Vous êtes sur la page 1sur 134

PHILOSOPHIES

LE FTICHISME
HISTOIRE
D'UN CONCEPT

PAR ALFONSO M. IACONO

PRESSES UNIVERSITAIRES DE FRANCE


PHILOSOPHIES

Collection dirige par


Franoise Balibar, Jean-Pierre Lefebvre
Pierre Macherey et Yves Vargas

ISBN 2 13 044590 x
ISSN 0766-1398
Dpt lgal 1re dition : 1992, juin
Presses Universitaires de France, 1992
108, boulevard Saint-Germain, 75006 Paris
Sommaire

5 Du ftiche au ftichisme
L'origine du mot ftiche et l'invention du concept de
ftichisme , 5
Van Dale, Fontenelle, Bekker : conformit des croyances religieuses
et uniformit de la nature humaine, 7
Bosman, Des Marchais : les ngriers et la description des
ftiches , 10
Lafitau : les sorts des sauvages amricains et les ftiches
des ngres africains, 14
Le sauvage devient primitif , 16
Lafitau : la comparaison, 19
Fontenelle : une autre comparaison, 25
Hume, l'histoire conjecturale et l'origine de la religion, 31

39 Le ftichisme : l'invention de Charles de Brosses


Dtermination du concept, 39
Une thorie de la pense primitive, 46
Le ftichisme dans les temps les plus reculs, 51
Le ftichisme avant le polythisme, 54
Observateur, observation, faits observs, 61

65 Le ftichisme aprs Charles de Brosses

77 La thorie du ftichisme des marchandises chez Karl Marx


Le problme thorique du ftichisme des marchandises, 77
Le dplacement de l'observateur dans la critique politique du jeune
Marx, 79
La thorie du ftichisme de la marchandise, 82
Deux modles historiques et deux modles imaginaires, 91
La relation entre l'observateur et l'observation, 99

101 La fin du ftichisme en tant que concept ethnologique et sa


transformation
Marx et Freud, 101
Le contexte et l'observateur, 112
Un immense malentendu , 116
Pour une histoire du concept de ftichisme, 120
Du ftiche au ftichisme *

L'origine du mot ftiche et l'invention


du concept de ftichisme

Le mot ftiche vient du portugais feitio, lequel


vient son tour du latin facticius, qui signifie artifi-
ciel et s'applique ce qui est le produit conjoint de
l'habilet humaine et de la nature. Dans sa compo-
sante non naturelle, il signifie soit fabriqu, soit faux,
postiche, ou encore imit, et cette ambivalence du faux
et du fabriqu dans le mot feitio, pris comme subs-
tantif, a dbouch sur la notion de sortilge '.
L'origine du terme est donc europenne. F-
tiche est le nom donn par les Blancs aux objets de
culte et aux pratiques religieuses des peuples et des
civilisations de Guine et d'Afrique occidentale,
aux xve et xvre sicles.
Il en va autrement de la notion de ftichisme . Ce
concept d'une thorie gnrale de la religion des peu-
ples sauvages et primitifs n'apparat
qu'en 1760, dans l'essai anonyme publi par le prsi-
dent Charles de Brosses, Du culte des dieux ftiches 2.

J'ai dj donn une premire formulation de ces ides sur l'histoire


du concept de ftichisme dans mon prcdent livre, Teorie del feticismo,
Milano, Giuffr, 1985.
1. Cf. D. Vieira, Grande Diccionario Portuguez ou Thesouro da Lingua
Portugueza, HI, Porto, 1873, p. 623. Le mot feitico est dans .1. Barros, Dca-
da I, 1552 (livr. 3, chap. 10 ; livr. 8, chap. 4 ; livr. 10, chap. 1). Sur l'origine et
la diffusion du mot, cf. W. Pietz, The problem of the fetish, II ( The origin of
the fetish ), Res, n. 13, printemps 1987, p. 23-45 ; cf. aussi les parties 1
et IIIa, Res, n. 9, printemps 1985, p. 5-17 et n. 16, automne 1988, p. 105-123.
2. Ch. de Brosses, Du culte des dieux ftiches ou Parallle de l'ancienne re-
ligion de l'Egypte avec la religion actuelle de la Nigritie, sans nom d'auteur
6 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Dans la priode qui spare la naissance du mot


ftiche et l'apparition du terme ftichisme ,
on peut observer et apprhender le processus de
diffusion et de gnralisation de cette notion initia-
lement labore dans le strict contexte guinen, qui
finit par s'appliquer la totalit des peuples et civi-
lisations sauvages et primitifs . La progres-
sion de la colonisation blanche poussait homog-
niser au niveau thorique et idologique la
reprsentation des peuples et des civilisations assi-
gns au premier stade de l'chelle de l'volution
sociale et humaine. La notion de ftiche et le
concept de ftichisme, pouvaient videmment satis-
faire cette idologie coloniale dans le domaine de
la religion. Les objets de culte dsigns par les Eu-
ropens sous l'appellation de ftiches corres-
pondaient ce qui, conformment aux prjugs
culturels des Blancs l'gard de l'Autre, apparais-
sait comme une condition de primordialit sociale
et intellectuelle.
La gnralisation thorique opre par Charles de
Brosses lorsqu'au XVllle sicle il inventa et utilisa le
concept de ftichisme pour dsigner ce qu'il consid-
rait comme le culte primordial de l'humanit est
donc le rsultat de la diffusion d'ides qui circulaient
en Europe pendant tout le processus de la dcou-
verte, de la conqute et de la colonisation modernes.
De Brosses runit dans sa thorie du ftichisme `trois
lments : les rsultats de la mthode comparative,
avec l'ide de la conformit des religions, usages et
moeurs chez les peuples anciens et chez les peuples
ni de lieu (Genve), 1760. Le texte, revu par Madeleine V.-David, a t r-
dit dans la collection Corpus des uvres de philosophie en langue
franaise , Paris, Fayard, 1988. Par la suite nous citerons cet ouvrage
partir de cette dition.
Du ftiche au ftichisme / 7

sauvages contemporains ; d'autre part, les


consquences de la discussion mene de son temps
sur l'origine de l'humanit, la suite de la dcou-
verte des peuples sauvages ; enfin l'idologie du
progrs.

Van Dale, Fontenelle, Bekker :


conformit des croyances religieuses
et uniformit de la nature humaine

Pour comprendre le passage de l'ide de ftiche


l'ide de ftichisme, il faut prendre en considra-
tion le domaine de la rflexion philosophique entre
le XVIIe et le XVlIIe sicle, c'est--dire dans la priode
o l'on a cherch liminer le recours aux tres
surnaturels (Dieu, les dmons...) dans la descrip-
tion et l'explication des faits historiques. C'est--
dire le contexte dans lequel des philosophes comme
Hobbes ou Spinoza avaient discut le problme de
l'origine de la religion et des croyances des peu-
ples, et o le Hollandais Antonius Van Dale,
en 1683, avait crit dans le cadre d'une polmi-
que avec les catholiques que les dmons
n'taient point les protagonistes des oracles, et
qu'il tait faux de dire que les oracles avaient cess
d'exister aprs la naissance du christianisme'. Fon-
tenelle assura une grande diffusion aux thses de
Van Dale en publiant en 1686 une Histoire des
oracles, qui est une adaptation de l'ouvrage hol-

1. A. Van Dale, De Oraculis Veterum Ethnicorum Dissertationes Duae,


Amsterdam, 1700' (1" d., 1683). Lors de la premire dition de cet ou-
vrage, Pierre Bayle en avait fait un compte rendu favorable : cf. Nouvelles
de la Rpublique des Lettres, mars 1684, Amsterdam, 1715', t. 1, p. 1-18.
8/ Le ftichisme. Histoire d'un concept

landais'. Les contributions de Van Dale et Fonte-


nelle liminrent les dmons du domaine de l'inter-
prtation historique : un pas trs important fut
franchi vers la sparation entre l'objet de la tholo-
gie et l'objet de l'tude des croyances religieuses.
Ces dernires se trouvaient rapportes au domaine
des tudes du comportement de la nature humaine.
A la question sur les causes des fausses croyances,
il convenait de rpondre dsormais dans les limites
de la dfinition de la nature humaine. On allait
donc construire une liaison entre l'interprtation
historique et la thorie philosophique qui sera
typique de la pense du XVIIIe sicle et dterminera
l'un des deux axes du dveloppement de la m-
thode comparative. La dfinition de la nature hu-
maine et de ses principes uniformes va devenir le
fondement thorique de la comparaison entre les
diffrentes croyances, moeurs et coutumes de peu-
ples loigns les uns des autres dans l'espace et
dans le temps2.
Un autre Hollandais, Balthazar Bekker, publia
en 1691 une analyse comparative entre les religions
paennes anciennes et les religions des sauvages ,
1. B. de Fontenelle, Histoire des oracles, dition critique par L. Mai-
gron, Paris, Didier, 1971, Prface. Sur le rapport Dale-Fontenelle, l'His-
toire des oracles, et la discussion qui s'ensuivit (Leclerc, Baltus, Bernard,
Dumarsais), cf. L. Maigron, Fontenelle. L'homme, l'ouvre et l'influence,
Paris, 1906 ; J.-R. Carr, La philosophie de Fontenelle ou le sourire de la
raison, Paris, 1932; F. E. Manuel, The Eighteenth Century Confronts the
Gods, Cambridge, Mass., Harvard University Press, 1959 ; M. Roelens,
Introduction et noies Fontenelle, Textes choisis, Paris, Editions Sociales,
1966 ; G. Paganini, Fontenelle et la critique des oracles entre libertinisme
et clandestinit, Fontenelle. Actes du colloque tenu Rouen du 6 au 10 oc-
tobre 1987, publis par A. Niderst, Paris, PuF, 1989, p. 333-347.
2. Sur les rapports entre historiens et philosophes au XVIIIe sicle face
l'explication des croyances religieuses, cf. A. Momigliano, Historiogra-
phy ot Religion. The Western Tradition, Encyclopedia of Religion, New
York, 1987, VI, p. 383-390.
Du ftiche au a ftichisme / 9

intitule Le Monde enchant'. La comparaison de


Bekker est globale et s'applique la totalit des peu-
ples anciens et sauvages . Le fetisso de Guine est
compar aux pratiques et usages des autres peuples
sauvages d'Afrique et d'Amrique, et cette compa-
raison vise en faire ressortir la conformit, ou si l'on
veut la parent formelle profonde. Si le fetisso se
trouve encore limit la civilisation guinenne, il fait
dj partie d'un plan gnral de comparaison.
Je parcours le monde entier crit Bekker dans
l'Abrg du Premier Livre pour y dcouvrir d'o est-ce
que ce sentiment a tir son origine, et je ne laisse pour cet
effet ni temps ni lieu en arrire. Je remarque que le Sujet
dont'il s'agit doit tre examin deux gars ; l'gard du
Diable, pour savoir quelle est sa connaissance et son pou-
voir ; et l'gard des hommes, pour voir ce qu'ils peuvent
apprendre et effectuer par son entremise. Mais parce que
ces choses sont au-dessus de la Nature, ou qu'on les estime
tre telles, et que par consquent elles ne sont bien connus
qu' Dieu, j'ai jug qu'il toit ncessaire de savoir quels
sont les sentiments des hommes touchant la Divinit, et
touchant les Esprits en gnral soit bons soit mauvais, et les
Ames Humaines spares des corps par la mort, lesquelles
sont ainsi des Esprits. Je fais la recherche de tous ces choses
premirement dans les Livres des Anciens, et ensuite dans
ceux des Modernes, dans toutes les Religions, et parmi
toutes les peuples, dont je fais nanmoins la distinction en
Paens, Juifs, Mahomtans, et Chrtiens, par raport l'tat
o le Monde se trouve prsent'.

Bekker dlimite l'objet de la recherche : n'est-il


pas possible d'tudier le diable ou ce que font les
1. B. Bekker, Le Monde enchant ou Examen des communs sentimens
touchant les Esprits, leur nature, leur pouvoir, leur administration, et leur
opration, 4 vol., Amsterdam, 1694 (dition originale hollandaise : Die
Betooverde Weereld, Leuwarden, 1691).
2. Ibid., vol. 1 : Abrg du Premier Livre, pages non numrotes.
10 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

hommes cause du diable ? Est-il possible au


contraire d'analyser les sentiments des hommes en-
vers la divinit ? Les pratiques et les croyances reli-
gieuses font l'objet de la recherche de Bekker. Il
s'agit d'tudier ce que les hommes pensent et font
face la croyance en des tres surnaturels. Le pro-
gramme de Bekker est anthropologique et la m-
thode comparative est surtout descriptive. Nous n'y
trouvons pas une thorie gnrale de la comparai-
son, ni une explication des causes possibles qui ren-
dent conformes les pratiques et les croyances de tous
les peuples ; nous trouvons toutefois dj une appli-
cation globale de la comparaison dans une optique
anthropologique. Parmi les fetissos dont parle Bek-
ker, on trouve le fetisso de la montagne : les habi-
tants de Guine croyaient que les montagnes taient
la cause des foudres et des tonnerres. Nous trouvons
ainsi en marge un lment qui fera objet d'une gn-
ralisation chez de Brosses, savoir l'ide de l'origine
du ftichisme , en tant que croyance primi-
tive , comme divinisation des phnomnes irrgu-
liers de la nature, dont la mentalit primitive ne pou-
vait pas comprendre la cause.

Bosman, Des Marchais : les ngriers


et la description des ftiches
Un autre Hollandais encore, Willem Bosman,
source directe de Bayle et du prsident de Brosses,
crit en 1704, le Voyage de Guine'. Employ de la
1. G. Bosman, Voyage de Guine contenant une Descrition nouvelle et
trs-exacte de cette Cte o l'on trouve et o l'on trafique l'or, les dents
d'Elephant, et les Esclaves, Utrecht, 1705 (dition originale hollandaise :
W. Bosman, Nauwkeurige beschryving van de Guinese Good-, Tand- en
Slave-Kust, Utrecht, 1704).
Du ftiche au ftichisme / 11

Compagnie hollandaise des Indes occidentales, n-


grier, Bosman dclare n'avoir pas bien compris le
sens des ftiches pour les habitants de Guine,
ce qu'ils reprsentent en ralit pour eux. Ainsi,
crit-il :
Je n'ai p encore dcouvrir ce qu'ils veulent reprsen-
ter par leur Ftiches, et de quelle manire ils se figurent
leurs Idoles, parce qu'ils ne le savent pas eux-mmes.
Tout ce que l'on peut dire, c'est qu'ils croyent en un
trs-grand nombre d'Idoles, puisqu'ils en donnent une
chaque personne, ou du moins chaque famille. Ils
croyent que cette Idole prend de fort prs garde la
conduite d'un chacun, rcompensant le bien, et punis-
sant le mal ; ils font consister la rcompense dans le
grand nombre de femmes et d'esclaves, et la punition au
contraire n'en avoir point. Mais ils croyent qu'il n'y a
point de punition plus terrible que la mort, qu'ils crai-
gnent aussi extraordinairement, et c'est la crainte de la
mort qui les rend si zls dans leur idoltrie, et qui les
fait abstenir des viandes dfendues, s'imaginant forte-
ment qu'ils mourraient, s'ils venaient en goter. Ils ne
comptent point entre les pchs le meurtre, l'adultre, le
larcin, ni d'autres crimes de cette nature, parce qu'ils
peuvent s'en dcharger en payant une certaine somme
d'argent ; mais il n'en est pas de mme de manger des
viandes dfendus'.

Dans cette description on peut voir la grande va-


leur religieuse et symbolique attribue aux
ftiches avec la fonction de la prohibition, et pour-
tant Bosman ne comprend pas ce que les habitants
de Guine veulent reprsenter avec ces ftiches .
Nous nous trouvons ici, avec cette description de
Bosman, l'origine du malentendu dont parlera
1. Ibid., p. 158-159.
12 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

en 1907 Marcel Mauss, malentendu entre la civilisa-


tion occidentale et la civilisation africaine'.
L'incapacit de comprhension et d'explication de
la part du ngrier, de l'observateur occidental, du
colonialiste Bosman, fait qu'il prsente comme confus
et arbitraire le comportement des hommes qu'il
observe, les habitants de Guine. La prohibition,
dont Bosman parle, suppose des codes et des fonc-
tions symboliques importantes, mais les prjugs
occidentaux sur la mentalit des sauvages cachent
sa perception et sa comprhension le rapport entre
les ftiches et les prohibitions. L'incomprhension
ou la ngation de la valeur symbolique des f-
tiches , et, en gnral, du rle des ftiches dans les
pratiques religieuses des Africains, correspond
l'image d'une mentalit primitive , n'ayant aucune
facult de symbolisation ou de reprsentation, ou
bien l'ayant un niveau trs bas. Apparat ici un autre
lment important pour l'invention du concept de
ftichisme chez de Brosses : les ftiches comme
objets de culte d'une religion primordiale, encore
incapable de symboliser et de reprsenter ; objets de
culte pour des peuples et des hommes, dont la menta-
lit est au niveau le plus bas.
Dans son dernier ouvrage, Rponse aux questions
d'un provincial, Pierre Bayle, en comparant le paga-
nisme des Grecs et des Romains avec la religion des
peuples sauvages pour en indiquer la confor-
mit, fait rfrence Bosman et au ftiche de
Guine ; sur la base de la description de Bosman,
Bayle dit que les pratiques des ftiches ne peu-
vent tre mises en rapport avec les bonnes moeurs,
car la religion de Guine est fonde surtout sur l'ex-
1. Sur Mauss et 1' immense malentendu , voir plus bas, p. 116 et s.
Du ftiche au ftichisme I 13

triorit du culte. De l'avis de Bayle, les pratiques


des ftiches sont extrieures, en ce qu'elles sont
en rapport avec les intrts et les besoins des
hommes'. Lorsque Kant, en 1793, dfinit la diff-
rence entre la religion et la magie, il appelle fti-
chisme la magie et il donne au ftichisme le ca-
ractre de l'extriorit 2.
Le P. Jean-Baptiste Labat, racontant l'expdition
du chevalier Des Marchais, ngrier, charg de
convoyer les esclaves guinens Cayenne, crit
propos de la religion des Africains :
Leur culte est tout entier pour les Ftiches, ce sont leurs
Dieux, ils les craignent et ne les aiment point, ils les prient
pour viter d'en tre maltraitez, car ceux qui ont un peu
plus d'esprit que les autres, conviennent qu'ils n'en peuvent
attendre aucun bien. Ces Ftiches n'ont aucune forme ou
figure dtermine ; c'est un os de poulet, une tte sche d'un
singe, une arrte de poisson, un caillou, un noyau de datte,
une boulle de suif, dans laquelle on a lard quelques plumes
de perroquet, un bout de corne plein de diverses ordures, et
mille autres choses semblables'.

Des Marchais, de mme que Bosman, parle du


culte de ces montagnes, o le tonnerre s'tait fait
entendre. Mais surtout il remarque un autre l-
ment qui caractrise, aux yeux des Occidentaux, le
culte des ftiches : les objets de culte, qui ser-
vent pour les sortilges, semblent choisis au
hasard.

l. P. Bayle, Rponses aux questions d'un provincial (1704-1706),


OEuvres diverses, La Haye, 1737, t. III, I^ Partie, p. 970-971.
2..,a religion dans les limites de la simple raison, trad. J. Gibelin, revue
par M. Naar, Paris, Vrin, 1983, p. 194-195.
3. J.-B. Labat, Voyage du Chevalier des Marchais en Guine. lsles voi-
sines, et Cayenne, 4 vol., Amsterdam, 1731 (1^ d., Paris, 1730), t. I,
p. 296.
10 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

hommes cause du diable ? Est-il possible au


contraire d'analyser les sentiments des hommes en-
vers la divinit ? Les pratiques et les croyances reli-
gieuses font l'objet de la recherche de Bekker. Il
s'agit d'tudier ce que les hommes pensent et font
face la croyance en des tres surnaturels. Le pro-
gramme de Bekker est anthropologique et la m-
thode comparative est surtout descriptive. Nous n'y
trouvons pas une thorie gnrale de la comparai-
son, ni une explication des causes possibles qui ren-
dent conformes les pratiques et les croyances de tous
les peuples ; nous trouvons toutefois dj une appli-
cation globale de la comparaison dans une optique
anthropologique. Parmi les fetissos dont parle Bek-
ker, on trouve le fetisso de la montagne : les habi-
tants de Guine croyaient que les montagnes taient
la cause des foudres et des tonnerres. Nous trouvons
ainsi en marge un lment qui fera objet d'une gn-
ralisation chez de Brosses, savoir l'ide de l'origine
du ftichisme , en tant que croyance primi-
tive , comme divinisation des phnomnes irrgu-
liers de la nature, dont la mentalit primitive ne pou-
vait pas comprendre la cause.

Bosman, Des Marchais : les ngriers


et la description des ftiches
Un autre Hollandais encore, Willem Bosman,
source directe de Bayle et du prsident de Brosses,
crit en 1704, le Voyage de Guine'. Employ de la
1. G. Bosman, Voyage de Guine contenant une Descrition nouvelle et
trs-exacte de cette Cte o l'on trouve et o l'on trafique l'or, les dents
d'Elephant. et les Esclaves, Utrecht, 1705 (dition originale hollandaise :
W. Bosman, Nauwkeurige beschryving van de Guinese Good-, Tand- en
Slave-Kust, Utrecht, 1704).
Du ftiche au ftichisme / 11

Compagnie hollandaise des Indes occidentales, n-


grier, Bosman dclare n'avoir pas bien compris le
sens des ftiches pour les habitants de Guine,
ce qu'ils reprsentent en ralit pour eux. Ainsi,
crit-il :
Je n'ai p encore dcouvrir ce qu'ils veulent reprsen-
ter par leur Ftiches, et de quelle manire ils se figurent
leurs Idoles, parce qu'ils ne le savent pas eux-mmes.
Tout ce que l'on peut dire, c'est qu'ils croyent en un
trs-grand nombre d'Idoles, puisqu'ils en donnent une
chaque personne, ou du moins chaque famille. Ils
croyent que cette Idole prend de fort prs garde la
conduite d'un chacun, rcompensant le bien, et punis-
sant le mal ; ils font consister la rcompense dans le
grand nombre de femmes et d'esclaves, et la punition au
contraire n'en avoir point. Mais ils croyent qu'il n'y a
point de punition plus terrible que la mort, qu'ils crai-
gnent aussi extraordinairement, et c'est la crainte de la
mort qui les rend si zls dans leur idoltrie, et qui les
fait abstenir des viandes dfendues, s'imaginant forte-
ment qu'ils mourraient, s'ils venaient en goter. Ils ne
comptent point entre les pchs le meurtre, l'adultre, le
larcin, ni d'autres crimes de cette nature, parce qu'ils
peuvent s'en dcharger en payant une certaine somme
d'argent ; mais il n'en est pas de mme de manger des
viandes dfendues'.

Dans cette description on peut voir la grande va-


leur religieuse et symbolique attribue aux
ftiches avec la fonction de la prohibition, et pour-
tant Bosman ne comprend pas ce que les habitants
de Guine veulent reprsenter avec ces ftiches .
Nous nous trouvons ici, avec cette description de
Bosman, l'origine du malentendu dont parlera
l. Ibid., p. 158-159.
12 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

en 1907 Marcel Mauss, malentendu entre la civilisa-


tion occidentale et la civilisation africaine'.
L'incapacit de comprhension et d'explication de
la part du ngrier, de l'observateur occidental, du
colonialiste Bosman, fait qu'il prsente comme confus
et arbitraire le comportement des hommes qu'il
observe, les habitants de Guine. La prohibition,
dont Bosman parle, suppose des codes et des fonc-
tions symboliques importantes, mais les prjugs
occidentaux sur la mentalit des sauvages cachent
sa perception et sa comprhension le rapport entre
les ftiches et les prohibitions. L'incomprhension
ou la ngation de la valeur symbolique des f-
tiches , et, en gnral, du rle des ftiches dans les
pratiques religieuses des Africains, correspond
l'image d'une mentalit primitive , n'ayant aucune
facult de symbolisation ou de reprsentation, ou
bien l'ayant un niveau trs bas. Apparat ici un autre
lment important pour l'invention du concept de
ftichisme chez de Brosses : les ftiches comme
objets de culte d'une religion primordiale, encore
incapable de symboliser et de reprsenter ; objets de
culte pour des peuples et des hommes, dont la menta-
lit est au niveau le plus bas.
Dans son dernier ouvrage, Rponse aux questions
d'un provincial, Pierre Bayle, en comparant le paga-
nisme des Grecs et des Romains avec la religion des
peuples sauvages pour en indiquer la confor-
mit, fait rfrence Bosman et au ftiche de
Guine ; sur la base de la description de Bosman,
Bayle dit que les pratiques des ftiches ne peu-
vent tre mises en rapport avec les bonnes moeurs,
car la religion de Guine est fonde surtout sur l'ex-
1. Sur Mauss et 1' immense malentendu , voir plus bas, p. 116 et s.
Due ftiche au e ftichisme / 13

triorit du culte. De l'avis de Bayle, les pratiques


des ftiches sont extrieures, en ce qu'elles sont
en rapport avec les intrts et les besoins des
hommes'. Lorsque Kant, en 1793, dfinit la diff-
rence entre la religion et la magie, il appelle
ftichisme la magie et il donne au ftichisme le ca-
ractre de l'extriorit'.
Le P. Jean-Baptiste Labat, racontant l'expdition
du chevalier Des Marchais, ngrier, charg de
convoyer les esclaves guinens Cayenne, crit
propos de la religion des Africains :
Leur culte est tout entier pour les Ftiches, ce sont leurs
Dieux, ils les craignent et ne les aiment point, ils les prient
pour viter d'en tre maltraitez, car ceux qui ont un peu
plus d'esprit que les autres, conviennent qu'ils n'en peuvent
attendre aucun bien. Ces Ftiches n'ont aucune forme ou
figure dtermine ; c'est un os de poulet, une tte sche d'un
singe, une arrte de poisson, un caillou, un noyau de datte,
une boulle de suif, dans laquelle on a lard quelques plumes
de perroquet, un bout de corne plein de diverses ordures, et
mille autres choses semblables'.

Des Marchais, de mme que Bosman, parle du


culte de ces montagnes, o le tonnerre s'tait fait
entendre. Mais surtout il remarque un autre l-
ment qui caractrise, aux yeux des Occidentaux, le
culte des fetiches : les objets de culte, qui ser-
vent pour les sortilges, semblent choisis au
hasard.

l. P. Bayle, Rponses aux questions d'un provincial (1704-1706),


uvres diverses, La Haye, 1737, t. III, I" Partie, p. 970-971.
2. La religion dans les limites de la simple raison, trad. J. Gibelin, revue
par M. Naar, Paris, Vrin, 1983, p. 194-195.
3. 3.-B. Labat, Voyage du Chevalier des Marchais en Guine, Isles voi-
sines, et Cayenne, 4 vol., Amsterdam, 1731 (1^ d., Paris, 1730), t. I,
p. 296.
14 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Lafitau : les sorts des sauvages amricains


et les ftiches des ngres africains

Absence de symbolisation et de reprsentation,


extriorit du culte, hasard dans le choix des objets-
ftiches : les prjugs occidentaux tracent les
contours d'une religion primitive . Le culte des
ftiches s'annonce comme un cas particulier de
cette religion suppose commune aux peuples sau-
vages : il y a conformit des pratiques et des
croyances. La comparaison, dans le contexte de ces
prjugs, ouvre le passage de la notion de ftiche
au concept de ftichisme .
C'est pourquoi il faut, maintenant, nommer celui
qui est considr comme l'un des pres de la m-
thode comparative, le jsuite Joseph-Franois Lafi-
tau. Celui-ci parle de ftiche seulement dans une
note de Moeurs des sauvages amricains, mais il y
compare directement le ftiche des Africains au
manitou des Amricains et au culte des bar-
bares de l'le de Formose :
Le Ftiche est une espce de Talisman, ou quelque
chose qui rpond au Manitou des Amriquains. Ces N-
gres Idoltres de l'Afrique ont des usages bien semblables
ceux qu'on voit rpandus dans l'Amrique, surtout dans
les choses qui concernent la Religion. On voit encore une
mme conformit de moeurs parmi quelque Peuples bar-
bares des Indes Orientales avec les Amriquains ; mais je
n'en voit point, o cette conformit soit plus parfaite,
qu'elle l'est chez les Barbares de l'Isle Formose au voici-
nage de la Chine et du Japon'.

