, la objetividad, por
sensorial directa, del experimento, de la induccin y ejemplo, "es un concepto creado por la subjetividad
de la minuciosa observacin. Por su parte Descartes, humana esencialmente a partir de las trgicas
R. (1596-1650), sin negar el valor de los principios consecuencias del oscurantismo, dogmatismo,
empiristas y, siguiendo la tradicin racionalista de escolasticismo y la hiperbolizacin de lo subjetivo e
Platn, enfatizaba la certidumbre de los principios ideal en la Edad Media". (Arias, 1999, p. 180)
"eternos e inmutables" de las matemticas como el Sin embargo, pronto esos nuevos conceptos
lenguaje ms apropiado para expresar las leyes de la mostraron tambin sus limitaciones para el conoci-
naturaleza, dando prioridad al papel de la deduccin miento de la realidad que tambin era necesario
lgica a partir de premisas evidentes. trascender. Los primeros cuestionamientos a esta

*Este trabajo se llev a cabo en el marco del Programa de Apoyos para la Superacin del Personal Acadmico (PASPA)
de la Universidad Nacional Autnoma de Mxico.
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visin de cientificidad se generaron precisamente en Desde luego, esta amplia perspectiva cualitativa
la ciencia que ms avanz en este paradigma, la de abordar la realidad humana, como es el caso de
fsica. En la primera mitad del siglo XX se produjo en la cuestin psicolgica, tiene una contextualizacin
esta ciencia una revolucin conceptual, vinculada histrica: se ha ido constituyendo a medida que se
principalmente con los principios de: a) la teora de avanza en el desarrollo de un objeto de estudio ms
la relatividad, que plantea al espacio y al tiempo en complejo de la psicologa, ntimamente relacionado
dependencia del observador; b) el principio de la con la limitacin cada vez ms evidente del
indeterminacin o de incertidumbre, postulando que paradigma positivista para abordarlo en esa comple-
el observador afecta y cambia la realidad que jidad. En realidad tanto la postura positivista como la
estudia; c) el principio de exclusin que plantea la llamada cualitativa tienen su propia ubicacin
existencia de leyes-sistema que no son derivables histrica y representan niveles diferentes de
de las leyes de sus componentes; d) con el conocimiento de la realidad, como se pretende
desarrollo de la mecnica cuntica la elaboracin de expresar en los aspectos que a continuacin se
constructos tericos inasequibles a la observacin presentan. Cabe sealar que cuando existe un
sensorial. modelo hegemnico e institucionalizado, como es el
Estos avances de la Fsica daban cuenta, principal- caso de la metodologa positivista, todos los
mente, del carcter holstico de la realidad y de la principios, categoras y conceptos, asi como los
importante influencia del investigador en el proceso trminos con que son referidos, tienen una
de conocimiento; asimismo, evidenciaban las vinculacin estrecha, de manera que un cuestiona-
limitaciones histricas del modelo positivista de miento al modelo implica hacerlo extensivo a todos
investigacin, y motivaban a la bsqueda de esos elementos y, en consecuencia, la construccin
variantes crticas y alternativas a esa visin de de propuestas alternativas y concretas debe
ciencia. Prestigiados fsicos se manifestaron crtica- considerarlos tambin; esto ltimo no se ha logrado,
mente contra los postulados de ese paradigma de manera que regularmente se critica la metodologa
tradicional y, expresamente con respecto a la positivista pero usando las mismas categoras,
psicologa, el gran fsico Oppenheimer advirti a los conceptos y trminos que le son propios.
psiclogos en la dcada de los aos 50 que, "el peor Reconocemos que ante esa carencia conceptual,
de todos los posibles errores que puedan cometer varios de los que aqu se usan tienen ese carcter.
es imitar una fsica que ya no existe, que desde
hace mucho tiempo ha quedado completamente 1. PLANO EPISTEMOLGICO
superada y ellos (los fsicos) han abandonado" 1.1. Nivel de anlisis
(citado en Martnez, 1999, p. 18). Un elemento general compartido en la perspectiva
A pesar de haber transcurrido casi medio siglo cualitativa se refiere a la explicacin comprensiva
desde aquellas voces, el paradigma positivista an se del objeto de estudio, el cual constituye un nivel ms
mantiene en las ciencias humanas como el modelo complejo de aproximacin a la realidad que el nivel
de ciencia. Esto se debe a su institucionalizacin de descripcin causal en que se funda el paradigma
generalizada y a su aceptacin prctica ante la falta positivista.
de alternativas concretas. Sin embargo, poco a poco En la perspectiva cuantitativa el punto central es
se ha ido generando y ganando espacios la llamada investigar para ofrecer descripciones causales de la
metodologa cualitativa. Sus fundamentos, que le van realidad, considerando una funcin impersonal del
permitiendo una formalidad como alternativa metodo- investigador y con una perspectiva de descubrir el
lgica, se ubican en la Antropologa, la Etnografa, las conocimiento. En cambio, en el enfoque cualitativo se
teoras epistemolgicas, los desarrollos marxistas y el investiga para la comprensin del fenmeno, consi-
interaccionismo simblico de la Escuela de Chicago, derando una funcin personal del investigador y en
principalmente. una perspectiva de construccin del conocimiento.
