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Larriviste

Ernest Chouinard

Imprimerie "Le Soleil", Qubec, 1919

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ERNEST CHOUINARD

LARRIVISTE

TUDE PSYCHOLOGIQUE

QUBEC
Imprimerie LE SOLEIL

1919
TITRES DES CHAPITRES

I. EN CLASSE :
La cigale et la fourmi
II. HORS DE LA CLASSE :
La cigale emprunte et chante
III. LUNIVERSIT :
La fourmi chez les cigales
IV. POUR FAIRE SON CHEMIN :
La cigale prend son vol
V. LE VEAU DOR EST TOUJOURS DEBOUT :
La cigale devient fourmi
VI. AU SERVICE DE SON PAYS :
La candidature
VII. AU SERVICE DE SON PAYS :
Llection
VIII. AU SERVICE DE SON PAYS :
M. le dput son sige
IX. AU SERVICE DE SON PAYS :
Monsieur le dput Larive sengage fond
X. LOPINION PUBLIQUE
XI. COMMENT SASSOMBRIT LATMOSPHRE
XII. M. LE MINISTRE ET LE PARTISAN QUAND MME
XIII. MINISTRE ET JOURNALISTE
XIV. LE VERTIGE
XV. LA CHUTE
XVI. LA MEILLEURE PART
PILOGUE
I

EN CLASSE

La cigale et la fourmi

Monsieur Flix Larive ! Votre travail nest


rellement pas mal fait ; mais on y trouve certaines phrases
cigaliennes quil et mieux valu pour vous laisser la fourmi.
Je ne saisis pas trs-bien, monsieur, l propos de votre
remarque fabuleusement image.
Deux formidables clats de rire accueillent et soulignent
successivement la remarque du professeur et la riposte de
llve ; le premier, de la part de ceux qui dans la classe aiment
faire leur cour au matre, se tiennent au guet de ses bons
mots, trouvent spirituel tout ce quil dit ; lautre, donnant
toutes les mauvaises ttes de cans loccasion trop belle de
saffirmer.
Je veux dire, monsieur Larive, que jaimerais y voir un
peu plus du vtre et un peu moins de ce que vous semblez avoir
trouv chez votre voisin dtude. Il y a dans votre littrature
des ressemblances qui trahissent ce voisinage. Dfiez-vous des
emprunts littraires ; ils conduisent au vol, quon appelle
plagiat. Et le vol en littrature est peut-tre encore plus
mprisable quun autre, parce quil est trop directement au
service de lorgueil.
Oui, monsieur, mais il est toujours bon de chercher o se
trouve lemprunteur qui peut devenir, comme cela, un voleur.
Il est tout probablement du ct auquel cela peut
profiter ; mettons du ct du plus faible dans les concours.
Y tes-vous ?
Ces ressemblances, aprs tout, ne sont que des
ressemblances et presque invitables. Avec un mme sujet et
un mme groupe dides suivre, il est facile de donner dans
les ressemblances.
Il est facile de trouver des ressemblances, oui, mais non
pas des airs de famille comme il y en a dans votre travail et
celui de votre voisin dtude, monsieur Eugne Guignard.
Puisque vous insistez, je vous dirai quil est facile aussi parfois