1. J.-F. Lafitau, Meurs des sauvages amricains compares aux "saurs


des premiers temps, Paris, 1724 (les citations sont tires de l'dition en
deux tomes), t. I, p. 264, note b. Lafitau tire l'argument du ftiche de
G. Loyer, Relation du Royaume d'Issini, Cte d'Or, pais de Guine, en
Du ftiche au ftichisme / 15

Ftiche et Manitou : la conformit


d'usages entre les sauvages amricains et les
ngres d'Afrique conformit que Bekker,
nous l'avons vu, avait dj souligne se trouve
avec Lafitau confirme. Des Manitous et F-
tiches Rousseau se souviendra au moment d'crire
le quatrime livre de l'Emile '. Et pourtant les au-
teurs jusqu'ici discuts n'appliquent encore la no-
tion de ftiche qu'aux peuples de Guine : les
prmisses de sa gnralisation avec le concept de
ftichisme sont dj poses, mais les auteurs,
tout en mettant en comparaison les diffrentes prati-
ques des peuples sauvages afin de mieux en rele-
ver la conformit, n'en sont pas encore les unifier
dans un mme concept, continuant ainsi les dsi-
gner par des noms diffrents. Si les pratiques chez
les anciens et les sauvages paraissent conformes
entre elles, les objets de culte, qu'ils soient dsigns
comme ftiches ou par d'autres noms, paraissent
choisis tout fait au hasard. Lafitau utilise le mot
sort pour indiquer les objets qui servent aux In-
diens amricains de sortilges contre le malheur. Il
faut se souvenir que ftiche signifie soit artifi-
ciel , soit, en tant que substantif, sortilge ,
terme qui vient du latin sortilegus, celui qui lit le
sort. L'ide de sort pour les Amricains corres-
pond l'ide de ftiche pour les Africains.
Le pre Garnier avoit entre les mains plusieurs de ces
sorts, que les Sauvages qu'il avoit convertis, lui avoient
remis. Un jour j'excitai en lui une curiosit qu'il n'avoit
Afrique, Paris, 1714, p. 168. Lafitau, comme Bosman, remarque la
ressemblance entre les ftiches africains et ceux des habitants de For-
mose.
1. J.-J. Rousseau, Emile ou de l'ducation (1762), Paris, Garnier-Flam-
marion, 1966, p. 334.
16 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

pas encore eu, et je le priai que nous les examinassions


ensemble. Il en avoit une assez grande quantit ; c'toient
des paquets de cheveux entrelasss, des os de serpens, ou
d'animaux extraordinaires, des morceaux de fer, ou de
cuivre, des figures de pte, ou de feilles de bled d'Inde, et
plusieurs autres choses semblables qui ne pouvoient avoir
par elles-mmes aucun rapport avec l'effet qu'on s'toit
propos, et qui ne pouvoient oprer, que par une vertu
au-dessus des forces humaines, en consquence de quel-
que pacte formel, ou tacite'.
Lafitau, avant ce qu'crira Des Marchais pro-
pos des ftiches, relatait des choses analogues
propos des sorts , et notamment leur caractris-
tique d'tre choisis au hasard en tant qu'objets de
culte.

Le sauvage devient primitif

De ce bref excursus d'auteurs qui ont parl de


ftiches voyageurs, esclavistes ou jsuites,
qui ont vu directement ls cultes des sauvages ,
ou philosophes qui ont eu connaissance, par les
voyageurs, de ces cultes , nous pouvons tirer le
tableau suivant
a / La conformit entre les pratiques des peuples
sauvages et les pratiques des peuples anciens
contient dj beaucoup d'lments de systmati-
sation.
b / Cette systmatisation, qui a trait la possibi-
lit de comparer tous les peuples sauvages entre
eux, va d'ailleurs de pair avec l'ide de la grossiret
des croyances des sauvages et des Anciens.
I . J.-F. Lafitau, Murs des sauvages, op. cit., t. I, p. 383.
Du ftiche au ftichisme f 17

c / Cette ide de la grossiret des croyances


sauvages et primitives , si elle reste ancre
dans le discours traditionnel sur les religions
paennes, devient par ailleurs essentielle au dessin
rationaliste visant exclure le surnaturel des expli-
cations des faits humains et, par consquent,
l'analyse historique et sociologique. Les cultes
paens ne sont pas le rsultat de l'action du diable
ou de sa facult d'imiter l'agir de Dieu. De ce point
de vue, l'analyse historique des comportements de la
nature humaine (et de sa facult de s'amliorer et de
progresser) va s'ouvrir la rflexion des philo-
sophes. Voil l'observateur occidental plac au som-
met de sa montagne-ftiche, image mme de la sup-
riorit de sa civilisation. L' autre est son miroir
recul dans le temps.
d / Le ftiche ne sort pas encore des limites
gographiques de l'Afrique. On constate l'analogie
entre les pratiques africaines des fetiches et les
pratiques des sauvages de l'Amrique ou de file
de Formose, ou entre ces pratiques et celles des An-
ciens. Il s'agit, de l'avis des observateurs, d'une
forme d'idoltrie propre la condition la plus pri-
mitive.
e / Le fetiche est arbitraire. Les objets- f-
tiches sont les plus divers : objets naturels ou arti-
ficiels qui n'ont aucune relation apparente avec les
fonctions que les sauvages leur attribuent. On
constate seulement que les fetiches opposent des
prohibitions et offrent des remdes.
f / Les ftiches concernent des pratiques ext-
rieures. Le ftiche n'est pas aim, il est surtout
craint. La relation entre les sauvages et les
ftiches est fonde sur les intrts et sur les be-
soins.
18 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

g / II y a des ftiches particuliers pour chaque


individu et des ftiches gnraux pour la famille,
le roi, le pays (Bosman, Des Marchais).
L'observateur occidental parvient l'ide de la
conformit des moeurs et des croyances entre sau-
vages et sauvages d'une part et entre sau-
vages et Anciens d'autre part, partir de deux pr-
misses : 1 / la supriorit de la civilisation des Blancs ;
2 / la relation philogntique entre cette civilisation
et les civilisations primitives , dont descend la civi-
lisation occidentale moderne. La consquence de ces
prmisses est une comparaison, o l' autre , le
sauvage (homme de la fort : dtermination spa-
tiale), se transforme en primitif (homme des pre-
miers temps : dtermination temporelle). Ce recul de
autre dans le temps pass devient le signe de son
infriorit. Les sauvages contemporains ressem-
blent, dans les moeurs et dans les croyances, aux anc-
tres des Europens civiliss . Les observateurs
occidentaux dbattent sur la question de savoir si
cette conformit entre les sauvages contemporains
et les hommes des premiers temps est le rsultat d'une
dgnrescence ou bien d'un retard de ces peuples
autres dans la ligne du progrs universel des na-
tions du monde. Nul doute en revanche sur leur
condition d'infriorit aussi bien au niveau de la
culture et de la civilisation que dans l'organisation
conomique et politique de leurs socits, et dans la
vie et les croyances religieuses.
Dans ce contexte, l'assimilation de l'image du
sauvage celle du primitif devient un l-
ment trs important dans le dveloppement de l'ide
moderne d'universalit. Cette assimilation d'une
image spatiale une image temporelle est, en effet,
l'expression d'un processus d'unification/diffrencia-
Du ftiche au ftichisme I 19

tion des hommes, des peuples, des nations, opr


par l'idologie occidentale moderne. Sur la base du
principe d'uniformit de la nature humaine, la diff-
renciation et la hirarchisation des hommes, des
peuples et des nations sont difies par le temps
le temps du progrs dans le procs de la civilisation.
Les hommes, les peuples, les nations y occupent des
stades diffrents. L'infriorit ou la supriorit d'un
peuple ou d'une nation est toute dans la place qu'il
occupe sur la ligne de ce temps progressif.

Lafitau : la comparaison

Selon Arnold Van Gennep, le prsident de


Brosses, dans son livre Du culte des dieux ftiches,
s'est inspir de Lafitau : Non seulement il cite ses
Murs des sauvages amricains plusieurs reprises,
mais ce sont manifestement l'esprit et la mthode du
pre jsuite qui ont anim le prsident. ' Or, s'il est
vrai que de Brosses, encore que d'une manire plus
limite, reprend les thmes et les thories de Lafitau,
il est cependant ncessaire de prciser les contours
de cette influence. Car, si la thorie de de Brosses re-
pose pour une grande part sur celle de Lafitau,
nanmoins la gnralisation du concept de fti-
chisme devient possible justement partir de la
combinaison des ides de LafItau avec une thorie
de l'histoire et du progrs et avec des hypothses et
des conjectures, qui n'appartiennent pas au pre j-
suite, son idologie, ses croyances. L'introduc-
tion de l'ide de progrs et d'une histoire qui se d-

I. A. Van Gennep, Religions. meurs et lgendes. Essais d'ethnographie


et de linguistique (S' srie), Paris, Mercure de France, 1914, p. 162.
20 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

roule linairement apporte des changements la


forme de la comparaison projete par Lafitau.
Il faut alors remarquer non seulement ce qui,
venant de Lafitau, est inclus chez de Brosses, mais
aussi ce qui en est exclu. En effet, chaque thorie,
dans son effort d'organiser les connexions formelles,
inclut des lments, et en exclut ncessairement
d'autres. Et c'est bien partir du problme des
exclusions qu'il devient possible de comparer les
thories et les mthodes qui se succdent historique-
ment. Si nous nous limitions en effet ne considrer
d'une thse que ce qu'elle inclut et hrite d'une
autre, antcdente, nous ferions tout juste une his-
toire des influences des prdcesseurs sur les succes-
seurs, ce qui ne peut suffire. Certes, une thorie
ayant pour but de dcrire et expliquer des systmes
de relations humaines doit ncessairement exclure
des lments, afin de dlimiter le champ de son ana-
lyse. En revanche, l'objet de la recherche historio-
graphique tant d'claircir et de comprendre les dif-
frences entre des thories ainsi labores, celle-ci
doit faire porter son attention sur ce que ces thories
excluent. Il faut donc considrer la thorie de Lafi-
tau dans son ensemble, c'est--dire dans ce qu'il
appelle son systme, qui est fait non seulement d'une
mthode, mais aussi de conjectures et de croyances.
Lafitau, qui vcut au Canada, chez les Hurons et les
Iroquois, publia en 1724 Moeurs des sauvages amri-
cains compares aux murs des premiers temps, ou-
vrage qui devint un point de repre pour tous les phi-
losophes intresss par la question des sauvages ,
bien qu'il ft durement critiqu par Voltaire' et par de

l. Voltaire, Essai sur les meurs et l'esprit des nations, d. par R. Po-
meau, Paris, Garnier, 1963, t. I, p. 29-30.
Du ftiche au ftichisme I 21

Pauw'. Goguet, Herder, Ferguson, Kames, Adam


Smith, Millar, Robertson citent l'ouvrage de Lafitau,
et l'utilisent comme source d'information sur les
sauvages de l'Amrique du Nord', de mme que
Charles de Brosses. Il est singulier donc que Morgan,
qui plus d'un sicle et demi plus tard crira des choses
analogues propos du matriarcat, ne connaisse pas
l'ouvrage de Lafitau3. Tylor, Frazer, Lubbock,
McLennan, Bachofen ont lu Lafitau, mais c'est sur-
tout au XXe sicle que l'influence du jsuite devient
considrable : il est cit non seulement en tant que
source de renseignements sur la vie sociale des Indiens
amricains, mais galement pour sa mthode compa-
rative'.

l. C. de Pauw, Recherches philosophiques sur les Amricains, Londres,


1774, t. Il, p. 54-55.
2. A.-Y. Goguet, De l'Orlgine des Lois, des Arts et des Sciences ; et de
leurs progrs chez les anciens Peuples, 3 tomes, Paris, 1758 ; J.-C. Herder,
Ideen zur Philosophie der Geschichte der Menschheit (1784-1791), Smt-
liche Werke, H. par B. Suphan, vol. XIII et XIV, Berlin, 1877-1913 (r-
impression : Hildesheim, 1967-1968) ; J. Ferguson, An Essay on the
History of Civil Society (1767), d. par D. Forbes, Edinburgh, Edinburgh
University Press, 1966 ; H. Home (Lord Kames), Sketches of the History
of Man (1774), Basil, 1796 ; A. Smith, Lectures on Jurisprudence (Re-
port 1762-1763), d. par R. L. Meek, D. D. Raphael, P. G. Stein, Ox-
ford, Clarendon Press, 1978 (vol. V de The Glasgow Edition of the Works
and Correspondence of Adam Smith) ; J. Millar, The Origin of the Distinc-
tion of Ranks (1771), in W. C. Lehmann, John Miller of Glasgow, Cam-
bridge, University Press, 1960 (rimpression de la 3' dition, 1779, p. 175-
322) ; W. Robertson, History of America (1777), Works, vol. VI, London,
1827. Sur l'influence de Lafitau, cf. W. N. Fenton, E. L. Moore, Intro-
duction to J.-F. Lafitau, Customs of the American Indians Compared with
the Customs of Primitive Times, Toronto, The Champlain Society, 1974 ;
P. Bora, Il popolo licio nel Meurs des sauvages amricains di J.-F. Lafi-
tau, Annali della Scuola Normale Superiore di Pisa, vol. XVIII, 2, 1988,
p. 803-842.
3. W. N. Fenton, E. L. Moore, Introduction, op. cit., p. cvii.
4. Ibid., p. cx-cxi.
5. A. Van Gennep, Religions, moeurs et lgendes, op. cit., p. 12 ; G. Chi-
nard, L'Amrique et le rve exotique dans la littrature franaise au XVIIe
et au XVIIIe sicle, Paris, 1913, p. 319 s. ; A. Momigliano, The Place of
22 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Chez Lafitau la comparaison procde de l'ide que


l'origine de l'humanit est unique et qu'il n'existe au-
cun peuple qui soit athe. Cette ide, oppose aux
thses de Bayle', devint la base d'une description sys-
tmatique des Indiens amricains. Fontenelle, on le
verra plus loin, propose une mthode comparative
organise sur des prmisses trs diffrentes (il sera
question de cette mthode et de ces prmisses au mo-
ment de l'exposition de la thorie de de Brosses).
La proccupation de Lafitau est la correspondance
entre ses conjectures sur l'origine des Indiens amri-
cains et les textes bibliques. L'ide que Grecs et In-
diens amricains eurent des anctres communs tait
la prmisse diachronique pour l'application de sa m-
thode comparative. Mais c'est la comparaison qui re-
prsente le centre thorique chez Lafitau. Son analyse
dpasse les limites d'une description. L'originalit de
son apport consiste dans le fait d'avoir organis et
systmatis dans un domaine thorique plus gnral
son exprience chez les Iroquois et chez les Hurons.

Herodotus in the History of Historiography, in Id., Seconda contributo alla


noria degli studi classici, Roma, Edizioni di storia e letteratura, 1960 ;
A. Mtraux, Prcurseurs de l'ethnologie en France du xvie au xviiie sicle,
Cahiers d'Histoire mondiale, VII, 1963, n. 3, p. 721-738 ; M. Duchet, An-
thropologie et histoire au sicle des Lanires, Paris, Maspero, 1971 ;
S. Landucci, I filosofi e i selvaggi (1580-1780), Bari, Laterza, 1972 ;
P. Vidal-Naquet, Le cru, l'enfant grec et le cuit, in Faire de l'histoire, d.
par J. Le Goff et P. Nom, vol. II, Paris, Gallimard, 1974, p. 137-168 ;
W. N. Fenton, E. L. Moore, Introduction to Lafitau, Customs of the Ame-
rican Indians, op. cll. ; 3.-P. Vernant, Mythe et socit en Grce ancienne,
Paris, Maspero, 1974; E. Lemay, Histoire de l'Antiquit et dcouverte du
Nouveau Monde chez les auteurs du xviii' sicle, Studies on Voltaire,
1976, p. 1313-1328 ; I.-P. Vernant, Religions, histoires, raisons, Paris,
Maspero, 1979; M. Detienne, L'lnvention de la mythologie, Paris, Galli-
mard, 1981 ; M. Duchet, Le partage des savoirs. Paris, La Dcouverte,
1984 ; A. Pagden, The Fall of naturel! man, Cambridge University Press,
2' d., 1986.
I. P. Bayle, Continuations de penses diverses, in uvres diverses, op.
cit., III, p. 311 s.
Du ftiche au ftichisme f 23

Ainsi que Michle Duchet l'a remarqu : Ni narra-


tion ni description, il fera des moeurs l'objet d'un dis-
cours nouveau, entirement fond sur la comparaison,
seule raison du texte. I
Le titre de l'ouvrage de Lafitau est Moeurs des sau-
vages amricains compares aux murs des premiers
temps et les intentions systmatiques sont bien d-
clares dans le Dessein et plan de l'ouvrage :
Je ne me suis pas content de connatre le caractre des
Sauvages, et de m'informer de leurs coutumes et de leurs
pratiques, j'ai cherch dans ces pratiques et dans ces cou-
tumes des vestiges de l'Antiquit la plus recule ; j'ai lu
avec soin ceux des Auteurs les plus anciens qui ont trait
des Moeurs, des Loix, et des Usages des Peuples dont ils
avaient quelque connaissance ; j'ai fait la comparaison de
ces Moeurs les unes avec les autres, et j'avoue que si les
Auteurs anciens m'ont donn des lumires pour appuyer
quelques conjectures heureuses touchant les Sauvages, les
Coutumes des Sauvages m'ont donn des lumires pour
entendre plus facilement, et pour expliquer plusieurs
choses qui sont dans les Auteurs anciens'.
Chez Lafitau la comparaison est organise en sys-
tme :
Quelques unes de mes conjectures paratront lgres en
-

elles-mmes, mais peut-tre que runies ensemble elles fe-


ront un tout, dont les parties se soutiendront par les liai-
sons qu'elles ont entre elles'.
La comparaison devient systme parce que l'en-
semble des rapports entre les parties devient systme.
Nous avons vu que chez Lafitau la comparaison sys-
tmatique est organise partir de la prmisse de
1. M. Duchet, Le pariage des savoirs, op. cil., p. 30.
2. Lafitau, Murs des sauvages, t. I, p. 3-4.
3. Ibid., p. 4.
24 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

l'origine unique de l'humanit et que cette prmisse


dcoule de la narration biblique. Lafitau a labor un
systme o les hommes des premiers temps pouvaient
tre compars aux sauvages des espces loignes. Le
sauvage, compar au primitif, deviendra primitif'.
Lafitau est diffusionniste. Il a l'ide que les sauvages
amricains descendent des Plasgiens , les anctres
supposs des Grecs 2.
A partir de l, il met en rapport Iroquois et Plas-
giens, peuples loigns dans le temps chronologique,
mais proches dans le temps volutif. La filiation de-
vient la base thorique de l'homognisation de l'hu-
manit, dont Lafitau organise la comparaison et iden-
tifie les diffrences. A la Demonstratio Evangelica de
Pierre-Daniel Huet, o toutes les religions des peu-
ples descendent de Moise, Lafitau oppose son sys-
tme3, organis sur la base des conjectures suivantes :
a / une religion pure fut donne aux premiers
hommes ;
b / un culte public existait ds la naissance des pre-
miers peuples ;
c / la premire religion des Pres a t transmise de
gnration en gnration : la religion n'a pas t
rpandue aprs le dluge par le peuple gyptien ;
la religion existait ds les origines ;
d I la premire religion a t corrompue par l'igno-
rance et les passions. L'ignorance a invent des
fables grossires pour expliquer les symboles des

1. Cf. M. Duchet, Anthropologie et histoire au sicle des Lumires, op.


cit. ; et Le partage des savoirs, op. cit.
2. Lafitau, Murs des sauvages, t. I, chap. I1 : a De l'origine des peu-
ples de l'Amrique , p. 27-102.
3. Ibid., p. 12-13. Cf. P.-D. Huet, Demonstratio Evangelica ad serenis-
sima, Delphini, Pansus, 1679.
Du ftiche au ftichisme I 25

hiroglyphes (des Indes), dont les hommes


avaient oubli l'explication ;
e / malgr l'altration de la vrit originaire, il y a
une certaine uniformit parmi les fables de tous
les peuples.
La force de ces conjectures vient de ce qu'elles sont
runies systmatiquement en un unique point de vue.
Elles se renforcent l'une l'autre du fait de leurs rap-
ports et du fait de l'lment thorique central, c'est--
dire la comparaison une comparaison qui ne se
limite pas confronter les peuples d'Amrique du
Nord avec les peuples des premiers temps , mais
qui concerne tous les peuples de la Terre.

Fontenelle : une autre comparaison


1724 est une date trs importante pour la mthode
comparative. Au cours de cette anne sont en effet pu-
blis les Murs des sauvages de Lafitau et l'essai De
l'origine des fables de Fontenelle. L'apport mthodo-
logique et thorique de Lafitau la comparaison en-
tre sauvages contemporains et peuples des pre-
miers temps est, nous l'avons vu, fondamental. Mais
tout aussi dcisive est la contribution de Fontenelle.
Selon les traditions du Prou crit-il , l'Ynca
Manco Guyna Capac, fils du Soleil, trouva moyen par
son loquence de retirer du fond des forts les habitants
du pays, qui y vivaient la manire des btes, et il les fit
vivre sous des loix raisonnables. Orphe en fit autant
pour les Grecs, et il tait aussi fils du Soleil : ce qui mon-
tre que les Grecs furent, pendant un temps, des sauvages
aussi bien que les Amricains, et qu'ils furent tirs de la
barbarie par les mmes moyens ; et que les imaginations
de ces deux peuples si loigns se sont accordes croire
fils du Soleil ceux qui avaient des talents extraordinaires.
26 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Puisque les Grecs, avec tout leur esprit, lorsqu'ils taient


encore un peuple nouveau, ne pensrent point plus rai-
sonnablement que les barbares de l'Amrique, qui taient,
selon toutes les apparences, un peuple assez nouveau,
lorsqu'ils furent dcouverts par les Espagnols, il y a sujet
de croire que les Amricains seraient venus, la fin,
penser aussi raisonnablement que les Grecs, si on leur en
avait laiss le loisir'.
Si, en gnral, l'ide de la conformit d'habitudes,
de murs et de mentalit entre les Amricains et les
Grecs primitifs est commune Lafitau et Fonte-
nelle, en revanche la mthode comparative dcoule
chez l'un et chez l'autre de croyances, hypothses et
points de vue trs diffrents. Lafitau voque la possi-
bilit mthodologique d'tudier les Grecs primitifs
partir de l'analyse des formes de vie sociale chez les
Indiens amricains ; Fontenelle va au-del. Il en vient
dire que, si les Espagnols n'avaient pas arrt le
temps de l'volution des peuples amricains avec la
conqute, ces peuples auraient probablement par-
couru la mme voie volutive que les Grecs. Il ima-
gine que s'il n'y a pas d'intervention de l'extrieur qui
vienne dvier ou arrter le cours de cette volution so-
ciale, celle-ci se reproduit en stades essentiellement
analogues chez tous les peuples. Fontenelle pense
donc que l'anciennet des peuples peut tre mesure
partir du niveau des sottises que contiennent leurs fa-
bles. La comparaison est dans cette ide d'un temps
des peuples qui correspondrait aux stades d'volution
de leur esprit. Ces correspondances sont dceles par
les fables, qui contiennent les vestiges de faits histori-
ques transforms par la narration. Dans la narration,

1. Fontenelle, De l'origine des fables, dition critique par J.-R. Carr,


Paris, Alcan, 1932, p. 31-32.
Du ftiche au ftichisme I 27

en effet, ralit et imagination, faits et inclination au


merveilleux se mlent. C'est ainsi que, chez les Grecs,
peuple plus rcent, l'histoire des Phniciens et des
Egyptiens, peuples plus anciens, se transforme en fa-
bles. Fontenelle remarque aussi que, lorsque l'cri-
ture a t invente, les fables purent se rpandre d'une
nation l'autre. Cette expansion servit enrichir un
peuple de toutes les sottises d'un autre ; mais on y ga-
gna que l'incertitude de la tradition fut un peu fixe,
que l'amas des fables ne grossit plus tant, et qu'il de-
meura peu prs dans l'tat o l'invention de
l'criture le trouva '.
En conclusion, selon Lafitau, les premiers hommes
avaient reu une religion pure qui fut corrompue. Par
consquent, les fables et les mythes seraient les altra-
tions d'un savoir originaire. Leur uniformit s'expli-
que justement partir de l'ide de l'oubli de ce savoir
commun, dont il resterait toutefois des vestiges.
Fontenelle, au contraire, explique cette uniformit
partir du stade qu'auraient atteint les peuples dans
leur chemin volutif. Il voit dans les fables les ves-
tiges d'une vrit historique communique d'un peu-
ple plus ancien un peuple plus jeune.
De ce point de vue, la diffrence entre Lafitau et
Fontenelle est norme. Le jsuite Lafitau est un
voyageur. Son ouvrage est le rsultat de son exp-
rience directe chez les Iroquois et les Hurons. Il d-
crit systmatiquement tous les aspects de la vie so-
ciale des Indiens amricains, les occupations, la
religion, les usages, les systmes de parent, la lan-
gue, la guerre, l'ducation. Mais il ne s'arrte pas
la description, il organise les faits grce des conjec-

1. Ibid., p. 40.
28 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tures, il emploie une mthode de comparaison qui se


rapporte ses croyances religieuses.
Les prmisses de Lafitau sont, en conclusion, au
nombre de deux : a / il n'existe aucun peuple athe ;
b I la comparaison entre Iroquois et Grecs primitifs
est justifie sur la base de l'ide diffusionniste, qui
drive de l'histoire biblique de la dispersion des peu-
ples. Dans ce contexte, Lafitau organise la compa-
raison en un modle gntique, qui explique la con-
formit entre les fables grossires des peuples les
plus divers par l'ide que celles-ci reprsentent les
vestiges d'une unique et originaire communication
divine, ensuite oublie. L'on peut donc bien, selon
Lafitau, retrouver, dans les religions paennes, des
vestiges de la religion originaire.
Avec l'ide d'une communication divine origi-
naire et de son oubli par les hommes et les peu-
ples, Lafitau inclut dans son domaine thorique et
idologique l'action de Dieu et du diable, qui peu-
vent influencer, en termes de temps et de parcours,
le chemin des hommes et des peuples vers la vrit
rvle. Dans ce contexte, malgr leur unit origi-
naire, s'ouvrent aux peuples des voies diffrentes
pouvant les mener la dgnrescence comme au
perfectionnement.
Fontenelle, au contraire, est un libre penseur, hos-
tile aux opinions fondes sur la tradition, protago-
niste de la querelle des Anciens et des Modernes', au-
teur, en 1686, de l'Histoire des oracles 2 et d'un
fragment, Sur l'histoire, dont drive l'crit De l'origine
1. Fontenelle, Digression sur les Anciens et les Modernes (1688), dition
critique tablie par R. Shackleton la suite des Entretiens sur la pluralit
des mondes, Oxford, Clarendon Press, 1955.
2. Fontenelle, 'lilloise des oracles, dition critique tablie par L. Mai-
gron, Paris, Didier, 1971.
Du ftiche au ftichisme / 29

des fables'. Ainsi, la diffrence de LafItau, ne consi-


dre-t-il pas la religion comme originaire chez les
hommes et les peuples. Son ide, au contraire, est que
les hommes et les peuples arrivent aux croyances reli-
gieuses cause de leur ignorance et de leur inclination
au merveilleux. Chez Fontenelle, les fables ne sont pas
des vestiges d'une vrit divine originaire. Elles repr-
sentent les premires et grossires explications des
phnomnes de la nature et de la vie.
L'histoire biblique tait le point de dpart de La-
fItau. La nature humaine est celui de Fontenelle.
Selon Fontenelle, les hommes et les peuples, qui se
trouvent agir dans les mmes conditions historiques
et sociales, se comportent de la mme manire. La na-
ture humaine tant uniforme, les hommes et les peu-
ples ont la facult et la capacit de progresser dans le
temps. Quand un peuple est jeune, c'est de l'inclina-
tion au merveilleux que les premiers systmes gros-
siers d'explication tirent leur origine. La religion nat
au moment o des phnomnes de la nature sont
attribus au pouvoir des dieux. Mieux encore, l'ori-
gine des croyances religieuses et des premiers sys-
tmes philosophiques' drive, pense Fontenelle, du
rapport entre les hommes primitifs ou sauvages et les
phnomnes irrguliers de la nature' :
... la premire ide que les hommes prirent de quelque
tre suprieur, ils la prirent sur des effets extraordinaires,
l. Pour le fragment Sur l'histoire, cf. l'dition critique de L'origine des
fables publie par Carr, op. cit.
2. Fontenelle, De l'origine des fables, op. cit., p. 15.
3. Canguilhem soutient, au contraire, que pour Fontenelle les
croyances religieuses drivent de l'uniformit et de la rgularit de la na-
ture. Cf. le trs important essai de G. Canguilhem, Histoire des religions
et histoire des sciences dans la thorie du ftichisme chez Auguste Comte, in
Id., Etudes d'histoire et de philosophie des sciences, Paris, Vrin, 1968,
p. 88-89.
30 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

et nullement sur l'ordre rgl de l'univers, qu'ils n'taient


point capables de reconnatre ni d'admirer'.
Les premiers hommes considraient comme pro-
dige tout ce qui se situait hors de leur exprience trs
limite. Ces croyances taient donc le produit de
leur ignorance. Selon Fontenelle, dont le point de
vue est centr sur l'ide de l'uniformit de la nature
humaine, il n'y a pas de diffrence entre les hommes
primitifs ou sauvages et les hommes modernes. Les
uns comme les autres s'efforcent d'organiser l'expli-
cation des phnomnes dans les limites de leurs ex-
priences respectives. C'est donc cause de leur ex-
prience trs limite que les primitifs et les sauvages
attribuent aux phnomnes de la nature les inten-
tions et la volont d'un dieu. Plus prcisment : les
primitifs et les sauvages, s'agissant des phnomnes
irrguliers de la nature, joignent l'image d'un tre
suprieur, auteur de ces phnomnes, la reprsen-
tation du pouvoir', c'est--dire la premire forme
de relation sociale qu'ils connaissent.
De cette philosophie grossire, qui rgna ncessairement
dans les premiers sicles, sont ns les dieux et les desses. Il
est assez curieux de voir comment l'imagination humaine a
enfant les fausses divinits. Les hommes voyaient bien des
choses qu'ils n'eussent pas pu faire : lancer les foudres,
exciter les vents, agiter les flots de la mer ; tout cela tait
beaucoup au-dessus de leur pouvoir'.

