Vous êtes sur la page 1sur 8

Sentido de

la orientacin
en el espacio
Llegar el da en que el hombre se establezca en el espacio? Los investigadores han comenzado
a analizar la reaccin de nuestro cuerpo ante la ingravidez. Han aparecido las primeras sorpresas.
El principal desafo que plantea la vida en una nave o una estacin espacial
no es de carcter biolgico, sino psicolgico

Eberhard R. Horn y quizs incluso sobre las funciones supe- tema nervioso, desde las neuronas hasta
riores de nuestro cerebro? la psique. Puede entonces el tejido ner-

E
l ao 2001 ha quedado atrs y El ser humano percibe la gravitacin vioso compensar la ingravidez y acos-
todava no hemos vivido nin- (vase el recuadro La supresin de la tumbrarse a ella? En busca de una res-
guna odisea en el espacio. Pero gravedad) gracias a un rgano situado puesta, Bruce McNaughton, de la
ms vale tarde que nunca; quiz en el odo interno. Aqu se alojan los Universidad de Arizona en Tucson, inves-
sea slo una cuestin de tiempo y el hom- otolitos, unos cristales de carbonato cl- tig las neuronas localizadoras del cere-
bre consiga algn da volar a otros pla- cico. Su posicin en el rgano depende bro de las ratas. Se trata de unas clulas
netas e incluso colonizar el espacio. de la postura momentnea del cuerpo en nerviosas que slo se activan cuando el
Cuando eso llegue habr de soportar el espacio. Mediante la fuerza de la gra- animal se detiene en un lugar concreto.
durante ms tiempo la ingravidez y quin vedad, estos cristalitos doblan los cilios De esta forma, elabora mapas espacia-
sabe si pasar largos perodos en este rectos de las clulas sensoriales de dicho les en el cerebro, es decir, representa-
estado; por ejemplo, durante los vuelos rgano y los excitan. El cerebro identi- ciones del entorno que le ayudan a orien-
interestelares o en las estaciones espa- fica las clulas sensoriales activadas y tarse. Para ello, las neuronas localizadoras
ciales. En qu nos estamos, de verdad, deduce en qu posicin nos encontra- colaboran con otras clulas nerviosas
aventurando? Podran el hombre u otros mos con respecto al campo gravitatorio. que representan las distintas direccio-
organismos prolongar su existencia en Para nuestra sorpresa, el hombre y los nes de la cabeza. Cuando una rata intenta
condiciones tan inslitas? No tendra animales se desenvuelven muy bien sin orientarse, mueve la cabeza para que
esta experiencia repercusiones negati- la fuerza de la gravedad, aunque su ausen- reaccionen los rganos del sentido pos-
vas a largo plazo sobre nuestro cuerpo cia influye en todos los planos del sis- tural. Si advertimos que estos rganos

12 Mente y cerebro 03/2003


DEFD-MOVIES

1.NUESTRO FUTURO EN EL ESPACIO: Llegar el hombre a dominar el universo?