Nuestro inters en este trabajo es presentar Von Wright (1971, citado en Stake, 1998), seala
algunos fundamentos terico-metodolgicos de la que las explicaciones correlacinales pueden
investigacin cualitativa en el mbito de la aumentar la comprensin, y que a veces esta ltima
Psicologa, en su referencia a la investigacin se expresa en trminos de explicacin causal. Es
tradicional. decir, no se trata de desconocer la importancia de la
descripcin causal para la comprensin, en
Planteamientos de la investigacin cualitativa determinados tipos de problemas es imprescindible;
en la psicologa lo que se rechaza es la pretensin de su concepcin
No existe un consenso sobre qu concebir como como modelo de ciencia, que ha prevalecido hasta
investigacin cualitativa, pues los planteamientos nuestros das y que, por lo tanto, ha relegado a
crticos al modelo tradicional suelen ser generales y segundo plano el nivel comprensivo interpretativo.
diversos y no siempre se acompaan de propuestas "En ese sentido se absolutiz en la bsqueda
concretas de cmo llevar a cabo la investigacin. cientfica la definicin de unidades psicolgicas,
Slo existen ciertos elementos generales que se cuyo valor epistemolgico se deduca exclusiva-
comparten y una diversidad de expresiones o de mente de su significacin correlacionai con estados
formas de llevar a cabo la investigacin. o conductas concretas del sujeto (...) En estos casos

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lo descriptivo no se asuma como un momento no es asptico ni neutro, es un conocimiento relativo
necesario de la prctica cientfica, sino en tanto a ios significados de los seres humanos en
cosmovisin rectora del concepto de ciencia, lo que interaccin: slo tiene sentido en la cultura y en la
condujo a la ausencia de lgicas y mtodos vida cotidiana". (Prez, 1994, p. 28)
asociados con la bsqueda explicativa (...) de ah La actividad cognoscitiva es el reflejo de la
que el conocimiento siempre apareciera como realidad en forma de conocimiento que ocurre en la
constatacin, y se relegara su carcter de interaccin dialctica del sujeto con el objeto y se
construccin al plano de lo pseudocientfico". expresa en principios, leyes, categoras, teoras,
(Gonzlez, 1996, p 59-60) etc.; esta actividad tiene un condicionamiento
sociocultural y prctico, pues se vincula a las
1.2. Carcter del objeto de estudio exigencias objetivas del desarrollo social y, por lo
Otro elemento de consenso general en la tanto, a los intereses y necesidades del sujeto
perspectiva cualitativa se refiere a la concepcin del cognoscente que tambin estn relacionadas con
carcter complejo y holstico del objeto de estudio, dichas exigencias. "El reflejo cognoscitivo de la
es decir, como proceso que se constituye y expresa realidad siempre es mediado directa o indirecta-
en distintas formas y no como resultado o producto mente por los procesos valorativos. El hombre no es
acabado, fijo y ahistrico, "El conocimiento es la un espejo que reproduce con absoluta indiferencia el
aproximacin eterna, infinita del pensamiento al mundo existente fuera de l, sino que tambin lo
objeto (...) debe ser entendido, no en "forma inerte", interpreta, lo valora (...) La negacin del contenido
no en forma abstracta, no carente de movimiento, no valorativo del conocimiento (muy extendido en la
carente de contradicciones, sino en el eterno filosofa burguesa) parte de la comprensin de ste
proceso del movimiento, en el surgimiento de las como un proceso puramente contemplativo,
contradicciones y en su solucin" (Lenin, 1964, p. divorciado de la vida, de la prctica. De hecho, el
188). Es decir, el conocimiento constituye una conocimiento humano no se reduce ni mucho
realidad dinmica que se forma en la participacin menos,.ai reflejo abstracto del objeto con indepen-
activa e interactiva de un sujeto concreto, que se dencia de las necesidades del sujeto. El sujeto
desenvuelve en un contexto histrico-social. El cognoscente posee no slo la capacidad para el
objeto visto en esta dimensin resulta imposible de reflejo cognoscitivo, sino, adems, sentimiento,
abordar desde el planteamiento reduccionista de pasiones, voluntad, que expresan determinados
relaciones lineales y donde los "sujetos" slo se intereses y necesidades, y que condicionan el
conciben como medios para estudiar fenmenos proceso de conocimiento de la realidad". (Colectivo
abstractos y generales. "Cuando el fenmeno de Autores, 1992, p. 50-51)
estudiado se concibe en una relacin lineal La objetividad es una caracterstica de la verdad
mensurable causa-efecto, se pierde la perspectiva pero sta es creada por el hombre, quien tiene
holstica, que adems de multicausal es temporal y necesidades e intereses personales, relacionados
contextuada". (Tovar, 1995, p. 14) con las exigencias y necesidades sociales del
contexto sociocultural determinado en que se
1.3. El papel del investigador desarrolla; la objetividad, por lo tanto, est ligada
La relacin del hombre con el mundo, seala a la subjetividad. "La unidad de lo objetivo y lo
Nuez, J. (1994), es activa y se caracteriza por ser subjetivo caracteriza todo el desarrollo del
compleja y multifactica; este autor clasifica dicha conocimiento humano (...) el incremento del
relacin en: prctico-material, terico-cognoscitiva e contenido objetivo del conocimiento es el resultado
ideolgico-valorativa, considerando que la ciencia es de la elevacin del papel y la efectividad subjetiva,
una actividad esencialmente terico.cognoscitiva es decir, de la actividad creadora del sujeto" (Nuez,
pero necesariamente interrelacionada con las otras 1989, p. 131).
dos vas de conocimiento cientfico, a las que La perspectiva cualitativa concibe el papel activo,
tambin influye y por las que es influida. constructivo-interpretativo del investigador a lo largo
Como cuestionamiento a la objetividad positivista de todo el proceso de la investigacin y no slo en
que pretende excluir los elementos subjetivos en la algn momento de ella. Por lo tanto, desde esta
construccin del conocimiento, debemos sealar postura se plantea superar la pasividad tradicional
que las actividades cognoscitiva y valorativa son del investigador en pro de la pregonada "objetividad",
expresiones de la prctica social, como una sntesis o la reduccin de su papel activo nicamente a la
compleja de la relacin sujeto-objeto. "Los valores formulacin del diseo de investigacin, para
inciden en la investigacin y forman parte de la despus desenvolverse como simple aplicador1 y al
realidad, y la misma investigacin es influida por los final dejar que los datos e instrumentos "hablen por
valores del contexto social y cultural. El conocimiento s mismos".