en littrature de dcouvrir le bien dautrui, et ce sujet,
messieurs, il sera bon de donner une porte plus gnrale mes
remarques.
On peut, on doit mme dans une juste mesure sefforcer
dimiter les bons auteurs, puisque aprs tout cest en cela que
consiste lenseignement littraire. Mais piller les ides, les
phrases toutes faites, les expressions dun auteur, comme on
ferait des fleurs ou des fruits de son jardin, cest bien autre
chose. Ernest Hello, je crois, rvoque en doute mme lutilit
de cette imitation. On simagine, dit-il peu prs en ces
termes, que les grands rhteurs ont une recette, et quil suffit
de la leur voler pour savoir crire. Or, il arrive ce qui arrive
souvent au voleur ; lhabit quon lui voit sied mal ; on
comprend tout de suite quil nest pas lui.
Si dans votre style inexpriment vous venez insrer une
phrase o lide, lexpression dtonne videmment, vous faites
un peu comme la pauvresse qui trouve un ruban de soie dans la
rue et croit pouvoir sen parer en lpinglant sur ses haillons.
Ah ! je sais bien que lon peut arriver aujourdhui quand
mme, et jusqu un certain point, laide de mthodes ou de
moyens semblables, comme lon peut aussi, pendant un certain
temps du moins, vivoter laide demprunts ; mais cela nest
ni sr, ni durable, ni trs probe. Aprs avoir puis ce crdit ou
cette rserve, il faut un jour ou lautre en revenir ses propres
ressources, et gare la faillite tt ou tard.
Au reste, vous ntes pas ici pour tudier des trucs, mais les
vraies lettres. Vous faites votre classe de rhtorique ; cest le
temps de songer la possibilit pour vous dacqurir de la
personnalit littraire, dans lorbe de vos moyens ; mais non
pas du personnalisme qui drobe aux autres. Soyez donc
personnels dans votre style ; essayez de devenir quelquun par
votre style ; que votre style soit bien vtre, comme le timbre de
votre voix.
Quil fasse parfaitement connatre ce que vous serez en
caractre, en savoir comme en moralit, sans constituer
cependant lunique valeur de vos dires ou de vos crits. Que
votre style soit bien lcho fidle mais non pas la fausse
enseigne de votre me et de votre cur.
Que le style soit, comme on nous la dit, lhomme lui-mme
et non pas son voisin ni son ami !
Et sil vous arrivait dacqurir un style tout personnel,
efforcez-vous alors de le mettre au service dune littrature
toute canadienne ; non pas den colorer des pastiches plus ou
moins parisiens, comme il sen fabrique aujourdhui l-bas
pour lexportation, lusage des colonies, plutt que pour
lenrichissement dune littrature nationale dj opulente.
Efforcez-vous enfin, avant de rejeter les lisires, de marcher
par vos propres forces, de vous tenir au moins debout et non
pas,