no pueden funcionar sin la fuerza de la Muchas novelas y pelculas como 2001: Una odisea en el espacio se basan en esa idea.
gravedad, la importancia de las neuro-
nas localizadoras quiz nos parezca
menor. cuando entran en una zona de ingravi- plo, al erguirse con los pies sujetos al
En 1998 McNaughton envi al espa- dez. No obstante, la actividad volvi a suelo sienten que el techo de la nave
cio un grupo de ratas, en el marco de la la normalidad en el transcurso del vuelo espacial desciende y viceversa.
misin Neurolab: un vuelo de 16 das en espacial. Con todo, parece que estos cambios
una cpsula espacial en el que se lleva- de percepcin facilitan la adaptacin de
ron a cabo 26 experimentos neurocien- Cuando el suelo se convierte los astronautas a la nueva situacin. Para
tficos. Estas ratas haban elaborado en el techo orientarse en la astronave utilizan pun-
mapas espaciales neuronales a travs de Cmo reacciona la corteza cerebral, tos de referencia espacial muy distintos:
un entrenamiento en una pasarela en la encargada de las funciones superiores algunos cosmonautas consideran que lo
tierra. Durante los primeros das en rbita del hombre, ante la ausencia de la fuer- que hay debajo es el suelo, mientras
se comprob que estos mapas haban za gravitatoria? Los investigadores pue- que otros opinan que es el techo. Pero
desaparecido. No obstante, poco des- den registrar la actividad de la corteza ah no queda todo: el sistema nervioso
pus las ratas recuperaron los mapas, lo cerebral en los electroencefalogramas central utiliza el propio cuerpo como
que significa que se haban acostum- (EEG). De esta manera, vigilan a los as- referencia!
brado a las nuevas condiciones. Las neu- tronautas durante sus misiones. Miden Todo esto ha quedado demostrado tras
ronas localizadoras, que haban resul- la frecuencia de las ondas electroence- las investigaciones de dos grupos del
tado daadas temporalmente por la falogrficas dominantes para diferen- Centro Nacional de Investigaciones
privacin de la gravedad, recordaron ciar los distintos grados de vigilia y las Cientficas (CNRS) de Francia. Joseph
de nuevo su capacidad y se adaptaron a diversas fases del sueo. Casi todas estas McIntyre, fisilogo del CNRS de Pars,
partir de ese momento a la nueva situa- ondas se modifican durante el vuelo espa- se propuso averiguar si los astronautas
cin, aunque no contaban con la infor- cial, sobre todo el EEG del sueo, que podan apreciar la direccin que seguan
macin proporcionada por la fuerza de indica un sueo de peor calidad. los objetos. Para ello, trabaj con los
la gravedad. En principio, la ingravidez influye cosmonautas de la estacin espacial rusa
El sentido del equilibrio mostr una adems en las neuronas de la corteza Mir en 1997 y 1999; el experimento con-
capacidad de adaptacin similar. En 1970 cerebral y, por lo tanto, tambin en la per- sisti en proyectar sobre una pantalla
un grupo de cientficos investig el lla- cepcin, la sensacin, el discernimiento lneas de una determinada orientacin.
mado VIII par craneal de las ranas, el y la psique. De hecho, cuando estn en Una vez desaparecida de la pantalla la
nervio que transmite la informacin del rbita, casi todos los astronautas expe- lnea, deban trazar de memoria otra raya
rgano gravitatorio al cerebro. Compro- rimentan ilusiones relativas al espacio y que siguiera la misma orientacin. El
baron que las fibras habitualmente acti- al movimiento, que relacionan con su sistema nervioso humano muestra una
vas pierden gran parte de su capacidad propio cuerpo o con su entorno. Por ejem- clara preferencia por la horizontalidad

Mente y cerebro 03/2003 13


La supresin de la gravedad

NASA

VUELO EN PICADO. Este avin especial recrea la ingravidez EN EL ESPACIO. Las lanzaderas son idneas para los
durante fases de medio minuto aproximadamente. experimentos prolongados.

La gravitacin es la propiedad que tienen todos los cuer- recrean el estado de ingravidez para realizar experimentos
pos de atraerse mutuamente en razn de su masa. La fuerza neurobiolgicos.
de la gravedad terrestre obedece a la gravitacin de la Tierra Dentro del campo gravitatorio de la Tierra, la ingravidez tan
y de los cuerpos situados en su campo de atraccin. Se slo se produce en la cada libre. Con las torres de cada
denomina tambin aceleracin terrestre y se representa con libre se logran perodos de hasta 4 segundos y medio sin
la letra g . La ingravidez ( g cero) se define como la ausen- gravedad. De esta forma, los cientficos pueden estudiar pro-
cia aparente de la fuerza de gravitacin. Los investigadores cesos que se establecen y se desarrollan con rapidez, como
el procesamiento de la seal en las clulas sensoriales. En
los vuelos parablicos los aviones preparados al efecto se
elevan y descienden en picado, dibujando una parbola. Cuando
el avin alcanza el segmento superior de la parbola, per-
manece en condiciones de ingravidez durante 20 a 30 se-
gundos. Estos vuelos no slo permiten llevar a cabo experi-
mentos completos con reacciones de desarrollo rpido, sino
tambin estudiar las reacciones del equilibrio o los movi-
mientos oculares humanos. Asimismo, pueden prepararse
de este modo experimentos idneos para el espacio exte-
rior, que exigen fases ms prolongadas de ingravidez, y eva-
luar la idoneidad de algunos instrumentos experimentales
en el espacio.
No obstante, se precisan vuelos orbitales ms largos ya
sea en naves tripuladas o en satlites de exploracin aut-
nomos para estudiar procesos lentos o constantes, como
el desarrollo y el envejecimiento del sistema nervioso o los
ritmos biolgicos. En estos vuelos, la nave espacial da vuel-
tas alrededor de la Tierra a una altura entre 300 y 500 km.
En el sentido estricto de la palabra, no se puede hablar de
UNIVERSIDAD DE BREMEN