'En la perspectiva positivista muchas veces no se requiere que el investigador lleve a cabo la aplicacin de los
instrumentos, pudiendo hacerlo una persona diferente, e incluso con frecuencia suele plantearse como necesario su
alejamiento de este proceso por considerarlo "nocivo".

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Gonzlez, F. (1999) seala "...un aspecto esencia! el positivismo no vio, entre otras cosas, es que e!
en la definicin del adjetivo cualitativo para esta referente emprico no es slo de naturaleza
aproximacin epistemolgica, es el nfasis en el cuantificable y su fuente no se reduce nicamente al
pape! del pensamiento en la construccin del laboratorio". (Tovar, 1995, p. 15)
conocimiento, lo cual nos coloca ante la necesidad Los datos no conducen por s mismos a la teora,
de reconocer el protagonismo del investigador como abstrados del punto de vista y de los intereses de
sujeto productor del conocimiento, aspecto quien los aborda, de quien investiga, "es un
soslayado de una u otra forma por las tendencias supuesto falso creer que los datos se buscan y se
epistemolgicas dominantes en el pensamiento recaban en bruto (sin interpretacin alguna) por la
psicolgico, entre las cuales el positivismo ha experiencia ordinaria. La reflexin epistemolgica
ocupado un lugar esencial. (...) En el proceso de hace ver que la experiencia no se puede
construccin del conocimiento definimos como conceptualizar de manera directa sin la ayuda de
sujeto tanto a quien lo produce, como el sujeto una teora, que en la ciencia no hay experiencias
producido en la construccin terica, pues ambos neutras; toda evidencia se produce a la luz de
representan momentos activos de este proceso", alguna teora y es relevante para alguna teora"
(p. 163-164, indito). (Martnez, 1999, p. 104).
Si el objeto de estudio del investigador es como l, Desde un punto de vista cualitativo lo terico y lo
un sujeto dinmico y activo, entonces su estudio emprico son momentos del conocimiento cientfico
implica un proceso interactivo, una comunicacin de dialctica y permanentemente vinculados, cuya
principio a fin, desde el primer contacto como un naturaleza es la construccin terica y no el
primer conocimiento y para el establecimiento de: crecimiento de sta por demostraciones empricas o
confianza, desarrollo del inters en la investigacin, inducciones desde una frecuencia de observaciones;
implicacin del sujeto e inicio de la motivacin que lo emprico es un momento en la construccin
ser permanente en todo el proceso. "El sujeto de terica, sin sentido ni existencia fuera de ella, pero
nuestras investigaciones es siempre un sujeto activo que no se agota en el momento actual de la teora
y pensante, reflexivo y emocionalmente compro- sino que la dinamiza y media la relacin teora-
metido, los cuales no son aspectos a controlar como objeto. "La comparacin del aparato conceptual de
elementos distorsionadores, sino, por el contrario, la ciencia con la realidad objetiva a travs de la
aspectos a estimular con vistas a garantizar el actividad emprica constituye una va importantsima
carcter complejo y elaborado de su expresin en el para lograr el despliegue y concrecin de las
proceso de estudio, aspecto que resultar esencial representaciones tericas (...) La ciencia, para su
en la definicin de elementos relevantes para la funcionamiento normal, reclama la interaccin
construccin terica" (Gonzlez, 1997, p 13). Esto dialctica de estos, como sus dos elementos
indica que este proceso no se puede delegar en otra estructurales principales (...) El trnsito del
persona distinta al investigador y que este ltimo fenmeno a la esencia como ley del desarrollo del
construye el conocimiento interpretando los resulta- conocimiento encuentra su expresin en la
dos no como su ubicacin en categoras apriorsticas interrelacin dialctica entre lo emprico y lo terico
sino dndoles congruencia en su diversidad; el en el conocimiento cientfico" (Nuez, 1989, p 185-
investigador va ms all del dato, se nutre de l pero 186). Lo emprico pues es una fuente de datos para
lo interpreta, pues la ciencia es pensamiento hecho la reflexin y reconceptualizacin a partir de su
teora y no algo que est en el dato. interpretacin desde una teora.
El sujeto es tambin constructor e intrprete de su Cabe enfatizar que a mayor complejidad de la
propia informacin, de modo que puede realidad que se estudia, como la subjetividad o la
devolvrsele la interpretacin del investigador sobre personalidad, es ms difcil su conocimiento por
informacin previa para que la reflexione y se manifestaciones lineales y directas del momento
involucre, aunque en relacin con el problema emprico, por ms sofisticada que se exprese a
cientfico es el investigador quien hace la travs de la matematizacin estadstica y las
interpretacin y teoriza. tcnicas no paramtricas, "En la medida en que
ascendemos en la escala biolgica, psicolgica y
1.4. Lo emprico y la teora social, en la medida en que el nmero de las partes
Al dato no se le concede un peso absoluto ni se le constituyentes o variables y la interaccin entre ellas
identifica con la verdad; tampoco sta se encuentra aumentan, su utilidad decrece rpidamente y su
escondida atrs de l, esperando le sea quitado el inadecuacin se pone de manifiesto" (Martnez,
velo que la cubre para ser descubierta, a travs de 1999, p. 32). En realidad ese anlisis factorial est
mirar al dato pura y framente desde sus parmetros vinculado a una concepcin congruente al positi-
cuantificables, los cuales permiten prevenir del vismo en trminos de rasgos y sus correlaciones; es
"riesgo" de contaminacin subjetiva para garantizar decir, se asume el estudio de esos procesos como
la "objetividad", como lo plantea la postura variaciones de un conjunto de rasgos universales a
positivista, en la que el conocimiento no se todo individuo.
