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Cuire des statues : lusage de la statite en sculpture

la fin du Moyen Empire et la Deuxime Priode Intermdiaire

Le sanctuaire dHqaib a livr un des


plus vastes ensembles statuaires du Moyen
Empire. Entre son dification au dbut de la
XIIe dynastie et sa destruction au cours de la
Deuxime Priode Intermdiaire, au moins
une soixantaine de statues ont t places
dans la cour et les chapelles qui composaient
ce petit temple. Les statues de la XIIe
dynastie reprsentent surtout les gouverneurs
dlphantine ; la XIIIe dynastie, lon y
retrouve des membres de ladministration
centrale, divers degrs de la hirarchie. Au
sein de ce large rpertoire, deux statuettes
prsentent une apparence trs diffrente des
autres : celles des suivants nkhou et
Iouseneb 1 . De petites dimensions (26 et
originellement 29 cm de hauteur), elles se
caractrisent par une surface lisse et luisante,
au reflet quelque peu gras ; le model est
presque mou, artes et angles sont arrondis.
Les proportions du corps sont quelque peu
malhabiles, malgr un soin manifeste port
aux dtails. Les signes des inscriptions
semblent avoir t tracs dune main rapide,
inciss plus que vritablement gravs.

Fig. 1 : Statue du suivant nkhou, H. 26 cm


(daprs Habachi 1985, pl. 167b)

1
L. Habachi, Elephantine IV. The Sanctuary of Heqaib, 1985, n 68 et 71, p. 92-93 et 94-95, pl. 160-161 et
166-167.
Fig. 2 : Statue du suivant Fig. 3-4 : Statue du suivant Iouseneb,
nkhou, (daprs H. 17 cm (daprs Habachi 1985, pl. 160a-b)
Habachi 1985, pl. 167c)

Le style particulier de ces statuettes, qui dpare tant du reste du corpus dlphantine est
trs certainement d la nature du matriau utilis. La majorit des statues dcouvertes dans
le sanctuaire dHqaib sont en granodiorite cest la roche la plus frquemment utilise en
statuaire au Moyen Empire et son gisement est prcisment proximit de lle, dans les
carrires dAssouan. Le grain de cette roche dure et cristalline ne permet pas lobtention dun
tel model et dun tel poli pour des statuettes aussi petites. Les statues de petite taille en
granodiorite dcouvertes dans ce mme sanctuaire montrent un traitement des formes
beaucoup plus sommaire et une surface trs irrgulire2 ; ce matriau se prte davantage la
sculpture de grandes dimensions.

2
Statues du gouverneur Khkaour-seneb, du grand parmi les Dix de Haute-gypte Senib, du chef des
bergers Sobekhotep, du chef de la salle Senebhenaef et du fils royal Sahathor (Id., n 29, 42, 54, 65, 107,
p. 57, 68-69, 81-83, 91, 115-116, pl. 87, 116, 136, 154-155, 203-204).
Fig. 3 : Statue du chef des bergers Fig. 4 : Statue du grand intendant Fig. 5 : Statue du fils royal
Sobekhotep, H. 22 cm (daprs Habachi Titi, H. 25 cm (daprs Habachi Sahathor, H. 32 cm (daprs
1985, pl. 155c) 1985, pl. 129a) Habachi 1985, pl. 203)

La duret de la surface des deux statuettes dnkhou et Iouseneb a entran


lidentification du matriau comme tant du basalte. Le grain de la pierre utilise ici est
cependant beaucoup plus fin et brillant que celui du basalte, et le model mou des figures, de
mme que laspect cisel des traits du visage de la premire statuette, serait difficile obtenir
pour de si petites sculptures dans un matriau aussi dur. Les deux figures prsentent au
contraire toutes les caractristiques de la statuaire en statite.

La statite, ou pierre savon est une roche trs particulire, utilise en gypte ds le
dbut de lAntiquit pharaonique pour raliser des perles, mais aussi, partir du Moyen
Empire tardif, pour produire une statuaire de petites dimensions. Dense, friable, trs tendre, de
couleur grise, beige ou blanche, cette pierre au grain homogne prsente lavantage de
pouvoir se tailler trs facilement et rapidement. Une de ses proprits les plus remarquables
est galement sa capacit se transformer sous leffet de la chaleur. Une cuisson 900 C
permet en effet de la durcir considrablement, de la rougir ou de la noircir (selon latmosphre
de cuisson), et ainsi de lui confrer laspect des matriaux nobles .
De nombreuses pierres sont utilises en statuaire gyptienne. Ltude du choix des
matriaux apporte des renseignements rvlateurs sur les pratiques sociales et culturelles
dune poque. Au sein du Moyen Empire tardif et de la Deuxime Priode Intermdiaire3, il