ingravidez absoluta, sino de microgravedad: un campo de


fuerza complejo, que se compone de varias fuerzas de poca
consideracin. Debido a la proximidad de la Tierra, se ori-
gina una ligera fuerza gravitatoria en reposo (aproximada-
mente 5 10 5 g ). A este valor hay que sumar la acelera-
cin debida a los movimientos humanos y de la mquina
Y EN CASA. La torre de cada libre de Bremen es perfecta (10 2 a 10 3 g ) y las igniciones del motor necesarias para
para realizar experimentos breves sin gravedad. corregir la trayectoria (10 4 a 10 6 g ).

14 Mente y cerebro 03/2003


y la verticalidad; mientras permanecie- ron como si la persona sentada hubiera movimientos. Alain Berthoz, del CNRS
ron en la Tierra, los astronautas repro- experimentado una inclinacin lateral de Pars realiz el siguiente experimento
dujeron con total exactitud la direccin de 90o. No obstante, en los primeros das durante la misin Neurolab: indic a los
de las rectas paralelas y perpendicula- de vuelo la percepcin subjetiva se corres- astronautas que recogieran una serie de
res al sentido de la gravedad. En cam- pondi con los 35o a los que se haban pelotas lanzadas segn su perspecti-
bio, en las zonas de ingravidez los resul- acostumbrado los astronautas. En este va desde arriba. Resultado? Los re-
tados ptimos correspondieron a las experimento, los astronautas volvieron ceptores desplegaron la misma habilidad
lneas que seguan la direccin de su pro- a utilizar otras referencias, como su pro- que en la Tierra. Aparentemente, el cere-
pio cuerpo. pio cuerpo. bro humano tambin se adapt a la nueva
En el experimento de Gilles Clment, La ingravidez no slo altera la per- situacin espacial y desarroll una estra-
del CNRS de Toulouse, se pidi a los cepcin, sino tambin el control de los tegia adecuada para agarrar la pelota.
astronautas que calcularan su propia posi- movimientos voluntarios. Da lo mismo Por el contrario, la capacidad cogni-
cin en el espacio. Se les expuso, sen- que se intente agarrar un lpiz o copiar tiva, como el pensamiento lgico o las
tados o tumbados boca arriba, a una cen- un dibujo, los movimientos dirigidos actividades de memoria, apenas se modi-
trifugacin con la fuerza de la aceleracin hacia un fin pierden precisin con la fican con la ingravidez. En 1997 Dietrich
terrestre (vase la figura 2). Debido a la ingravidez; para recuperar dicha merma, Manzey y sus colaboradores, de la Es-
combinacin de las fuerzas centrfuga y los sujetos deben moverse con mucha cuela Tcnica Superior de Lneburg,
gravitatoria, las clulas sensoriales reac- lentitud. evaluaron peridicamente el pensamiento
cionaron como si el cuerpo se hubiera Podra un astronauta bajo los efec- lgico y la memoria de un astronauta
inclinado 45o. En la Tierra los astronau- tos de la ingravidez aprehender una pelota ruso durante los 438 das que permane-
tas que permanecieron sentados durante que le cayera desde arriba con la misma ci en la estacin espacial rusa Mir. La
el experimento, percibieron una incli- precisin que si estuviera en la Tierra? funcin mental tan slo disminuy
nacin lateral de 35o. Cuando la pelota sigue una trayectoria durante la semana posterior a la transi-
Durante la misin Neurolab, los cien- descendente, su velocidad se acelera pro- cin de la zona de gravedad a la de ingra-
tficos repitieron este experimento en gresivamente debido a la fuerza de la videz, debido sobre todo al trabajo des-
condiciones de ingravidez. En este caso gravedad. En cambio, en el espacio man- mesurado que hubo de realizar en esta
actu exclusivamente la fuerza centr- tiene siempre la misma velocidad, por fase. Por lo dems, el rendimiento fue
fuga; las clulas sensoriales reacciona- lo que el receptor debe modificar sus similar al observado antes de la misin.
Adems de la ingravidez, deben con-
siderarse las condiciones ambientales
extremas que se dan en el espacio; influ-
2. EN EL TIOVIVO. Esta mquina centrfuga se utiliz en 1998, dentro de la misin yen enormemente en el organismo du-
Neurolab, para estimular el rgano del equilibrio bajo una ingravidez simulada.