construye sino que se descubre; es decir, donde la En la metodologa cualitativa la relacin del sujeto
teora no es ms que evidencias empricas. "Lo que con el objeto, con el dato, no es directa sino

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mediatizada por la teora que asume el investigador, modelamientos cuantitativos y tipos de relaciones
y la teora no representa un conjunto de reglas que slo aparecen en dimensiones cuantitativas, lo
rgidas, sino un marco de construcciones tericas cual lejos de ser contradictorio con lo cualitativo,
dentro de las que el pensamiento se encuentra en representa un momento esencial en el curso de la
una relacin de continuidad productiva y creativa produccin del conocimiento. Rechazamos lo cuanti-
consigo mismo y no descriptiva y conformista. "Las tativo a nivel epistemolgico porque representa una
teoras no son entidades estticas a ser asumidas, imposicin sobre fenmenos que slo aparecen ante
sino sistemas de informacin dentro de los cuales la construccin cualitativa". (Gonzlez, 1999, p. 190,
adquiere sentido la produccin terica del sujeto, la indito)
que a su vez interviene como agente de cambio en El modelo tradicional basado en la cuantificacin
el propio desarrollo de la teora. Las teorias que no responde a principios epistemolgicos muy
se desarrollan y pierden su capacidad de extensin diferentes a los que fundamentan una visin
a nuevas zonas de la realidad, pretendiendo cualitativa, "los investigadores cuantitativos destacan
encasillar sta en sus trminos actuales, dejan de la explicacin causal y el control; los investigadores
ser teoras cientficas para convertirse en doctrinas cualitativos destacan la comprensin de las
del pensamiento, proceso este que ha sido muy complejas relaciones de lo que se estudia" (Sake,
comn dentro de las ciencias sociales". (Gonzlez, 1998, p 42). Es desde ese nivel epistemolgico de
1999, p! 169, indito) anlisis que no es posible plantear ambas
metodologas como compelementarias y donde la
2. PLANO METODOLGICO eleccin de una u otra o de ambas dependa del
2.1. La cuantificacin objetivo que sea planteado, pues los objetivos
En la concepcin tradicional la cuantificacin necesariamente se basan, explcita o implcitamente,
constituye la dimensin fundamental que define en determinados principios epistemolgicos. Es
y orienta la investigacin cientfica; se plantea decir, no es que la medicin en s no tenga ninguna
la obtencin del conocimiento a travs del cmulo importancia o que implique una oposicin al estudio
de datos objetivos validados y generalizados comprensivo de la realidad humana, sino lo que se
cuantitativamente. cuestiona es que sea considerada como la nica
En la metodologa cualitativa el conocimiento no manera de acercarse al conocimiento, "La
es la expresin matematizada y directa de! dato o su metodologa cualitativa utiliza la cuantificacin para
acumulacin infinita sin el desarrollo del momento calcular el porcentaje de sujetos quienes expresan
explicativo interpretativo del mismo; el conocimiento cualidades particulares en sus pensamientos,
se plantea como resultado de construcciones emociones, imaginacin, personalidad, etc. La
tericas vinculadas indirectamente a travs de cuantificacin computa nmeros de personas, no
indicadores construidos en el momento emprico; el mide los fenmenos psicolgicos -es decir, el grado
conocimiento como construccin de sntesis o fuerza de los fenmenos psicolgicos. La
complejas que son irreductibles a sumatorias de cuantificacin no es el enemigo de los mtodos
elementos simples. Sin embargo, no significa una cualitativos. Si se realiza correctamente, los
negacin absoluta de lo cuantitativo, pues ste complementa. La cuantificacin slo es mala cuando
constituye un momento en el proceso de se utiliza incorrectamente para medir los fenmenos
construccin del conocimiento, posibilita un nivel psicolgicos ms bien que cantidades de personas".
descriptivo en el conocimiento de la realidad; lo que (Ratner, 1999, indito)
no es aceptable de la metodologa tradicional es la
absolutizacin del modelo cuantitativo como "el 2.2. El caso individual
mtodo cientfico", es decir, se trata de un rechazo
Un estudio de caso tiene lugar cuando ste
en su carcter epistemolgico.
presenta un inters muy especial en si mismo; eso
Si somos receptivos a lo que realmente sucede en se lleva a cabo incluso dentro de los marcos de una
las investigaciones, podemos ver, como seala investigacin cuantitativa, cuando lo que se destaca
Stake (1998), que en cualquier estudio cualitativo la es un conjunto de mediciones del caso, una serie de
enumeracin y el reconocimiento de la diferencia de variables descriptivas, como ha ocurrido, por
cantidad son importantes y, asimismo, que en ejemplo, en la medicina y en la educacin especial.