Comme le lierre obscur qui circonvient un tronc


Et sen fait un tuteur en lui lchant lcorce,
Grimper par ruse au lieu de slever par force
Lors mme que lon nest le chne ou le tilleul,
Ne pas monter bien haut, peut-tre, mais tout seul.

Jajouterai : quand vous dveloppez un sujet, nallez donc


pas tout dire votre lecteur. Laissez son imaginative le loisir
de sexercer son tour, de suppler ce que vous aurez
dlibrment omis. Si vous lui dites tout, vous risquez de
lentraner dans la satit et lennui. Il sera beaucoup plus
habile de votre part de lassocier votre effort, en lui jetant
dans lesprit des ides, en lui mettant sous les yeux des phrases
suggestives quil se plaira complter. Il y trouvera dautant
plus de plaisir quil se croira seul capable de cette
collaboration factice.
Toute la classe a cout bouche be cette tirade par trop
subtile et quelque peu diffuse du professeur. Cependant lon
sent bien, ne pas sy tromper, quil y a l deux camps
parfaitement diviss, largement spars : les bonnes mes et
les gogos, qui gobent tout de confiance ou par flatterie, et le
groupe toujours trop nombreux des mauvais esprits ou soi-
disant esprits forts, cherchant constamment loccasion de se
goberger de lautorit qui saffirme et des thories quon leur
enseigne.
Llve Guignard sera des premiers. Srieux, disciplin,
conscient de limportance de ses tudes ; sorti dun milieu
familial qui ne lui a inspir aucune prtention, il est l, sous les
yeux du professeur en classe ou devant ses livres la salle
dtude, pour sinstruire, acqurir ce dveloppement
intellectuel, ces connaissances des choses de lesprit dont il na
pu presque rien apporter du foyer paternel. Rien ne lempche
donc dtre docile, davoir lintelligence ouverte
lenseignement du matre, de tirer profit de tout ce quon lui
apprend. Cest une bonne tte de la classe.
Flix Larive, au contraire, ne vient pas tout droit de son
village. De la classe financire, grandi dans la cohue dune
ville, autour dune table de famille o lon parle politique et lit
les journaux ; admis dj dans certains salons dune socit o
lon cherche se donner de la belle manire et du bon ton, il
apporte au milieu de ses condisciples une suffisance, un
aplomb qui les dpassent ou leur en imposent. Quaprs cela et
pour cela, il soit devenu lun de ces meneurs en herbe que lon
trouve dans les salles de collges, la chose est assez facile
comprendre. Aussi, est-il le point dattrait en mme temps que
lme dirigeante dun groupe dlves qui subissent son
influence en favorisant tout la fois ses vises. Pour tous ceux
de ce clan, la petite improbit en criture dnonce ce jour-l
nallait pas assurment ni diminuer ni dparer leur ftiche.
Bien au contraire, la prfrence inverse du matre aidant, cest
Guignard plutt que va la moue, ce primitif, ce rustique
auquel, en le pillant, on aurait fait beaucoup dhonneur .
Avoir des ides, des expressions soi, qui attirent lil et
flattent lesprit, quand on vient de Saint-Cajetan-dArmagh,
cela nest admissible, ne peut tre reconnu que par ceux qui
voudront bien sen servir.
Puis, en catimini, circule et agit dans cette opposition rien
moins que loyale le ferment de la conviction que le jugement
du professeur, sur la valeur littraire des essais, nest pas
toujours sans appel. Et cest encore lirrpressible Flix Larive
qui aura dmontr le bien fond de cette irrvrencieuse et
subversive opinion.
Monsieur le professeur est un homme, sans doute, comme
bien dautres, qui doit trouver bassinante la tche, si souvent
rpte, de lire et dapprcier leur valeur relative trente ou
quarante essais littraires sur le mme sujet. Aussi, lui est-il
arriv den juger parfois avec prvention, dinstinct et de loin.
tait-ce conspiration pour prendre en dfaut lautorit
constitue, ou simple fumisterie dcolier ? Un jour, Flix
savisa de copier dans le cahier dhonneur un discours jug
superbe, lanne prcdente, et dont le dveloppement, les
ides, le style, les termes, tous les mmes, pour avoir vieilli
dune anne, et tre soumis par supercherie sous une nouvelle
signature, ne valurent plus rien ou peu prs au jugement du
mme Aristarque devenu Zole, comme au grand amusement et
scandale des comparses saisis du secret.
Ce que lon en parla dans Landerneau !