NASA

Mente y cerebro 03/2003 15


rante los vuelos espaciales. Obligan al blema psquico que se presente en el se sentan marginados social y cultural-
cerebro no obstante su notable capa- curso de los vuelos prolongados. mente por sus compaeros rusos, pues
cidad de adaptacin a realizar un es- slo hablaban en ruso entre ellos y con
fuerzo inusitado, que tiene consecuen- La ingravidez nos hace sensibles la estacin terrestre.
cias graves para el sistema nervioso Cules son las experiencias personales Debido al escaso nmero de vuelos
central y la psique. El largo perodo de de los astronautas en el cosmos? Durante espaciales que se realizan, los psiclo-
aislamiento en grupos pequeos el el vuelo son frecuentes los momentos de gos basan sus investigaciones en grupos
vuelo de ida y vuelta a Marte durar tensin emocional. Los problemas pro- reducidos y aislados en la Tierra, por
como mnimo 3 aos puede plantear pios de la tripulacin afectan tambin a ejemplo, en cabinas experimentales, en
graves problemas psquicos, sobre todo la convivencia y la conducta de los subor- laboratorios de la Antrtida o en sub-
por la obligacin de convivir y relacio- dinados. Las diferencias culturales y marinos. Sin embargo, las variaciones
narse en un espacio tan reducido. Por lingsticas constituyen fuente de con- biolgicas que experimenta el sistema
esta razn, se ha desarrollado la psico- flictos cuando se trabaja en espacios nervioso cuando el cuerpo est en rbita
loga espacial de forma paralela a la tc- mnimos, segn indicaron los astronau- no siempre pueden medirse durante el
nica de los vuelos espaciales tripulados. tas estadounidenses que permanecieron vuelo espacial. Algunos instrumentos
Se trata de prever y evitar cualquier pro- en la estacin rusa Mir: muchas veces son difciles de manejar y otros requie-
ren un tiempo de medicin excesivo. Por
estas razones, la investigacin cientfica
suele realizarse nada ms aterrizar. El sis-
tema nervioso, acostumbrado a la ingra-
ACTIVIDAD NERVIOSA videz, no vuelve de inmediato a su estado
primitivo cuando se regresa a la Tierra.
El investigador podr evaluar la adap-
tacin progresiva a las condiciones terres-
tres para inferir cmo se modific el ren-
dimiento en el transcurso del vuelo
espacial.
Con estos experimentos se comprob
que el sistema nervioso se muestra ms
sensible con la ingravidez. Stephen
Highstein, de la Universidad de Washing-
ton en Saint Louis, envi al espacio un
grupo de pejesapos. Al da siguiente a
su regreso, estimul el rgano del equi-
librio de los peces. El VIII par craneal
de los animales que viajaron al espacio
ELECTRODO reaccion con mayor intensidad que el
DE SUCCION de los peces testigo que se quedaron en
la Tierra.
Los experimentos de centrifugacin de
Gilles Clments mostraron un resultado
similar. Nada ms volver de la zona de
ingravidez, los astronautas expuestos a
la fuerza centrfuga percibieron una
mayor inclinacin lateral que antes del
vuelo. No obstante, en pocos das recupe-
raron su estado primitivo. Es posible que
GANGLIO
TERMINAL

3. EL PULSO DE UNA NEURONA: El


CERCOS grillo posee cercos en el abdomen, unos
PSI apndices en los que se aloja el rgano
postural. Al excitarlos, el grillo gira en el
espacio alrededor de su eje, pero la cabeza
DENDRITAS DE LAS se mueve en sentido opuesto. Este rgano
CELULAS SENSORIALES
sensitivo se halla en contacto con una
clula nerviosa, la neurona PSI, que
transmite al cerebro informacin sobre
la posicin del insecto en el espacio. La
THOMAS BRAUN

actividad de esta neurona con las distintas


posiciones se puede medir en el punto de
unin de los dos ganglios del abdomen.