Si l'on part de l'ide de croissance et de dveloppe-


ment de l'exprience intellectuelle et sociale parmi les
peuples et les nations, si l'on imagine des stades dans

1. Fontenelle, De l'origine des fables, op. cit., p. 18.


2. Ibid., p. 18.
3. Ibid., p. 17.
Du e miche au a ftichisme J 31

cette croissance et ce dveloppement, et si l'on place le


pouvoir, en tant que pouvoir physique', au premier
stade, il devient possible de faire des conjectures sur
l'antiquit des croyances, leur succession et leur dve-
loppement, et donc d'tablir une comparaison entre
Anciens et sauvages. Selon Fontenelle, il est des
temps parallles l'intrieur desquels le progrs de
chaque peuple est contenu, moins qu'un lment
externe, telle une invasion ou la dcouverte d'un peu-
ple par un autre, ne vienne en modifier le cours.
L'ide de Fontenelle que la premire image des
dieux descend des phnomnes irrguliers de la na-
ture marque la diffrence entre sa thorie et la tho-
rie de Lafitau. La divinisation des phnomnes irr-
guliers de la nature, qui n'est pour Lafitau qu'un cas
particulier de la croyance en des dieux mineurs, de-
vient pour Fontenelle l'explication premire de la
naissance de toute croyance religieuse.

Hume, l'histoire conjecturale et l'origine


de la religion

L'ide que la religion tire son origine de la crainte


des hommes primitifs face aux phnomnes irrgu-
liers de la nature trouve sa source dans la pense an-
cienne'. A partir de Hobbes3, cette ide se rpand

1. Ibid., p. 18.
2. Dmocrite, in Sextus Empiricus, Adverses mathematicos, IX, 24
(Diels-Kranz, 68 A 75) : cf. Dmocrite, Doctrines philosophiques et r-
flexions morales, trad. M. Solovine, Paris, Alcan, 1928, p. 109; Lucrce,
De la nature, V, 1186 s., texte tabli et traduit par A. Emont, Paris, Les
Belles-Lettres, 1924, p. 255 ; Petronius Arbiter, Fragment 27 ; Stace,
Tebade, III, 661.
3. Th. Hobbes, Lviathan (1651), chap. XII.
32 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

parmi les philosophes modernes, de Spinoza


Bayle, de Vico Boulanger ou d'Holbach'.
Dans l'Histoire naturelle de la religion, David
Hume revient sur l'argument de la crainte des ph-
nomnes irrguliers de la nature pour expliquer
l'origine du polythisme :
... un animal barbare et ncessiteux (tel que l'homme
la premire origine de la socit), press par tant de be-
soins et de passions, n'a pas le loisir d'admirer l'aspect r-
gulier de la nature ou de s'enqurir sur la cause de ces ob-
jets auxquels, depuis son enfance, il s'est peu accoutum.
Au contraire, plus la nature lui apparat rgulire et uni-
forme, c'est--dire parfaite, plus il se familiarise avec elle
et moins il est port la scruter et l'examiner. Une nais-
sance monstrueuse suscite sa curiosit et lui parait un
prodige. Elle l'alarme par sa nouveaut et immdiatement
le fait trembler, le poussant de la sorte offrir des sacri-
fices et faire des prires'.

La crainte des phnomnes irrguliers de la nature


rsultait donc, selon Hume, d'une condition, d'un
milieu o les hommes primitifs vivaient presss par
les besoins et les passions. L'ide de l'organisation
du temps est prsente dans ce discours : le temps des
hommes primitifs tait entirement sacrifi la
tche de satisfaire leurs besoins et leurs passions. En
consquence, ils n'avaient pas la possibilit de cher-
cher les causes caches et relles de ces phnomnes.

1. P. Bayle, Penses diverses sur la comte, LXV ; G. B. Vico, La


scienza nuovo (1744), Degli elementi , XL ; N. A. Boulanger, L'Anti-
quit dvoile par ses usages ou examen critique des principales opinions,
crmonies et institutions religieuses et politiques des diffrents peuples de la
terre, Amsterdam, 1766 ; Holbach, Systme de la nature ou des loir du
monde physique et du mande mord. Londres, 1771.
2. D. Hume, Histoire naturelle de la religion, 8d. par M. Malherbe,
Paris, Vrin, 1989, p. 42.
Du ftiche au ftichisme / 33

Dans cette condition, dit Hume' et, avec lui,


Adam Smith' , la connaissance humaine de la na-
ture n'est pas oriente vers la contemplation, elle d-
rive, au contraire, de l'intrt pour les vnements
de la vie, elle descend de la crainte et de l'espoir.
Tant que les hommes sont contraints de consacrer
tout leur temps au problme de la satisfaction des
besoins les plus urgents, leur exprience s'arrte vi-
demment aux limites marques par ces besoins ; il
en va de mme, puisqu'elle en dcoule, de leur ide
de la divinit.
D'ailleurs, si les hommes ont une tendance uni-
verselle concevoir tous les tres leur ressem-
blance et transfrer tous les objets les qualits
auxquelles ils sont habitus et familiariss et dont ils
ont une conscience intime 3, il est vident qu'ils at-
tribuent aux dieux des caractres et des qualits qui
correspondent au niveau et aux limites de leur capa-
cit de connaissance. En particulier, ils attribuent
aux choses de la nature une volont et des intentions
qui ressemblent la volont et aux intentions des
hommes, mais avec un pouvoir plus grand.
Cette absurde attribution de qualits, qui sont
typiquement humaines, aux choses et aux tres vi-
vants est gnrale. Les philosophes eux-mmes,
continue Hume poursuivant son analyse, ne peuvent
entirement y chapper lorsqu'ils parlent, relative-
ment la matire inanime, de l'horreur du vide,
des sympathies, des antipathies et des autres affec-
tions de la nature humaine s. La mme absurde
1. Ibid., p. 45-47.
2. A. Smith, Essais philosophiques, trad. P. Prvost, Paris, 1797,
I" Partie, p. 171 s.
3. D. Hume, Histoire naturelle de la religion, op. cit., p. 48.
4. Ibid.
34 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tendance se montre quand nous levons les yeux


vers les cieux et que, transfrant trop souvent
des passions et des infirmits humaines la divinit,
nous la reprsentons jalouse, prte la vengeance,
capricieuse et partiale, en bref identique en tout
point un homme mchant et insens, si ce n'est
dans sa puissance et son autorit suprieures. Il n'y
a rien d'tonnant alors ce que l'humanit, place
dans une ignorance aussi absolue des causes et en
mme temps si inquite de sa fortune future, re-
connaisse immdiatement qu'elle dpend de puis-
sances invisibles, doues de sentiment et d'intelli-
gence. Les causes inconnues, qui occupent sans cesse
la pense, apparaissant toujours sous le mme as-
pect, sont saisies comme tant toutes de la mme
sorte ou espce. Et il faut peu de temps pour que
nous leur attribuions la pense, la raison, les pas-
sions et parfois mme les membres et les formes hu-
maines, afin de les amener une plus grande ressem-
blance avec nous-mmes '.
La pression exerce par les besoins et les passions,
l'exprience limite, l'incapacit d'expliquer les
causes des phnomnes naturels et des vnements
de la vie, tous ces lments constituent le scnario
dans lequel Hume voit natre et se dvelopper la re-
ligion. L'imaginaire primitif, selon Hume, et selon
Fontenelle avant lui, se forme dans les limites de
l'exprience des hommes par rapport au milieu qui
les environne. Il tient la place de la connaissance po-
sitive des phnomnes de la nature, qui sont en
consquence diviniss.
C'est en vertu de ces ides sur la nature humaine
que le polythisme devient, chez Hume, la premire
1. Ibid., p. 48-49.
Du K f tiche au a ftichisme / 35

religion des hommes. Et pour appuyer sa thse sur


la naissance de la religion partir de formes poly-
thistes, Hume combine les faits avec les conjec-
tures. Il refuse, comme Bayle avant lui, l'universalit
des croyances religieuses : On a dcouvert quel-
ques nations qui n'entretenaient aucun sentiment de
religion, si l'on peut croire les voyageurs et les histo-
riens ; et il n'y a pas deux nations, il n'y a pas gure
deux hommes qui se soient accords avec prcision,
sur les mmes sentiments. ' La religion ne nat pas
d'un instinct naturel comme l'amour de soi, l'affec-
tion entre les sexes, l'amour des enfants, la grati-
tude, le ressentiment. Tous ces instincts se sont
montrs partout universels, contrairement la reli-
gion, dont les premiers principes doivent tre se-
condaires'. La religion n'est donc pas inne chez les
hommes, mais acquise historiquement. Et la pre-
mire acquisition historique de la croyance reli-
gieuse est le polythisme;. S'il n'y a pas universalit
des croyances religieuses innes, il existe en revanche
une universalit du polythisme en tant que
croyance religieuse acquise.
C'est un fait incontestable qu'il y a peu prs mille sept
cents ans toute l'humanit tait polythiste. Les principes
incertains et sceptiques de quelques philosophes ou le
thisme d'une ou deux nations, thisme qui n'tait pas
non plus entirement pur, ne constituent pas une objec-
tion valable cet gard. Contemplez donc le clair tmoi-
gnage de l'histoire. Plus nous remontons dans l'Antiquit,
plus nous trouvons l'humanit plonge dans le poly-

I. Ibid., p. 39.
2. Ibid., p. 39-40.
3. Sur le polythisme, cf. L'impensable polythisme. Etudes d'historio-
graphie religieuse. Textes rassembls et prsents par F. Schmidt, Paris,
Edition des Archives contemporaines, 1988.
36 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

thisme. Aucune marque, aucun symptme d'une religion


plus parfaite. Les plus anciens registres de la race hu-
maine nous prsentent encore ce systme comme la
croyance tablie et populaire. Le nord, le sud, l'est et
l'ouest rendent un tmoignage unanime en faveur du
mme fait. Que pouvons-nous opposer une vidence
aussi entire' ?
En dclarant que des peuples athes ont exist et
donc que les croyances religieuses sont des produits
de l'histoire, Hume inscrit la religion dans l'histoire
de la socit et de la civilisation. Et historiquement,
la religion la plus primitive est, son avis, le poly-
thisme. Hume renverse ainsi la thse jusqu'alors
dominante qui identifiait la premire religion de
l'humanit au monothisme. Une thse que Voltaire
proposera encore, en 1764, justement contre Hume,
mais, remarquons-le, dans le contexte nouveau le
mme que celui de Hume d'une thorie psycholo-
gique de la nature humaine2.
Il apparat dit Hume aussi loin que l'criture ou

l'histoire remonte, que l'humanit de l'Antiquit fut uni-


versellement polythiste. Affirmerons-nous que dans des
temps plus anciens encore, avant la connaissance des let-
tres ou la dcouverte des arts et des sciences, les hommes
entretenaient les principes du pur thisme ? C'est--dire
qu'ignorants et barbares ils dcouvrirent la vrit, mais
qu'ils tombrent dans l'erreur, ds qu'ils acquirent
connaissance et culture ?
Mais cette affirmation contredit non seulement toute
apparence de probabilit mais aussi notre exprience ac-

I. D. Hume, Histoire naturelle de la religion, op. cit., p. 40.


2. Cf. Dictionnaire philosophique, Religion . Une critique de l'His-
toire naturelle de la religion se trouve dans le troisime tome des CEuvres
philosophiques de Hume, Amsterdam, 1759 : Examen de l'histoire naturelle
de la religion.
Du K ftiche au a ftichisme / 37

tuelle des principes et des opinions des nations barbares.


Les tribus sauvages d'Amrique, d'Afrique et d'Asie sont
toute idoltres. Nulle exception cette rgle'.
Ces faits et ces tmoignages s'accordent avec
l'ide du progrs naturel de la pense humaine 2.
Pouvons-nous imaginer, continue Hume dans son
argumentation, que les hommes habitrent des pa-
lais avant d'habiter des huttes, ou tudirent la go-
mtrie avant l'agriculture ? L'esprit s'lve pro-
gressivement de l'infrieur au suprieur. 3
De mme Adam Smith, aprs avoir analys l'ori-
gine du polythisme d'une faon proche de celle de
David Hume, dit que la philosophie est ne au mo-
ment o les hommes, n'tant plus soumis la pres-
sion des besoins les plus urgents, vivaient dans l'or-
dre et la scurit conomiques. Ils avaient ainsi le
temps de contempler la nature pour en dcouvrir les
principes cachs.
Dans l' histoire conjecturale de Hume et de
Smith', il faut distinguer au moins deux aspects im-
portants : d'une part, le parallle entre les conditions
sociales et le dveloppement de la pense ; d'autre
part, la critique de l'ide de dessein et de providence,
critique fonde sur le progrs naturel de l'esprit, et
qui n'applique plus l'intentionnalit humaine aux
vnements et aux objets de la nature, ni ne la trans-
fre la volont des dieux.
Le rapport entre les phnomnes irrguliers de la

1. Histoire naturelle de la religion, p. 41.


2. Ibid.
3. Ibld.
4. A. Smith, Essais philosophiques, op. cit., p. 171 s.
5. Cf. D. Stewart, Prcis de la vie et des crits d'Adam Smith. in
A. Smith, Essais philosophiques, op. cit.. I" Partie, p. 55-56.
38 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

nature et l'origine polythiste de la religion limine


donc la question de l'idoltrie, fusse-t-elle consid-
re comme dgnrescence d'un monothisme origi-
naire ou bien comme substitution des dieux leurs
images, des reprsentants aux reprsents. Le terme
polythisme, utilis par Philon d'Alexandrie, est re-
pris, au xvII` sicle, par Cudworth'. Celui-ci, bien
que soutenant la thse inniste de la croyance origi-
naire en un dieu unique, va contribuer, par l'analyse
du terme polythiste, qu'il emprunte Philon,
modifier le cours des rflexions sur l'histoire des reli-
gions. Le centre de la rflexion n'est plus l'adoration
des idoles (c'est--dire un culte des images en tant
que substitut de la croyance originaire en un dieu
unique), mais la croyance en tant que problme de la
connaissance humaine. En refusant l'innisme et en
tournant son regard du ct du rapport entre les
hommes primitifs et les phnomnes irrguliers de la
nature, Hume prenait parti pour le polythisme en
tant que croyance religieuse primordiale. Le poly-
thisme devenait ainsi l'expression de la forme gros-
sire de l'exprience, qui pouvait tre organise par
des hommes en proie aux besoins et aux passions.
Chez Hume il est question surtout d'vnements et
non d'objets. Les croyances primitives naissent
cause des vnements extraordinaires ; les objets, en
tant qu'objets de culte, reprsentent ce qui rsulte de
la naissance de ces croyances. Hume parle soit de
polythisme soit d'idoltrie, mais le mot dcisif
reste, certainement, celui de polythisme 2.
1. Cf. F. Schmidt, Les polythismes : dgnrescence ou progrs, in
L'impensable polythisme. op. cit., p. 25-27.
2. Dans l'dition de 1777, la dernire qui ait t revue par Hume lui-
mme, mais qui fut publie de faon posthume, le mot polythisme se
substitue idoltrie .
Le ftichisme :
l'invention de Charles de Brosses

Dtermination du concept

Le prsident de l'Assemble de Dijon Charles de


Brosses, l'auteur bien connu des Lettres familires sur
l'Italie' et du Trait sur la formation mcanique des lan-
gues dont Turgot s'est inspir pour crire l'article
Etymologie de l'Encyclopdie', avait fait para-
tre en 1756 une Histoire des navigations aux Terres
Australes, un ouvrage en deux tomes, o il avait re-
cueilli et rsum les rcits de voyages crits par les capi-
taines qui avaient visit et dcrit ces mmes Terres aus-
trales du dbut du XVIe sicle au milieu du XVIIIe sicle.
Dans cet ouvrage de Brosses remarque plusieurs
reprises que les progrs effectivement accomplis par
quelques-uns des peuples anciens dmontrent que
tous les peuples peuvent progresser de la mme fa-
on. Cette ide est en ralit l'expression d'une ido-
logie colonialiste, trs bien claire par un passage

1. Ch. de Brosses, Lettres familires sur l'Italie, par Y. Bezard, 2 vol.,


Paris, Firmin-Didot, 1931. Sur les Lettres, cf. les essais de E. Cagiano et
E. Kanceff dans Charles de Brosses, 1777-1977, actes du Colloque de Di-
jon, 3-7 mai 1977, textes recueillis par J.-C. Garreta, Genve, Slatkine,
1981, respectivement p. 15-34 et p. 35-46.
2. Ch. de Brosses, Trait de la formation mcanique des langues et des
principes physiques de l'tymologie, 2 vol., Paris, 1765. Sur Turgot et l'ar-
ticle Etymologie s, cf. F. E. Manuel, The Eighteenth Century Confronts
die Gods, Cambridge, Mass., Harvard University Press, 1959, p. 184. Sur
le Trait, cf. les crits de S. Auroux, D. Droixhe, C. Porset dans Charles
de Brosses, 1777-1977, op. cit., respectivement p. 187-200, p. 201-203,
p. 209-218 ; G. Gusdorf, L'avnement des sciences humaines au sicle des
Lumires, Paris, Payot, 1973.
40 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

du deuxime tome de cet ouvrage. De Brosses y


crit, en effet, que tous les peuples peuvent tre dis-
ciplins, et sont donc capables de recevoir une du-
cation et de progresser'. Ils sont ainsi les objets pas-
sifs d'une manipulation pdagogique.
Quelques pages plus loin, de Brosses utilise, pour
la premire fois, le terme ftichisme . Il le fait,
c'est important, dans un contexte de comparaison.
Il crit que le peuple de Manille est plus ancien que
celui des autres colonies trangres du pays, qui l'a
repouss parmi les rochers et les forts inaccessibles,
o il est rest isol. Il s'agit d'hommes de race noire,
qui adorent des pierres rondes, des troncs d'arbres
et divers autres espces de ftiches, ainsi que les
ngres africains 2. Ils ont de plus en commun avec
les peuples les plus anciens le culte des Boetyles
qui est une espce de ftichisme, semblable celui
des sauvages modernes 3.
Les ftiches des ngres de Manille sont donc
semblables non seulement aux ftiches des ngres
africains , mais aussi ceux des cultes des peuples les
plus anciens. Nous trouvons l tous les lments de la
doctrine de Lafitau : les lments de la comparaison,
1. Ch. de Brosses, Histoire des navigations aux Terres Australes, conte-
nant ce que l'on sait des murs et des productions des Contres dcouvertes
jusqu' ce jour ; et o il est trait de l'utilit d'y faire de plus amples dcou-
vertes, et des moyens d'y former un tablissement, 2 tomes, Paris, 1756,
t. II, p. 372.
2. Ibid., t. 11, p. 377.
3. Ibid. Sur les Boetyles , voir ci-dessous. De Brosses dit qu'il a fait
voir ailleurs la ressemblance entre le culte des Boetyles et le
ftichisme des sauvages modernes. II existe, donc, un texte antrieur
l'Histoire des navigations, o de Brosses utilise le terme ftichisme n.
Mais ce texte n'a pas t identifi : cf. M. David, Histoire des religions et
philosophie au xvttt' sicle : le prsident de Brosses, David Hume et Dide-
rot, Revue philosophique, n 2, 1974, p. 156 ; Le prsident de Brosses his-
torien des religions et philosophe, Ch. de Brosses. 1777-1977, op. cit.,
p. 130.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 41

dans l'espace et dans le temps, entre peuples sau-


vages contemporains et peuples des premiers temps.
Un an aprs la publication de l'Histoire des navi-
gations aux Terres Australes, Charles de Brosses lit
l'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres sa dis-
sertation sur les Dieux fetiches ', et en 1760 il fait
paratre, anonymement, Du culte des dieux ftiches
ou Parallle de l'ancienne religion de l'Egypte avec la
religion actuelle de Nigritie. Ce texte est fondamental
pour l'invention du concept de ftichisme, concept
que l'on retrouvera ensuite dans tous les autres ou-
vrages de de Brosses. Dans le Trait sur la formation
mcanique des langues, de Brosses dit que la
science tymologique est la vraie clef de l'histoire
ancienne 2 et, tout de suite aprs, propos des
dieux Cabires, dont le culte consistait dans
l'adoration du soleil sous la figure du feu , il re-
marque, en rptant la thse fondamentale du Culte
des dieux ftiches, que tout l'ancien monde a t
partag entre cette religion sabenne, et le culte plus
grossier de certaines divinits matrielles, animes
ou inanimes, tels qu'un animal, un arbre, un
lac, etc., culte assez semblable celui que les peuples
ngres rendent leurs Ftiches, dont on nous a de-
puis peu donn l'histoire 3 . A nouveau dans l'His-
toire de la Rpublique romaine de Brosses parle des
Cabires de l'le de Samothrace et des ftiches des
peuples africains*. Mais c'est l'ouvrage Du culte

1. Cf. M. David, Histoire des religions..., op. cit., p. 146 s. ; Le prsi-


dent de Brosses..., op. cit., p. 132.
2. Ch de Brosses, Trait sur la formation mcanique des langues, Paris,
1765, t. I, p. 93.
3. Ibid.
4. Ch. de Brosses, Histoire de la Rpublique romaine, Dijon, 1777, II,
p. 532, n. 3 (de p. 531).
42 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

des dieux ftiches qu'il faut se rapporter pour une


analyse de l'invention du concept de ftichisme en
tant que concept anthropologique.
L'impression que l'on peut tirer du titre de l'ou-
vrage brossien sur le ftichisme est que la compa-
raison reste limite l'Egypte ancienne et la
Nigritie moderne. En fait, de Brosses l'tend
tous les peuples sauvages contemporains et
tous les peuples anciens'. Selon de Brosses, les opi-
nions dogmatiques et les rites pratiques des pre-
miers temps roulent, ou sur le culte des astres,
connu sous le nom de sabisme, ou sur le culte
peut-tre non moins ancien de certains objets ter-
restres et matriels appels Ftiches chez les ngres
africains, parmi lesquels ce culte subsiste, et que
par cette raison j'appellerai Ftichisme 2. De
Brosses opte pour le terme ftichisme et s'en
explique ainsi :
Je demande que l'on me permette de me servir habi-
tuellement de cette expression : et quoique dans sa signi-
fication propre, elle se rapporte en particulier la
croyance des Ngres de l'Afrique, j'avertis d'avance que
je compte en faire galement usage en parlant de toute
autre nation quelconque, chez qui les objets du culte
sont des animaux, ou des tres inanims que l'on divi-
nise ; mme en parlant quelquefois de certains peuples
pour qui les objets de cette espce sont moins des Dieux
proprement dits, que des choses doues d'une vertu
divine, des oracles, des amulettes, et des talismans pr-
servatifs'.

1. Cf. S. Landucci, I filosofi e i selvaggi, op. cit., p. 241 et 256.


2. Du culte des dieux ftiches, d. cit., p. 11. II faut remarquer en pas-
sant que de Brosses attribue ici aux ngres africains le terme F-
tiche . Mais, un peu plus loin (p. 15), il affirme que Ftiche drive de
Feitio, mot portugais auquel il attribue une racine latine errone.
3. Du culte des dieux ftiches, p. 11.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 43

Dans la thorie brossienne de la religion, le sa-


bisme et le ftichisme sont plus primitifs que l'ido-
ltrie'. Et surtout ces formes de croyances sont diff-
rentes de l'adoration des hommes difis, qui est,
son tour, une forme primordiale d'idoltrie'. D'au-
tre part, le culte gyptien des animaux est commun
plusieurs peuples anciens3. En gnral, donc, il
s'agit d'oprer une classification, en plaant le culte
des choses inanimes et des tres anims au premier
stade de la religion, donc en plaant le ftichisme
avant la dification des hommes et l'idoltrie.
Comme Madeleine David l'a bien relev, cette
classification brossienne contient des lments neufs.
Le culte des pierres reprsente son point de dpart :
Bien que les animaux sacrs d'Egypte, dit Made-
leine David, soient ici au premier plan, une lecture
attentive atteste l'importance premire du culte des
pierres pour l'laboration de l'ide de ftichisme. 4
Et le terme d' idoltrie , vague sous la plume
de Hume et d'autres, s'claire dans les Dieux f-
tiches, du fait qu'il s'applique exclusivement des
objets figurs de dimensions varies, supportant un
culte S.
Ce culte des choses inanimes et animes, que de
Brosses a propos d'appeler ftichisme , en tant
que forme primordiale de la religion, a pour origine

1. Ibid., p. 12. Sur les thories classificatoires des formes de religion,


cf. F. Schmidt, Les polythismes, op. cit. ; C. Bernard-S. Gruzinski, De
l'idoltrie. Une archologie des sciences religieuses, Paris, Seuil, 1988.
2. Sur l'idoltrie, cf. M. David, Les ides du xvur sicle sur l'idoltrie,
et les audaces de David Hume et du prsident de Brosses, Nansen, XXIV,
fasc. 2, August 1977, p. 81-94 ; C. Bernard-S. Gruzinski, De l'idoltrie,
op. cit.
3. Du culte des dleux ftiches, p. 13.
4. M. David, Les ides du xviiie sicle..., op. cit., p. 91.
5. Ibid., p. 92.
44 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

l'ignorance et la crainte'. De Brosses reste donc sous


cet aspect dans la ligne thorique qui partant de D-
mocrite va, nous l'avons vu, jusqu' Hume et au-del.
Mais, si le ftichisme reprsente le premier stade
de l'volution des croyances et des pratiques reli-
gieuses, il faut expliquer pourquoi les sauvages
contemporains en sont rests l et pourquoi au
contraire d'autres peuples en sont sortis. L'explica-
tion de de Brosses est ce propos trs ambigu sauf
sur un point : la race choisie n'a pas connu le
stade du ftichisme. Il dit en effet :
A l'exception de la race choisie, il n'y a aucune nation
qui n'ait t dans cet tat, si l'on ne les considre que du
moment o l'on voit le souvenir de la Rvlation Divine
tout fait teint parmi elles'.
A ces considrations s'en ajoutent d'autres pouvant
faire penser une adhsion de de Brosses aux thses
de la dgnrescence : thses soutenues, rappelons-le,
par Lafitau et plaant l'origine des croyances reli-
gieuses le monothisme dgnr et corrompu par la
suite. Ainsi de Brosses remarque-t-il :
Le genre humain avait d'abord reu de Dieu mme des
instructions immdiates conformes l'intelligence dont sa
bont avait dou les hommes. Il est si tonnant de les voir
ensuite tombs dans un tat de stupidit brute, qu'on ne
peut gure s'empcher de le regarder comme une juste et
surnaturelle punition de l'oubli dont ils s'taient rendus
coupables envers la main bienfaitrice qui les avait crs'.
Il semblerait toutefois s'agir plutt d'une argu-
mentation traditionnelle probablement dicte par la

1. Du culte des dieux ftiches, p. 13.


2. Ibid.
3. Ibid.. p. 13-14.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 45

prudence. De Brosses en effet ne parle pas d'une v-


rit donne de Dieu aux hommes, mais d'instruc-
tions conformes l'intelligence de ceux-ci et dont ils
n'ont pas t capables, pour la plupart d'entre eux,
de profiter. Il faut, par consquent, conclure que la
condition de stupidit o les hommes sont plongs
est l'effet de la punition divine. On peut dire qu'il ne
s'agit pas d'une thse fonde directement sur l'Ecri-
ture, mais d'une conjecture sur l'histoire de la reli-
gion qui justifie la plausibilit d'une telle thse. D'un
autre ct, comment expliquer le fait que certaines
nations soient restes au stade du ftichisme, tandis
que d'autres, qui taient pass par cette forme de re-
ligion et de culte, l'ont surmont ? De Brosses,
propos de cette question, se garde d'voquer l'inter-
vention divine. Il dit qu' une partie des nations
sont restes jusqu' ce jour dans cet tat informe :
leurs murs, leurs ides, leurs raisonnements, leurs
pratiques sont celles des enfants. Les autres, aprs y
tre pass, en sont sorties plus tt ou plus tard par
l'exemple, l'ducation et l'exercice de leurs facul-
ts '. Si quelques nations sont restes au stade du
ftichisme, ce n'est donc pas cause de la punition
divine, mais cause de l'isolement qui les empche
d'apprendre travers l'exemple d'autrui. Dans
l'Histoire des navigations, nous l'avons vu, de
Brosses avait parl des ngres de Manille qui
taient rests ftichistes cause de leur isolement.
Dans les Dieux ftiches cette considration est gn-
ralise : une nation isole, quelle qu'elle soit, ne
pouvant de ce fait recevoir d'ducation, ne peut pas
dvelopper ses facults. D'ailleurs dans l'Histoire
des navigations de Brosses avait dj remarqu que
l. Ibid., p. 14.
46 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tous les peuples peuvent apprendre dvelopper


leurs facults. Le prsident de l'Assemble de Dijon
tait bien dispos, de par l'idologie coloniale,
croire en la possibilit du progrs des peuples.
Confiance qu'accompagnait la certitude naive de la
stupidit brutale des peuples rests au stade du fti-
chisme.

Une thorie de la pense primitive

Selon de Brosses, les mmes actions drivent du


mme principe : c'est l'ide gnrale qui soutient
toute la comparaison entre sauvages modernes
et peuples des premiers temps.
Aprs avoir expos quel est le Ftichisme actuel des
Nations modernes, j'en ferai la comparaison avec celui
des anciens peuples ; et ce parallle nous conduisant natu-
rellement juger que les mmes actions ont le mme prin-
cipe, nous fera voir assez clairement que tous ces peuples
avoient l-dessus la mme faon de penser, puisqu'ils ont
eu la mme faon d'agir, qui en est une consquence'.