cualquier estudio estadstico o experimento
controlado (estudio cuantitativo) tambin son Sin embargo, en una visin cualitativa el estudio
importantes el lenguaje natural con que se describe de caso "destaca las diferencias sutiles, la secuencia
y la interpretacin del investigador. Es decir, la de los acontecimientos en su contexto, la globalidad
distincin no est directamente relacionada con la de las situaciones personales". (Stake, 1998, p. 11)
diferencia entre datos cuantitativos y datos Un criterio fundamental de la metodologa de la
cualitativos y, es en ese sentido que se acepta la investigacin cientfica tradicional, que le da el
consideracin de algunos autores en trminos de su carcter de cientfico a lo investigado, es la genera-
complementariedad, "Lo cuantitativo es importante lizacin, concebida en trminos de repetibilidad de
en tanto informa sobre lo estudiado mejor que lo una experiencia para estudios experimentales, del
cualitativo. Existen fenmenos ms asequibles a uso de categoras estandarizadas en la construccin

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terica y de significancia estadstica para muestras anlisis; en el estudio intensivo e integral del sujeto
grandes. Luego que algo se generaliza de esa se expresa lo singular y lo general. "(...) el hombre
manera, se convierte en entidad supraindividuai, es se concreta en seres singulares, es decir, la especie
decir, que se presenta como verdad fija e est formada por conjunto de individuos. La historia
indiscutida. Allport (1978) expresa claramente ese social de los hombres, no es ms que la historia de
proceder positivista en la psicologa: "Es cierto que su desarrollo individual, tengan o no ellos mismos la
los psiquiatras y los psiclogos clnicos saben desde conciencia de esto. El individuo es por tanto, el
hace mucho tiempo que deben tomar como punto de hombre concreto, especfico que siente, acta y
partida lo que el propio sujeto dice. Pero casi de piensa, que tiene caractersticas propias y que es
inmediato redactan lo que se les dice en categoras portador de determinadas relaciones sociales"
generales desmembrando los factores complejos de (Colectivo de Autores, 1992, p 226). Lo general se
la vida en dimensiones estndar (capacidades, encuentra incorporado de manera irrepetible en
necesidades, inventarios de intereses y cosas cada una de las individualidades que se estudian,
parecidas) y se apresuran a dar puntuaciones a sus cuya representacin en construcciones generales se
variables favoritas", (p. 171) logra por la actividad interpretativa del investigador;
En el enfoque cualitativo no se concibe ni se lo general, pues, no est dado por su corres-
espera una generalizacin de ese tipo, estandari- pondencia con distintas manifestaciones parciales
zada y de extensin mecnica, "La investigacin del sujeto que se estudia, sino que es una
cualitativa no busca la generalizacin, sino que es construccin terica que permite dar cuenta
ideogrfica y se caracteriza por estudiar en explicativamente de manifestaciones diversas, no es
profundidad una situacin concreta. Desarrolla una constatacin sino una construccin. Todo esto
hiptesis individuales que se dan en casos fundamenta el estudio del caso individual de manera
individuales. No busca la explicacin o la causalidad, intensiva, es decir, en sus diversas manifestaciones,
sino la comprensin, y puede establecer inferencias a travs de diversos instrumentos y de la
plausibles entre los patrones de configuracin en comunicacin con el investigador, que lo impliquen
cada caso". (Prez, 1994, p. 29-30) a manifestarse activa y comprometidamente.
Los procesos irregulares y complejos como los La muestra en la posicin tradicional se orienta
implicados en el desarrollo de la subjetividad, son por un criterio extensivo y de generalizacin de los
irreductibles a frmulas universales susceptibles de resultadbs. En realidad los sujetos de la muestra
construirse directamente por reiteracin y estadstica slo constituyen una representacin
comparacin de elementos en el nivel emprico; no matemtica pero no expresan una definicin
se sustentan en la cantidad y en la constatacin, cualitativa de la integracin grupai real.
sino en la construccin terica, "... lo que define el La muestra estadstica no permite tener en cuenta
potencial de generalizacin de un conocimiento es la interaccin dinmica y la riqueza diferenciada del
su capacidad para extender el potencial explicativo sujeto, pues su centro de atencin son los aspectos
de la teora. La generalidad expresa el nivel de comunes a los sujetos y la generalidad definida por
abarcabilidad de un concepto o una teora en la frecuencia. Desde los postulados cualitativos el
relacin con las zonas de sentido y de circulacin acceso a los procesos sociales complejos es de
del conocimiento en el estudio del objeto. La manera indirecta, a travs de las expresiones
generalizacin no existe como certeza absoluta que complejas de los sujetos o grupos; por eso se trata
puede constituirse como punto de referencia, sino aqu del estudio de casos individuales como unidad
como una construccin con mayor capacidad de anlisis, en su intensidad y complejidad, no en la
generativa que otras dentro de la coyuntura que validacin absoluta de extensin, en la representa-
enfrenta el proceso de conocimiento en cada uno de tividad de sus relaciones y no en la representatividad
sus momentos concretos" (Gonzlez, 2000, p 107). estadstica.
Desde el planteamiento del carcter procesal y
dinmico de la generalizacin, y su nocin como En el estudio de casos individuales, Gonzlez
resultado de la construccin terica, el criterio de su (2000) considera dos niveles del proceso de
definicin es el alcance de las construcciones generalizacin: el primero se relaciona con la
producidas por el investigador, no los criterios de produccin terica que tiene valor de generalizacin
correlacin, repeticin y estandarizacin. Por lo para el sujeto concreto en estudio, la cual puede
tanto, la individualidad se constituye en fuente relacionarse con construcciones del investigador en
legtima para la produccin de generalizaciones; la cuestiones ms generales de la teora, pero que no
informacin que genera el estudio de casos puede influyen necesaria y directamente en la produccin
representar el elemento necesario para que el de stas; sucede con frecuencia que los aspectos
investigador genere una idea o reflexin relacionados con el estudio de casos adquieren
generalizadora, que estaba en proceso pero que an significacin para desarrollar la teora slo indirecta
no poda construirse. o mediatamente. El segundo nivel tiene que ver con
En el estudio de la subjetividad en la psicologa los procesos ms generales de construccin terica
desde una metodologa cualitativa el caso individual que se apoyan en la multiplicidad de fuentes
(sujeto, grupo, organizacin) constituye la unidad de informativas de la investigacin.