Or, puisque le professeur ne lisait pas les devoirs, Flix
Larive ntait-il pas excusable, dans un cas durgence, davoir
mis profit ou contribution la distraction ou lobligeance de
son voisin dtude ?
La confraternit de Guignard et de Larive devait-elle souffrir
de ces diffrences de talents, de succs en classe, de conditions
sociales ?
Nullement !
Chose anormale peut-tre, ces deux adolescents, dans les
circonstances o nous les trouvons et qui pouvaient susciter
entre eux de si fortes antipathies, taient cependant lis de la
plus grande amiti. Lhumilit du premier shonorait des
attentions de lautre, qui ntait pas encore assez avanc dans
la vie, surtout dans ce que lon appelle la vie pratique, pour
nuser que dgosme dans ses affections, et ce dernier admirait
franchement la bont de cur, lamnit de caractre, les
talents faciles de son camarade campagnard. Durant les heures
de rcration et les temps libres, on les voyait souvent
ensemble, quand, fatigu de prsider lentrain de ses
claqueurs, Flix Larive sen venait causer avec son voisin
dtude, dbonnaire et parfois secourable, comme on a pu dj
le comprendre. De son ct, Guignard volontiers se flatte de
cette intimit. la promenade, quand Larive le choisit pour
copain dans les rangs, le fort en thme nest plus rien, lautre
est tout, avec ses saluts quil trouve distribuer droite et
gauche par les rues de la ville, ses observations sur les hommes
et les choses quil connat si bien. On lcoute ; on linterroge ;
cest un plaisir ; on ouvre les yeux et prte loreille tout ce
quil dit des gens quil montre et qui ntaient connus que par
la gazette. Il le sent bien du reste et se fait ainsi populaire dans
ce petit monde en miniature que reprsente une salle de
collge. Vienne ensuite loccasion pour lui de recourir cette
popularit ; sa brigue est toute faite, et il lemportera sur tant
de confrres qui lui seront pourtant suprieurs sous bien des
rapports.
Eugne Guignard est le premier asservi sous cet ascendant
de potache. Il en tire mme une assez nave gloriole. Que de
choses il racontera au foyer paternel, quil aura recueillies dans
ses conversations avec son ami de la classe urbaine, lenfant de
ce grand monde fashionable dont les faits et gestes occupent
les journaux et partant quelquefois la chronique rurale. Car de
plus en plus les bruits de la ville font cho dans les campagnes
par les cent voix de la presse. Raconter ce quil a appris sur le
compte de ces messieurs de la ville, par exemple, qui mnent
priodiquement la sarabande lectorale, le rendait assurment
plus intressant, au milieu des siens, que ce quil aurait pu leur
rappeler des guerres malheureuses de Darius Codoman, ou de
la parole entranante et des plaidoyers vainqueurs de lavocat
Cicron.
La cloche du collge sonne quatre heures la sortie des
classes. Tous se lvent ce signal impatiemment attendu,
rassemblant la hte livres et cahiers pars sur les pupitres, et
sagenouillent la parole invocatrice du Sub Tuum.
Puis, les thories des diverses classes du petit sminaire de
Qubec, o nous sommes, se suivent et dfilent par les longs
couloirs qui conduisent la salle dtude, et l se dposent
manuels et paperasses. Quelques-unes de ces classes traversent
la grande salle commune des rcrations, passent dans les
groupes dj librs, en un chass-crois plein de cris, de
chants, dappels, de rires et de lazzi. Pour la plupart, cest la
dtente des nerfs et de la voix aprs deux heures dinaction et
de silence forcs, le libre cours lexubrance de la jeunesse.
Mais dautres, dans les classes suprieures, principalement,
conserveront plus de dcorum, pour laisser voir, par exemple,
quon est rhtoricien ; quand on ne remporte pas tout
simplement dans son esprit la fcheuse impression dun
insuccs ou dune rprimande plus fcheuse encore. Cette
scne du reste ne dure que quelques minutes, le temps
seulement de runir les groupes, de boulotter une miche,
collation des plus frugales, et dattendre le signal de la sortie
pour la rcration en plein air. ce signal, lavalanche
dgringole de tous ceux qui, masss davance prs de la porte,
sempressent daller prendre la premire relve aux jeux de
balle au mur, de tennis ou de croquet, en t ; de gouret ou de
la glissoire, en hiver.
II