Nous trouvons donc, chez de Brosses, encore que


sous forme d'une simple nonciation de principe,
une thorie de la pense primitive, dont il fait dri-
ver, comme Fontenelle avant lui, sa mthode
comparative. Dans la premire section de son ou-
vrage, de Brosses dcrit le ftichisme des ngres
contemporains et des autres nations sauvages 2.
En comparant ces diverses nations, de l'Amrique
la Laponie, aprs avoir parl de la nation de l'Ethio-

1. Ibid.
2. Ibid., p. 15.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 47

pie, il en vient considrer la forme de culte propre


au Yucatan :
Un autre pays [le Yucatan] bien loign de celui-ci
[l'Ethiopie] nous fournit un exemple de la manire dont
les Sauvages font choix de leur Divinit, et nous prouve
en mme temps combien ce culte ridicule, rpandu si loin
et commun des peuples entre lesquels il n'y a eu aucune
communication d'ides, tombe facilement dans la pense
des hommes grossiers'.

Les mmes actions ont les mmes principes : il n'y


a pas besoin de communication, ni de diffusion
d'ides pour tomber dans le ftichisme. C'est la
pense primitive qui, dans l'isolement, produit, chez
des nations sauvages diverses et loignes, des
croyances grossires semblables. De Brosses est
dans la ligne thorique de Fontenelle. Lafitau, au
contraire, tait diffusionniste : il pensait que des
croyances grossires semblables chez des nations dif-
frentes taient la consquence d'une communica-
tion d'un peuple un autre. Pour le jsuite Lafitau
la croyance religieuse ne nat pas directement de la
pense primitive des hommes, mais elle est au
contraire le rsultat d'une rvlation divine origi-
naire. Et les croyances grossires sont la cons-
quence d'un oubli et de la dgnrescence.
Par contre, de Brosses, dans le contexte d'une tho-
rie de la pense primitive et de la ressemblance des
cultes et croyances chez des peuples qui n'ont pas de
communication entre eux, introduit, en discutant du
ftichisme des peuples de l'Antiquit, un lment trs
important. Il s'agit du passage d'une dtermination
spatiale une dtermination temporelle du culte fti-

1. Ibid., p. 27.
48 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

chiste en tant que culte universel chez les peuples


primitifs . Dans la deuxime section de l'ouvrage,
o de Brosses parle du ftichisme des anciens peu-
ples compar celui des modernes t , propos des
Egyptiens, le peuple le plus ancien qui pratique le
culte des ftiches, il remarque :
Il est naturel en effet qu'une opinion qui se trouve r-
pandue dans tous les climats barbares, le soit de mme
dans tous les sicles de barbarie'

La projection du ftichisme dans le temps pass d-


rive donc de la constatation de l'universalit de ce
culte chez les sauvages contemporains. La thorie
de la pense primitive prsuppose l'ide que les
hommes qui se trouvent au mme niveau du dvelop-
pement social produisent les mmes penses et prati-
quent les mmes actions. C'est sur la base de ces pr-
misses qu'aprs avoir constat l'universalit du culte
ftichiste dans l'espace, c'est--dire chez les peuples
sauvages contemporains, l'on peut conclure que
cette universalit a exist dans le temps. La thorie de
la pense primitive suppose que les sauvages
contemporains sont des tmoins de ce qui se passait
pendant les premiers temps de l'humanit.
A ce propos, un peu plus d'un sicle plus tard, Ed-
ward Burnett Tylor, qui connaissait trs bien le livre
de de Brosses, parlera de survivances 3. La gn-

l. Ibid., p. 39 s.
2. Ibid.
3. E. B. Tylor, La civilisation primitive, trad. P. Brunet, Paris, 1876,
t. II, p. 186 s. Ce livre de Tylor porte en pigraphe la considration finale
du livre de de Brosses. Sur la notion de survivance chez Tylor,
cf. M. T. Hodgen, The Doctrine of Survivals. London, Allenson &
1936, p. 36 s. Sur la question thorique de la survivance , cf. les consi-
drations de M. Bloch, Les rois thaumaturges, Paris, Gallimard, 1983,
p. 20.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 49

ralisation brossienne du concept de ftichisme en


tant que pratique universelle dans l'espace et dans le
temps, procde donc, en dernire analyse, de sa
thorie de la pense primitive.
Les preuves tires du raisonnement nous auraient in-
diqu... ce que nous montrent ici les preuves de fait :
savoir que l'Egypte avait t sauvage ainsi que tant
d'autres contres. Les preuves de fait qui nous la mon-
trent adorant des animaux et des vgtaux, en un mot ce
que j'appelle Ftichiste, ne sont pas moins nombreuses
que prcises. Mais puisque les murs, le culte et les ac-
tions des Egyptiens ont t peu prs les mmes que
ceux des Ngres et des Amricains, n'est-il pas bien na-
turel d'en conclure qu'ils ont aussi tous agi en vertu
d'une faon de penser peu prs uniforme, et de juger
que c'est l tout le mystre d'une nigme dont on a si
longtemps cherch le mot, pour en avoir conu une trop
belle ide, faute de s'tre avis de ce parallle facile
faire des murs antiques avec les modernes' ?

Ce discours sur la pense primitive s'appuie sur


l'ide de son dveloppement et de son progrs. De
plus, l'hypothse d'une correspondance entre la pen-
se et la socit, dans les stades du progrs humain,
est l'origine de la rflexion sur la naissance de la
religion et la base de la recherche des cultes pri-
mordiaux correspondant la primordialit de la
pense humaine. La diffrenciation des cultes et des
formes de religion est organise selon une classifica-
tion diachronique. Dans cette classification le fti-
chisme prcde le culte des hros et l'rection des
statues : cela correspond l'ide du dveloppement
de la pense humaine, qui avance du degr zro de

1. Du culte des dieux ftiches, p. 43-44.


50 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

ses facults' le niveau des peuples les plus primi-


tifs au degr le plus lev, le niveau des peuples
civiliss.
Encore propos des Egyptiens, de Brosses remar-
que l'antriorit du ftichisme et du sabisme :
Le Ftichisme et le Sabisme taient alors les deux
seules Religions reues en Egypte... L'rection des statues
de figure humaine y tait rarement d'usage, ou mme
n'avait pas encore lieu, non plus que l'idoltrie des
hommes difis ; laquelle, pour le remarquer en passant,
l'Egypte n'a presque pas t sujette, et qui n'a pareille-
ment aucun cours en Nigritie2.

Ftichisme et sabisme prcdent l'idoltrie', le


culte des hros, l'rection des statues. Le ftichisme
est, selon de Brosses, le degr le plus bas du dvelop-
pement de la facult symbolique de reprsentation
chez les hommes. Il s'agit du stade o le choix des
objets ne correspond pas la reproduction de fI-
gures ou d'images assumant la fonction de reprsen-
ter des dieux, mais exprime la satisfaction du besoin
de leur adoration directe. Il s'agit donc, ce degr
des facults humaines, de la divinisation directe des
objets. Le choix arbitraire des ftiches, dont les
voyageurs avaient parl, devient chez de Brosses,
dans le tableau d'une thorie volutive de la pense
humaine, l'expression d'une manire primitive et
1. Dans ce contexte, comme Hume (Histoire naturelle de la religion, op.
cit., p. 39), de Brosses place les peuples athes au degr zro du progrs
de la religion (Du culte des dieux ftiches, p. 103).
2. Du culte des dieux ftiches, p. 57.
3. Ibid., p. 36. Sur la question ftichisme-polythisme-idoltrie,
cf. F. Schmidt, Les polythismes, op. cit., et G. Gliozzi, Les aptres du
Nouveau Monde : monothisme et idoltrie entre rvlation et ftichisme, in
L'impensable polythisme, op. cit. ; C. Bernard-S. Gruzinski, De l'idol-
trie, op. cit.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 51

grossire d'utiliser les facults. La divinisation et


l'adoration directe des objets, choisis arbitrairement
aux yeux des observateurs occidentaux, signalent
justement que les hommes se trouvent au degr zro
de leur capacit de reprsentation. Nous sommes ici
presque au cur de ce que Marcel Mauss appellera
un immense malentendu entre deux civilisations,
l'africaine et l'europenne ' : la thorie du progrs
de la pense humaine suppose un stade grossier et
primordial de l'humanit (dont les peuples sauvages
ftichistes seraient le document vivant), o il n'y au-
rait aucune capacit de distinguer la chose et sa re-
prsentation. Or, il s'agit d'un stade fIctif, existant
seulement dans les constructions idologiques et
pistmologiques qui armaient les esprits des Occi-
dentaux confronts la vision de l'autre.

Le ftichisme dans les temps les plus reculs

Dans l'Histoire des navigations, de Brosses avait


parl des Boetyles (pierres divinises qui taient
l'objet d'un culte si ancien que le mythique historien
Phnicien, Sanchoniathon, en avait fait Uranos le
premier instituteur) 2. De Brosses reprenait ainsi les
fragments du Phnicien Sanchoniathon, qu'Eusbe
de Csare avait dit avoir tirs son tour de la tra-
duction de Philon de Byblos. L'origine de ces frag-
ments, leur anciennet et leur authenticit furent (et
sont encore aujourd'hui) l'objet de maintes conjec-
tures et opinions diffrentes. Selon Pierre-Daniel

l. Sur Mauss et l' immense malentendu , voir p. 116 et s.


2. Eusbe de Csare, op. cit., I, 10 ; cf. Du culte des dieu: ftiches,
p. 66.
52 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Huet et Samuel Bochart, par exemple, les boe-


tyles descendaient de la pierre que Jacob avait
consacre aprs un songe mystrieux et qu'il avait
appel Beth-el, c'est--dire demeure de Dieu. Etienne
Fourmont refusa cette conjecture de Huet et de Bo-
chart ; car il pensait que les boetyles taient an-
trieurs la pierre de Jacob. Warburton, Van Dale,
Voltaire, Court de Gebelin, entre autres, ont discut
des fragments de Sanchoniathon'. De Brosses, pour
sa part, recherche ces boetyles , ces pierres
graisses 2 dans toute la mythologie ancienne. En
effet partout, aussi bien chez les Egyptiens que chez
les Syriens, chez les Chaldens ou chez les Perses, et
mme chez les Hbreux, de Brosses trouve des traces
de ces pierres et de leur adoration. Bien que les
mythes de ces peuples soient trs divers, ils tmoi-
gnent tous de la primordialit du culte ftichiste.
On y voit qu'ils ont tous crit les traditions reues chez
eux, et peu prs sur le mme fonds d'ide ; si ce n'est
que la vrit, qui se retrouve pure chez les Hbreux, est
souvent omise ou dfigure chez les nations voisines.
Mais quant au dtail des circonstances ils ne s'accordent
plus, ce qui est trs naturel. La mme chose n'arrive-t-elle
pas dans les histoires de faits rcents qui conviennent en-
I. Cf. Eusbe de Csare, Praeparatio Evangelica, 1, 9-10 ; P.-D. Huet,
op. cit., IV, 11, 2, p. 42.43 ; S. Bochart, Geographia Sacra leu Phaleg t
Canaan (1746), Ludgurni Batavorum, 1707', 11, II, p. 703-712 ; A. Van
Dale, Dissertatio super Sanchoniatone, in Dissertatio super Aristea, Ams-
terdam, 1705, p. 472-506; W. Warburton, The Divine Legation, vol. I,
London, 1738, p. 153 ; E. Fourmont, Rflexions sur l'Origine, l'Histoire
et la Succession des Anciens Peuples, t. 1, Paria, 1747', p. 162-165 ; Vol-
taire, Essai sur les murs, op. cit., vol. 1, p. 46-50 ; Court de Gebelin,
Monde primitif, Paris, 1773, p. 1 s. Pour une discussion contemporaine,
cf. L. Troiani, L'opera storiografica di Filone di Byblos, Pisa, Goliardica,
1974 ; S. E. Loewenstamm, Sanchuniaton, Pauly-Wissowa, Suppl. XIV,
Munich, 1974 ; A. Momigliano, Interpretazioni minime, Annali della
Scuola Normale Superiore di Pisa, srie III, X, 4, 1980.
2. Du culte des dieux ftiches, p. 73.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 53

semble sur le fonds des vnements ? Rien de plus vain


que les efforts et les suppositions qu'on voudra faire pour
mettre une conformit totale entre les opinions de l'Anti-
quit. Chaque pays a ses fables propres, qui ne sont pas
celles d'une autre contre, et qu'il faut lui laisser'.
Malgr donc la diversit des fables dans leur d-
tail, le fonds est commun. Ayant d'abord analys les
tmoignages du culte ftichiste chez les peuples
orientaux, de Brosses parle des peuples civiliss.
Aprs avoir vu cette espce de croyance si bien tablie
dans l'Orient, mme parmi des peuples civiliss, chez qui
les arts et la Philosophie fleurissaient, et dont les premiers
sicles de barbarie ont presque chapp l'histoire, se-
rions-nous surpris de la trouver dans la Grce, dont nous
connoissons jusqu' l'enfance ? Il ne faut pas se faire une
autre ide des Plasges sauvages qui l'habitrent jusqu'au
temps o elle fut dcouverte et peuple par les Naviga-
teurs orientaux, que celle qu'on a des Braziliens ou des
Algonkins'.

Dans sa thorie du primum moyens des croyances


et des pratiques religieuses, de Brosses reprend la
comparaison que LafItau avait faite entre Indiens
et Grecs anciens, entre les Algonkins d'une part et
les Plasgiens de l'autre. L'intention de de Brosses
est d'oprer une distinction entre le ftichisme et
l'idoltrie sur la base de l'ide d'une volution gra-
duelle de la facult humaine de reprsenter et de
symboliser. En s'appuyant sur Hrodote, de
Brosses remarque que la Grce donna dans la
suite ses vieux "boetyles" les noms des dieux
trangers ; que les pierres et les autres ftiches ani-
maux ne reprsentaient rien, et qu'elles taient di-
1. Ibid., p. 63.
2. Ibid.. p. 78.
54 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

vines de leur propre divinit '. Il s'agit de l'l-


ment caractristique, selon de Brosses, du fti-
chisme en tant que culte primordial, correspondant
au degr zro de la facult humaine de reprsenta-
tion et de symbolisation, savoir la divinisation
directe des objets. Ceux-ci sont divins de leur pro-
pre divinit. Ils ne reprsentent rien. La religion de
la Grce ancienne trouve l son origine, parmi les
boetyles des hommes primitifs.

Le ftichisme avant le polythisme

Dans la thorie brossienne le ftichisme, qui se


trouve l'origine de toutes les croyances religieuses,
est dtermin par l'absence de ddoublement entre
le reprsentant et le reprsent. Une religion, o les
objets sont diviniss en tant que reprsentations
d'tres invisibles, est, par rapport la religion fti-
chiste, un stade ultrieur et suprieur de dvelop-
pement et d'volution. Mais une consquence trs
importante de la thorie de de Brosses est que la di-
vinisation directe des choses (et donc l'absence de
ddoublement dans la reprsentation) ne fait vi-
demment pas rfrence au problme de la substi-
tution des dieux reprsents par les objets qui les re-
prsentent. En effet, l'ide du ftichisme en tant que
substitution des dieux par des objets aurait t une
consquence de la thorie de la dgnrescence d'un
monothisme originaire, telle, par exemple, que celle
de Lafitau. Contrairement celui-ci, de Brosses
pense que le ftichisme n'est pas une forme drive
et dgnre, mais bien la forme primordiale de la
l. Ibid., p. 82.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 55

religion, qui se manifeste, l'aube de la pense hu-


maine, par la divinisation directe des choses.
De ce point de vue, la thorie brossienne des
formes de religion se situe dans la ligne thorique de
Hume ; toutefois, si, pour ce dernier, la forme reli-
gieuse primordiale est le polythisme, pour de
Brosses celui-ci est prcd, dans l'volution de la
croyance, par le ftichisme.
En 1757 Diderot crit de Brosses aprs avoir lu
le manuscrit sur le ftichisme :
Vous avez raison. Le ftichisme a certainement t la
religion premire, gnrale et universelle. Les faits doivent
ncessairement tre d'accord avec la philosophie'.
De Brosses avait organis les faits dans une tho-
rie qui gnralisait le concept de ftichisme en une
vision philosophique du progrs de la civilisation et
de la pense humaine. En se dclarant d'accord avec
de Brosses, Diderot compare le manuscrit brossien
sur le ftichisme l'Histoire naturelle de la religion
de David Hume :
Vous avez complt la dmonstration de l'histoire na-
turelle de la Religion par David Hume. Connoissez-vous
ce .morceau ? Il est tout fait dans vos principes'.
C'est probablement aprs cette lettre de Diderot
que de Brosses lit le texte de Hume et dcide de le
citer amplement dans la troisime section de son
ouvrage Du culte des dieux ftiches3. Effectivement,
ainsi que Diderot l'avait dit, la thorie du ftichisme
l. M. David, Lettres indites de Diderot et de Hume crites de 1755
1763 au prsident de Brosses, Revue philosophique, n 2, avril-juin 1966,
p. 138.
2. Ibid.
3. Du culte des dieux ftiches, p. 105 s. Cf. M. David, Histoire des reli-
gions..., op. cit., p. 155 s., et Le prsident de Brosses..., op. cit., p. 132 s.
56 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

se prsentait comme un complment de la thorie


du polythisme de Hume. Et cependant le rapport
entre les deux thories n'est pas sans poser quelques
problmes. Dans la troisime section ayant pour
titre Examen des causes auxquelles on attribue le
Ftichisme , o de Brosses synthtise les principes
et les conclusions de son ouvrage sur le ftichisme,
on lit :
Tant de faits pareils, ou de mme genre, tablissent
avec la dernire clart, que telle qu'est aujourd'hui la Re-
ligion des Ngres Africains et autre Barbares, telle tait
autrefois celle des anciens peuples ; et que c'est dans tous
les sicles, ainsi que par toute la terre, qu'on a vu rgner
ce culte direct rendu sans figure aux productions animales
et vgtales'.
Aprs avoir remarqu donc l'universalit dans
l'espace et le temps de ce culte primordial qu'est le
ftichisme, de Brosses ajoute qu'une telle forme de
superstition drive de la crainte et de la folie. Ne re-
jetant pas l'hypothse de la diffusion d'un peuple
l'autre (par exemple, des Egyptiens anciens aux
ngres africains), de Brosses avance nanmoins
l'ide que le culte ftichiste nat spontanment par-
tout o les hommes ont une pense grossire et pri-
mordiale.
... quand on voit, dans ces sicles et dans des climats si
loigns, des hommes, qui n'ont rien entre eux de
commun que leur ignorance et leur barbarie, avoir des
pratiques semblables, il est encore plus naturel d'en
conclure que l'homme est ainsi fait, que laiss dans son
tat naturel brut et sauvage, non encore form par aucune
ide rflchie ou par aucune imitation, il est le mme pour
les murs primitives et pour les faons de faire en Egypte
1. Ibid., p. 95.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 57

comme aux Antilles, en Perse comme dans les Gaules :


partout c'est la mme mcanique d'ides ; d'o s'ensuit
celle des actions'.
L'homme sauvage est partout identique 2 : telle
est la base sur laquelle s'effectue la gnralisation
du concept de ftichisme. C'est aussi la base sur
laquelle s'effectue l'observation. Les diffrences
d'usage et de murs entre les hommes et les peu-
ples sont homognises par le biais d'une thorie
de la pense primitive. L'homme sauvage est le
mme partout : tout le systme d'observation des
diffrentes cultures et civilisations dans l'espace et
dans le temps est organis sur ce principe. La
rduction des rapports de comparaison dans l'es-
pace une classification dans le temps n'a pas
besoin d'tre supporte par une thorie diffusion-
niste ou gntique. Le sauvage est le mme
partout : il a un mme esprit grossier qui produit
les mmes actions. De Brosses critique donc les
thories de ceux qui pensent que le culte des ani-
maux ou des astres n'est pas direct, et que ceux-ci
symbolisent des tres divins. Selon de Brosses,
cette faon de raisonner prend l'inverse de l'ordre
naturel des choses 3. L'ide que tous les peuples
ont commenc avec une Religion intellectuelle ,
qu'ils ont ensuite corrompue avec l'idoltrie la plus
stupide, n'a rien de conforme au progrs naturel
des ides humaines, qui est de passer des objets
sensibles aux connoissances abstraites, et d'aller du
prs au loin, en remontant de la crature au Cra-

1. Ibid.. p. 96.
2. Ibid. : C'est l'uniformit constante de l'homme sauvage avec lui-
mme.
3. Ibid.. p. 99.
58 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

teur, non en descendant du Crateur qu'il ne voit


pas, la nature qu'il a sous les yeux '.
De Brosses est, de ce point de vue, trs loin des
hypothses de Lafitau, et trs prs du principe de
Hume selon lequel, suivant l'ordre naturel des
choses, on marche du concret l'abstrait. Aprs le
dluge, l'humanit a replong dans l'enfance, et
c'est partir de l qu'elle a repris sa marche. C'est
pourquoi il ne s'agit pas de rechercher le lien entre
la premire religion et les religions ensuite corrom-
pues ; il ne s'agit pas de chercher, comme l'avait
encore fait Lafitau, des traces qui font remonter au
monothisme originaire. L'humanit en est un
nouveau dbut, d'o il faut partir pour l'investiga-
tion des peuples, de leurs religions et de leurs
croyances.
C'est aprs ces considrations que de Brosses cite
le discours de Hume, tir de l'Histoire naturelle de la
religion, o celui-ci parle de la crainte et des phno-
mnes irrguliers de la nature qui produisent, chez
les sauvages et les primitifs , les premires
formes de religion2. Thorie de la pense primitive ;
passage du concret l'abstrait qui exprime le cours
naturel du progrs ; crainte des phnomnes irrgu-
liers de la nature : ces thmes sont organiss en sys-

1. Ibid., p. 101.
2. Mais, selon Hume, cette forme de religion se trouve aussi chez le
vulgaire ignorant des socits polices. Cf. Histoire naturelle de la re-
ligion, cf. aussi l'Essai sur les miracles, in Enqute sur l'entendement
humain, d. par M. Beyssade, Paris, Flammarion, 1983. L'interprtation
rationaliste moderne du rapport entre vulgaire ignorant , croyances et
religion, remonte au moins Pietro Pomponazzi, Les causes des mer-
veilles de la nature ou les Enchantements, d. par H. Busson, Paris, Rieder,
1930. Sur Pomponazzi, cf. l'Introduction de H. Busson ; L. Febvre, Le
problme de l'incroyance au XVIe sicle, Paris, Albin Michel, 1968', et sur-
tout M. Bloch, Les rois thaumaturges, op. cit.
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 59

tme par l'observation comparative des anciens et


des sauvages dans l'espace et dans le temps. Il
s'agit l d'ides communes de Brosses et Hume.
C'est dans ce sens que l'on peut entendre, ainsi que
Diderot l'avait fait, la thorie brossienne du fti-
chisme comme le complment de la thorie
humienne du polythisme. Mais, si le ftichisme est an-
trieur au polythisme, cela rsulte du fait que de
Brosses parle du culte de la divinisation directe des
objets, qui ne reprsentent point, par consquent,
des tres invisibles, alors que Hume parle de la divi-
nisation de phnomnes ou d'objets visibles, repr-
sentant des tres invisibles auxquels les hommes at-
tribuent des intentions. De Brosses conduit donc le
discours de Hume son point extrme. Dans le ta-
bleau du passage du concret l'abstrait, le fti-
chisme reprsente le point de dpart du progrs des
peuples et des hommes, puisqu'il se place au premier
niveau de la capacit humaine d'expliquer les vne-
ments de la nature. En ce sens les sauvages sont
les mmes partout.
Selon Hume, l'attribution de qualits divines aux
vnements inexplicables, aux phnomnes irrgu-
liers de la nature, provenait des limites de la
connaissance et de l'exprience qui ne permettaient
qu'une assimilation imparfaite de ces vnements et
de ces phnomnes dans le systme des rgularits
organis par les hommes primitifs . Chez eux, la
crainte trouve sa cause dans les limites de leur sys-
tme de connaissance. Le progrs est marqu par
l'largissement de ces limites qui conduit l'organi-
sation de systmes de rgularits toujours plus
complexes, et, par consquent, une plus grande ca-
pacit d'assimiler au moyen de ces mmes systmes
les phnomnes irrguliers de la nature.
60 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

On peut synthtiser la thorie de Hume (ainsi que


celle d'Adam Smith) en ces quelques points :
a / les hommes sont frapps par des phnomnes
non familiers, surprenants, qu'ils craignent ;
b / les hommes attribuent ces phnomnes des
pouvoirs qui drivent des connaissances fami-
lires ;
cl les hommes attribuent ces pouvoirs des forces
qui sont suprieures leurs propres forces, bien
qu'elles soient de la mme nature ;
dl les hommes divinisent ces phnomnes. Ce pro-
cs de divinisation reprsente l'assimilation de
ces phnomnes dans l'univers culturel et dans le
domaine de l'exprience des hommes ; mais, en
mme temps, il indique que les mmes phno-
mnes restent trangers ces mmes univers cul-
turels qui les ont assimils.
La divinisation des phnomnes irrguliers de la
nature rflchit ce double et contradictoire sentiment
des sauvages . Ils absorbent ces phnomnes dans
leur univers culturel (imagin par les Occidentaux
comme trs limit), mais ils les assimilent en re-
connaissant leur tranget et leur pouvoir suprieur.
En somme, les hommes transfrent leurs propres
caractres et leurs propres qualits aux phnomnes
de la nature, s'y rflchissant comme dans un mi-
roir. Ils substituent leurs caractres et leurs qualits
aux causes relles qui ont produit ces phnomnes.
Dans ce contexte, la divinisation cre et en mme
temps cache cette substitution. Elle contient le dou-
ble caractre de l'assimilation et de l'tranget.
Charles de Brosses, avec la thorie du ftichisme,
marque, dans la direction indique par Hume, une
tape ultrieure : le premier stade de la religion, ce-
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses / 61

lui qui est antrieur mme au polythisme propre-


ment dit, est caractris par le fait que les objets du
processus de divinisation ne sont pas encore les ph-
nomnes ou les vnements extraordinaires, mais
bien ces choses qui, assimiles l'univers culture! des
primitifs et des sauvages sous la forme de f-
tiches, leur restent pour cela mme trangres. De
Brosses avait dvelopp ses ides sur le ftichisme
indpendamment de l'Histoire naturelle de la reli-
gion de Hume, mais, grce Diderot, il avait trouv
dans le pamphlet humien les lments d'une r-
flexion thorique tout fait parallle qui pouvait
renforcer sa thse. Et ce sentiment tait rciproque.
En 1763 Hume crit de Brosses :
Vous ne pouvez pas douter de mon extrme plaisir re-
trouver un petit nombre de principes que vous voulez
bien annoncer comme tirs de mes crits, mis de nouveau
en lumire avec bien plus de force que je n'en tais capa-
ble. Je n'ai pas t moins surpris de la prodigieuse quan-
tit de faits que votre rudition suprieure a rassembls.
Je n'ose me flatter de n'avoir pas fait bien des fautes dans
les consquences que j'ai tires du progrs naturel de l'Es-
prit humain, mais, ne pouvant compter sur mes seules
forces, c'est l'aide de votre secours que j'ose regarder
aujourd'hui ma cause invincible'.