3
Cet article est le rsultat de recherches menes dans le cadre de ma thse de doctorat Images du pouvoir en
gypte la fin du Moyen Empire et la Deuxime Priode Intermdiaire , soutenue lUniversit libre de
Bruxelles en avril 2014. Il sagit ici de la prsentation de rsultats prliminaires sur lidentification du
apparat clairement que la statite est rserve aux catgories les plus modestes de llite. Si le
granit est lapanage du souverain, si le quartzite nest utilis que pour le roi et les hauts
dignitaires, si la granodiorite semble galement utilise surtout pour la statuaire des degrs
suprieurs de llite, la statite est, quant elle, employe quasi exclusivement pour les
niveaux de la socit les plus modestes (parmi ceux disposant des moyens dacqurir une
statue).
Sur prs de 1100 statues recenses au sein du rpertoire priv des trois sicles reliant le
rgne de Ssostris II la fin de la XVIIe dynastie, pas moins de 180 semblent tre en statite,
cest--dire peu prs 17 %. Toutes les pices concernes sont de petites dimensions
(gnralement entre 15 et 30 cm de haut). La plupart sont de couloir brun-noir ; certaines
peuvent prsenter une couleur plus rougetre. En dpit dune proportion restreinte de statues
trouves en contexte archologique, il semble que la majorit dentre elles aient t installes
dans les ncropoles. La prsence de statues de ce type dans le sanctuaire dHqaib est peut-
tre due la nature particulire de ce lieu de culte, qui permettait lintroduction de statues
rarement intgres dans les temples.

Parmi les individus reprsents par des figures en statite, lon retrouve :
- des fonctionnaires dpourvus de titres de rang (iry-pa.t - HAty-a - xtmw bity) :
intendants, hrauts, scribes, gouverneurs provinciaux, prtres, soldats ;
- des personnages occupant des fonctions domestiques, ou encore remplissant des
fonctions dartisan ou de commerant : chambellan, brasseur, jardinier, serviteur ;
- des personnages apparemment dpourvus de titre, dont seul le nom est cit.

Dun point de vue stylistique, ces statues appartiennent clairement des catgories de
qualit trs diffrentes des statues du sommet de llite. Tandis que les reprsentations des
hauts dignitaires prsentent de grandes similarits avec le portrait du souverain rgnant, ce qui
laisse suggrer quelles proviennent des ateliers royaux, ces statuettes en statite montrent un
traitement des formes, un model et un degr de qualit souvent quelque peu malhabiles. Il
semble raisonnable de considrer quelles doivent provenir dautres ateliers rien ne permet
encore cependant de les localiser, faute de contextes archologiques.

Les statues en statite du Moyen Empire tardif et de la Deuxime Priode Intermdiaire


sont le plus souvent de couleur noire et leur surface est lisse et brillante. Il nest pas rare
quelle soit confondue, dans les publications et les muses, avec dautres pierres sombres : la
grauwacke, la granodiorite, le basalte, lobsidienne. Beaucoup de statues en statite sont
simplement dcrites comme tant en pierre dure sombre ou mme pierre volcanique
brune . La mise en srie du vaste corpus de la priode considre ici se rvle donc
particulirement utile pour identifier la nature des matriaux, puisque celle-ci influenait
visiblement considrablement le style. Toutes les statuettes en statite partagent cet aspect
quelque peu mou dans le rendu des volumes et des formes, cette surface au reflet lustr,
souvent mme gras, les traits du visage simplifis, les angles et les stries des vtements

matriau et son usage lpoque envisage. Une tude plus dtaille sur le sujet sera publie prochainement,
avec la collaboration de Thierry De Putter et Hugues Tavier.
arrondis, les hiroglyphes inciss dune main souvent expditive. Lexamen minutieux dune
statuette permet de relever sur toute sa surface un rseau de fines griffures laisses par le
grattage des ciseaux et le polissage.

Divers facteurs peuvent expliquer le succs de cette pierre pour la statuaire des niveaux
infrieurs de llite : laccs facile aux gisements, qui entrane un moindre cot dextraction,
la tendret de la roche, qui permet une sculpture aise et rapide, et sa capacit se transformer
par la cuisson.