HORS DE LA CLASSE

La cigale emprunte et chante

Dis donc, Flix, ne crois-tu pas quil se gobe un peu,


notre professeur, avec sa thorie, en gnral, sur lhomme qui
fait son style, ou le style qui fait son homme ; en particulier,
sur les littrateurs de lavenir qui ont juste le talent de copier
leurs devoirs ?
Tiens, tu as compris cela tout seul, toi, Martial ! Cest
bien lune des rares leons du matre que tu nauras pas
totalement perdue !
Pas de farce, Flix, puisque Eugne na pas encore parl.
Laisse-le faire un instant, et sil trouve quelque chose de
spirituel dire l-dessus, tu pourras discrtement le lui
emprunter.
Comme tout cela a t profr sur un ton plus lev que celui
de la conversation ordinaire, le groupe habituel de Guignard est
augment de curieux, de rhtoriciens surtout qui ont t
tmoins de la petite altercation en classe et qui viennent
fliciter Larive, suivant la langue des potaches, davoir t
dans les honneurs . Mais on connat trop bien le caractre de
ces deux types pour croire un instant que cette prise de bec
puisse tourner aux gros mots srieux. Au milieu de la bande,
Flix se remit bientt et dun ton mi-badin, cest tout ce quil
pouvait faire, il reprit :
Puisquil faut tout vous dire, ninvectivez pas notre
savant professeur. Il a raison, le digne homme. En effet, jai
souvenance que loccasion quelque diable aussi me
poussant je tondis chez Guignard la largeur de ma langue.
Un formidable Haro ! dchire loreille, attire le regard
des rgents et se rpercute de groupe en groupe, o lon connat
si bien la manire des deux copains qui en ont commis tant
dautres.
Avouez-le donc, aussi, mes amis ; quelle ide de nous
imposer, vous et moi, moi principalement, une
dissertation sur Le Misanthrope ! Est-ce que jai pratiqu cela,
moi, la misanthropie ? Ai-je eu le temps, depuis ma tendre et
innocente enfance, de dtester quelquun, de tenir mes frres,
mes camarades en suspicion ? Suis-je lhomme de Plaute :
Homo homini lupus ?
Non certes ! Avec Trence, mes amis, laissez-moi dire
plutt : Homo sum, et humani nihil a me alienum puto !
Cela se conoit pour ce sauvage de Guignard parti de ses
montagnes de Bellechasse avec lide fixe davoir se mfier
de tout le monde. Mais jaime tous les hommes, tous les
hommes, moi, en attendant lheure trop prochaine, hlas ! o il
me faudra encore chrir lautre moiti du genre humain.
Flix ! interrompit le grand Philippe Lanoue, roulant ses
gros yeux comiques en boules de loto, nous ne te permettrons
pas de jeter de tes ides troublantes dans lme ingnue, prude
et candide de notre Eugne. Cest bien assez dj que tu
prennes part ses succs littraires, avec ou sans sa
permission, laisse-lui au moins, comme dirait notre matre, la
personnalit de ses sentiments aprs avoir dbauch celle de
son style. Puis, ne sentirais-tu pas peser sur toi, comme sur
nous tous, le regard autoris de nos matres de salle qui
sinquitent l-bas ? Ainsi donc, mon vieux, un peu plus de
retenue pour ta langue, si tu ne veux pas en avoir trop pour
jeudi !
En effet, les rires par trop bruyants qui sensuivent ne
manquent pas dattirer lattention des surveillants et de tous les
sages sur le cercle o lon samuse. Et les rparties
tintamarresques, accompagnes dune mimique exorbitante,
lances sur un ton dont lemphase voulue fait rigoler, de se
poursuivre sans interruption, jusqu ce que la cloche
rglementaire vienne mettre fin cette trop courte demi-heure
de rcration, remplie de jeune gaiet.
la salle dtude, o tous, les fervents des exercices
physiques, les penseurs et les rieurs, sen vont maintenant
travailler jusqu six heures, les fronts se rassrnent sous
leffort de la pense devenue momentanment plus srieuse
devant la tche du lendemain. Cependant, dici de l, une
illade, un sourire vient rappeler lalgarade joyeuse, comme
ces lueurs intermittentes qui clignotent lhorizon, quelque
temps aprs lorage, sous leffet attard du fluide lectrique
rest dans lair. Mais Eugne Guignard, lui, ny pense plus. Il
sest mis srieusement son travail ; il est de ceux, encore trop
rares au collge, qui marquent leurs journes, bonnes ou
mauvaises, de ce qui se fait en classe et non pas durant les
heures de rcration. Car cest dans ces salles dtude que le
psychologue trouve un intressant champ dobservation sur
toute cette jeunesse qui accuse inconsciemment des tendances,
des traits de caractre, des gots, une mentalit, un