Observateur, observation, faits observs

La divinisation des choses, auxquelles on attribue


des caractres typiquement humains, est marque
par cette double condition de l'tranget et de l'assi-
1. Chez M. David, Lettres indites de Diderot et de Hume, op. cit.,
p. 141-142. Sur les diffrences entre Hume et de Brosses, ct. M. David,
Les ides du XVIII' sicle sur l'idoltrie..., op. cit.
62 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

milation. Une chose est divinise en ce qu'elle reste


aux limites de l'univers culturel des sauvages .
Mais cette dfinition rpond l'ide que la connais-
sance se fait par un procs d'assimilation et de do-
mination des objets et des phnomnes trangers de
la nature. Les objets et les phnomnes cessent
d'tre diviniss, au moment o l'univers culturel des
hommes devient capable de les expliquer et de les in-
tgrer au domaine rationnel des causes et des effets,
et par l mme d'exclure les explications fondes sur
l'attribution d'intentions ces objets et ces phno-
mnes. Mais si cet univers culturel n'est pas en me-
sure d'laborer de telles explications et intgrations,
la solution primitive ce problme de la connais-
sance est donne justement par le procs de divinisa-
tion. Les objets et les phnomnes sont assimils
tout en restant trangers.
De ce point de vue, le ftichisme, en tant que forme
primordiale de divinisation, se prsente comme une
mauvaise symbolisation. Avec la thorie du fti-
chisme, d'une part un procs d'inversion symbolique
qui se produit dans le transfert des caractres
humains aux choses est mis en vidence, d'autre part
ce procs d'inversion est rduit l'univers culturel et
symbolique, suppos trs pauvre et limit, des sau-
vages . Dans la premire perspective, les objets de-
viennent inconsciemment le miroir des productions
du cerveau humain, dans la seconde perspective, ce
miroir rflchit les caractres dforms et dmesur-
ment agrandis qui symbolisent les phnomnes de la
,

nature.
Il faut maintenant discuter la thorie brossienne du
ftichisme du ct du rapport observateur-observ. Si
on regarde le scnario que de Brosses construit pour
reprsenter l'humanit primitive pratiquant le culte
Le ftichisme : l'invention de C. de Brosses I 63

des ftiches, on peut voir de quelle manire sont dter-


mines les limites de l'univers des hommes primitifs.
La divinisation des objets et des phnomnes irr-
guliers de la nature conditionne les limites de la capa-
cit d'observation des sauvages et des primi-
tifs . La divinisation des choses provoque leur
assimilation, la condition, contradictoire sinon
paradoxale, qu'elles restent trangres. Mais qui la-
bore ce scnario, o sont conditionnes les limites
dans lesquelles les hommes primitifs agissent en fti-
chistes ? Evidemment, l'observateur et son point de vue
extrieur. C'est son savoir qui a construit ce scnario
d'observation, en incluant des lments de ce mme
savoir et de son idologie, et en excluant d'autres
lments.
Ce savoir repose sur l'ide que le progrs de la
pense humaine drive de la connaissance scientifi-
que et de la domination de la nature. Et cette ide,
son tour, est transfre au monde observ et en la-
bore le scnario. Si l'univers culturel et symbolique
de celui qui observe de l'extrieur repose sur l'assi-
milation pratique et thorique que la connaissance
scientifique a fait de la nature, la diversit de l'autre,
savoir de l'observ, est dfinie partir de ce pou-
voir d'assimilation pratique et thorique.
C'est pour cela que le ftichisme est identifi dans le
contexte du rapport entre les hommes et la nature, et
que les sauvages sont reprsents en proie la
crainte devant les phnomnes irrguliers de la na-
ture. Dans la lutte moderne entre l'idologie scientifi-
que et l'idologie religieuse, entre la rationalit et
la superstition , les sauvages paient le prix le
plus lev, parce qu'ils sont projets, par la majorit
des penseurs occidentaux, dans l'univers de l'autre,
du ct de la superstition et de l' irrationalit .
64 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

L'idologie europenne du xvIIf sicle a cherch


rduire tout l'espace occup par les sauvages
contemporains un simple reflet du temps pass.
Elle a impos son histoire en la prsentant comme
l'histoire universelle. La manire dont l'observateur
occidental pntre dans l'univers de l'autre est donc
dtermine par une ide de l'histoire et du temps
qui, en incluant ces univers dans le sien propre, du
mme coup exclut. Des objets choisis arbitraire-
ment, des rites extrieurs, des ftiches individuels et
gnraux : tous ces lments impliquent des descrip-
tions et des explications qui ont pour origine les pr-
jugs et les projections des observateurs europens,
excluant d'autres possibilits de description et d'ex-
plication. La considration de ces possibilits sup-
pose en effet que l'observateur s'interroge sur lui-
mme et sur ses observations, c'est--dire, qu'il
devienne observateur extrieur de lui-mme, de ses
prjugs, de ses projections. Et, bien que de Brosses
ait remarqu contre Lafitau que, en raisonnant sur
la faon de penser des sauvages , il faut se bien
garder de leur attribuer nos ides, parce qu'elles
sont prsent attaches aux mmes mots dont ils se
sont servis, et ne leur pas prter nos principes et nos
raisonnements ', il n'en reste pas moins que sa
thorie du ftichisme s'explique par une vision de
l'autre organise dans l'univers culturel et idologi-
que des hommes occidentaux du XVIIIe sicle, marqu
par la colonisation.

1. Du culte des dieux ftiches, p. 103.


Le ftichisme
aprs Charles de Brosses

A l'poque o Charles de Brosses crivait Du culte


des dieux ftiches, la rfrence aux ftiches tait
trs rpandue parmi les philosophes. Voltaire, par
exemple, avait ajout la deuxime dition de Can-
dide, en 1761, un chapitre sur le ngre de Surinam,
o il tablissait une ironique comparaison entre les
ftiches de Guine et les ftiches de Hol-
lande. Dans ce roman de Voltaire, c'est par la
bouche du ngre de Surinam que s'exprime la criti-
que philosophique et politique de la religion, aussi
bien africaine qu'europenne, en tant qu'instrument
de pouvoir sur les hommes et justification de la sou-
mission et de l'esclavage :
... lorsque ma mre me vendit dix cus patagons sur la
cte de Guine, elle me disait : Mon cher enfant, bnis
nos ftiches, adore-les toujours, ils te feront vivre heu-
reux ; tu as l'honneur d'tre esclave de nos seigneurs les
blancs, et tu fais par l la fortune de ton pre et de ta
mre. Hlas ! je ne sais pas si j'ai fait leur fortune, mais
ils n'ont pas fait la mienne. Les chiens, les singes et les
perroquets sont mille fois moins malheureux que nous ;
les ftiches hollandais qui m'ont converti me disent tous
les dimanches que nous sommes tous enfants d'Adam,
blancs et noirs. Je ne suis pas gnalogiste ; mais si ces
prcheurs disent vrai, nous sommes tous cousins issus de
germain. Or vous m'avouerez qu'on ne peut pas en user
avec ses parents d'une manire plus horrible'.

1. Voltaire, Candide ou l'optimisme, d. par P. Malandain, Pa ris,


Presses Pocket, 1989, p. 96-97.
66 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Dans l'Emile de Rousseau, paru en 1762, on peut


trouver des traces videntes, sinon du livre de de
Brosses, du moins certainement de l'Histoire natu-
relle de la religion de Hume, qui avait t traduite
en 1759'. Rousseau, en effet, explique l'origine de la
religion la manire de Hume. Et c'est justement
propos des ftiches que la thorie du polythisme de
Hume marque sa prsence'. Mais Rousseau, la dif-
frence de Hume, tablit une distinction entre le po-
lythisme, qui est une croyance religieuse, et l'idol-
trie, qui est le culte propre cette croyance :
Les astres, les vents, les montagnes, les fleuves, les ar-
bres, les maisons mme, tout avait son me, son dieu, sa
vie. Les marmousets de Laban, les manitous des sau-
vages, les ftiches des Ngres, tous les ouvrages de la na-
ture et des hommes ont t les premires divinits des
mortels ; le polythisme a t leur premire religion, l'ido-
ltrie leur premier culte'.

Deux ans aprs la parution de l'mile, le philolo-


gue allemand Heyne, un des matres de l'tude
scientifique de la mythologie, fait lui aussi rfrence
aux manitous et aux ftiche?. Et dans la mme an-
ne, c'est--dire en 1764, Immanuel Kant, dans les
1. D. Hume, uvres philosophiques, op. cit., t. IIl.
2. La thorie brossienne du ftichisme est aussi prsente. Dans I'Emile,
crit Madeleine David, est perceptible l'influence des Dieux ftiches :
La notion de ftichisme chez Auguste Comte..., Revue d'Histoire des Re-
ligions, CLXXI, n 2, 1967, p. 210.
3. Rousseau, Emile, op. cit., p. 334. Voltaire aussi fait une distinction
entre polythisme et idoltrie, mais dans une interprtation de l'origine
de la religion qui refuse l'ide humienne du polythisme comme premire
religion des peuples. Cf. Idole , Idoltre , Idoltrie , et Reli-
gion dans le Dictionnaire philosophique (1764). Sur Voltaire, cf. M. Da-
vid, Les ides du XVIII` sicle..., op. cit., p. 83-85.
4. C. G. Heyne, De causis fabularum seu mythorum veterum physicis
(1764), rimprim dans V. Verra, Milo, rivelazione e filosofia in J. C. Her-
der e nel suo tempo, Milano, Marzorati, 1966, p. 180.
Le ftichisme aprs C. de Brosses / 67

Observations sur le sentiment du Beau et du Sublime,


parle avec mpris des ngres d'Afrique et de leur
culte des ftiches. Si les sauvages d'Amrique du
Nord restent du ct du sublime, ayant un vif senti-
ment de l'honneur, les ngres de l'Afrique ne mon-
trent point le mme talent, tant, eux, d'une race
infrieure :
Le culte des ftiches dit Kant , fort en honneur
parmi eux, est peut-tre une sorte d'idoltrie si misrable
qu'elle parait contredire la nature humaine. Une plume
d'oiseau, une corne de vache, une hutre ou toute autre
chose commune, sitt qu'elle a t consacre par quelques
paroles, devient un objet de vnration invoqu dans les
serments. Les Noirs sont extrmement vaniteux, la ma-
nire des Noirs, et si bavards qu'il faut les disperser
coups de bton'.

Ces considrations sur l'infriorit des Noirs et


sur la misre du culte des ftiches seront incorpores
un discours plus gnral sur la religion. En effet,
lorsque, vingt-neuf ans aprs les Observations, Kant
parle de ftichisme dans la Religion dans les limites
de la simple raison, il dit qu'il s'agit d'un terme
connu 2. La thorie de la religion de Kant se base
sur la distinction entre le faux culte, qu'il appelle
justement ftichisme , et le vrai culte. A partir de
la thse de la crainte comme cause de l'origine de la
religion3, qui avait t aussi celle de Hume, Kant d-

1. I. Kant, Observations sur le sentiment du beau et du sublime, d. par


R. Kempf, Paris, Vrin, 1988 2, p. 60. L'ide de l'infriorit des ngres
par rapport aux aut2es races d'hommes est tire de l'Essay de Hume Of
National Characters. Les ides sur les murs des ngres sont tires de
Labat, Voyage du Chevalier Des Marchais, op. cit.
2. I. Kant, La religion dans les limites de la simple raison, op. cit..
p. 194.
3. Ibid., p. 192.
68 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

finit le faux culte, c'est--dire le ftichisme, comme


celui qui consiste croire qu'on peut agir sur Dieu.
Le faux culte n'est pas propre seulement aux soci-
ts primitives, mais aussi toutes les socits o l'on
peut retrouver cette croyance en la possibilit d'agir
sur Dieu et o, par consquent, l'extriorit des pra-
tiques rituelles est dominante. Partout, de l'Afrique
primitive l'Europe cultive, l o le ftichisme
est prsent, on peut trouver le sacerdoce au service
du faux culte :
D'un schaman tongouse un prlat d'Europe gouver-
nant la Ibis l'Eglise et l'Etat ou bien (si nous ne voulons
envisager au lieu des chefs et des dirigeants que les adh-
rents la foi suivant la faon dont chacun se reprsente
les choses), du Vogoul tout matriel qui se place le matin
la patte d'une peau d'ours sur la tte en prononant la
brve prire : Ne me tue pas , jusqu'au Puritain, tout
sublime, et de l'Indpendant dans le Connecticut la diff-
rence est assurment considrable dans la manire, mais
non dans le principe de la croyance ; car par rapport ce
dernier, tous rentrent dans une seule et mme classe, celle
de ceux qui font leur culte de ce qui ne rend pas en soi un
homme meilleur (c'est--dire la crance en certaines pro-
positions statutaires ou l'accomplissement de certaines
observances arbitraires)'.

Kant parle encore de ftichisme dans le


contexte gnral d'un discours thorique sur la reli-
gion. Mais, entre la fin du xviIIe et le dbut du
xixe sicle, le ftichisme devient objet d'analyse
et de discussion aussi et surtout dans le contexte
plus spcifique des rflexions sur la succession his-
torique des formes religieuses. Chez de Brosses,
cette succession a comme point de dpart, nous

l. Ibid., p. 193.
Le ftichisme aprs C. de Brosses / 69

l'avons vu, le ftichisme. Leroy, Dulaure et


Meinrs1'acodtuepin.Dstu
de Tracy, sa suite, sont d'un autre avis ; pour
eux, la premire forme de culte religieux des
hommes a t le culte des astres'.
Hegel, dans l'Introduction la philosophie de l'his-
toire, contrairement de Brosses qui avait gnra-
lis le culte ftichiste en l'attribuant tous les peu-
ples vivant au stade le plus primitif, restreint le
ftichisme son lieu de naissance, 1' Afrique pro-
prement dite 3. Le culte des ftiches, dit Hegel,
correspond la condition d'absence d'histoire, lors-
que n'existe pas un Etat qui pourrait constituer un
objectif. Il n'y a pas une subjectivit, mais seulement
une masse de sujets qui se dtruisent 4. L'absence
d'Etat est l'absence de la connaissance de soi. Par
consquent, dans l'ensemble, nous trouvons ainsi,
en Afrique, ce qu'on a appel l'tat d'innocence,
l'unit de l'homme avec Dieu et avec la nature. C'est
en effet l'tat d'inconscience de soi 5.

1. Ch. G. Leroy, Lettres philosophiques sur l'intelligence et la perfectibi-


llt des animaux, avec quelques lettres sur l'homme, Paris, 1802, p. 305.
Cf. G. Canguilhem, op. cit., p. 96.1. A. Dulaure, Des cultes qui ont pr-
cd et amen l'idoltrie ou l'adoration des figures humaines, Paris, 1805,
p. v s. et p. 10 s. Cf. M. David, La notion de ftichisme, op. cit., p. 213.
C. Meiners, Allgemeine Kritische Geschichte der Religionen, 2 Bd., Han-
nover, 1806-1807, 1 Bd., p. 29-60. Cf. B. Rupp Eisenreich, Des choses oc-
cultes en histoire des sciences humaines : le destin de la science nou-
velle de Ch ristoph Meiners, L'Ethnographie. 1982-1983, p. 172.
2. C. F. Dupuis, Origine de tous les cultes, Paris, 1794 ; Id., Abrg de
l'origine de tau les cultes, Paris, 1796 ; Destutt de Tracy, Analyse raison-
ne de l'origine de tour les cultes. ou religion universelle, Paris, 1804. Sur
Dupuis et de Tracy, cf. M. David, La notion de ftichisme, op. cit.,
p. 211-212.
3. G. W. F. Hegel, La raison dans l'histoire. Introduction la philoso-
phie de l'histoire, d. par K. Papaioannou, Paris, 10/18, 1990, p. 247.
4. Ibid., p. 249.
5. Ibld., p. 251.
70 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Cet tat d'innocence est le premier tat, un tat


naturel qui est un tat animal '.
Avec la restriction du culte des ftiches aux n-
gres africains, qui se seraient arrts cet tat du
dveloppement de l'esprit, Hegel a renforc, aprs
Hume et Kant, l'ide de l'infriorit de la race noire
du continent africain'. Selon Hegel, le culte des f-
tiches exprime une situation o les hommes pensent
que leurs dieux sont en leur pouvoir. L'esclavagiste
hollandais Bosman avait demand un Ngre
de Guine de lui dire quelque chose encore de leurs
dieux, et le Ngre , entre autres, lui rpondit :
... nous faisons et defaisons des Dieux, et... nous sommes
les inventeurs et les matres de ce quoi nous offrons'.

Hegel, son tour, presque en rptant ce que le


Ngre de Bosman avait dit, remarque que
leur dieu reste en leur pouvoir. Ils le crent et le dposent
plaisir, ils ne s'lvent pas, par consquent, au-del du
libre vouloir. Un tel ftiche n'a ni l'autonomie religieuse
ni, encore moins, l'autonomie artistique. Il reste une pure
crature qui exprime l'arbitraire du crateur et demeure
toujours entre ses mains'.

Si Hegel a fix les limites spatiales de la pratique


ftichiste aux confins du continent africain et a exclu
les ngres de l'histoire, Auguste Comte, au
contraire, a dvelopp la ligne thorique de de
l. Ibid., p. 252.
2. Comme Kant, dans les Observations sur k sentiment du beau et du
sublime, avait remarqu que les ngres sont esclavagistes et despoti-
ques (op. cit., p. 61), ainsi Hegel remarque que l'esclavage est la base du
droit et que le despotisme est la forme dominante de la politique des n-
gres (op. cit., p. 259 et p. 263).
3. G. Bosman, Voyage de Guine, op. cit., Dix-neuvime Lettre, p. 393.
4. Hegel, La raison dans l'histoire, op. cit., p. 256.
Le ftichisme aprs C. de Brosses / 71

Brosses qui avait t entre-temps poursuivie par Le-


roy, Dulaure, Meiners, sans oublier Benjamin
Constant'. Pour Comte, le ftichisme ne reprsente
pas un tat de l'humanit qui prcderait l'histoire :
il reprsente au contraire le dbut mme de l'histoire
de l'humanit.
L'homme, dit Comte, a partout commenc par le fti-
chisme le plus grossier, comme par l'anthropophagie la
mieux caractrise; malgr l'horreur et le dgot que
nous prouvons justement aujourd'hui au seul souvenir
d'une semblable origine, notre principal orgueil collectif
doit consister prcisment, non mconnatre vainement
un tel dbut, mais nous glorifier de l'admirable volu-
tion dans laquelle la supriorit, graduellement dvelop-
pe, de notre organisation spciale nous a enfin tant le-
vs au-dessus de cette misrable situation primitive, o
aurait sans doute indfiniment vgt toute espce moins
heureusement doue2 .
Comte ne fait jamais rfrence Charles de
Brosses et son livre Du culte des dieux ftiches.
Mais, ainsi que Georges Canguilhem l'a montr3, il
a tir de l'Histoire naturelle de la religion de Hume
et, surtout, de l'Histoire de l'astronomie d'Adam
Smith', l'ide qu' l'origine la connaissance scientifi-
que, ne rpondant encore seulement qu' un besoin
spcifique, reste contigu l'explication religieuse. Il
1. B. Constant, De la religion considre dans sa source, ses formes et
ses dveloppements, Paris, 1824-1831.
2. A. Comte, Cours de philosophie positive, Paris, 1830-1842, t. V,
Schleicher, 1908, p. 17. Comte avait dj fait rfrence au ftichisme dans
les Considrations philosophiques sur les sciences et les savants.
3. G. Canguilhem, Histoire des religions et histoire des sciences, op.
; cf. aussi M. David, La notion de ftichisme chez Auguste Comte, op.
cit. Sur Adam Smith-Comte, cf. L. Lvy-Bruhl, La philosophie d'Auguste
Comte, Paris, 1900, p. 49.
4. A. Comte, Considrations philosophiques, op. cit., p. 324-325 ; Cours,
IV, p. 365, VI, p. 168.
72 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

s'agit de la thorie de la crainte en tant qu'origine


des croyances religieuses et de la thorie de l'ton-
nement en tant qu'origine de la philosophie.
L'homme, selon Adam Smith, peut arriver l'ton-
nement philosophique et aux explications ration-
nelles des phnomnes irrguliers de la nature, lors-
qu'il accde une condition sociale o sa
subsistance n'est plus prcaire et o donc il cesse
d'tre en proie aux superstitions'. Dans ce contexte,
Pierre Macherey remarque que, chez Comte, le f-
tichisme, stade originaire de l'tat thologique, pro-
voqu par cet tonnement originaire de l'esprit de-
vant les choses, qui l'amne cesser de les
considrer comme allant de soi, est donc aussi une
sorte de premire science, qui rvle sous une forme
quasiment pure, quelque errons qu'en soient les r-
sultats, l'orientation propre la dmarche spcula-
tive, et le rapport au rel qui la soutient 2.
Aprs de Brosses, et surtout aprs Comte, le fti-
chisme devient une des formes de religion dans
presque toutes les classifications des thoriciens du
xixe sicle et dans leur scnario du progrs de l'es-
prit humain. Pour Herbert Spencer, le ftichisme
n'est pas la forme primordiale de la croyance reli-
gieuse, mais une forme drive3. Karl Marx,
en 1842, tudie de Brosses, Bttiger, Meiners et
Constant*. Edward Burnett Tylor, dans sa thorie
de la religion primitive et dans son explication de
l'animisme, fait aussi bien rfrence l'Histoire na-
turelle de la religion de Hume qu' la thorie de
1. A. Smith, Essais philosophiques. op. cit.. p. 171.
2. P. Macherey, Comte. La philosophle et les sciences. Paris, PUF, 1989,
p. 80.
3. H. Spencer, Principes de sociologie, Paris, 1880-1887.
4. Voir le chap. IV.
Le ftichisme aprs C. de Brosses / 73

Comte', et Du culte des dieux ftiches, dont la


dernire phrase est place en pigraphe de son ou-
vrage La civilisation primitive. McLennan tablit
une distinction entre ftichisme et totmisme', Lub-
bock place le ftichisme aprs le stade de
l'athisme 3. Wundt considre le ftichisme comme
une involution du totmisme'. Pour l'Italien Tito
Vignoli, le ftichisme est une forme mythique dri-
ve et s'articule en deux niveaux : le premier
consiste fixer un phnomne ou un objet comme
cause du bien ou du mal ; le deuxime est caract-
ris par la vnration d'objets ou d'tres vivants,
qui incarnent une puissance extrieures. La thorie
de Vignoli, reprise par le grand philologue alle-
mand Hermann Usener, passe de ce dernier Aby
Warburg'. Alfred Binet crit un essai sur le fti-
chisme dont Freud s'inspirera'. Friedrich Nietz-
sche, dans le Crpuscule des idoles, parle d'une
mentalit grossirement ftichiste . Celle-ci et
c'est selon Nietzsche sa caractristique ne voit
partout qu'actions et tres agissant, elle croit la

l . E. B. Tylor, La civilisation primitive. op. cit., t. I, p. 555.


2. J. F. McLennan, The Worship of Animais and Plants (1869), in Id.,
Studien in Ancien: History : The Second Serien. London, 1896.
3. J. Lubbock, The Origin of Civilisation and the Primitive Condition of
Man, London, 1870.
4. W. Wundt, Vlkerpsychologie. Elne Untersuchung der Entwicklungs-
gesetze von Sprache, Mythus und S it te, II, 11, Leipzig, 1907.
5. T. Vignoli, Milo e scienza, Milano, 1879, p. 143 s. Sur Vignoli,
cf. N. Badaloni, Tito Vignoli tra evoluzionismo e neovichismo ottocen-
tesco, Studi Starici, n 2, 1990, p. 525-546.
6. Sur Vignoli, Usener et Aby Warburg, cf. E. H. Gombrich, Aby
Warburg. An Intellectual Biography, London. The Warburg Institute,
1970 ; M. M. Sassi, Dalla scienza delle religioni di Usener ad Aby War-
burg, in Aspetti di Hermann Usener fifologo della religion, Pisa, Giardini,
1983, p. 65-91.
7. A. Binet, Le ftichisme dans l'amour, in Id., Etudes de psychologie
exprimentale, Paris, 1888.
74 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

volont comme cause ; elle croit au "moi", au


"moi" en tant qu'Etre, au "moi" en tant que subs-
tance, et elle projette sur tous les objets sa foi en la
substance du moi c'est ainsi que se cre le
concept de "chose"... Partout la pense introduit
frauduleusement l'Etre en tant que cause '. Sarah
Kofman a remarqu que, bien que Nietzsche ait
emprunt l'ide de ftichisme grossier Comte,
c'est Freud qu'il faudrait plutt la rapporter 2.
Peut-tre faudrait-il encore dplacer le rapproche-
ment de Nietzsche Marx, si l'on considre ces
deux lments que sont d'une part la cration de la
chose travers le procs de projection et d'autre
part la confusion entre volont et cause.
Parmi tous les penseurs qui ont discut du
concept de ftichisme, Marx et Freud se distinguent
en ceci qu'ils ont modifi le contexte o ce concept
tait n et s'tait dvelopp. Contexte qui d'un point
de vue gnral et au-del de toute autre spcification
tait celui de l'analyse et de la description de phno-
mnes externes au milieu des auteurs, relevant de ce
qui tait culturellement autre . Le changement
opr par Marx et Freud consiste justement en ce
que le concept de ftichisme est appliqu l'analyse
de phnomnes (la marchandise, la perversion
sexuelle) propres de la socit laquelle eux-mmes
appartiennent et dont ils sont donc observateurs in-
ternes. Le concept de ftichisme devait sa fortune et
sa diffusion au fait qu'il trouvait sa place au sein
d'une idologie, qui tait dj l'idologie brossienne,

1. F. Nietzsche, Crpuscule des idoles, Paris, Gallimard ( Folio Es-


sais ), 1988, p. 38.
2. S. Kofman, Baub (Pe rv ersion thologique et ftichisme chez Nietz-
sche), Nuova Corrente, 68-69, 1975-1976, p. 649-650.
Le ftichisme aprs C. de Brosses / 75

fonde sur la thorie du progrs de l'humanit et uti-


lisant la comparaison comme instrument mthodo-
logique. C'est dans ce contexte que le ftichisme a
pris naissance et s'est diffus. C'est--dire dans un
contexte o l'observateur, en parlant du ftichisme
de l'autre, ftichise, pour ainsi dire, son observation,
la rifie, parce qu'il la considre comme objec-
tive , comme donne, comme chose autonome et
indpendante par rapport son idologie et par rap-
port sa culture.
Marx et Freud (et dans une certaine mesure
Nietzsche), voulant analyser des phnomnes qui
n'appartenaient pas l'autre, mais leur propre so-
cit et leur propre culture, rencontraient le pro-
blme, oppos de celui de de Brosses et de ses suc-
cesseurs, de prsenter l'observation interne comme
si elle venait de l'extrieur afin d'offrir un tableau
comparatif implicite capable de mettre en valeur de
faon analogique les phnomnes observs. Le fti-
chisme des marchandises et le ftichisme sexuel ren-
voient au ftichisme religieux et ethnographique.
Marx et Freud rfrent donc ce que Marcel Mauss
a appel l' immense malentendu du colonia-
lisme. Et toutefois, le contexte, le tableau de l'obser-
vation, la place de l'observateur et la nature des
phnomnes observs, ayant chang, le ftichisme,
qui tait le rsultat historique d'un immense ma-
lentendu , devient, justement avec Marx et Freud,
un instrument de connaissances nouvelles. Ceci
nous suggre l'ide qu'un mot, s'tant affirm his-
toriquement comme rsultat d'un malentendu,
conserve sa place dans le langage, l'histoire, la cul-
ture, mme si l'astuce originaire a t dcele. Jean
Pouillon a bien remarqu que si Marx et Freud
peuvent, chacun pour son compte, employer le mot
76 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

sans quivoque, c'est qu'ils le dfinissent, dans un


contexte prcisment dlimit, pour caractriser des
systmes ou des conduites qu'ils observent effective-
ment, domicile, pourrait-on dire ; mais justement
pour cette dernire raison les ethnologues n'ont rien
faire concrtement de l'une ou l'autre de ces dfini-
tions. Quant aux usages hglien ou comtien, ils
supposent qu'on puisse parler de "ngres" ou de
"primitifs" '. Le concept de ftichisme est donc
sorti de son lieu d'origine au moins deux fois, avec
Marx et avec Freud. Il a alors cess d'tre un
concept ethnologique pour devenir un outil propre
l'tude des phnomnes dans la socit dont les ob-
servateurs sont eux-mmes membres. L'observateur
n'appartient pas seulement l'observation, mais
aussi au phnomne observ.
Selon Pouillon, le mot ftichisme a eu des em-
plois si diffrents qu'il ne serait pas possible d'en
donner une dfinition gnrale 2. Ceci tant, il reste
cependant que justement lorsque la recherche d'une
dfinition gnrale du concept en question se mon-
tre vaine, elle suscite un intrt historique tout aussi
vif : savoir prcisment les changements de sens et
de contexte dans la permanence du mot. Il est
clair, dit Pouillon, que l'histoire de cette notion est
celle de malentendus, d'oublis, et de glissements de
sens, mais les glissements de sens ont aussi un
sens. 3

1. J. Pouillon, Ftiches sans ftichisme, Nouvelle Revue de Psychana-


lyse, n 2, 1970, p. 136.
2. Ibid., p. 135-137.
3. Ibid., p. 137.
La thorie
du ftichisme des marchandises
chez Karl Marx

Le problme thorique du ftichisme


des marchandises

La thorie marxienne du ftichisme des marchan-


dises a t trs souvent analyse et discute partir de
sa relation avec le concept d'alination ou bien de sa
liaison avec la thorie de la valeur. La fonction
analogique de la notion de ftichisme dans Le Capital
se rapporte au problme des apparences, c'est--dire
au problme de l'cart entre l'tre social et les images
par lesquelles les hommes le voient et le conoivent. Il
s'agit l d'un problme qui traverse de part en part la
rflexion de Marx, mais qui dans la thorie du fti-
chisme des marchandises acquiert un sens spcifique.
En effet, avec Le Capital nous abandonnons le plan
de la rflexion gnrale, propre L'Idologie alle-
mande, sur la relation entre vie relle et conscience ;
l'analyse des apparences concerne ici un contexte
thorique spcifique, celui du ftichisme des mar-
chandises et qui demeure dans les limites du mode de
production capitaliste.
Dans la thorie du ftichisme des marchandises
sont distinguer d'une part le moment comparatif et
d'autre part le moment de la relation entre l'observa-
teur et l'observation.
Au paragraphe Le caractre ftiche de la mar-
chandise et son secret nous trouvons le moment
comparatif avec l'analogie entre le ftichisme reli-
78 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

gieux et le ftichisme de la marchandise, et la rela-


tion propose par Marx entre le rapport de produc-
tion capitaliste et quatre exemples de rapports de
productions diffrents, deux historiques (rapport de
production fodal et rapport de production dans
l'industrie rustique et patriarcale d'une famille de
paysans) et deux imaginaires (l'le de Robinson et la
runion d'hommes libres). Ces quatre exemples sont
caractriss par l'absence du phnomne qui est ty-
pique du mode de production capitaliste c'est--
dire justement le ftichisme de la marchandise.
Le moment de la relation entre observateur et ob-
servation conduit la question suivante : comment
est-il possible d'identifier thoriquement le phno-
mne du ftichisme de la marchandise, tant donn
qu'il s'inscrit dans le procs d'inversion entre les
choses et les hommes, procs qui se produit au-del
de la conscience des hommes ? Comment est-il pos-
sible que l'observateur, qui se montre capable
d'identifier ce phnomne l'extrieur et au-del de
la conscience des sujets, reste, la fois, l'extrieur
et l'intrieur de l'objet observ ? Ce moment ren-
voie la relation entre l'tre et la conscience, entre
la ralit matrielle et l'idologie, une relation que
Marx rappelle plusieurs fois dans L'Idologie alle-
mande et dans le Prface de 1859 La Critique de
l'conomie politique.
Il faut ajouter que les deux moments le mo-
ment comparatif et le moment de la relation entre
l'observateur et l'observation sont lis, puisque la
position de l'observateur dpend d'un lieu tho-
rique, qui est imagin l'extrieur du systme ob-
serv et se trouve idalement, par rapport celui-ci,
dans un systme oppos. Les relations thoriques
entre la valeur d'change et la valeur d'usage, entre
Mars t le ftichisme des marchandises / 79

la socit de marchandises et la runion d'hommes


libres, peuvent tre analyses partir de la compa-
raison des modes de production, o le phnomne
de ftichisme est absent.
Mais, avant d'aller au coeur de la question, il faut
considrer quelles sont les sources de Marx et la fa-
on dont il utilise le concept de ftichisme dans les
crits antrieurs au Capital.