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En consecuencia, el nmero de los sujetos a Sin embargo, como seala Prez (1994), a partir
estudiar depende de las necesidades del de un enfoque cualitativo, desde el cual lo que se
investigador y no de un criterio a priori definido en busca es interpretar lo que sucede en una situacin
trminos poblacionales. concreta, en vez de establecer controles lo que se
Desde los planteamientos cualitativos de la requiere es observar la interaccin entre todos los
investigacin, la muestra en la concepcin elementos de la situacin elegida tal como operan
tradicional tiene las siguientes limitantes: a) la en su contexto natural; y cuando el inters es
concentracin del trabajo del investigador en las comprender la realidad en determinado contexto, lo
conclusiones ms generales, a las que se llega por que se requiere es captarla como un todo unificado
medio de procesamiento estadstico, ignorando las que no puede fragmentarse en variables
diferencias individuales; b) ms que un contexto dependientes e independientes.
grupai dado por la relacin y el dilogo de los En la perspectiva cualitativa el problema es
participantes, la muestra tradicional considera una complejo, vivo y dinmico a lo largo de todo el
suma de individuos orientados en una lgica proceso, no simplificado a trminos analticos ni
instrumental, fuera de la cual no tiene consideracin operacionales y evoluciona con la propia
ningn hecho, por relevante que sea; c) considera a construccin terica que fija el curso de la
todos los sujetos en estudio igualmente aptos para investigacin. Luego de su planteamiento inicial, se
representar los segmentos de poblacin definidos en integra en un contexto de reflexiones tericas, que
la muestra, siendo que la informacin debiera van orientando la delimitacin de ejes para un
depender de la implicacin, la motivacin y el lugar proyecto metodolgico en el que inicia la
del individuo en la poblacin estudiada. construccin terica sobre dicho problema,
integrando las nuevas ideas y reflexiones con las
Desde el marco de la investigacin cualitativa la iniciales en un proceso continuo de interpretacin de
presencia inicial del investigador en los mbitos en datos desde que stos se empiezan a obtener. Los
que se ubican los sujetos, as como el instrumentos, que no representan la nica fuente de
establecimiento de vnculos formales e informales, informacin ni sus resultados productos terminados,
van permitiendo la definicin y la orientacin de los se derivan del mismo problema y se introducen otros
acercamientos y encuentros posteriores y de ms en el proceso si lo requieren las reformulaciones del
profundidad con la poblacin; en este proceso se problema, el planteamiento de otros nuevos o para
van redefiniendo estrategias e incorporando otros proseguir las distintas alternativas que se van
sujetos. La seleccin de los sujetos no es pues un obteniendo en el curso de la produccin terica del
acto selectivo al inicio de la investigacin, no est momento emprico. No se predeterminan hiptesis
determinada de antemano y de manera fija por como postulados a comprobar, porque no se
reglas externas a ella, sino como un proceso que la concibe como proceso respondiente a hiptesis sino
acompaa siempre, que es parte de las necesidades de comprensin del fenmeno. "La hiptesis es una
que aparecen en dicho proceso y de las demandas construccin terica que, de ninguna manera, se
que van surgiendo en las elaboraciones del puede reducir a la expectativa de un resultado (...) la
investigador. hiptesis no necesariamente se configura con
precisin en el momento de disear la investigacin,
2.3. El proyecto de investigacin y puede aparecer durante el proceso de anlisis de
El modelo de investigacin tradicional es a resultados, el cual, si bien nunca es un proceso
priorstico, regularmente formalizado y rgido ciego, tampoco tiene necesariamente una hiptesis
(requisito necesario para su replicabilidad) que acabada en su base. La hiptesis evoluciona
comprende: a) el establecimiento de una serie de simultneamente con el proceso de investigacin, e
pasos a seguir que se identifican con el "mtodo incluso, llega a modificarse totalmente durante el
cientfico": planteamiento del problema, hiptesis, curso de sta". (Gonzlez, 1996, p 68)
variables, tcnicas, muestra, etc., sin contemplar la Todo esto implica una conduccin con plena
consideracin de cambios en el proceso posterior; b) apertura a todo lo que se pueda presentar y a la
la traduccin de todo a correlaciones de mltiples integracin de cualquier cuestin de importancia; se
cifras que verifican o no las hiptesis por su trata pues de no cerrar el proceso pero s de tener
comportamiento estadstico pero que no conducen a siempre claro el problema que tambin puede ser
ninguna elaboracin novedosa sobre el problema modificable durante el mismo. La investigacin
abordado; c) el momento de aplicacin suele ser cualitativa opta por la construccin en vez de la
impersonal (no lo lleva a cabo el investigador), respuesta, por la elaboracin en vez de la
incluso muchas veces se recomienda que as sea verificacin y por la participacin en vez de la
para garantizar la "objetividad", y la teora se neutralidad. El investigador ingresa al campo con lo
construye en el momento final. Todo o investigate que es de su inters investigar, pero esto no implica
se reduce a variables definidas operacionalmente y el cierre del diseo metodolgico slo a la
la funcin de la hiptesis es predecir la expresin de informaciones directamente relacionada con el
unas en relacin con otras, sustituyendo as la problema explcito con que inicia el proyecto, pues la
teorizacin por la demostracin. investigacin implica la emergencia de lo nuevo en

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las ideas del investigador y, en este proceso, marco En un enfoque cualitativo el "anlisis" de la
terico y realidad se integran y contradicen de informacin no ocurre en trminos de la verificacin
formas diversas en el curso de la produccin terica, de una hiptesis preestablecida y fija, ni del
"Desde el punto de vista epistemolgico se establecimiento de relaciones causales. Como
considera que el conocimiento es un producto de la plantea Stake (1998), analizar consiste en dar
actividad humana, y, por lo tanto, no se descubre, se sentido a las impresiones durante todo el proceso de
produce (...) En consecuencia con lo anterior, se investigacin, desde las primeras hasta los
opta por tomar instrumentos de investigacin fiables, resmenes finales; se trata de llegar a entender el
diseos abiertos y emergentes de las mltiples caso; el descubrimiento de relaciones, la indagacin
realidades interaccionantes". (Prez, 1994, p. 28-29) en los temas y la suma de datos categricos
