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Communiqu de presse EMBARGO Mercredi 13 Juillet 2016

19h00 (Europe Centrale) / 1pm (US Cte Est)

De l'lectricit gnre par de l'eau, du sel


et une membrane paisse de 3 atomes
Les chercheurs de lEPFL ont exploit le phnomne de losmose pour produire de
llectricit avec une efficacit jamais atteinte. Leur dispositif fonctionne avec de leau
sale, de leau douce, et une membrane innovante paisse de seulement 3 atomes. Il fait
l'objet d'une publication dans Nature.

Aprs lnergie solaire, olienne ou hydraulique, un nouveau type dnergie propre se profile:
Lnergie osmotique. Ou comment utiliser linteraction entre leau sale et leau douce travers
une membrane, pour produire de llectricit.

A lEPFL, les chercheurs du Laboratoire de biologie l'chelle nanomtrique ont mis au point un
dispositif bas sur le phnomne de losmose, qui produit de llectricit avec un rendement
jamais atteint. L'innovation rside dans une membrane paisse de trois atomes pour sparer
deux liquides. Potentiellement, une telle membrane d'un mtre carr pourrait alimenter plusieurs
dizaines de milliers dampoules conomiques. Leur travail fait l'objet d'une publication dans
Nature.

Le concept est relativement simple. Il sagit de sparer par une membrane semi-permable deux
solutions dont la concentration en sel est diffrente. Par le phnomne naturel de losmose, les
deux solutions tendent naturellement quilibrer leur concentration.

Si lon met en contact de leau de mer et de leau douce, par exemple, les ions de sel de leau de
mer voyagent vers leau douce travers la membrane, afin que la teneur en sel s'galise dans
les deux liquides. Or, un ion nest rien de moins quun atome lectriquement charg. Il sagit donc
dexploiter le dplacement de ces particules pour rcolter de llectricit.

Une membrane slective paisse de trois atomes


Le dispositif de lEPFL se compose de deux compartiments remplis de liquide et spars par une
fine membrane de Disulfure de molybdne. La membrane dispose dun minuscule trou - ou
nanopore - qui permet aux ions de la solution la plus concentre de migrer vers la solution la
moins concentre, jusqu l'quilibre. Lors du passage travers le nanopore, des lectrons sont
transfrs vers une lectrode, ce qui permet dobtenir un courant lectrique.

La membrane est slective : elle laisse passer les ions chargs positivement, repoussant la
plupart des charges ngatives. Pendant la migration, une tension se cre entre les deux
compartiments contient des ions chargs ngativement, et lautre, des ions charg positivement.
Cette tension permet de mettre en mouvement le courant lectrique gnr par le passage
des ions.

Nous avons fabriqu les nanopores, puis men une tude pour que sa taille soit optimale. Si
louverture est trop grande, la slection des ions est moins importante, et la tension trop basse. A
linverse, si elle est trop petite, le dbit des ions est insuffisant, et le courant diminue, explique
Jiandong Feng, premier auteur.

L'innovation: une membrane en deux dimensions


La vritable innovation de lEPFL rside dans le choix de la membrane. Dans ce genre de
systme, plus la membrane est fine, et plus le courant lectrique est important. Epaisse de
quelques atomes, la membrane de Disulfure de molybdne est idale pour gnrer du courant
osmotique. Cest la premire fois quun matriau en deux dimensions est utilis pour ce type
dapplication, prcise Alexandra Radenovic, directrice du laboratoire.
Faire fonctionner 50'000 ampoules conomiques avec 1m2 de membrane
Le potentiel dun tel systme est impressionnant. En thorie, avec une membrane dun mtre
carr, dont 30% de la surface serait couverte de nanopores, il serait possible de produire 1MW,
soit de quoi alimenter 50'000 ampoules conomiques standard.

Par ailleurs le Disulfure de molybdne (MoS2), qui constitue la membrane, est un matriau que
lon trouve partout dans la nature. Il peut tre gnr par dposition en phase vapeur. Le
dispositif pourrait tre produit large chelle, mme s'il reste encore trouver un moyen de
fabriquer des nanopores uniformes.

Jusqu prsent, les chercheurs ont travaill sur une membrane dote dun seul nanopore, afin
de comprendre exactement tout le processus. Dun point de vue d'ingnierie, ltude de
systmes un seul nanopore permet damliorer notre comprhension fondamentale des
processus impliquant une membrane. Cela nous fournit des informations utiles pour une
ventuelle production industrielle et une commercialisation, explique Jiandong Feng.

Avec leur systme mono-nanopore, les chercheurs ont dj pu faire fonctionner un transistor
basse consommation en MoS2, fabriqu en collaboration avec lquipe dAndreas Kis de lEPFL.
Des partenaires de lUniversit dIllinois dUrbana-Champaign ont effectu les simulations de la
dynamique molculaire.

Linteraction entre les fleuves et la mer


La recherche de lEPFL sinscrit dans un contexte dynamique. Depuis plusieurs annes, lide
dutiliser le phnomne dosmose pour produire de llectricit suscite un engouement croissant.
Des projets pilotes fleurissent un peu partout dans le monde (Norvge, Pays-Bas, Japon, Etats-
Unis) afin de rcuprer cette nergie aux endroits o les fleuves se jettent dans la mer. Or pour
linstant, les membranes, souvent organiques, sont encore trop fragiles, et leur rendement peu
satisfaisant. Certains systmes se basent quant eux non pas sur le dplacement des ions, mais
sur le dplacement des molcules deau pour remplir des bassins et actionner des turbines.

Si les systmes deviennent rentables, lnergie osmotique pourrait jouer un rle majeur dans la
production dnergie renouvelable. Alors que les panneaux photovoltaques dpendent de
lensoleillement, et les oliennes du vent, lnergie osmotique peut tre produite en tout temps,
condition de la rcuprer dans les estuaires, o eau douce et eau de mer se rencontrent.

Contacts

Lionel Pousaz, Service de presse de l'EPFL


lionel.pousaz@epfl.ch or +41 79 559 71 61

Aleksandra Radenovic, Chercheuse EPFL


aleksandra.radenovic@epfl.ch or +41 79 535 00 15

Matriel de presse

Press kit (documents, images): bit.ly/OsmosisNature2016

Vido Youtube (cartoon): https://www.youtube.com/watch?v=W3FnfJ2biY4

La recherche t mene conjointement par le Laboratory of Nanoscale Biology et le Laboratory


of Nanoscale Electronics and Structures;de lEPFL. La simulation a t effectue en collaboration
avec le Narayana Aluru group of University of Illinois at UrbanaChampaign. Ce travail a t
financ par le SNSF Consolidator Grant Bionic.