Le dplacement de l'observateur
dans la critique politique du jeune Marx
En 1842, Bonn, Karl Marx lut et tudia des ou-
vrages qui traitaient du fetichisme : la traduction alle-
mande du Culte des dieux ftiches de de Brosses, l'his-
toire compare des religions de Ch ristoph Meiners,
un travail de Carl Bttiger et des volumes contenant
le De la religion de Benjamin Constant'. Ceci se situe
l'poque o Marx menait ses batailles politiques dans
les pages de la Gazette rhnane. Dans l'article du 3 no-
vembre 1842, par exemple, consacr aux vols de bois,
on peut trouver des traces videntes de la lecture que
Marx venait de faire du Culte des dieux ftiches. Il y
fait rfrence l'histoire des sauvages de Cuba (que de
Brosses avait, son tour, lue dans Herrera) qui,
croyant que l'or tait pour les Espagnols un ftiche, le
jetrent la mer aprs quelques chants et crmonies.
Il conclut son article par la considration ironique
suivante : Les sauvages de Cuba, s'ils avaient assist
cette sance des Etats provinciaux de Rhnanie,
n'auraient-ils pas tenu le bois pour le ftiche des Rh-
nans ? Mais une prochaine sance les aurait instruits
1. Marx-Engels, Gesamtausgabe (MEGA), IV/l, Berlin, Dietz Verlag,
1976, p. 320-367.
80 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

de ce que le ftichisme est li la zooltrie et les sau-


vages de Cuba auraient jet la mer les livres pour
sauver les hommes. 1 On peut remarquer que l'image
des sauvages de Cuba anticipe sur l'analogie dve-
loppe plus tard dans Le Capital ; anticipation, au
sens le plus vident, c'est--dire l'attribution de la
qualit de ftiche l'or des Espagnols ; mais aussi et
surtout anticipation, en ce que cette attribution s'effec-
tue partir de l'univers culturel des sauvages de Cuba
dans le contexte d'une comparaison. Ce sont en effet les
sauvages de Cuba qui, dans le scnario offert par
Marx, intgrent dans leur univers de ftiches le rap-
port que les Espagnols entretiennent avec l'or. De
Brosses avait dcrit cette mme situation en partant
de la crainte que les Espagnols inspiraient aux habi-
tants de Cuba et avait interprt l'identification de
l'or un ftiche comme un malentendu des sauvages
de Cuba. Marx, au contraire, reprend cet exemple
pour ironiser sur la bourgeoisie rhnane et sur son
univers culturel et idologique, et l'ironie fonctionne
partir d'un imaginaire dplacement de l'observateur
l'intrieur de l'univers culturel des sauvages. Vol-
taire avait dj fait parler le ngre de Surinam des
ftiches hollandais , Marx tire de de Brosses (et in-
directement de Herrera) l'histoire du ftiche espa-
gnol. Le dplacement de l'observateur conduit une
interprtation critique du monde qui est le sien.
Le dplacement consiste en effet sortir du monde

1. La Gazette rhnane. 3 novembre 1842, in Marx du vol du bois


la critique du droit. P. Lascoumes et H. Zander, textes de Marx traduits
par L. Renouf et H. Zander, Paris, PUF, 1984, p. 168. Cf. F. Bellue, Du
Rofatischnmprel7g,ux5isconmque,
1985, p. 77-96 ; A. M. lacono, Sul concetto di feticismo in Marx, in
Studi Storici, n 3-4,1983, p. 429-436 ; Id., Teorie del feticismo, Milano,
Giuffi, 1985, p. 186-191.
Marx t le ftichisme des marchandises / 81

observ (le monde o les Etats provinciaux de Rhna-


nie condamnent les voleurs de bois), pour y rentrer
partir d'un point d'observation, recevant ses dtermi-
nations d'une diffrence d'univers conceptuel qui
porte une comparaison implicite et donc la mise en
vidence de la relativit (et de l'absurdit) des valeurs
de la bourgeoisie rhnane. L'application de la m-
thode comparative consiste intgrer un phnomne
(l'or des Espagnols) externe au systme qui observe
(les sauvages cubains) dans l'univers culturel de ce
mme systme.
Mais ce systme qui observe est imaginaire, il est
rapport la description du contexte d'un monde
qui appartient aux observs aussi bien qu' l'obser-
vateur. Marx observe donc un phnomne interne
son univers culturel comme s'il tait l'extrieur,
par un renvoi qui dfInit la structure de l'observa-
tion, et en permet la communication au lecteur dans
son sens critique et ironique.
L'article sur les vols de bois n'appartient pas encore
la problmatique future de la comparaison entre
modes de production dans le matrialisme historique.
Son cadre thorique est plus restreint ; et pourtant,
dans cet crit politique de jeunesse on peut dj entre-
voir une question qui deviendra dominante chez
Marx. A savoir : comment est-il possible d'observer
la conscience d'une socit du dedans si ses formes ex-
triorisent travers les idologies ce qu'elle pense
d'elle-mme ? Comment est-il possible d'observer la
conscience d'une socit de l'intrieur, si les idolo-
gies, qui sont elles-mmes des produits de la socit,
apparaissent comme des projections cristallises, des
miroirs dformants, des images extriorises et auto-
nomises de ce que les hommes et donc les obser-
vateurs pensent d'eux-mmes ? Au sein du
82 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

marxisme plusieurs rponses ont t donnes cette


question ; depuis l'ide du point de vue de classe
jusqu' celle d'idologie juste ; depuis la science
(oppose l'idologie) jusqu' l'conomie et aux rap-
ports conomiques en tant que vrits des idolo-
gies. Il s'agit de rponses qui dpendent de la prten-
tion de trouver le lieu neutre de l'observateur interne.
La question, laisse dans l'ambigut par Marx, reste,
pourtant, encore ouverte non seulement parmi les
marxistes, mais aussi plus gnralement dans les di-
verses rflexions pistmologiques sur le point de vue
de l'observateur.

La thorie du ftichisme de la marchandise


C'est dans ce cadre qu'il faut examiner l'image
du ftichisme voque par Marx dans Le Capital
pour l'appliquer, par analogie, au monde des mar-
chandises.
D'o provient donc le caractre nigmatique du pro-
duit du travail, ds qu'il revt la forme d'une marchan-
dise ? Evidemment de cette forme elle-mme.
Le caractre d'galit des travaux humains acquiert la
forme de valeur des produits du travail ; la mesure des
travaux individuels par leur dure acquiert la forme de la
grandeur de valeur des produits du travail ; enfin, les rap-
ports des producteurs, dans lesquels s'affirment les carac-
tres sociaux de leurs travaux, acquirent la forme d'un
rapport social des produits se convertissant en marchan-
dises ; c'est--dire en choses qui tombent et ne tombent
pas sous les sens, ou choses sociales'.

1. K. Marx, Le Capital. Critique de l'conomie politique, trad. J. Roy


entirement rvise par l'auteur, Paris, Editions Sociales, 1950, I, I, 1, 4,
p. 84-85. Sur le problme de la thorie marxienne du ftichisme de la mar-
chandise cf., entre autres : L. Althusser et al., Lire Le Capital, Paris,
Marx t k ftichisme des marchandises / 83

Marx veut ici relever une inversion : la forme de la


marchandise ddouble et modifie les caractres so-
ciaux du travail des hommes, qui apparaissent
comme des caractres naturels des choses. Il y a deux
moments dans l'inversion : le premier moment
concerne le procs de restitution de l'image des carac-
tres sociaux du travail humain ; le deuxime mo-
ment concerne le fait que cette image restitue est mo-
difie par rapport la ralit qu'elle rflchit. Il est
trs important de marquer la distinction entre les
deux moments afin d'viter une simplification et un
malentendu qui, trs souvent, conduisent faire con-
cider simplement l'inversion avec l'alination ; pour y
Maspero, 1965; E. Balibar, Clnq Etudes du matrialisme historique, Paris,
Maspero, 1974; J. Baudrillard, Pour une critique de l'conomie politique
du signe. Paris, Gallimard, 1972 ; F. Bellue, La critique du ftichisme,
point d'articulation du gnosologique et de l'anthropologique dans Le
Capital, in Anthropologie, prassi, emancipazione. Pvoblemi del marxisme,
par G. Labica, D. Losurdo, J. Texier, Urbino, Quattroventi, 1990, p. 5-
21 ; W. Benjamin, Paris capitale du XIX sicle. Le livre des Passages,
trad. par J. Lacoste, Pa ri s, Les Editions du Cerf, 1989 ; E. Bloch, Dife-
renzierumgen un Bregriff Fortschritt. in Gesamtausgabe, XIII, Frank-
furt a./M., Suhrkamp, 1970 ; U. Erckenbrecht, Das Geheimnls des Feti-
schisroar, Gt ti ngen, Muriverlag, 1984 ; J. Friedman, The Place of
Fetishism and The Problem of Materialist Interpretations, Critique of
Anthropology, n 1, 1974, p. 26-62 ; M. Godelier, Rationalit et irrationa-
lit en conomie, Pa ri s, Maspero, 1966 ; Id., Horizon, trajets marxistes en
anthropologie, Paris, Maspero, 1973 ; J.-J. Goux, Freud, Marx. Economie
et' symbolique, Paris, Seuil, 1973 ; M. Horkheimer, T. W. Ado rn o, La
dialectique de la raison, Paris, Gallimard, 1974 ; K. Korsch, Karl Marx,
Frankfurt-Wien, Europische Verlagsanstalt, 1967 ; G. Labiea, Fti-
chisme (de la marchandise), Dictionnaire critique du marxisme, Pa ri s, rus,
1985 2, p. 464-466 ; G. Lukcs, Histoire et conscience de classe, essai de
dialectique marxiste, Paris, Editions de Minuit, 1960 ; J. Postillon F-
,

tiches sans ftichisme, op. cit., rimprim dans le livre qui porte le mime
titre, Pa ri s, Maspero, 1975 ; I. I. Rubin, Essays on Marx's Theory of
Value, Detroit, Black B. Red, 1972 ; M. Sahlins, Au cour des socits.
Raison utllitaire et raison culturelle, Pa ri s, Gallimard, 1980 ; L. Sebag,
Marxisme et structuralisme, Pa ri s, Payot, 1964 ; A. Sohn- Rethel, Geistige
und krperliche Arbeit. Zur Theorie der gesellschaftlichen Synthese.
Frankfurt a./M., Suhrkamp, 1970 ; 1.-M. Vincent, Ftichisme et socit,
Paris, Anthropos, 1973.
84 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

chapper, il suffirait de renverser les choses et les re-


mettre sur leurs pieds, rendant ainsi les rapports
transparents'.
L'inversion renvoie la question plus gnrale de
l'idologie chez Marx, la relation base-superstruc-
ture, au rapport entre la vie matrielle et les formes
idologiques 2.
Si la pense n'est pas un pur reflet, mais une part ac-
tive de la ralit, si elle est aussi une modification et
une transformation du rel, et si, en mme temps, on
considre les deux moments de l'inversion, alors il
faut considrer l'analyse de Marx du ftichisme de la
marchandise et de son secret (pour reprendre le titre
donn par Marx cette analyse) dans une perspective
diffrente. La question, en effet, devient non pas
l'inversion en tant que telle, mais le type de modifIca-
tion la spcificit du phnomne du ftichisme
qui se produit dans ce contexte dtermin. Pour expli-
quer ceci il faut reprendre la question du rapport
entre l'observateur et l'observation dans la vision
marxienne de l'idologie. Celle-ci s'expose une
contradiction qui peut tre rsume dans les termes
suivants : l'analyse de la vie matrielle des socits qui
claire la valeur de filtre des idologies ne peut tre fil-
tre elle-mme. Si l'on suppose qu'il existe une forme
d'analyse n'ayant pas besoin d'tre filtre, il faut par
consquent admettre qu'il existe une forme de la pen-
se qui ne filtre pas le rel, mais le connat directement
en le saisissant pour ce qu'il est. Il s'agit d'une suppo-

1. Sur le rapport entre marchandise, imaginaire et symbolique,


cf. W. Benjamin, Paris capitale du XIX'sicle, op. cit. La critique de Ben-
jamin se rfre au mode de l'inversion, qui, dans la socit capitaliste,
passe invitablement par les marchandises, surtout lorsque celles-ci sont
transfigures et caches dans leur fonction sociale.
2. L. Sebag, Marxisme et structuralisme, op. cit., p. 164-165.
Marx t le ftichisme des marchandises / 85

sition trs hardie, parce qu'elle suppose son tour


une autodescription de cette forme de la pense, qui
admet pour cette forme-ci de la pense un espace
thorique externe et indpendant de l'objet observ,
c'est--dire un espace neutre. Cette forme de la pense
ne peut pas tre la science en tant qu'oppose l'ido-
logie : cette opposition-ci et l'autodescription d'une
science qui se dclare science sont des postulats
tout simplement idologiques. L'observateur, d'un
ct, voit comme de l'extrieur les bouleversements,
de l'autre ct, voit de l'intrieur travers les formes
idologiques. De deux choses l'une : ou on suppose
que la science n'a aucun filtre idologique, et, par
consquent, l'observateur est externe, ou bien la
science a, elle-mme, des filtres idologiques et l'ob-
servateur subit les mmes bouleversements et voit par
les mmes filtres idologiques que les hommes obser-
vs. La grande ide de Marx analyser la ralit so-
ciale et historique en regardant au-del des formes
idologiques ne peut pas se dvelopper en une op-
position rigide entre manires filtres et manires non
filtresd'obvr;c'est-dirnelasci t
l'idologie. C'est partir de la critique de cette oppo-
sition rigide que les questions modernes de l'auto-
observation et des mtadescriptions se manifestent
comme questions sur le contexte qui devient son
tour, dans sa fonction de dlimitation et de dtermi-
nation du domaine de l'observation, objet observ.
Nous avons prcdemment soulign la ncessit de
distinguer les deux moments de l'inversion. Or, si
cette distinction se trouve releve par Marx, elle reste
cependant cache par le fait que Marx adopte une m-
thode comparative pour expliquer, en faux jour et
dans un sens critique, ce phnomne, dans le cadre de
la socit fonde sur la production des marchandises.
86 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Il s'agit maintenant de discuter directement le texte


de Marx sur le ftichisme de la marchandise cit plus
haut. L donc la forme de la marchandise restitue aux
hommes le caractre social de leur travail, mais cette
restitution se manifeste comme si ces caractres so-
ciaux taient des proprits naturelles des choses.
Dans le mode capitaliste de production les choses de-
viennent sociales du fait qu'elles deviennent marchan-
dises. Celles-ci sont justement du travail social cristal-
lis. L'inversion se produit partir du caractre
spcifiquement social des marchandises, lesquelles in-
corporent les rapports sociaux entre les hommes et
par consquent en deviennent le miroir. Le premier
moment de l'inversion est dans les choses en tant que
produits du travail humain-social, lesquels restent en
face des sujets producteurs de ce travail : l'inversion
en tant qu'expression de l'activit de symbolisation
humaine provient du fait que les hommes se refltent
dans les choses produites, non pas la manire des
monades, c'est--dire la manire des individus par-
ticuliers face aux choses particulires, mais dans le
sens structural des reprsentations de rapports, dont
la ralit est diffrente de la somme des individus. Le
renvoi de l'image en tant que processus actif des
hommes est ncessairement une modification, mais le
fait que Marx attribue ce processus un caractre de
ftiche indique que la modification de l'image cache
ou fait oublier un moment essentiel du reflet, celui de
l'auto-observation, celui par lequel les sujets ne pro-
duisent pas seulement une activit de symbolisation,
mais ont aussi la facult de voir cette mme activit de
symbolisation comme un objet. Les hommes ne sont
pas seulement capables de se ddoubler dans les re-
prsentations de leurs rapports ; ils sont galement
capables d'observer ce ddoublement : J'ai toujours
Marx t le ftichisme des marchandises / 87

conserv trs nettes les perceptions de mes deux exis-


tences dit le protagoniste de "La morte amou-
reuse" de Thophile Gautier. Seulement, il y avait un
fait absurde que je ne pouvais m'expliquer : c'est que
le sentiment du mme moi existt dans deux hommes
si diffrents. C'tait une anomalie dont je ne me ren-
dais pas compte, soit que je crusse tre le cur du petit
village de ***, ou il signor Romsaldo, amant en titre
de la Clarimonde. ' La question concerne donc, en-
core une fois, l'observateur et l'observation. Il faut re-
marquer que le caractre de ftiche de la marchandise
exprime l'absence de ce moment de l'auto-observa-
tion chez les hommes qui en subissent le phnomne.
De ce point de vue Marx reprend la lettre la dfIni-
tion de de Brosses. Celui-ci, dans son uvre sur le
Culte des dieux ftiches, crit que le ftichisme est la
forme de la croyance religieuse qui attribue aux
choses inanimes, ou aux animaux, des qualits di-
vines. Les choses inanimes ou les animaux sont
considrs directement comme des dieux et non des
reprsentations ou des symbolisations de dieux abs-
traits et invisibles. Dans le mme sens, le caractre de
ftiche de la marchandise exprime l'attribution de
proprits naturelles aux formes sociales des choses.
La forme sociale des choses se manifeste donc comme
une qualit naturelle de la marchandise : le lien qui
rendrait possible l'auto-observation se brise, ce qui
veut dire qu'est cache la conscience du rapport entre
le caractre social de la marchandise et les relations
sociales de sa production. C'est, en effet, grce la
conscience de ce rapport qu'il devient possible de
contrler l'invitable modification qui se produit dans

1. Th. Gautier, La morte amoureuse, in Rcits fantastiques, Paris,


Flammarion, 1981, p. 143.
88 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

le procs de renvoi de l'image, c'est--dire dans l'in-


version de deux ralits (caractre social de la mar-
chandise et relations sociales de sa production) qui se
correspondent, mais qui ne sont pas symtriques
entre elles.
Marx, aprs avoir parl des marchandises comme
de choses qui tombent et ne tombent pas sous les
sens, et de l'inversion des rapports entre les choses
et les hommes, fait rfrence au phnomne de la
vue oppos au phnomne du ftichisme :
C'est ainsi que l'impression lumineuse d'un objet sur le
nerf optique ne se prsente pas comme une excitation sub-
jective du nerf lui-mme, mais comme la forme sensible de
quelque chose qui existe en dehors de l'ail. Il faut ajouter
que dans l'acte de la vision la lumire est rellement pro-
jete d'un objet extrieur sur un autre objet, l'ail ; c'est un
rapport physique entre des choses physiques. Mais la
forme valeur et le rapport de valeur des produits du tra-
vail n'ont absolument rien faire avec leur nature physi-
que. C'est seulement un rapport social dtermin des
hommes entre eux qui revt ici pour eux la forme fantasti-
que d'un rapport des choses entre elles. Pour trouver une
analogie ce phnomne, il faut la chercher dans la r-
gion nuageuse du monde religieux. L les produits du cer-
veau humain ont l'aspect d'tre indpendants, dous de
corps particuliers, en communication avec les hommes et
entre eux. Il en est de mme des produits de la main de
l'homme dans le monde marchand. C'est ce qu'on peut
nommer le ftichisme attach aux produits du travail, ds
qu'ils se prsentent comme des marchandises, ftichisme
insparable de ce mode de production'.

L'opposition entre le phnomne de la vue et le


phnomne du ftichisme acquiert une importance
relativement la dichotomie nature/socit. Marx
1. K. Marx, Le Capital, 1, op. cit., p. 85.
Marx t le ftichisme des marchandises / 89

oppose le premier phnomne, en ce qu'il est de


nature physique , au deuxime o par contre, dit-
il, la forme valeur et le rapport de valeur des pro-
duits du travail n'ont absolument rien faire avec
leur nature physique . Le caractre de ftiche est
donc l'attribution d'une nature physique des rap-
ports qui, eux, sont sociaux. Attribution rsultant
d'un processus d'inversion mais en absence d'auto-
observation. Ceci peut expliquer le fait que Marx
considre le ftichisme comme insparable de la pro-
duction des marchandises. Le ftichisme, en effet,
reste invitable pour des sujets qui, agissant dans le
systme de la production des marchandises, en su-
bissent le phnomne. Mais, en mme temps, seul
un observateur peut avoir conscience de ce caractre
invitable et donc le dclarer.
Il faut maintenant reprendre l'article de Marx sur
le vol du bois, avec son allusion aux sauvages de
Cuba, et le comparer avec la thorie du ftichisme
dans Le Capital.
Dans l'article de 1842 la comparaison tait
construite, nous l'avons vu, sur l'hypothse que les
habitants de Cuba taient les observateurs des Espa-
gnols et considraient l'or comme le ftiche de ceux-
ci. Les habitants de Cuba incluaient l'engouement
des Espagnols pour l'or dans leur univers symboli-
que et culturel. Dans Le Capital l'analogie entre la
religion primitive et le monde des marchandises
implique un renversement de la comparaison et un
dplacement de l'observateur. Celui-ci utilise l'ana-
logie qui drive du concept de ftichisme, son tour
tir de l'observation de l'univers des sauvages ,
pour l'inclure dans l'univers du monde des mar-
chandises. Cette fonction, pour ainsi dire, in-
terne/externe du concept de ftichisme permet
90 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

l'observateur de mettre en vidence ce qui est vcu


inconsciemment par les sujets observs dans leurs
relations dtermines.
Il faut ce point se demander quelle est la position
de l'observateur. Dans le cas de l'article de 1842 celui-
ci se situait hypothtiquement dans l'univers symbo-
lique et conceptuel des sauvages . Mais dans Le
Capital cet univers est le mme pour l'observateur et
pour les sujets qu'il observe. La question, cause de
cette identit d'univers, reste donc ouverte.
Marx essaie de rpondre en utilisant la critique
comparative du mode capitaliste de production par
des modles simples, transparents, directs. Des mo-
dles de ce type sont l'image de la valeur d'usage op-
pose la valeur d'change et les deux socits ima-
ginaires (celle de l'le de Robinson et celle d'une
runion d'hommes libres travaillant avec des
moyens de production communs), qui, dans le para-
graphe du Capital sur le ftichisme des marchan-
dises, reprsentent des exemples de transparence en
opposition l'opacit du systme des marchandises.
Le fait d'avoir utilis ces modles si proches d'une
vision naturaliste et utilitariste' a conduit Marx
une ambigut de fond ; car reste ainsi non concep-
tualis ce lien entre les modles et l'observateur, et,
plus gnralement, le problme mme de l'observa-
teur. Mais, au-del de cette ambigut du lien entre
ces modles et l'observateur, nous apercevons le
problme que pose le rapport entre la centralit de
la critique et le moment des programmes et des pro-
positions qui se sont raliss historiquement.
A un premier niveau d'analyse, l'utilisation

l. Cf. J. Baudrillard, Pour une critique de l'conomie politique du signe,


op. cit. ; M. Sahlins, Au azur des socits, op. cit.
Marx t le f tichisme des marchandises / 91

marxienne du concept de ftichisme et l'implanta-


tion comparative qui la soutient semblent se fonder
chez Marx sur des prmisses tout autres que celle
dominante au xIxe sicle, partir d'Auguste Comte.
La comparaison chez Marx ne se dveloppe pas
dans une succession par stades du progrs. Elle se
fonde sur la synchronie entre modles de systmes
sociaux. Il faut voir jusqu'o Marx a t dans cette
direction.

Deux modles historiques


et deux modles imaginaires

Dans le paragraphe sur le caractre de ftiche de


la marchandise, Marx prsente quatre systmes so-
ciaux d'o ce caractre est absent. Deux modles
sont historiques et se rattachent l'un aux rapports
socio-conomiques de type fodal, l'autre l'indus-
trie patriarcale d'une famille de paysans ; les deux
autres sont imaginaires : d'une part la clbre le
de Robinson Cruso et d'autre part la runion
d'hommes libres travaillant en mettant en commun
leurs moyens de production'. Ces quatre modles
sont apparents, de par leur structure, plus simple
et plus transparente que celle de la socit des mar-
chandises. Contrairement celle-ci, ils n'offrent
donc aucune base pour masquer par un rapport
entre des choses un rapport entre les hommes 2.
L'analyse s'articule en un cadre comparatif, ayant
pour objet un phnomne observ dans un systme
social dtermin et se construisant travers l'indu-
1. K. Marx, Le Capital, I, op. cit., p. 88 s.
2. Cf. M. Godelier, Horizon, trajets marxistes en anthropologie, op. cit.
92 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

sion, dans le contexte thorique, de systmes qui,


tant diffrents entre eux, ont toutefois en commun
l'absence de ce trait le ftichisme des marchan-
dises qui caractrise le systme en cause le
mode capitaliste de production. Mais n'est-il pas n-
cessaire de pousser plus loin nos considrations, au-
del de cet aspect de la comparaison qui concerne
l'homognisation des modles voqus par Marx
homognisation qui se fait partir de l'absence,
commune aux quatre exemples, de cet lment qui
est au contraire caractristique du systme capita-
liste de production : justement le ftichisme ? Car
qui peut nous assurer que la comparaison n'est pas
construite ad hoc' ? Quelles sont les bases logiques
et thoriques qui ont conduit aux descriptions de ces
systmes historiques et imaginaires ? La comparai-
son des systmes implique ncessairement que la
force de description qui en drive, fonde qu'elle est
sur l'opposition de systmes homognes en tous
leurs lments l'exception d'un, dpend de la ma-
nire de reprsenter ces mmes systmes, de la faon
dont ils sont observs et dcrits. La force descriptive
de la comparaison dpend du type de description des
objets compars.
II faut alors chercher les effets descriptifs de la
comparaison en partant des effets descriptifs des sys-
tmes choisis. Pour le moment nous savons seule-
ment que les modles historiques et les modles ima-
ginaires ont en commun l'absence du phnomne du
ftichisme ; et nous devons voir si, tout en se ressem-
blant par leur structure de rapports plus simples
et plus transparents en comparaison du mode de

I. Cf. J. Baudrillard, Pour une critlque de l'conomie politique du signe,


op. cit., p. 168-171.
Mars t le ftichisme des marchandises / 93

production capitaliste, ils expriment une plus grande


simplicit et transparence de faons diffrentes entre
elles. Il faut encore voir si la description de ces sys-
tmes embrasse la totalit de leur tre, ou si au
contraire elle ne prend en considration que certains
aspects qui tablissent leur importance sur le simple
fait d'tre mis en rapport comparatif avec le systme
des marchandises.
Cette question renvoie l'autre, plus gnrale,
d'un possible rductionnisme chez Marx ; elle ren-
voie la manire marxienne de poser la relation en-
tre conscience et vie matrielle, cette vocation
d'images provenant de la rgion nuageuse du
monde religieux , la manire dont la conscience
reprsente soi-mme, en la sublimant, la vie mat-
rielle. Elle renvoie aussi au concept de mode de pro-
duction - avec toute l'importance qu'acquiert ainsi la
sphre de l'conomique.
Si l'on prend en considration les modles histori-
ques et imaginaires utiliss par Marx pour montrer
l'absence de ftichisme dans d'autres formes de pro-
duction et par l mme dmontrer l'historicit de la
forme de production fonde sur les marchandises,
on peut constater que la comparaison se construit
de la manire suivante :
a / le modle historique des rapports de production
fodaux est caractris par l'absence de fti-
chisme, parce que le rapport de production avec
les choses est dtermin par des relations person-
nelles de dpendance' ;
b / le modle de l'industrie patriarcale paysanne est
lui-mme caractris par des relations person-