ayudan, pero todo esto se subordina a la
3. EL PLANO TCNICO comprensin del caso. Este autor considera que en
3.1. Carcter del instrumento ningn otro momento de la investigacin de casos
Congruente a una concepcin de la realidad las tcnicas cualitativas y las cuantitativas son tan
humana como determinada, ahistrica y esttica, dispares que durante el "anlisis", "El investigador
cuyo estudio debiera ser de manera "objetiva", sin la cualitativo se concentra en el ejemplo, intenta
participacin constructivo-interpretativa del investiga- ponerlo aparte, para volverlo a su sitio cargado de
dor, se han concebido y usado tambin instrumentos mayor significado -anlisis y sntesis en la
que implican esas cualidades, como los tests y interpretacin directa. El investigador cuantitativo
pruebas estandarizadas. busca un conjunto de ejemplos, y espera que de la
Resulta claro que ante una concepcin compleja, suma de ellos surjan significaciones relevantes para
dinmica y constructivo-interpretativa de ese objeto el tema", (p 70)
de estudio, como se asume de manera general en la La teora no surge como una derivacin lineal de
visin cualitativa, el instrumento para su estudio los datos, no se constituye por simple reacomodo de
adquiere otra dimensin; ante la realidad, ante el piezas a la manera de un rompecabezas, sino que
tem el sujeto no es respondiente sino constructivo; y tiene que ver con las conexiones que se pueden
si cualquier expresin humana es construida y establecer entre los fenmenos estudiados, lo cual
mediatizada por la subjetividad, el instrumento se implica un proceso de construccin, de interpre-
asume como un inductor de informacin sobre las tacin, ce inventiva, "Lo mnimo que se puede decir
formaciones psicolgicas del hombre y debe de la analoga del rompecabezas -enfoque o
construirse para, y considerar esencial, la implicacin analoga netamente positivista- es que con sus
personal del sujeto; si los recursos, procesos y piezas se pueden formar diferentes figuras y,
formaciones psicolgicas slo pueden conocerse y evidentemente, unas mejores que otras. Ello se
generalizarse por la expresin implicada, profunda y debe, sobre todo, al hecho de que los "bordes de los
dinmica del sujeto psicolgico concreto, es tambin datos" no son fijos, como los bordes de las piezas
claro que el estudio del caso individual es una del rompecabezas, sino que son flexibles, ya que
prioridad y, en consecuencia, ste debe tener una reciben su forma de la teora que se elija, o del
motivacin permanente que necesariamente se cambio de gestalt con que se observa la figura.
vincula a un proceso comunicativo con el Ms adecuadamente, podramos decir que el
investigador, ms all de la simple respuesta proceso mental del anlisis de los hechos nos va
afirmativa o negativa, construyendo y elaborando la concentrando y obligando, como un embudo, a
informacin que expresa. desembocar en una teora de xito". (Martnez,
El instrumento pues no es neutro ni cerrado sino 1999, p. 87)
que debe posibilitar que el sujeto se exprese en su Se reconoce que hace falta mayor trabajo para
complejidad, debe proporcionar informacin concretar una orientacin ms precisa en torno al
relevante sobre el problema, tanto para su "anlisis" de los datos. Algunos lineamientos
organizacin como para la interpretacin y anlisis, generales que se comparten son:
pues el instrumento no habla por s mismo. 1.La consideracin del punto de vista del actor, su
forma de concebir e interpretar la realidad, su
3.2. El "anlisis de datos" expresin vivencial o "definicin de la situacin del
El trmino "anlisis de datos" tiene una actor".
significacin desde la lgica positivista; quizs un 2. Se centra esencialmente en el proceso y no en
trmino ms acorde a los planteamientos cualitativos resultados o productos terminales y no constituye
pudiera ser el de "integracin terica"; Gonzlez un momento independiente y posterior a la
(1999) sugiere el de "definicin de indicadores", recoleccin total de los datos, sino simultneo e
entendiendo por indicador "la unidad de informacin interactivo a ste (Martnez, 1999; Maykut and
ms elemental que adquiere sentido dentro del Morehouse, 1994; Gonzlez, 1996, 1999)
proceso de construccin del conocimiento (...) 3. Es comprensivo pero no rgido y ocurre en un
un momento de dilogo entre lo estudiado y el dilogo permanente, y en la comparacin y
proceso de construccin que avanza a nivel terico", contraste con los datos a partir del foco de
(p. 172) indagacin.

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4. Los procedimientos no se sujetan a reglas es, al mismo tiempo, el resultado de la elevacin
estrictas ni se limita la creatividad del investigador. del papel y la efectividad de lo subjetivo, es decir, de
5. Para cuestiones operativas generalmente los la actividad creadora del sujeto. A ese contenido
datos se segmentan en categoras iniciales y del conocimiento fue precisamente lo que Lenin
flexibles que se codifican y se van redefiniendo a llam verdad objetiva". (Colectivo de Autores, 1992,
lo largo del contraste entre unas y otras y con los p. 87-88)
datos subsecuentes. El resultado implica algn Los planteamientos anteriores slo tienen razn
logro de sntesis como: descripcin de patrones o de ser si se concibe a la teora no como compro-
temas, identificacin de la estructura fundamental bacin o verificacin, sino como creacin continua,
del fenmeno en estudio, una hiptesis como resultado permanente de la integracin a ella
provisional, un nuevo concepto, categora o teora, de nuevos indicadores de aproximacin a la
etc. (Martnez, 1999; Maykut and Morehouse, realidad, que van ms all de la misma teora en la
1994; Ratner, 1999) que se insertan, reformndola. Gonzlez (1999)
propone un concepto cualitativamente ms acorde:
3.3. La "validez cientfica" "zona de sentido", que. hace referencia a "los
Esta es una cuestin muy criticada a la espacios de la realidad que se vuelven inteligibles
investigacin cualitativa, indicando que la amplitud ante el desarrollo de la teora" (p 78). No se trata
de los datos y la asistematicidad inducida por el aqu de la validez y confiabilidad estadstica, sino de
principio de flexibilidad no posibilitan alguna sntesis la congruencia y continuidad en la informacin
conclusiva. Independientemente de que existan producida en el objeto de estudio, a travs de la
casos que se asuman a s mismos como cualitativos derivacin y definicin de indicadores claros a partir
para los que es vlida esa crtica, es preciso decir de los datos y del problema de estudio, de manera
que esos sealamientos se expresan desde los que retroalimenten permanentemente el proceso de
mismos criterios tradicionales de validez y interpretacin.