1) Les gisements
Aucune carrire utilise lpoque pharaonique na pu tre identifie. Cependant, la
statite abonde en mains endroits dans les massifs rocheux du dsert oriental gyptien, le long
des ouadis menant la mer Rouge, notamment dans la rgion du ouadi Hammmt 4 ,
largement frquente au Moyen Empire et la Deuxime Priode Intermdiaire pour ses
gisements de grauwacke. Lextraction de la grauwacke, pierre trs dure au grain fin et
homogne, se faisait dans le cadre dexpditions royales, parfois avec des centaines de
participants5.
Bien que dense et pesante, la statite est trs fragile ; il est trs difficile dextraire de gros
blocs et plus encore de les transporter et de les tailler sans les briser, raison sans doute pour
laquelle ces statues sont toujours de petites dimensions. Extraire de petits blocs dune
trentaine de centimtres de ct et les faire voyager dos dne devait en revanche tre

4
Klemm et Klemm 2008, p. 297; Hikade 2006, p. 154. Dautres gisements se trouvent aux ouadis Saqiya,
Mubarak, Abou Qureya, el-Houmra, Oumm Salim, Rod el-Barram, Kamoyid et Maawad (Harrel et
Storemyr 2009, fig. 33 et carte gnrale). La statite, utilise pour la production de cosmtiques, est encore
aujourdhui largement extraite au Ouadi Oumm el-Farag, une quarantaine de kilomtres louest de la mer
Rouge, une dizaine de kilomtres au nord de la route reliant le littoral Edfou.
5
Une expdition du rgne de Ssostris Ier comportait plusieurs milliers de membres, daprs linscription du
hraut Ameny (D. Farout, La carrire du [ouhemou] Ameny et lorganisation des expditions au Ouadi
Hammamat au Moyen Empire , BIFAO 94 (1994), p. 143-172) et celle du rgne de Sobekemsaf Ier parle de
130 (A. Gasse, Une expdition au Ouadi Hammmt sous le rgne de Sebekemsaf Ier , BIFAO 87 (1987),
p. 207-218).
NB : Il faut peut-tre considrer avec prudence les chiffres rapports dans les inscriptions. Dans le graffito du
du hraut Ameny, le dignitaire dit avoir extrait les blocs de grauwacke ncessaires 60 sphinx et 150 statues
(Faroux 1994, p. 145-148 ; Cl. Obsomer, Ssostris Ier : tude chronologique et historique du rgne, 1994,
p. 365-374, doc. 149). Or, seules quatre ou cinq statues du roi dans ce matriau sont attestes (Cambridge
E.2.1974, Hanovre 1935.200.507, Le Caire CG 42008, New York 25.6, Paris E 10299). Doit-on croire que
les 205 autres ont disparu ? Dans le cas du calcaire, on peut imaginer aisment quune grande partie des
vestiges pharaoniques ont disparu, puisque cette roche a servi ds lpoque romaine alimenter des fours
chaux. En revanche, la roche dure quest la grauwacke est quant elle difficilement rutilisable, sauf peut-
tre pour raliser des outils en pierre peu tranchants, la roche se cassant en larges clats aux artes douces.
Il est difficile destimer la proportion de statues de lpoque pharaonique qui nous est parvenue, mais est-il
concevable quon en possde un si infime pourcentage (2 % si lon en croit ce graffito) ? Il se peut quil faille
voir dans ce nombre une exagration, une hyperbole destine mettre en emphase limportance de
lexpdition et la grande quantit de ses participants.
relativement ais et demander peu de moyens. Une modeste caravane, peut-tre mme de
nature prive, pouvait certainement en ramener plusieurs dizaines ou mme centaines, sans
ncessiter la logistique complexe des expditions royales, ce qui pourrait expliquer labsence
de traces visibles aujourdhui. Il se peut mme que de tels petits blocs aient t rgulirement
ramasss lors de trajets entre la mer Rouge et la Valle du Nil pour y tre rapports, mais sans
constituer le but du voyage.

Fig. 6 : Dans les environs du Ouadi Hammmt, des dizaines de tranches dun ou deux mtres de
profondeur sont creuses dans le sol, dans les massifs de statite. Rien ne permet encore de les dater, mais on
peut supposer que cest en effet ce mode dextraction, facile laide de simples outils, qui a pu tre utilis
lpoque pharaonique.
Fig. 7 : Vue du Ouadi Oumm el-Farag. La montagne y est dcape encore aujourdhui pour en extraire des
blocs de statite, gnralement de petites dimensions.