1. K. Marc, Le Capital. I, op. cit., p. 89.


94 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

nelles organises, cette fois, dans les hirarchies


de la famille' ;
c / le modle imaginaire de Robinson Cruso aprs
son naufrage suppose videmment (du moins
avant la rencontre avec Vendredi) l'absence de
toute relation : le rapport est entre l'homme isol
et les choses2 ;
d I le modle imaginaire de la runion d'hommes li-
bres travaillant avec des moyens de production
communs suppose des relations sociales directes,
entre hommes contrlant consciemment la pro-
duction 3.
Dans ces quatre modles l'absence du ftichisme
des marchandises indique que les choses ne ren-
voient pas aux hommes l'image de leurs rapports
sous l'apparence de proprits naturelles des choses
elles-mmes ; car, dans aucun de ces modles, les
marchandises ne revtent la fonction sociale de r-
glementation des relations personnelles. Il y a toute-
fois une diffrence essentielle entre les modles histo-
riques et les modles imaginaires. Le procs de
renvoi des images (le phnomne de dissimulation),
dans les deux modles historiques, est considr
comme se vrifiant hors de et avant l'activit spcifi-
quement productive : les relations personnelles entre
seigneurs et serfs et les relations au sein de la famille
rustique et patriarcale reprsentent les conditions et
les liens de la production. Les relations de produc-
tion sont donc dtermines par des structures rigides
non conomiques, telles que sont justement le rap-
port seigneur-serf et le rapport de type familial. Le
1. Ibid., p. 89-90.
2. Ibid., p. 88-89.
3. Ibid., p. 90.
Marx t k ftichisme des marchandises / 95

procs d'inversion et de cristallisation des images re-


flte ces structures qui, leur tour, sont la condition
du processus productif, et, par consquent, ne
concernent pas les choses-marchandises. Dans les
deux modles imaginaires il n'y a plus aucun renvoi
d'images. On suppose donc que dans ce cas l'inver-
sion ne se produit pas. Marx semble penser que l'ab-
sence de ftichisme des marchandises produit auto-
matiquement la fin du processus d'inversion (du
renvoi des images des rapports sociaux) et la possi-
bilit de la construction de modles sociaux fonds
seulement sur l'activit directe et consciente appli-
que aux choses.
Reprsentons-nous enfin, dit Marx, une runion
d'hommes libres travaillant avec des moyens de produc-
tion communs, et dpensant, d'aprs un plan concert,
leurs nombreuses forces individuelles comme une seule et
mme force de travail social. Tout ce que nous avons dit
du travail de Robinson se reproduit ici, mais socialement
et non individuellement. Tous les produits de Robinson
taient son produit personnel et exclusif, et, consquem-
ment, objets d'utilit immdiate pour lui. Le produit total
des travailleurs unis est un produit social'.
Robinson Cruso et la runion d'hommes libres
ont tous deux un rapport direct et conscient aux
choses. Il n'y a pas de marchandises qui rglent les
rapports sociaux et il n'y a donc pas projection de
ces rapports dans celles-ci. Et pourtant Marx remar-
que en passant un lment trs important de diff-
renciation entre ces deux modles imaginaires : dans
celui de Robinson les dterminations sont de nature
individuelle. Au sein de la runion d'hommes libres,
elles sont au contraire de nature sociale : la rgula-
1. Ibid.
96 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tion des rapports sociaux y est donc antrieure la


production ce qui, d'un point de vue conceptuel,
rapproche ce modle des deux modles historiques,
la socit fodale et la famille rustique et patriarcale.
Le modle de la runion d'hommes libres s'loigne
cependant des modles historiques en ceci que dans
ces derniers les rapports de dpendance et de subor-
dination causent l'inversion des images dans la
conscience de soi, alors que dans la runion
d'hommes libres, au contraire, la dpendance et la
subordination n'existent pas. Quelle consquence
thorique faut-il en tirer ? Est-ce dire qu'avec la fin
des rapports de dpendance et de subordination,
avec la fin du ftichisme des marchandises, cessera
toute forme d'inversion ? Non, car les rapports so-
ciaux, mme s'ils ne sont pas fonds sur la dpen-
dance et la subordination, ne se rduisent point la
seule activit consciente et directe des individus par-
ticuliers. C'est justement cette question, celle du pas-
sage thorique de l'le de Robinson la runion
d'hommes libres, que Marx ne rsout pas. On aper-
oit l une difficult dans la rflexion marxienne sur
le lien homme-nature/homme-socit. Il s'agit de
l'ambigut d'une conception de l'histoire o l'his-
toire semble disparatre au moment o les rapports
sociaux sont rgls consciemment et directement
dans le procs d'change avec la nature.
Aprs avoir parl des modles historiques et des
modles imaginaires, Marx prend en considration
les formes sociales et les reflets religieux en tant que
phnomnes d'inversion :
Le monde religieux n'est que le reflet du monde rel.
Une socit o le produit du travail prend gnralement
la forme de marchandise et o, par consquent, le rapport
le plus gnral entre les producteurs consiste comparer
Marx t le ftichisme des marchandises / 97

les valeurs de leurs produits et, sous cette enveloppe des


choses, comparer les uns aux autres leurs travaux privs
titre de travail humain gal, une telle socit trouve
dans le christianisme avec son culte de l'homme abstrait,
et surtout dans ses types bourgeois, protestantisme,
disme, etc., le complment religieux le plus convenable'.
Les hommes projettent les produits de leur cer-
veau dans une forme religieuse dtermine qui d-
pend de la forme de socit. Dans un monde do-
min par la production des marchandises, cette
projection apparat comme trs complexe. Dans les
socits o la production des marchandises n'est
pas dominante (par exemple, dans les modes de
production asiatique ou ancien), les rapports sont
plus simples et plus transparents . Il faut alors
se demander ce qui produit, dans ces socits, le
procs d'inversion.
Dans les modes de production de la vieille Asie, de
l'Antiquit en gnral, dit Marx, la transformation du
produit en marchandise ne joue qu'un rle subalterne, qui
cependant acquiert plus d'importance mesure que les
communauts approchent de leur dissolution. Des peu-
ples marchands proprement dits n'existent que dans les
intervalles du monde antique, la faon des dieux d'Epi-
cure, ou comme les Juifs dans les pores de la socit polo-
naise. Ces vieux organismes sociaux sont, sous le rapport
de la production, infiniment plus simples et plus transpa-
rents que la socit bourgeoise ; mais ils ont pour base
l'immaturit de l'homme individuel dont l'histoire n'a
pas encore coup pour ainsi dire, le cordon ombilical qui
l'unit la communaut naturelle d'une tribu primitive
ou des conditions de despotisme et esclavage. Le degr in-
frieur de dveloppement des forces productives du tra-
vail qui les caractrise, et qui par suite imprgne tout le
1. Ibid., p. 90-91.
98 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

cercle de la vie matrielle, l'troitesse des rapports des


hommes, soit entre eux, soit avec la nature, se reflte ida-
lement dans les vieilles religions nationales'.
Dans la communaut primitive, socit plus simple
et plus transparente, le reflet religieux dpend donc de
l'immaturit de l'individu. Autrement dit : dans ce
type de communaut naturelle les rapports se prsen-
tent comme indpendants de la volont des individus,
tout comme dans les socits fondes sur les rapports
de subordination. L'indpendance des liens sociaux
par rapport la volont des individus se rencontre
donc, selon Marx, dans des socits fondes soit sur la
communaut naturelle, soit sur des rapports de su-
bordination. C'est cette indpendance qui engendre le
phnomne de l'inversion dans les formes de la reli-
gion : car ou bien les liens sociaux sont encore enraci-
ns dans la nature ou bien ils s'organisent partir de
rapports de domination et de subordination. L'ambi-
gut du discours de Marx tient ce qu'il laisse enten-
dre que cette indpendance pourrait se dissoudre
d'une part avec le dpassement des liens naturels, et
d'autre part avec le dpassement des liens de subordi-
nation. Cette ambigut se manifeste dans la conclu-
sion du discours de Marx :
En gnral, le reflet religieux du monde rel ne pourra
disparatre que lorsque les conditions du travail et de la vie
pratique prsenteront l'homme des rapports transparents
et rationnels avec ses semblables et avec la nature. La vie
sociale, dont la production matrielle et les rapports qu'elle
implique forment la base, ne sera dgage du nuage mysti-
que qui en voile l'aspect, que le jour o s'y manifestera
l'ouvre d'hommes librement associs, agissant consciem-
ment et matres de leur propre mouvement social. Mais
l. Ibid., p. 91.
Marx t le ftichisme des marchandises 1 99

cela exige dans la socit un ensemble de conditions d'exis-


tence matrielle qui ne peuvent tre elles-mmes le produit
que d'un long et douloureux dveloppement'.
La question qui reste ouverte chez Marx est celle
de savoir si le contrle conscient et planifi peut ou
non rendre superflue, et donc liminer, l'inversion
en tant qu'activit symbolique des hommes. La to-
talit des rapports sociaux entre les hommes diffre
de l'ensemble des rapports entre individus particu-
liers. Or les individus particuliers auront toujours
recours au processus d'inversion symbolique pour se
reprsenter ces rapports. Ils sentiront toujours le be-
soin d'observer de faon critique de l'intrieur, mais
en faisant comme s'ils taient des observateurs ex-
ternes, ces procs et ces inversions.

La relation entre l'observateur et l'observation

Il nous faut maintenant souligner un dernier as-


pect, celui de la fonction analogique du concept de f-
tichisme qui sert faire observer un phnomne qui se
produit inconsciemment et affecte galement l'obser-
vateur. En ralit, cette fonction analogique, qui
consiste dsigner un processus d'inversion symboli-
que typique de la socit des marchandises l'aide
d'un nom emprunt la religion primitive , a dj
en soi un effet comparatif, si on la considre du point
de vue de la relation entre l'observateur et l'observa-
tion. C'est prcisment ce qui distingue le concept de
ftichisme, par exemple, du concept d'alination. Ap-
pliquer le concept de ftichisme au monde des mar-

1. Ibid.
100 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

chandises veut dire se placer idalement hors de l'ob-


jet observ ; autrement dit, la dfinition et la dtermi-
nation du mode capitaliste se font partir de la trans-
position celui-ci du monde de la religion
primitive . Le terme ftichisme , transfr au
monde des marchandises, porte en lui-mme le renvoi
son sens originaire, c'est--dire le sens li aux cultes
des sauvages . L'effet comparatif dcoule prcis-
ment de ce renvoi : l'analogie suppose la diffrence en-
tre les mondes compars. C'est par cette transposi-
tion qu'il est possible de montrer la conscience ce
qui se produit inconsciemment ; savoir le fait qu'un
rapport entre les hommes se manifeste comme un rap-
port entre les choses. Avec le ftichisme l'observation
est donc effectue d'un point de vue externe, sans tou-
tefois l'inclusion d'lments tlologiques : ici l'obser-
vateur ne se place pas un niveau situ au-dessus de
l'objet observ ; plus simplement, il le transpose.
Grce au concept de ftichisme, l'observateur est, en
mme temps, l'intrieur et l'extrieur ; condition
sine qua non pour pouvoir montrer un objet qu'il ob-
serve et dont il fait partie. La fonction critique et des-
criptive du ftichisme dpend directement de sa va-
leur analogique. C'est pourquoi Marx n'a pas besoin
d'utiliser une mthode de type gntique pour rsou-
dre les problmes de la comparaison. II utilise une
mthode de type synchronique. S'il est vrai qu'en g-
nral Marx ne russit pas donner une solution tho-
rique au problme de l'inversion, son laboration du
concept de ftichisme offre nanmoins des lments
dcisifs pour y rpondre dans un horizon qui, certes,
va au-del de ses propres limites pistmologiques et
historiques, mais qu'il avait nanmoins su ouvrir.
La fin du ftichisme
en tant que concept ethnologique
et sa transformation

Marx et Freud

On a souvent remarqu les analogies qui existent


entre la thorie de Marx et celle de Freud ; mais
d'un point de vue historique et pistmologique, le
plus important est sans doute le rapport entre le
sens originaire du concept de ftichisme et le sens
qu'il a pris chez Marx et chez Freud par sa transpo-
sition dans l'analyse de phnomnes sociaux et psy-
chologiques internes pour l'observateur. Le sens ori-
ginaire du concept de ftichisme (culte propre de
certains peuples primitifs ) revt une fonction
fondamentale chez Marx et chez Freud, une fonc-
tion analogique et mtaphorique. Marx et Freud
identifient les phnomnes qu'ils dcrivent en trans-
posant un terme et un concept propres au domaine
ethnologique aux domaines sociologique et psycho-
logique. Mais cette transposition est d'un point de
vue pistmologique, autonome par rapport la va-
leur descriptive du sens originaire. D'o il s'ensuit
que, alors mme que le concept vient perdre sa
pertinence dans le domaine ethnologique, il garde
cependant une certaine valeur, grce au sens analo-
gique et mtaphorique qu'il acquiert dans le do-
maine social avec Marx, dans le domaine psychana-
lytique avec Freud.
Ceux-ci utilisent le concept ethnologique de fti-
chisme comme instrument d'analyse sociologique
102 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

et psychologique. De cette transposition nat le


problme historiographique relatif ce concept, au
moment mme o le problme ethnologique ne se
pose plus. Les ftichismes de Marx et de Freud
ne peuvent avoir une force thorique et descriptive
qu' travers ce rapport entre le sens originaire et le
sens nouveau. Celui-ci en effet s'affranchit de celui-
l en y renvoyant toutefois. Ce qui rvle la dissy-
mtrie des sens et donc la fonction analogique et
mtaphorique du concept. Le fait que Marx
appelle ftichisme l'inversion entre les choses et
les hommes et que Freud appelle ftichisme
l'change entre une partie et le tout de l'objet
sexuel, le fait qu'ils indiquent avec ce terme les
phnomnes qu'ils analysent, signifie que leur des-
cription introduit un rapport d'analogie et de mta-
phore entre leur propre objet d'analyse respectif et
ce qui fut un objet ethnologique.
Cette dmarche, chez Marx et Freud, tait ren-
due possible du fait que le concept en question
avait dj une histoire laquelle on peut se rfrer
pour dterminer un contexte' et l'intrieur de la-
quelle peuvent tre dcrits les phnomnes obser-
vs. En appelant ftichisme l'un le phnomne
de l'inversion entre choses (marchandises) et per-
sonnes, l'autre le phnomne de dplacement de
l'objet sexuel, Marx et Freud dterminent et signa-
lent, travers l'analogie avec le phnomne reli-
gieux des peuples primitifs , un contexte de lec-
ture d'objets trs spcifIques et particuliers, n'ayant
rien voir avec l'objet ethnologique d'origine d-
crit par de Brosses.

l. Sur le concept de contexte, cf. G. Bateson, La nature et la pense,


Paris, Seuil, 1984, p. 24.
Le ftichisme aprs Marx / 103

Le concept de ftichisme peut donc prendre trois


formes :
a / le ftichisme est le nom donn aux cultes des peu-
ples sauvages et/ou primitifs , qui ado-
raient des tres inanims et/ou des animaux (de
Brosses) ;
b / le ftichisme est le nom donn l'inversion entre
les relations des marchandises et les relations des
hommes (Marx) ;
c / le fetichisme est le nom donn la perversion qui
substitue l'objet sexuel normal une chose qui
en constitue ou en reprsente une partie (Freud).
Marx et Freud utilisent donc le mme terme que de
Brosses et les ethnologues, mais pour dcrire des ob-
jets diffrents. Et pourtant il est vident que l'utilisa-
tion du mme terme implique au moins que ces objets
diffrents renvoient des phnomnes considrs, en
premire lecture, comme analogues. Partant de l'ide
que l'analogie est un rapport de ressemblance entre
choses diffrentes, on peut dire que de Brosses, Marx
et Freud analysent des objets, certes diffrents, mais
se ressemblant par certains aspects. Marx et Freud
organisent leur thorie partir d'une analogie, et
pourtant leur dmarche descriptive ne ressemble pas
celle de de Brosses ou des ethnologues.
Seule reste commune une certaine disposition des
lments dans les divers objets examins, c'est--dire
un processus de substitution dans la chose ftiche, la-
quelle reprsente originairement autre chose (un
phnomne irrgulier de la nature chez de Brosses ;
les relations entre les hommes chez Marx ; l'objet
sexuel normal chez Freud) et devient elle-mme un
objet et un point terminal de l'activit symbolique
des hommes. Les choses ftiches les marchan-
104 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

dises de Marx ou les pieds, les cheveux, les chaus-


sures de Freud peuvent se substituer l'objet
qu'elles reprsentent l'origine, prcisment grce
leur rapport de contigut et d'appartenance avec
cet objet, en tant qu'elles en sont des traces. Mais le
ftichisme pour Marx et pour Freud n'est pas le
culte religieux primordial des hommes (comme chez
de Brosses), ni une survivance (comme chez
Tylor) ; il est la fixation d'une image invertie dans le
procs de symbolisation.
Nous nous trouvons donc en face de thories qui,
l'aide de corrlations formelles' diffrentes, dcrivent
des phnomnes analogues propos d'objets diff-
rents. Les corrlations formelles par lesquelles de
Brosses dcrit son objet sont organises diffremment
chez Marx et Freud, mais l'utilisation du mme terme
ftichisme , qui signale l'analogie, implique une
corrlation mtadescriptive donnant un sens la des-
cription pour ceux qui doivent recevoir l'information.
Or, si l'analogie est une relation de ressemblance en-
tre choses diffrentes, il est vident qu'elle opre un
renvoi d'une chose une autre, ce qui veut dire, dans
le cas en question, un renvoi du phnomne dcrit par
de Brosses et par les ethnologues aux phnomnes
dcrits respectivement par Marx et par Freud. Or,
une relation de ressemblance entre choses diffrentes
est en ralit une comparaison : dans les corrlations
qu'instituent les thories du ftichisme de Marx et de
Freud il existe donc une comparaison implicite entre
le phnomne dcrit par de Brosses et les phnomnes
dcrits par Marx et par Freud. Comparaison qui a

l. Cf. L. Wittgenstein, Remarques sur le e Rameau d'or de Frazer,


suivi de J. Bouveresse, L'animal crmonial. Wittgenstein et l'anthropolo-
gie, Montreux, Editions L'Age d'Homme, 1982, p. 21-22.
Le ftichisme aprs Marx / 105

une fonction mtacommunicative proche de celle que


Gregory Bateson a voulu exemplifier avec la phrase :
Ceci est un jeu ' et dont le contenu est la communi-
cation d'lments smantiques marquant, explicitant,
un contexte, l'intrieur duquel se dtermine le sens
de la communication entre sujets. Pour inclure cer-
taines informations dans un contexte, il faut en ex-
clure d'autres. Le rapport entre les connexions for-
melles et le processus analogique permet Marx et
Freud d'identifier leur objet d'analyse d'une faon
semblable celle que Lvi-Strauss dcrit propos de
Marcel Mauss, c'est--dire la fois du dehors et du
dedans 2 Grce la comparaison entre le phnomne
.

dcrit par de Brosses et les ethnologues d'une part, et


ceux dcrits par Marx et Freud de l'autre, les phno-
mnes dcrits par ces derniers peuvent tre observs
du dedans, mais comme si c'tait du dehors. L'analo-
gie en tant que renvoi comparatif acquiert donc, par
rapport aux connexions formelles, une fonction mta-
thorique ou mtacontextuelle, dans le sens que nous
venons d'illustrer : elle dlimite, et par consquent d-
finit, le contexte o la thorie peut oprer et commu-
niquer une description.
Le ftichisme dans les thories de Marx et de Freud
dcrit donc des phnomnes qui sont analogues
ceux dcrits par les ethnologues, mais qui reprsen-
tent des objets d'analyse internes au milieu de l'obser-
vateur. Celui-ci est une partie non seulement de l'ob-
servation ce qui ne saurait le distinguer de
l'ethnologue dcrivant des phnomnes externes

1. G. Bateson, Vers une cologie de l'esprit, t. II, Paris, Seuil, 1980,


p. 209-224.
2. C. Lvi-Strauss, Introduction M. Mauss, Sociologie et anthropolo-
gie, Pans, PUF, 1983', p. xxviii.
106 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

son contexte historique, symbolique, social mais


aussi une partie de l'objet mme qu'il dcrit. Il doit
expliquer des processus qui, ayant leur origine dans
l'activit inconsciente des individus, entrent dans la
dfinition du code (commun lui et aux sujets qu'il
observe) qui rgit leur communication. Les formes de
la fixation comme celle, marxienne, de l'attribu-
tion aux choses des relations entre les hommes ou
celle, freudienne, de la satisfaction sexuelle par une
partie ou une trace de l' objet sexuel normal
sont en rapport avec ce problme. Le moment mta-
contextuel devient alors ncessaire, afin que leur ob-
servation se fasse comme du dehors. Le nouveau
concept de ftichisme naissant de l'analogie avec le
phnomne ethnologique et s'organisant en des
connexions formelles diffrentes des connexions
d'origine a prcisment cette fonction mtathorique
et mtacontextuelle. Du fait que le terme fti-
chisme garde trace de son origine conceptuelle, en
tant que produit d'une observation de l' extrieur
(c'est--dire s'exerant sur un monde et dans un
contexte diffrents de ceux de l'observateur), son em-
ploi permet que le point de vue de l'observateur soit
peru comme provenant du dehors alors qu'il se situe
au-dedans mme de l'objet observ. Nous avons l un
procd qui semble inverse celui analys par Lvi-
Strauss propos de Marcel Mauss. Si l'objet en est
encore un processus ayant son origine dans l'activit
de l'inconscient, toutefois alors que l'exigence de
Mauss est celle d'observer cet objet comme du de-
dans, celle de Marx et Freud est de l'observer comme
du dehors.
Le concept de ftichisme se transforme donc avec
Marx et Freud et change de nature. Si la recherche
historiographique se bornait dcrire dans leur suc-
Le ftichisme aprs Marx / 107

cession diachronique les passages d'une acception


une autre du concept de ftichisme, elle perdrait de
vue un lment essentiel : ce moment trs important
qu'est l'assimilation d'un concept l'intrieur d'un
contexte diffrent de celui d'origine. Elle serait inca-
pable d'en saisir la fonction pistmologique dci-
sive qui est celle de communiquer l'observateur le
contexte nouveau. Cette communication est possible
du fait que le concept originaire, en tant qu'il est une
trace du concept nouveau, ne se manifeste pas comme
une simple survivance, mais donne, par le procs de
comparaison qui est implicite dans le passage, le nou-
veau niveau de sens attribuer au concept.
La thorie marxienne du ftichisme des marchan-
dises dit, nous l'avons vu, que dans le mode de pro-
duction capitaliste se produit une inversion : des rap-
ports entre hommes apparaissent comme des
rapports entre choses (les marchandises). La thorie
freudienne du ftichisme dnonce, elle, un dplace-
ment : de l'objet de l'amour qui n'est plus la personne
en tant que telle, mais une partie d'elle, ou quelque
chose qui lui appartient'. Dans les deux cas, la mar-
chandise ou l'objet d'amour ftichis se prsentent
comme des traces, des signes, o la relation entre si-
gnifiant et signifi mne une existence contradictoire :
le signe doit conserver son lien avec la chose qu'il re-
prsente, mais en mme temps, en la transfIgurant, il
la cache. Cette transfiguration ne conduit pas cepen-
dant une distorsion, mais la mise en fonctionne-
ment d'un processus symbolique qui devient un sys-
1. S. Freud, Trois essais sur la thorie sexuelle, Paris, Gallimard (
ILFeolfitEcahsdmn,)1v987.p6e2-5CfSFrud,
sexuelle, Paris, PUF, 1989', p. 133-138. Sur la notion de ftichisme chez
Freud, cf. Objets du Ftichisme, Nouvelle Revue de Psychanalyse, n' 2,
1970.
108 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

terne. Si tel n'tait pas le cas, nous devrions considrer


le phnomne du ftichisme comme un exemple de
mauvais symbolisme , sauf adopter une vision
gnrale prsumant au contraire la normalit d'une
connaissance directe des choses. Ds lors il n'y aurait
pas de raison de parler d'activit symbolique : inver-
sions et dplacements ne seraient que des effets patho-
logiques du procs de connaissance, et non des ex-
pressions caractrisant sa dmarche, et pouvant tre
ddoubles et observes du dedans et du dehors.
Dans Les aberrations sexuelles, le premier des Trois
essais sur la thorie de la sexualit, Freud dcrit le ph-
nomne du ftichisme. Il parle de l'objet sexuel nor-
mal remplac par un autre objet qui, bien qu'il soit
en relation avec le premier, est nanmoins tout fait
impropre servir la ralisation du but sexuel nor-
mal '. L'objet ftiche se trouve donc en relation avec
l'objet sexuel normal , mais il n'est pas propre en
raliser le but. Freud ajoute peu aprs :
Le substitut de l'objet sexuel est une partie du corps qui
convient en gnral trs mal des buts sexuels (pied, cheve-
lure), ou bien un objet inanim dont on peut dmontrer la
relation avec la personne sexuelle qu'il remplace et, de pr-
frence, avec sa sexualit (pices de vtements, lingerie). Ce
n'est pas sans raison que l'on compare ce substitut au f-
tiche dans lequel le sauvage voit son dieu incarn'.

De ces considrations nous pouvons retenir ceci :


a / l'objet sexuel normal est remplac par un
substitut ;
b / le substitut est une partie de l'objet sexuel nor-
mal , ou du moins il est en relation avec lui ;
l. Ibld.. p. 62.
2. Ibid.
Le ftichisme aprs Marx /109

c / cette partie du corps est, selon Freud, impropre


reprsenter l'objet sexuel ;
d / ces substituts peuvent tre compars aux ftiches
des sauvages .

Apparat ici la notion de substitut comme partie


de l'objet ou objet contigu, impropre cependant
reprsenter l'objet qu'il remplace.
La thorie marxienne du ftichisme de la mar-
chandise (qui doit tre diffrencie du concept de f-
tichisme que Marx utilise antrieurement la rdac-
tion du Capital) dcrit une situation o les rapports
sociaux se manifestent comme des rapports entre les
choses. Chez Marx aussi nous trouvons donc cet
emploi particulier de la notion de substitut, ainsi
que celle de partie et de reprsentation impropre.
Pour lui en effet :
a / les relations sociales normales sont rempla-
ces par les relations entre les choses ;
b / les choses-marchandises sont une partie du tra-
vail social en ce double sens qu'elles sont d'une
part travail cristallis, travail mort face au travail
vivant, et d'autre part du travail expropri au
travailleur au cours de leur transformation en
travail mort ;
c / la manire dont les choses-marchandises repr-
sentent des relations sociales est impropre, car le
travail mort se substitue aux relations vivantes
entre les hommes ;

enfIn :
d / ce processus d'inversion qui se manifeste dans le
systme capitaliste est analogue au phnomne
religieux du ftichisme.
110 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Dans la dmarche parallle de Marx et de Freud,


les notions de substitut, de partie, de reprsentation
impropre expriment un parcours smiotique. L'objet
sexuel substitu ou les relations sociales substitues,
en tant que parties de l'objet sexuel normal ou des re-
lations sociales normales, reprsentent un signe, une
trace. Leur condition la fois de partie et de substitut
implique une situation contradictoire qui en rvle la
valeur smiotique. Les substituts, en effet, tout en ren-
voyant aux choses dont ils sont partie ou qu'ils repr-
sentent, cachent ce renvoi. Les phnomnes analyss
par Marx et par Freud appartiennent l'inconscient.
La situation, l'apparence paradoxale, d'un signe qui
renvoie la chose et qui, en mme temps, la cache re-
prsente la base smiotique qui rend l'observation
communicable. Si le signe, dit Jakobson, est toujours
un renvoi un autre signe, tout dpend non pas du
rapport signe-chose, mais du contexte et du systme
dans lesquels s'organise le rapport signe-chose. Or,
aussi bien le systme de Marx que celui de Freud ont
comme point de rfrence la substitution de la partie
au tout, ou, en d'autres termes, la prtention totali-
sante de la partie. La substitution a des effets prati-
ques sur le type de jouissance sexuelle ou sur la
conservation d'une forme dtermine de relations so-
ciales et du travail.
Il faut maintenant dplacer notre attention des ob-
jets analyss par Marx et par Freud leur manire de
procder, de dcrire, d'observer. Chez Marx et chez
Freud le concept de ftichisme a un emploi analogi-
que. Il est le rsultat du transfert d'un contexte de sens
un autre contexte o le ftichisme l'origine dsigne
un phnomne sous-jacent un ensemble de prati-
ques religieuses, d'abord observes chez les peuples
de l'Afrique-Occidentale et reconnues ensuite, par
Le ftichisme aprs Marx / 111

une gnralisation, comme tant propres tous les


peuples dits primitifs . Lorsque ce concept est ap-
pliqu au monde des marchandises ou au monde
sexuel, il cre un mcanisme la fois de renvoi et de
comparaison implicite. Afin de dcrire une certaine
perversion sexuelle ou une certaine manire d'imagi-
ner les relations sociales comme formes de ftichisme,
il faut que ces phnomnes, nomms justement
ftichisme , acquirent leur sens par un renvoi au sens
originaire de fetichisme et grce une comparai-
son implicite avec celui-ci. Il faut que la trace du sens
originaire demeure, car ceci permet de l'inclure dans
le contexte d'une observation diffrente de son ori-
gine, et, en mme temps, d'observer ce contexte
comme du dehors. Ces deux moments, l'inclusion du
concept dans un nouveau contexte et l'observation du
dehors de ce mme contexte, rsultant tous deux de la
permanence implicite dans le terme d'une trace de son
contexte originaire, dcident de la relation entre l'ob-
servateur et son observation. Ils rendent possible
pour un sujet d'expliquer des phnomnes ne pou-
vant surgir la conscience de celui qui les subit, mais
seulement celle de celui qui les observe, lorsque
celui-ci runit en sa personne ces deux conditions.
Toutefois, cette trace du sens originaire que garde
le concept de ftichisme peut influer sur le sens du
concept dans le nouveau contexte o il est inclus.
Cette rminiscence du sens originaire peut donc af-
fecter la description du contexte nouveau et par
consquent affaiblir la fonction que l'emploi analo-
gique du concept tait appel remplir. Cette rmi-
niscence ne garantit pas entirement que l'observa-
teur' soit au-dehors de l'observation : une analyse
ultrieure tant de l'observateur que de l'observation
est ncessaire. C'est dans ce sens que Lvi-Strauss
112 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

parle du rapport entre l'observateur et l'observation


comme dpendant du ddoublement entre le sujet et
l'objet mme au-dedans du sujet'.