temprament si divers et si suggestifs de lavenir dun chacun.
Depuis lhumaniste des toutes premires classes jusquau
philosophe finissant, qui sexerce comprendre la gravit de
ces derniers mois du cours classique et du commencement de
la vie srieuse, tous accusent plus ou moins ce quils devront
tre dans la vie pratique : hommes daction ou de caractre,
poursuivant pour lheure dans de gros dictionnaires la
recherche du mot propre, comme ils se livreront plus tard, dans
le fouillis des intrts sociaux, la poursuite de lavoir ou du
prestige qui lve ; hommes du rve et dambition inerte, qui
demandent leurs voisins la solution du problme difficile ou
la dmonstration oublie du thorme, comme on les verra tant
de fois, se dfiant deux-mmes, sattarder dans lantichambre
des gens en autorit, quils courtiseront de leurs esprances
vitales.
Au temps libre du soir, la scne va changer dans la cour de
rcration. Linsuffisance du luminaire, la ncessit dune
surveillance plus troite, du moins il y a quelque trente ans,
obligeaient les rgents de supprimer les jeux et les exercices
physiques, pour ne permettre que la conversation, et les cent
pas perdus, par groupes. La formation de ces cercles, o
certains lves, toujours les mmes, se retrouvaient chaque
jour runis, comme les membres dune famille, ntait pas
exclusivement leffet du hasard ; tant il est vrai que ceux qui se
ressemblent se rassemblent, quoi peuvent contribuer encore
les accointances paroissiales ou familiales, mme la
communaut de classe. Cest dans ce groupement quun bon
nombre dlves, peu enclins aux exercices violents, trouvent
leur distraction durant les temps de rcration. Cest un petit
tat dans ltat o sagitent des ides, des proccupations, des
prtentions quelquefois oserions-nous ajouter jusqu des
intrts, puisque nous ne voudrions pas dire des dilections
tout fait particuliers, qui ne sont pas, qui ne peuvent tre ceux
des cercles voisins.
En ces jours dautomne, o les tnbres de la nuit descendent
trop tt des grands arbres et des toits, o les souvenirs des
vacances sont encore vivaces, la rcration du soir, chez les
grands surtout, se rduit aux entretiens plutt privs. Ces
jeunes grands vont et viennent, deux deux, sur le pav du
jeu de balle ou le lopin attitr de chaque cercle. Cest l quon
change loisir ses impressions sur les choses de la vie de
collge, quon se communique ses esprances individuelles, ses
projets personnels ou ceux des parents, tandis que de lautre
ct des hautes murailles de linstitution, les bruits de la ville
viennent aussi, de temps autre, comme un rire moqueur,
narguer ces illusions de la jeunesse sur la vie relle.
Eugne Guignard et Flix Larive se retrouvent ensemble.
Seul seul ils peuvent causer sans tre en butte aux saillies des
joyeux camarades, et celui-ci saisit loccasion, quil a d mme
rechercher, pour faire part son ami dune ide entretenue
depuis quelques jours. Il est un des officiers de la fanfare, et,
en sa qualit dlve de rhtorique, il a t charg de faire un
discours sur la musique pour la clbration de la fte prochaine
de Sainte-Ccile, patronne des musiciens. Cest un de ces
secrets dcoliers quon aime tenir avec le plus de srieux,
afin davoir un plus grand plaisir les trahir pour les intimes.
Mon cher Guignard, je suis bien aise de pouvoir causer
avec toi dans lintimit ; car jai tentretenir dun sujet qui
moccupe depuis quelques jours. Ce sera bien entre nous, cest
entendu. Je me suis laiss prendre, lautre jour, lors de notre
dernier exercice de la fanfare, accepter la proposition de faire
le discours traditionnel sur la musique, le 22 du mois. Jaurais
d refuser cet honneur, trs-certainement ; mais la surprise
d abor d et la rflexion ensuite men ont empch. Je
ninsisterai pas au sujet de la surprise, passons tout de suite la
rflexion. Il est de coutume que ce discours soit fait par un
lve de rhtorique, et comme cette anne, il parat que je suis
le plus la main des quelques musiciens qui sont en mme
temps rhtoriciens, je nai pas cru devoir men dfendre plus
que cela.
Je te vois venir. Tu veux de laide ?
Oui, tout juste, mon cher ; parce quil y va de lhonneur
de la classe. Tu te rappelles le succs de Louis Dusol, lanne
dernire. Il a encore, tu sais, nos applaudissements dans les
oreilles, cela est vident, et il ny a pas de problme de
mathmatiques qui lintresse autant, cette anne, que de
trouver parmi nous qui pourrait faire aussi bien que lui.