2) La sculpture
Des exprimentations de sculpture ont t ralises dans le cadre dune tude plus large,
en collaboration avec Hugues Tavier (Universit de Lige) et le sculpteur gournawi Mustapha
Hassan Moussa, afin dobtenir une estimation relative du temps ncessaire la ralisation de
statues dans diffrents matriaux, en utilisant des outils en matriaux disponibles lpoque
pharaonique : cuivre et silex, bois, roches dures, grs, cuir et sable6. Il est rapidement apparu
que la statite est de loin le matriau le plus facile et le plus rapide tailler. peine sept
heures se sont rvles ncessaires la ralisation de statuettes types du Moyen Empire
tardif, de 25 cm de hauteur. Lon peut donc considrer que moins dune journe de travail
dun artisan suffisamment expriment pouvait suffire la sculpture dune statuette dun
membre de llite infrieure.
Une tape supplmentaire est cependant ncessaire la finition dune de ces statuettes.
Les figures en statite qui nous sont parvenues prsentent, comme nous lavons dit
prcdemment, une surface brillante, dapparence vitrifie, et une couleur gnralement brun-

6
Cette recherche est encore en cours. Une tude plus approfondie sera prsente prochainement avec Hugues
Tavier. Nous renvoyons galement le lecteur louvrage de D. Stock (Experiments in Egyptian
Archaeology : Stoneworking Technology in Ancient Egypt, 2003), dont les recherches exprimentales sur la
taille de diffrents matriaux se sont rvles particulirement clairantes.
noir, ainsi quune duret considrable. Une sculpture frachement taille possde quant
elle toujours les proprits de la pierre extraite des gisements : lourde, compacte, mais friable.
Le procd indispensable pour confrer la statite ce changement de nature est la cuisson.
Sous leffet de la chaleur, la pierre se dshydrate et, partir dune temprature de 900 C, se
transforme en enstatite, dun indice de duret de 7 sur lchelle de Mohs (au lieu de 1 pour la
statite ltat naturel) 7. Cette proprit est aujourdhui utilise par les artisans de la rive
ouest de Louqsor pour produire des imitations de fritte, en enduisant dune prparation base
de poudre de cuivre les pices quils ont ralises en statite. Aprs cuisson ciel ouvert, les
reproductions damulettes et dhippopotames sortent du foyer bleues, brillantes et trs dures.
Cest en observant le travail de ces artisans quil nous est venu lide quun procd de
cuisson similaire a pu tre employ lpoque pharaonique pour durcir la statite et confrer
aux statuettes des dignitaires de la fin du Moyen Empire laspect des pierres dures et sombres
de la statuaire du sommet de llite.

Fig. 8 : statuette en statite ralise en 2013. Fig. 9 : mme statuette aprs une cuisson
H. 20 cm. tat avant cuisson. de 24h en enfumage.

7
B. Reynard, J.D. Bass et J.M. Jackson, Rapid Identification of Steatite-Enstatie Polymorphs at Various
Temperatures , Journal of European Ceramic Society 28 (2008), p. 2459-2462 ; M. Vidale , Some
Observations and Conjectures on a Group of Steatite-Debitage Concentrations on the Surface of
Moenjodaro , Annali dellIstituto Universitario Orientale di Napoli 47/2 (1987), p. 113-129 ; D.E. Bar-
Yosef Mayer et al., Steatite Beads at Peqiin : Long Distance Trade and Pyro-Technology during the
Chalcolithic of the Levant , JAS 31 (2004), p. 497.
3) La cuisson
Aucun atelier de sculpture du Moyen Empire
na t identifi. Lon ne peut donc que
reconstituer, par le moyen de lexprimentation,
ce qui a pu constituer le mode de cuisson de telles
statuettes. Un simple four de quelques dizaines de
centimtres de diamtre, creus dans le sol,
aliment par un alandier et recouvert de briques a
permis datteindre la temprature de 900 C en
moins dune heure. Un combustible
particulirement efficace et certainement aussi le
moins onreux pour cette opration sest rvl
tre la bouse de vache sche (utilise encore
aujourdhui dans les campagnes gyptiennes).
Lors dune cuisson ciel ouvert, en
atmosphre oxydante, la statite rougit et obtient
une couleur brun-rouge orang, que lon retrouve
sur certaines statuettes de la XIIIe dynastie
(cf. figure 10) 8 . Cest probablement surtout une
cuisson en atmosphre rductrice qui devait tre
utilise. En effet, en refermant au bout dune
heure le four et en laissant se poursuivre la
cuisson de la statite en enfumage pendant toute
une journe, la surface obtenue tait bien noire et
dure. Un simple polissage a suffi ensuite
confrer la pice laspect luisant des statuettes
du Moyen Empire.
Ceci montre bien limportance de
lidentification des matriaux utiliss. La statite
ainsi transforme peut aisment tre confondue
avec dautres pierres noires. Deux figures
dapparence premire vue semblable (mmes
dimensions, position et costume) peuvent avoir
revtu une valeur matrielle trs diffrente, en
fonction du mode approvisionnement du matriau,
du temps ncessaire sa sculpture et du degr
dexpertise de lartisan.