Le contexte et l'observateur

Gregory Bateson a discut du concept de contexte


partir d' histoires . Le contexte est la structure
dans le temps.
Que se passe-t-il, dit Bateson, quand, par exemple, je
me rends chez un psychanalyste ? J'entre dans quelque
chose et je cre quelque chose que nous appellerons un
contexte, et qui est, au moins symboliquement (comme
lment du monde des ides), isol et limit par le fait de
fermer la porte : la gographie de la chambre et la porte
agissent comme reprsentation d'un message trange, non
gographique.
Mais j'arrive avec des histoires ; non pas seulement
avec une provision d'histoires livrer au psychanalyste,
mais bien avec des histoires faisant partie intgrante de
mon tre. Les structures et les squences de mon exp-
rience d'enfant sont imbriques en moi : mon pre faisait
telle et telle chose ; ma tante faisait ceci ou cela. Ce qu'ils
ont fait se situe en dehors de moi, mais, quoi que j'aie
appris, mon apprentissage s'est produit l'intrieur de
l'exprience que j'ai eue des actes de ces autres qui ont
pour moi une importance essentielle, mon pre et ma
tante'.
Or, selon Bateson, les histoires qui racontent nos
prcdents rapports d'interaction deviennent elles-
mmes une partie du nouveau contexte du fait d'tre

1. C. Levi-Strauss, Introduction M. Mauss, op. cit., p. tome-toux.


2. G. Bateson, La nature et la pense, op. cit., p. 23.
le ftichisme aprs Marx / 113

transfres dans ce nouveau rapport d'interaction


entre l'analyste et nous-mmes. Le transfert est une
forme particulire de comparaison entre les rapports
d'interaction antrieurs et le nouveau rapport d'in-
teraction, une forme qui ne se manifeste pas en tant
que telle. En mme temps, cette comparaison de-
vient le ressort du mcanisme d'assimilation des his-
toires antrieures dans le nouveau contexte. L'ana-
logie et la diffrence entre les deux contextes
interagissent dans le nouveau contexte, d'o nous
pouvons observer comme du dehors nos propres
histoires. Grce ce nouveau contexte le milieu
interactif patient-analyste nous pouvons tre
nous-mmes la fois objet et sujet : objet observ et
sujet observant. Mais justement, afin de produire ce
ddoublement entre l'objet et le sujet, condition de
l'objectivit, dont l'absence dans le cadre des
sciences humaines a souvent fait douter de la scien-
tificit de celles-ci', il faut que l'observateur soit in-
clus dans un nouveau contexte qui dtermine le cer-
cle de l'observation travers la dialectique
externe/interne. La vision d'un objet comme du de-
hors ncessite une dmarche complexe qui donne un
sens la description. Selon Bateson, l'ide d'histoire
a voir avec l'ide de contexte. Et l'ide de contexte
a voir avec la notion de sens : Le "contexte" est
associ une autre notion non dfinie, celle de
"sens". Sans contexte, les mots, les actes n'ont
aucun sens. 2 La gnralisation du concept de
contexte, opre par Bateson, ouvre un espace tho-
rique trs important pour l'analyse du concept de f-

I. Cf., par exemple, N. Wiener, Cybernetics, Cambridge, Mau., Mur,


1965.
2. G. Bateson, La nature et la pense, op. cit.. p. 24.
114 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tichisme, parce que c'est le transfert de ce concept, le


transfert de son histoire originaire, qui contribue
dterminer ce nouveau contexte o les nouvelles et
diffrentes connexions acquirent un sens. La
comparaison implicite entre l'ide originaire et l'ide
nouvelle de ftichisme est, du point de vue pistmo-
logique, la trace de son assimilation dans le nouveau
contexte, et, en mme temps, le lieu o le nouveau
contexte est peru par l'observateur, lequel peut
ainsi donner un sens aux phnomnes dcrits.
Pour ce qui concerne l'pistmologie de l'observa-
teur, le problme de l'effet comparatif est essentiel.
Humberto Maturana et Francisco Varela ont dve-
lopp une thorie propos de la fonction cognitive
et de la place de l'observateur, centre sur la notion
d'Autopoiesis. Ils remarquent qu'un tre n'est tel
pour l'observateur que lorsque celui-ci peut le d-
crire. Pour cela, il doit en classer les interactions et
les relations actuelles et potentielles. Il peut dcrire
un tre seulement par rapport un autre tre duquel
il peut se distinguer et avec lequel il peut se voir in-
teragir ou tre en relation. Peu importe qui est le
deuxime tre. Pour toute description, la rfrence
dernire est l'observateur lui-mme'. Maturana et
Varela soulignent donc la ncessit, pour dcrire un
tre, d'une rfrence comparative avec un autre tre.
Quant l'assertion selon laquelle la dernire rf-
rence est l'observateur lui-mme, il faut entendre
par l l'ide que les connexions formelles de l'obser-
vateur ont une relation ncessaire avec le moment
comparatif. L'observateur n'existe pas indpendam-
ment d'une communaut d'observateurs. Dans le

1. H. R. Maturana, F. Varela, Autopoiesis and Cognition. The Realiza-


lion of Living, Dordrecht, Reidel Publishing Company, 1980.
Le ftichisme aprs Marx / 115

domaine des systmes naturels, des systmes vivants


ou des affaires humaines, dit Varela, c'est un non-
sens que de considrer que l'information est une
chose que l'on transmet, que les symboles sont des
choses qui se rduisent leur valeur nominale, ou
que la finalit et les buts sont transparents au sys-
tme lui-mme, comme pour un programme. En
fait, l'information n'existe pas indpendamment du
contexte organisationnel qui engendre un domaine
cognitif, ni d'une communaut d'observateurs qui
choisit de qualifier certains lments d'information-
nels ou de symboliques. L'information stricto sensu
n'existe pas (ni d'ailleurs les lois de la nature) '.
Dans le cas du ftichisme, l'entit qui est place
comme rfrent comparatif a elle-mme une histoire
drivant de connexions formelles antrieures, plus
prcisment des corrlations formelles propres aux
philosophes du XVIIIe sicle et des ethnologues du
xixe sicle. D'autre part, dans l'observation d'un ob-
jet physique ou vivant, l'observateur a dj implici-
tement opr une comparaison entre ses propres
corrlations formelles et celles des observateurs qui
l'ont prcd historiquement ; ou, pour mieux dire,
la communaut des observateurs s'est compare
implicitement elle-mme avec les communauts
historiques antrieures, se dfinissant ainsi travers
un processus de diffrenciation 2. Dans notre cas
donc le rfrent comparatif utilis pour dcrire cette
entit qu'est le ftichisme des marchandises ou le
ftichisme sexuel n'est pas quelconque : il par-
1. F. Varela, Autonomie et connaissance. Essai sur k vivant, Paris,
Seuil, 1989, p. 182.
2. Cf. L. Fleck, Entstehung und Entwicklung einer wissenschaftlichen
Tatsache, Frankfurt, Suhrkamp, 1980, l^ d., 1935 ; Th. Kuhn, The
Structure of Scientific Revohuions, Chicago, University Press, 1962.
116 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tage avec ces entits-l une relation historique .


C'est justement cette relation qui engendre le rap-
port mtathorique et mtacontextuel entre les
connexions formelles et l'effet comparatif par lequel
ces connexions indiquent les processus descriptifs
d'inclusion et d'exclusion'.

Un immense malentendu
A la fIn du xixe sicle, Max Mller avait refus la
notion de ftichisme comme dsignant une forme
particulire de religion'. En 1907, Marcel Mauss mit
dfinitivement fin la fonction que ce concept avait
eue dans le domaine ethnologique et dans l'histoire
des religions. Dans L'Anne sociologique Mauss re-
marquait que
quand on crira l'histoire de la science des religions et de
l'ethnographie, on sera tonn du rle indu et fortuit
qu'une notion du genre de celle de ftiche a jou dans les
travaux thoriques et descriptifs. Elle ne correspond qu'
un immense malentendu entre deux civilisations, l'africaine
et l'europenne ; elle n'a d'autre fondement qu'une aveugle
obissance l'usage colonial, aux langues franques parles
par les Europens, la culture occidentale. On n'a pas plus
le droit de parler de ftichisme propos des Bantous occi-
dentaux qu'on n'a l'habitude d'en parler propos des
autres Bantous centraux ou orientaux. On n'a mme pas le
droit de parler du ftiche nigritien : l'idole guinenne ou
congolaise (celle-ci trs rare), le charme congolais, les ta-
bous de proprit, et autres, ne sont pas, au Congo ou la
Guine, d'une autre nature que ceux des autres religions,
1. Sur les processus d'inclusion et d'exclusion dans l'histoire des sys-
tmes de pense, cf. M. Foucault, Les mots et les choses, Pa ris, Galli-
mard, 1966.
2. F. M. Mller, Natura/ Religion. The Gifford Lectures 1888, London,
1889, p. 158-159 et p. 219-220.
Le ftichisme aprs Marx / 117

des autres socits. Il est d'ailleurs trs remarquable que ce


qui est la pure vrit en ce qui concerne la notion du ftiche
tait connu ds le xvii' sicle... Le succs du livre de de
Brosses a d tre pour quelque chose dans le simplisme,
dans l'erreur, peut-tre ncessaire, o ont vcu jusqu'ici la
science et la description des religions, des religions afri-
caines en particulier'.
Quand Marcel Mauss crivait ces mots le
concept de ftichisme tait encore utilis pour
dcrire une forme de la religion primitive . Wil-
helm Wundt, encore en 1907 l'anne mme des
considrations de Mauss , parlait du ftichisme
comme d'une forme spcifique, plus prcisment
d'une forme involutive du totmisme 2. De ce point
de vue Wundt s'loignait de la thorie classique
qui considrait le ftichisme comme une forme reli-
gieuse primordiale. Et pourtant Mauss, crivant
en 1908 propos de Wundt, remarquait que le
penseur allemand, s'il considrait le ftichisme
comme une forme religieuse drive, restait en
mme temps prisonnier de la thorie classique
selon laquelle le ftichisme est une forme religieuse
tout fait primitive.
Aprs Mauss, on a pris l'habitude dans les
tudes anthropologiques de parler de ftiches
sans ftichisme , selon l'expression de Jean Pouil-
ion3, c'est--dire d'liminer la spcificit du concept

1. M. Mauss, Oeuvres, d. par V. Karady, op. cit., Il, p. 244-245.


2. W. Wundt, Volkerspychologie, op. cit.
3. 3. Pouillon, Ftiches sans ftichisme, op. cit. Sur la notion de e
fiche sans ftichisme en anthropologie, cf. E. E. Evans-Pritchard,
Les Nuer, Paris, Gallimard, 1969 ; G. Lienhardt, Divinity and Experience,
Oxford, Clarendon Press, 1961 ; V. Valeri, Feticcio, Enciclopedia, VI, To-
rino, Einaudi, 1979 ; A. Adler, L'ethnologue et les ftiches, et P. Bonne,
Objet magique, sorcellerie et ftichisme ?, Nouvelle Revue de Psychana-
118 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

de ftichisme en tant que phnomne religieux


autonome. Pourtant, jusqu' Max Mller et
Marcel Mauss, de 1760 jusqu'au dbut de ce sicle,
le concept de ftichisme avait connu une grande
fortune. Au commencement, le ftichisme fut iden-
tifI une forme de la religion primitive et devint
un concept cl de la rflexion anthropologique.
Celle-ci procdait de l'ide gnrale selon laquelle
la comparaison et la classification entre des sys-
tmes sociaux devaient tre conduites dans le cadre
d'une organisation thorique des stades que l'hu-
manit traversait dans son cheminement vers la
civilisation, cette dernire tant videmment identi-
fie la civilisation occidentale.
Cet immense malentendu qu'a t ce concept
dans toute l'tendue de sa fortune reprsente
proprement parler un problme historiographique
et philosophique considrable. Comment se fait-il
que cette notion, fonde sur un malentendu, soit
devenue aussi importante dans le domaine de l'his-
toire de l'ethnographie et de l'histoire des reli-
gions ? Le simplisme et l'erreur, dans lesquels au-
raient vcu la science et la description des
phnomnes religieux et sociaux, suffisent-ils, ainsi
que le pense Mauss, expliquer cela ? Nous ne le
croyons pas. Et c'est bien l'ide de Mauss selon la-
quelle l'origine et le succs de la notion de ftiche

lyse, n 2, 1970, respectivement p. 149-158 et p. 159-192 ; a Ftiches.


Objets enchants. Mots raliss , textes runis par A. de Surgy, Systmes
de pense en Afrique noire, cahier 8, 1985 ; M. Aug, Le ftiche et son ob-
jet, in L'objet en psychanalyse, Paris, Denol : a L'Espace analytique ,
1986, p. 55-74 ; Id., Le ftiche et le corps pluriel, in Corps des dieux, Paris,
Gallimard : a Le temps de la rflexion , 1986, p. 121-137 ; Id., Le dieu
objet, Paris, Flammarion, Nouvelle Bibliothque scientifique, 1988 ;
J. Bazin, Retour aux choses-dieux, Corps des dieux, op. cit., 253-273.
Le ftichisme aprs Marx / 119

en ethnographie correspondent un immense


malentendu entre deux civilisations, l'europenne
et l'africaine, et reposent sur l'utilisation coloniale
des langues europennes parles dans la cte occi-
dentale, qui suggre d'aller plus loin dans la r-
flexion sur ce moment de l'histoire interne la
pense occidentale. A partir de la notion de fti-
chisme l'on peut tudier une forme particulire de
la construction, en structures dtermines, de l'ob-
servation de l'autre ; forme qui comprend certes
l'origine coloniale et idologique. Ceci ne doit ce-
pendant pas dlimiter les confins de notre analyse ;
en effet, si cette analyse se borne la constatation
de l'origine du concept de ftichisme, elle risque de
ngliger le fait que cette notion a t incluse dans
un contexte conceptuel plus grand, dans un sys-
tme de connexions formelles qui sont la base
des processus particuliers de type comparatif. Dans
cette perspective, la question devient plus
complexe, parce qu'il ne s'agit pas seulement de
l'origine du mot, mais aussi du rapport entre le
mot (ce qui inclut son origine) et le contexte
conceptuel dans lequel il a t inclus historique-
ment. Autrement dit : si l'histoire de la notion de
ftiche est le rsultat d'un immense malenten-
du , il faut encore expliquer comment ce malen-
tendu s'est produit. La fortune du concept de fe-
tichisme provient de ce que celui-ci synthtise
l'inclusion de la notion de ftiche dans une struc-
ture thorique et conceptuelle complexe o la m-
thode comparative s'entrelace avec la vision occi-
dentale de l'histoire universelle en tant que
progrs. Si le concept de civilisation qui s'affirmait
lui aussi dans la deuxime moiti du xvIIIe sicle
synthtisait l'universalisme occidental en soumet-
120 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

tant les temps des autres socits au temps bour-


geois, le concept de ftichisme synthtisait la vision
occidentale de l'autre, du sauvage rduit au
primitif , en montrant que les pratiques
d'adoration d'objets inanims ou vivants taient
typiques de la premire marche sur l'chelle du
progrs. La gnralisation du concept de ftichisme
tous les peuples sauvages et anciens devenait
ainsi un support essentiel au dynamisme universa-
liste occidental. Elle permettait de situer les peu-
ples les plus divers l'tape primordiale du pro-
grs. Le concept de ftichisme permettait donc
d'utiliser les effets de la mthode comparative, la-
quelle avait su briser les limites de l'histoire occi-
dentale, reprsente encore, par exemple, par Bos-
suet', pour largir le domaine de l'universalit que
l'Occident imposait au monde.

Pour une histoire du concept de ftichisme

Le concept de ftichisme nat en rapport avec une


mthode comparative qui utilise des histoires
conjecturales. Il met en rapport une modalit de
l'observation avec une histoire hypothtique de l'hu-
manit fonde sur l'ide tlologique de progrs. Il
s'agit d'homogniser les divers systmes sociaux
dans un contexte diachronique afin d'assurer une
comparaison entre eux : une comparaison ad hoc,
c'est--dire se dployant dans le cadre d'une histoire
dont le commencement est dj dtermin tlologi-
quement par son point d'arrive2. Cette obsession
1. Cf. K. Pomian, L'ordre du temps, Paris, Gallimard, 1984, p. 120 s.
2. CL B. Baczko, Lumires de l'utople, Paris, Payot, 1978, propos de
Condorcet.
Le ftichisme aprs Marx / 121

des origines ', c'est--dire cette recherche acharne


des origines en tant que problme central dans l'or-
dre historico-structural, a son fondement dans la
conviction qu'il serait possible de dfInir une his-
toire universelle par l'identification d'une corres-
pondance entre sa dtermination structurale et le
dveloppement volutif o l'objet analys se trans-
forme. L'investigation des origines manifeste uni-
quement la prtention trouver un ancrage sr, un
point de dpart absolu dont faire merger les procs
de changement. Elle veut renforcer un processus de
recherche historique de type tlologique. Ce fai-
sant, elle en dvoile toute la fragilit. Elle tend d-
couvrir le primum moyens d'une histoire dj trace
tendue vers son point d'arrive, qui est en ralit le
vrai point de dpart de la recherche.
Wittgenstein a considr la manire gntico-vo-
lutive d'organiser la connaissance et l'interprtation
comme une forme particulire de l'argumentation,
comme une manire spcifique de construire les
connexions formelles. Discutant du concept
d'bersichtliche Darstellung, de (re-)prsentation de la to-
talit des faits connus en un seul qui soit la fois li-
sible et clairante, et serve d'intermdiaire la
comprhension, c'est--dire la capacit de voir les
connexions, Wittgenstein souligne l'importance des
termes intermdiaires qui, par exemple dans un d-
veloppement de type gntico-volutif, sont dcisifs
pour montrer les liaisons et les ressemblances entre

l. M. Eliade, La nostalgie des origines, Paris, Gallimard, 1971, p. 91-


96 ; mais surtout M. Bloch, Apologie pour l'histoire ou mtier d'historien,
Paris, Armand Colin, 1949.
2. L. Wittgenstein, Philosophische Untersuchungen, Oxford, Basil
Blackwell, 1953, 122. Cf. J. Bouveresse, Wittgenstein : la rince et la rai-
son, Paris, Editions de Minuit, 1973, p. 223-224.
122 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

les diffrents objets observs. Mais un terme inter-


mdiaire hypothtique, dit Wittgenstein, ne doit en
pareil cas rien faire qu'orienter l'attention vers la si-
militude, la connexion des faits. De la mme faon
que l'on illustre une relation interne de la forme cir-
culaire l'ellipse en faisant passer progressivement
une ellipse l'tat de cercle. Mais non pas pour affir-
mer qu'une certaine ellipse serait, dans les faits, histo-
riquement, provenue d'un cercle (hypothse d'volu-
tion), seulement afin d'affiner la saisie par notre
regard d'une corrlation formelle. Mme l'hypo-
thse d'volution, je puis la considrer comme
n'tant rien de plus que le revtement d'une corrla-
tion formelle. ' Wittgenstein remarque ici que l'ex-
plication gntico-volutive est une forme de l'ob-
servation et de la connexion des faits. Cette
affirmation mtathorique de Wittgenstein est trs
importante la fois pour la distinction qu'il relve
entre la manire d'organiser et de montrer les faits et
la ralit observe (distinction cache par l'hypo-
thse gntico-volutive), et au point de vue de la
ncessit de considrer que l'objet de la rflexion est
proprement la forme de l'observation et de la
connexion.
Le ftichisme, comme catgorie de la typologie
religieuse, fut ainsi plac au dernier rang parmi les
religions connues. Il constituait le premier stade
d'un plan volutif qui, confondant les faits avec la
forme de l'observation, permettait de dguiser les
connexions formelles. C'est exactement dans ce d-
guisement que consiste l'idologie, dans ce cas pr-
cis, l'idologie colonialiste. L'idologie ne consiste

1. L. Wittgenstein, Remarque sur le Rameau d'or de Frazer. op. cit..


p. 21-22.
Le ftichisme aprs Marx I 123

donc pas dans l'application instrumentale d'une


forme de l'observation. Elle consiste dans l'exclu-
sion du moment mtathorique qui est li la forme
de l'observation. C'est--dire dans l'exclusion de la
possibilit pour l'observateur de critiquer les condi-
tions du voir et du montrer.
On peut essayer de rpondre maintenant une
autre question. L'hypothse volutive tait fonde
sur l'idologie du progrs. Les faits taient mis en
relation et compars partir d'une classification
diachronique des phnomnes sociaux observs. Et
pourtant une explication qui rfre la forme de l'ob-
servation seulement l'idologie est pauvre. L'hy-
pothse volutive construite sur l'idologie se fon-
dait sur l'ide de l'uniformit et de l'galit de la
nature humaine. Les hommes sont naturellement
gaux ; ce sont les circonstances qui dterminent
leurs divers comportements. Ce principe de la na-
ture humaine devenait le critre pistmologique de
l'homognisation, partir de laquelle on pouvait
montrer des diffrences. Celles-ci taient expliques
par les circonstances historiques et sociales, compa-
rables entre elles, par les ides de ressemblance et de
diffrence dans l'chelle du temps volutif, qui,
donc, organisait les connexions formelles des faits
partir d'un principe galitaire. Ce principe, c'est--
dire l'galit de la nature humaine, qui son origine
ralisait une coupure historique, permettait de re-
connatre l'autre ; mais la connexion des faits dans
le cadre de l'chelle volutive assurait l'inclusion de
l'autre, du sauvage , dans l'univers culturel et
conceptuel des Occidentaux avec le signe de l'inf-
riorit non pas de nature, mais historique.
Avec la distinction entre mthode historique et
mthode comparative se fait jour la distinction entre
124 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

volution et progrs. Darwin employait trs rare-


ment le terme volution car il voulait bannir toute
notion de progrs de ce que nous appelons aujour-
d'hui volution 1 . D'autre part, cette confusion
entre volution organique et progrs entrane, au-
jourd'hui encore, des consquences malheureuses.
Dans l'histoire, elle est l'origine des abus du dar-
winisme sociologique, dont Darwin lui-mme se m-
fiait beaucoup. Cette thorie douteuse classe les
groupes humains et les cultures en fonction de cri-
tres ayant trait leur niveau d'volution, les Euro-
pens se trouvant au sommet et les habitants de
leurs colonies en bas, bien entendu. C'est aujour-
d'hui l'un des lments fondamentaux de notre arro-
gance, de notre tendance dominer le million d'es-
pces qui habitent notre plante, au lieu de vivre en
bonne intelligence avec elles. Les crits restent, bien
sr, et l'on n'y peut rien. On peut toutefois se de-
mander pourquoi les savants ont provoqu ce terri-
ble malentendu en choisissant un mot courant, qui
signifie progrs, pour dsigner ce que Darwin nom-
mait, moins spectaculairement mais plus correcte-
ment, "descendance modifie" 2.
Cet immense malentendu qu'a t le concept
de ftichisme drive des thories philosophiques fon-
des sur l'ide d'une histoire par stades, ide son
tour construite partir du progrs et du perfection-
nement de la civilisation humaine. La liaison entre
ceci et le colonialisme est vidente, malgr des inter-
prtations apologtiques visant d'un ct exalter

1. S. Jay Gould, Darwin et les grandes nigmes de la vie, Paris, Pygma-


lion, trad. G. Watelet, 1979, p. 28.
2. Ibid., p. 30. Cf. galement S. Jay Gould, La vie est be lle, Les sur-
prises de l'volution. Pa ri s, Le Seuil, trad. M. Blanc, 1991.
Le ftichisme aprs Marx I 125

l'idologie du progrs, et de l'autre utiliser une


mthode historique tlologique et unilinaire.
En 1929, Marcel Mauss contribua rompre avec
l'ide du dveloppement unilinaire de l'humanit et
sparer implicitement la mthode comparative de
l'ide de l'homognisation de tous les peuples dans
une histoire progressive et volutive unique. Dans sa
communication Civilisation. Elments et formes il
soutient qu'une civilisation doit tre identifie dans
sa diffrence et dans son individualit, renversant
ainsi le rapport pistmologique entre l'homogni-
sation et la diffrenciation dans la mthode compa-
rative. Dans le cadre de l'hypothse volutive-pro-
gressive, le coup d'il de l'observateur, confirm par
l'ide de progrs et de perfectionnement, servait
d'lment d'homognisation pour tous les peuples
comparer. Les diffrences se plaaient dans
l'chelle du temps partir de cette homognisation.
Selon Mauss, au contraire, une civilisation doit tre
compare une autre justement partir de l'ide de
diffrence; notion inscrite dans l'ide mme de civili-
sation, dfinie par ses caractres uniques et spci-
fiques.
Aprs avoir saisi la relation originaire entre la re-
cherche philosophique et ethnologique, le progrs et
le colonialisme, relation certainement prsente chez
l'inventeur du concept de ftichisme, le prsident
Charles de Brosses, la rflexion ne peut donc pas li-
miter son champ la seule critique idologique.
Celle-ci en effet ne rend pas compte de la combinai-
son particulire entre ftichisme, progrs et colonia-
lisme qui s'affirma un certain moment ; il faut
d'autre part se souvenir que le colonialisme existait
bien avant que l'idologie du progrs s'affirmt de
faon systmatique.
126 / Le ftichisme. Histoire d'un concept

Il reste toutefois que cet immense malentendu


fut la consquence coloniale du jeu entre l'galit
thorique et l'ingalit pratique, qui a caractris la
pense occidentale moderne et qui a permis d'impo-
ser par la force et l'ducation un nouvel universa-
lisme au monde, avec de nouvelles hirarchies entre
les peuples et les hommes, et des malentendus, au
nombre desquels le ftichisme, qui exprime le fait
que la connaissance de l'autre se ralise comme assi-
milation de l'autre. Assimiler : rendre semblable,
transformer, mtaboliser l'autre, l'identifier tout en
liminant son altrit.
Au fond, l'histoire du concept de ftichisme en
tant qu'immense malentendu retrouve un sens dans
son retour la terre d'origine, l'Europe. De l il
tait parti allant longer les ctes occidentales de
l'Afrique, se rpandant ensuite partout dans le
monde o il y avait des sauvages qui adoraient
des objets inanims et animaux. Le voici enfin qui
trouve sa juste place une fois de plus en Occident,
o il est des hommes soi-disant civiliss , dous,
dit-on, d'une toute-puissante raison utilitaire des
hommes priant pieusement un Dieu unique et uni-
versel, mais adorant ardemment des objets, des
choses, des marchandises, des ftiches.

Imprim en France
Imprimerie des Presses Universitaires de France
73, avenue Ronsard, 41100 Vendme
Juin 1992 N' 38 140
PHILOSOPHIES

La collection Philosophies se propose d'largir le domaine


des questions et des textes habituellement considrs comme
philosophiques et d'en ouvrir l'accs un public qui en a
t tenu cart jusqu'ici. Chaque volume facilitera la lecture
d'une uvre ou la dcouverte d'un thme par une prsen-
tation approprie : commentaires, documents, textes.
Pourquoi parler de philosophies au pluriel ? Parce que
la philosophie est partout au travail, et partout elle travaille
pour tous. Le discours philosophique passe aussi bien par
les traits philosophiques que par les essais polmiques ; il
traverse les crits des savants et des artistes; il n'est pas
indiffrent aux uvres non crites. La philosophie est une
activit thorique, mais ses effets sont directement pra-
tiques. Elle n'est pas un domaine rserv, dont l'tude
serait autorise aux seuls spcialistes. )Y faut donc en
rendre la comprhension plus directe, en proposant sous
une forme simplifie, sans tre schmatique, les lments
de connaissance qui permettent d'en identifier et d'en
assimiler les enjeux.

VOLUMES PARUS :

1. Galile, Newton lus par Einstein. Espace et relativit


(3' dition), par Franoise Balibar
2. Piaget et l'enfant (2' dition), par Liliane Maury
3. Durkheim et le suicide (3 dition), par Christian
Baudelot et Roger Establet
4. Hegel et la socit (2 dition), par Jean-Pierre Lefebvre
et Pierre Macherey
5. Condoroet, lecteur des Lumires (2 dition), par
Michle Crampe-Casnabet
6. Socrate (2 dition), par Francis Wolff
7. Victor Hugo philosophe, par Jean Mouret
8. Spinoza et la politique (2 dition), par Etienne Balibar
9. Rousseau. Economie politique (1755), par Yves Vargas
10. Carnot et la machine vapeur, par Jean-Pierre Maury
11. Saussure. Une science de la langue (2' dition), par
Franoise Godet
12. Lacan Le sujet (2 dition), par Bertrand Ogilvie
13. Karl Marx. Les Thses sur Feuerbach, par Georges
Labica
14. Freinet et la pdagogie, par Lithine Maury
15. Le Zarathoustra de Nietzsche (2' dition), par
Pierre Hber-Suffrin
16. Kant rvolutionnaire. Droit et politique (2 dition),
par Andr Tosel
17. Frankenstein : mythe et philosophie, par Jean-Jacques
Lecercle
18. Saint Paul, par Stanislas Breton
19. Hegel et l'art, par Grard Bras
20. Critiques des droits de l'homme, par Bertrand Binoche
21. Machiavlisme et raison d'Etat, par Michel Senellart
22. Comte. La philosophie et les sciences, par Pierre
Macherey
23. Hobbes. Philosophie, science, religion, par Pierre-
Franois Moreau
24. Adam Smith. Philosophie et conomie, par Jean
Mothiot
25. Claude Bernard, la rvolution physiologique, par Alain
Pro chiant z
26. Heidegger et la question du temps, par Franoise Dastur
27. Max Weber et l'histoire, par Catherine Colllot-Thlne
28. John Stuart M il l. Induction et utilit, par Gilbert Boss
29. Aristote. Le langage, par Anne Cauquelin
30. Robespierre. Une politique de la philosophie, par
Georges Labica
31. Marx, Engel et l'ducation, par L Thnh Khl
32. La religion naturelle, par Jacqueline Lagre
33. Aristote et la politique, par Francis Wolff
34. Sur le sport, par Yves Vargas
35. Einstein 1905. De l'ther aux quanta, par Franoise
Balibar
36. Wittgenstein : philosophie, logique, thrapeutique,
par Grahame Lock
37. Education et libert. Kant et Fichte, par Luc Vincent'
38. Le ftichisme. Histoire d'un concept, par Alfonso lacono