cientificidad, es decir, de la validez como Se trata pues no de la validez que tengan los
significacin estadstica de lo estudiado. Hay autores instrumentos para dar cuenta de las formaciones
que tericamente comparten los planteamientos de subjetivas, sino de la viabilidad de la teora para
la metodologa cualitativa y, sin embargo, en la mantener y extender progresivamente sus cons-
prctica caen en el "juego" de los conceptos y la tructos. Martnez (1999) considera que el nivel de
lgica positivista; aqu ubicamos, entre otros, por validez de un mtodo o tcnica metodolgica y de las
ejemplo, la introduccin del concepto de investigaciones realizadas con ellos se juzga por el
"triangulacin" (Denzin, 1978; Bronfenbrenner, 1979, grado de coherencia lgica interna de sus resultados
citados en Tovar, 1995) como "alternativa" que y de la no contradiccin entre las relaciones de todos
proponen para lograr la "validez cualitativamente" los elementos y partes de una teora.
como lo reclaman los positivistas; o la simple
recomendacin de uso y combinacin de mltiples CONSIDERACIONES FINALES
mtodos, una audiencia que valore la claridad y Para concluir este trabajo enfatizamos los
sistematicidad de cada parte, la disposicin al siguientes aspectos:
trabajo en equipo y a la crtica de los miembros o de Podemos decir que el positivismo represent en su
investigadores externos (Martnez, 1999; Lincoln y origen, por all en los siglos XVI y XVII, un mtodo
Guba, 1985), que poco aportan para una revolucionario porque implic un cuestionamiento al
transformacin del mismo sentido positivista de este dogmatismo de explicacin religiosa del mundo en
concepto. aquella poca, y posibilit el desarrollo inicial de las
El mismo trmino de "validez cientfica" representa ciencias naturales. Sin embargo, cuando tambin l
tambin un concepto con significancia desde la se instituy como un dogma, cuando se absolutiz
lgica positivista. El conocimiento no es un resultado como "el mtodo cientfico", se convirti en
acabado de una vez y para siempre, "la verdad no reaccionario. A medida que las ciencias naturales
es el fin ltimo del saber sino el perfeccionamiento desarrollaron un objeto de estudio ms complejo, y
sucesivo, infinito de ese saber, proceso que en cada cuando se pretendi su extrapolacin metodolgica
momento reviste la forma de resultados finitos, para el estudio de la compleja realidad social, este
parciales, selectivos" (Nuez, 1989, p 137). Es decir, paradigma mostr sus limitaciones.
implica una aproximacin continua que supone la Sus bases epistemolgicas se sustentan,
elaboracin de verdades parciales en tanto depende principalmente, en la concepcin de: una realidad
del grado de desarrollo de la teora en determinado esttica y definida en sus parmetros mensurables;
momento. "(...) la unidad o interaccin dialctica de un conocimiento como producto acabado y
lo objetivo y lo subjetivo caracterizan todo el expresado en relaciones causales, las cuales se
desarrollo del conocimiento humano y, especial- descubren a partir de un estudio "objetivo", alejado
mente de la verdad. Pero en cada etapa del de las valoraciones subjetivas del investigador.
despliegue del conocimiento, esa unidad e Estos fundamentos le permiten alcanzar slo uno de
interaccin poseen un carcter histrico concreto. El los niveles de acercamiento a la realidad, el
crecimiento del contenido objetivo del conocimiento descriptivo operacional. Por lo tanto, es inaceptable

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querer llegar ms all de ese lmite, y menos an En congruencia con estas bases epistemolgicas
pretenderse como la nica manera de conocer la el estudio cualitativo se caracteriza por ser: a)
realidad. As pues, hoy se libra una lucha en tomo al holstico: est histricamente situado, evita el
conocimiento de la realidad entre el positivismo reduccionismo y el elementarismo, y se orienta al
como dogma y otros planteamientos que pretenden caso buscando comprenderlo en vez de compararlo
supararlo, anlogamente a la laucha que se dio o ver en qu se diferencia de otros, b) Es
entre la cosmovisin metafsica y el naciente interpretativo: se basa en la intuicin, en la
positivismo en la Edad Media. interpretacin del investigador a partir del dilogo
Un acercamiento al conocimiento de la realidad permanente con el sujeto y del reconocimiento de
humana que supera ese nivel operacional se los acontecimientos relevantes para el problema, c)
fundamenta en otros principios epistemolgicos, Es emptico: busca los esquemas de referencia del
principalmente en la concepcin de que: a) la actor; el diseo est abierto a las nuevas realidades
realidad humana es histrica, holstica, dinmica e y responde a las nuevas situaciones que se
irreductible a correlaciones lineales de variables; b) presentan durante la investigacin, d) Es vlido: los
el conocimiento es ui proceso de construccin a datos son ricos y profundos; el instrumento es un
partir de la actividad valorativo-interpretativa del inductor para la expresin implicada del sujeto, y el
investigador desde una teora; c) la orientacin es estudio busca la congruencia y continuidad del
por la comprensin de la realidad humana desde el conocimiento, as como la viabilidad de la teora
propio marco de quien acta y, por lo tanto, d) su para mantener y extender progresivamente sus
sustento es el estudio de casos. constructos.

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