Fig. 10 : Statue du brasseur Renefsenebdag


(Berlin M 10115), H. 33 cm.

8
Notamment la statuette du brasseur Renefsenebdag, jusquici considre erronment comme tant en
quartzite (Berlin M 10115, cf. D. Wildung, gypten. 2000 v. Chr. : Die Geburt des Individuums, 2000,
p. 185, n 74), ou celle de la Bouche de Nekhen n (New York 1976.383, cf. H.G. Fischer, A Shrine and
Statue of the Thirteenth Dynasty , dans Egyptian Studies III, 1996, p. 127-128, pl. 24).
Au Moyen Empire tardif, rien ne permet, dans le type statuaire, le vtement, la coiffure,
la gestuelle, de dfinir le statut du personnage reprsent9. Membre de la famille royale,
ministre, gouverneur provincial, officier, prtre, musicien, scribe ou apparemment simple
brasseur ou boulanger, nimporte quel individu reprsent en statuaire adoptait la mme
apparence.
Un mme personnage pouvait galement apparatre sur une statue avec le crne ras et
sur une autre, coiff dune perruque longue, vtu dun pagne long, dun pagne pliss court ou
dun manteau10. Une mme forme statuaire peut donc a priori correspondre nimporte quel
membre de llite, qui voulait de toute vidence apparatre aussi important que possible.
Seules, les dimensions et surtout la qualit et le matriau de la statue dpendent de la place de
lindividu dans la hirarchie sociale, daprs les titres conservs dans les inscriptions.
Lemploi de la statite, en grande partie rserv aux niveaux infrieurs de llite, se
rvle donc particulirement avantageux, puisquil a permis de produire des statuettes dans un
matriau dont lapprovisionnement devait tre relativement ais, proximit des grandes
routes-ouadis du dsert oriental, un matriau dont la taille tait facile, rapide et pouvait tre
trs prcise, en fonction de lhabilet du sculpteur, et qui pouvait tre transforme par des
moyens peu onreux pour acqurir la duret et laspect des pierres dures utilises pour la
statuaire des hauts dignitaires.

Simon CONNOR
Aspirant au F.R.S.-FNRS

9
Hormis le vizir, dot du collier shenpou (ex : Heidelberg 274, cf. H.G. Evers, Staat aus dem Stein, 1929, I,
pl. 138-139), et le grand prtre de Ptah, reprsent par dun plastron sah sur son torse (ex : Louvre A 47,
cf. . Delange, Catalogue des statues gyptiennes du Moyen Empire, 1987, p. 81-83 ; propos de la
reprsentation des grands-prtres de Ptah, cf. C. Maystre, Les grands-prtres de Ptah de Memphis, 1992,
pl. 1).
10
Par exemple, le hraut Sobekemsaf est ainsi reprsent sur la statue de Vienne 5801 vtu dun pagne long,
bomb, nou sous la poitrine, et sur la statue de Berlin M 2285, dot dun pagne nou sous le nombril et
laissant les jambes dcouvertes. Le gouverneur Oukhhotep IV apparat quant lui coiff dune perruque
longue rejete derrire les paules sur le groupe statuaire du Caire CG 459, mais par dune perruque
retombes pointues sur les clavicules sur celui de Boston 1973.87. Le grand intendant Khentykhetyour est
figur, sur la statue du muse Barracco 11, envelopp dans un manteau et coiff dune perruque finement
strie et ondule, retombes pointues, mais portant un pagne nou la taille et une perruque rejete derrire
les paules sur la statue du Louvre A 80. Aucun indice ne permet de discerner une signification dans le choix
de lun ou lautre de ces vtements ou coiffures. Ils ne dsignent en tout cas visiblement pas de statut prcis.

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