16 Mente y cerebro 03/2003


Entre los bastidores de la investigacin espacial
El proyecto RVOR de nuestro grupo comenz a planifi-
carse en 1985, cuando presentamos la primera solicitud para
realizar un experimento espacial. Para sacar el mximo par-
tido del vuelo espacial, es normal invertir varios aos en
planificar y desarrollar el proyecto. Cabe destacar, adems,
que, debido a los requisitos de los vuelos espaciales coste
elevado, automatizacin y viabilidad de los experimentos,
nos vimos obligados a limitar nuestro empeo. Nos con-
centramos en los primeros estadios del desarrollo de los
animales de experimentacin, pues queramos utilizar sis-
temas pasivos de transporte y evitar la necesidad de ali-
mentarlos, proceso que requiere mucho tiempo.
Uno de los principales problemas prcticos que se nos plan-
tearon fue el alojamiento de los animales de experimenta-
cin durante el vuelo espacial. Con este fin, construimos
un miniacuario ( vase la imagen ), en el que alojamos los
embriones de los peces y las ranas que estudiamos en 1997
y 2001; al comienzo del vuelo espacial los embriones tenan
de 2 a 4 das de vida. La reserva del vitelo es suficiente como
para resistir un vuelo de 10 a 14 das.

El siguiente paso consisti en la creacin de un minisis-


tema de experimentacin, un sistema de alojamiento que
fuera adecuado para los animales en estadios posteriores y
que permitiera prolongar el estudio en varias semanas o
meses. La calidad del agua imprescindible para la super-
vivencia est garantizada por un proceso de reciclaje con-

EBERHARD HORN
tinuo; el sistema incluye un dispositivo automtico que con-
duce los alimentos a los reservorios pertinentes. Si se produce
una concentracin peligrosa de sustancias nocivas, la tri-
pulacin puede sustituir el contenedor con los residuos. El
corazn de este sistema es una unidad de control electr- AUTARQUIA. En un miniacuario como el de la fotografa,
nico que puede manejarse desde la Tierra durante el vuelo. pueden desarrollarse los embriones de los peces y las ranas
Se han analizado todos los componentes y se han obtenido durante un mximo de 2 semanas sin necesidad de
resultados satisfactorios: el miniacuario se evalu en el espa-
cio y las bombas, en la Tierra. Al igual que en todos los alimentarlos. Durante el vuelo espacial, el miniacuario se aloja
experimentos espaciales, el calendario est dictado por los en un contenedor. Conviene que una de las paredes sea
proyectos de vuelo. transparente para poder filmar el miniacuario durante el vuelo.

mediante este aumento de la sensibili- rimentos prolongados en los que se inducido por el giro (abreviado rVOR,
dad, el rgano del equilibrio busque una suprima la fuerza de la gravedad. segn las siglas sajonas). Por animales
estimulacin que le permita determinar Se han planteado tres preguntas, que de experimentacin escogimos ranas
la posicin del cuerpo en el espacio. todava no tienen respuesta: de uas y percas. En 1993 (Spacelab-
Las investigaciones sobre este tema Repercute la ingravidez en el desarro- Mission D-2 alemana) y en 1997 (Shuttle-
efectuadas por mi grupo de la Universi- llo del sentido de la posicin? to-Mir-Mission SMM-06), pusimos en
dad de Ulm se basan en un descubrimien- Hay alguna etapa de la vida en la que rbita a un grupo de estos vertebrados
to de Torsten Wiesel y David Hubel, de no ejerza ningn efecto? en distintas fases de desarrollo. Las me-
la facultad de medicina de Harvard: deter- Son irreversibles las alteraciones sufri- diciones se efectuaron nada ms regre-
minadas neuronas de la corteza visual del das en el espacio? sar a la Tierra, pues con la ingravidez se
cerebro de los gatitos no se desarrollan El sentido de la postura atravesara, pierde el rVOR.
correctamente si no reciben impresio- en efecto, un perodo crtico si la respues- La supresin de la gravedad influye cla-
nes visuales en un perodo concreto de ta a estos tres interrogantes fuera afir- ramente en el desarrollo del reflejo ocu-
la vida. Entre tanto, se ha demostrado mativa. lar esttico de los peces y las ranas, aun-
que todos los sentidos atraviesan estos En nuestros experimentos espaciales que cada especie reacciona de forma
perodos crticos durante su desarro- financiados por el Centro Alemn de peculiar. Tras permanecer fuera del campo
llo. Han sido los viajes espaciales los Aeronutica y Cosmonutica estu- gravitatorio, el reflejo de los renacuajos
que han permitido investigar si el sen- diamos un movimiento ocular desenca- fue ms ligero que el de los congneres
tido postural tambin muestra una fase denado con los cambios de posicin y que continuaron en la Tierra, mientras que
sensible de estas caractersticas: en la contrario a stos. Los expertos lo deno- el reflejo de las larvas de los peces result
Tierra no es posible llevar a cabo expe- minan reflejo oculovestibular esttico o ms pronunciado. Es de suponer que los

Mente y cerebro 03/2003 17


EBERHARD HORN

4. APRENDIZAJE PRECOZ. Se han


llevado a cabo tres misiones espaciales en tonio, comprob en la misin Neurolab todava en fase de huevo, que eclosion
las que se expuso a la gravedad a varios que los otolitos de los peces pequeos y a los dos das. Todos los grillos se de-
renacuajos de ranas de uas de 24, 48 los caracoles marinos crecen cuando se sarrollaron del mismo modo que sus con-
y 72 das de vida (de izquierda a derecha).
suprime la gravedad, por lo que esti- gneres de la Tierra y atravesaron dos o
mulan con mayor intensidad las clulas tres mudas. Una vez terminada la misin
Durante el vuelo espacial se alimentaron
sensoriales. de 16 das y de nuevo en la Tierra, eva-
sobre todo de las reservas de su vitelo. Las propiedades de algunas clulas luamos el movimiento de la cabeza y la
nerviosas tambin pueden resultar alte- reaccin de las PSI modificando la posi-
radas. Debido al elevado nmero de neu- cin del insecto en el espacio.
efectos tambin dependen de la fase de ronas y a su escaso tamao, apenas si hay El resultado fue el siguiente: a dife-
la vida en la que se suprima la fuerza de forma de medir tales cambios entre los rencia de lo que sucedi con los peces y
la gravedad: si se hace en uno de los pri- animales vertebrados en la Tierra, por no los renacuajos, los movimientos de la
meros estadios del desarrollo, se retra- hablar de las complicaciones adiciona- cabeza de los grillos apenas se modifi-
sar el reflejo, mientras que el rgano del les que plantean los experimentos en caron, con independencia de la edad de
equilibrio se acomoda y sensibiliza en condiciones de ingravidez. Dado que las larvas al comienzo del vuelo espa-
estadios posteriores. despus de un vuelo espacial tan slo se cial. Por contra, las clulas PSI no reac-
Se cumple as el primer requisito que pueden llevar a cabo estudios determi- cionaron prcticamente a los cambios
define la existencia del perodo crtico. nados, y dado que las propiedades de las de posicin despus del vuelo. A las dos
En qu se diferencia el sentido postural clulas son muy variables, sera muy semanas, la interneurona ya se haba
de los dems sentidos en este punto? complicado obtener un resultado defi- recuperado. No cabe duda de que la sen-
Cuando los animales se haban acostum- nitivo. Por estas razones, en nuestros sibilidad de las neuronas resulta afectada
brado de nuevo a la fuerza gravitatoria, siguientes experimentos recurrimos a un cuando se suprime la gravedad. Se expli-
nos llevamos una gran sorpresa: el reflejo modelo poco comn: el grillo. Su reac- car as por qu el efecto ocular esttico
ocular esttico se manifest, despus del cin es comparable con el reflejo ocu- tambin se modifica con la ingravidez.
viaje espacial, como el de los animales lovestibular: cuando se hace rodar a los Con todo, an no se ha aclarado si el
de control que se quedaron en la Tierra; insectos hacia los lados, giran la cabeza desarrollo del sentido postural presenta
es decir, resultaron efmeras la hiper- en direccin opuesta. Asimismo, los gri- o no un perodo crtico. Se ha propuesto
sensibilidad y la latencia. llos poseen a ambos lados del sistema que entre los peces este perodo coincide
Sin embargo, las alteraciones sufri- nervioso una neurona muy especial, la con el momento en el que comienza a
das durante un perodo crtico deberan denominada PSI (interneurona sensible apreciarse el rVOR esttico. Si la gra-
ser irreversibles. Por qu el reflejo se a la postura), que se activa dependiendo vedad se suprime antes de ese momento,
afecta slo con la ingravidez? Para res- de la posicin del grillo en el espacio el reflejo se intensifica y, cuando se res-
ponder a esta pregunta, habra que estu- (vase la figura 3). tablece la fuerza gravitatoria, an se
diar todos los eslabones de la cadena Dentro de la misin Neurolab de 1998, aprecian los efectos.
entre el estmulo y la reaccin, que abarca expusimos a grillos en una de las cuatro En las siguientes investigaciones sobre
desde el rgano del equilibrio hasta los fases diferentes del desarrollo a los efec- el reflejo ocular esttico y el perodo cr-
msculos oculares. Michael Wiederholt, tos de la ingravidez. Cuando se lanz la tico, nos centramos en los renacuajos,
de la Universidad de Texas en San An- nave, el insecto ms joven se encontraba cuyas caractersticas neurobiolgicas se

18 Mente y cerebro 03/2003


haban ya estudiado a fondo. Sobre el
renacuajo, en efecto, se posee abundante
informacin, pues su desarrollo no slo
se ha investigado en la Tierra, sino tam-
bin en el espacio. Asimismo, se ha conse-
guido por primera vez fecundar un huevo
de estos batracios en el espacio.
Hasta la fecha, hemos mandado al espa-
cio tres grupos de renacuajos (vase la
figura 4); el ltimo grupo se envi en
2001, a bordo de la nave Soyuz (expedi-
cin Andrmeda), que se acopl a la esta-
cin espacial internacional (ISS); ante-
riormente se estudi a los renacuajos en
la misin D-2 en 1993 y en la Shuttle-to-
Mir-Mission SMM-06 en 1997. Sin
embargo, slo se pudo demostrar el pri-
mero de los tres requisitos que debe cum-
plir el perodo crtico: la supresin de la
fuerza gravitatoria repercute en el de-
sarrollo de los reflejos del renacuajo.
Por el momento, no se ha satisfecho
ninguno de los otros dos criterios. No hay
indicios de que exista una etapa de la vida
insensible, ni de que las alteraciones de
los reflejos sean irreversibles. De hecho,
el reflejo oculovestibular inducido por
el giro de algunos animales se modific
dos semanas despus de su permanen-
cia en el espacio, por lo que no se puede
hablar de transformaciones irreversibles.
Los resultados obtenidos hasta ahora
tambin rebaten que el rgano del equi-
librio atraviese durante su desarrollo un
perodo crtico, en el estricto sentido de
la palabra. Si se demostrara que el sen-
tido postural a diferencia de los dems
sentidos se desarrolla sin atravesar
una fase sensible y que, por lo tanto, no
est afectado por la gravitacin, la sor-
presa sera mayscula. Por otra parte, la
posibilidad de que el ser humano viva
en el espacio durante varias generacio-
nes estara un poco ms cerca.

EBERHARD R. HORN explica los mecanis-


mos de adaptacin de la fisiologa a las con-
diciones de gravedad e ingravidez en la
Universidad de Ulm.

Bibliografa complementaria
NEUROWISSENSCHAFTLICHE FORSCHUNG UNTER
SCHWERELOSIGKEIT. E. R. Horn, en Lexicon
der Neurowissenschaft. Spektrum Akade-
mischer Verlag; Heidelberg, 2001.
M ENSCH , L EBEN , S CHWERKRAFT, KOSMOS .
Dirigido por H. Rahmann y K. A. Kirsch.
Verlag Gnter Heimbach; Stuttgart, 2001.
T HE N EUROLAB S PACELAB M ISSION . J. C.
Buchey y J. L. Homick, en Neuroscience
Research in Space; Houston, NASA, 2002.

Mente y cerebro 03/2003 19