Mais cest toi, et vas-y, mon vieux !
Voyons, parlons srieusement. Il ne sagit pas de faire du
marivaudage, comme dirait Philippe Lanoue, ni assaut de
galanterie entre nous. Sans te vanter, mme en te vantant un
peu, ce que, pour ma part, je trouve bien plausible, il faut
reconnatre que tu es notre fort en discours, lespoir de notre
classe pour le grand concours du Bac. Je puis dire que tous les
confrres comptent sur toi.
Mais nous naurons pas, je suppose, de musique au
baccalaurat, cette anne ; il ne manquerait plus que a !
Non, mais comprends donc. Tu es leurs yeux le
chevalier tenant de la classe, pour le grand tournoi des
collges, et moi je te demande de ltre ici pour les rhtoriciens
de cette anne, au milieu et lencontre des autres classes qui
viennent de nous prcder ou qui nous suivront.
Et tu crois que je vais me laisser prendre dans la glue de
tes flatteries ? Est-ce que mes pauvres parents mont envoy et
me tiennent coteusement ici afin de prparer mon avenir, ou
de me faire le champion de ces chers confrres qui ne me
regarderont plus demain, malgr tous les succs oratoires que
jaurais pu remporter pour eux par ton organe ?
Je vois que jai touch la mauvaise corde. Changeons de
doigt. Jaurais d mieux comprendre ton excellent travail sur
Le Misanthrope au lieu de chercher le copier. Jai eu tort de
vouloir tintresser la gloriole impersonnelle de confrres
que tu naimes gure, cest vident. Je te vois venir, me
disais-tu, il y a un instant. Tu dois me voir aussi maintenant
pitiner sur place, rder autour de toi, et tu prends plaisir me
laisser faire. Eh bien, oui, l ! Soyons plus franc. Cest moi-
mme, moi, ton camarade intime, que lambition tente et que
laventure embte. part le plaisir que jaurais ne pas rater
mon effet sur lesprit de nos camarades et de nos matres, il y a
celui que mon succs ne manquerait pas de causer mes
parents. Et tu ne saurais croire ce que cela peut comporter de
crdit pour lavenir et de faveurs concrtes pour les vacances
prochaines.
Cest beaucoup mieux, a, Flix ! Le sentiment, lamiti
entre nous ; a me va. Jaime beaucoup mieux tentendre parler
de cela purement et simplement, que du drapeau en papillotes
dores de mes chers confrres. Car je nai pas encore tout fait
oubli les brimades avec lesquelles ils mont accueilli ici, dans
mon personnage dArmagh, mon entre. Comme je nai pas
oubli, non plus, la gnrosit toute spontane qui ta port
ragir en ma faveur, ni lamiti que tu mas constamment
tmoigne depuis lors. Je ferai pour toi ce que tu me demandes.
Je ne te promets pas de russir ; cest bien autre chose ; mais je
veux du moins tmoigner de ma bonne volont.
Cest dj pour moi le gage du succs, ne serait-ce que
dun succs tout relatif pour toi, auquel mes propres moyens ne
me permettent gure daspirer. Je veux dire que je suis certain
davance de te devoir beaucoup de reconnaissance. Je ne
loublierai jamais non plus. Sois-en certain ! Quelle que soit la
destine qui nous attende aprs les tudes, jaurai, je lespre,
loccasion de te prouver dune manire plus pratique la
sincrit de mes sentiments ton gard.
O blast ! Ante leves pascentur Ne dirait-on pas, voyons,
que nous rptons ici tous deux une petite scne de mlo pour
amuser prochainement les confrres, la fte du directeur, par
exemple ? Faudra-t-il jurer cela la vie la mort : toi rus
Nisus ; moi, innocent Euryale ? Il y a pas mal de mois, sais-tu,
que jai cess de compter sur ces rengaines-l ? Dis-le donc, et
je te croirai, que si tu as naturellement bon cur, il tarrive
accidentellement aussi de te faire une mauvaise tte. En ce
moment, tu es trop pusillanime pour te fier tes forces, ou trop
paresseux pour te mettre au travail, voil tout ! Jai dit oui. Que
me demandes-tu encore ?
Plus rien, cher Alceste, sauf peut-tre de revenir un peu
plus vite de ton Misanthrope et de ta misanthropie. On ma
reproch de ten avoir subtilis quelque chose ; jaurais d tout
prendre pour ne rien ten laisser.
la salle, messieurs ! clame le rgent.
Donc, cest dit. Je compterai la fois sur ton obligeance
et ta discrtion. Nest-ce pas, cher Alceste de mon doux rve ?
Oui, oui, Nisus de mes cauchemars.
Eugne Guignard est un de ces lves qui se plaisent voir
leur avenir en noir. Parti trop vieux du foyer domestique,
retenu trop longtemps dans lisolement de la vie rurale pour ne
pas en avoir conserv la timide mfiance, avec un esprit dou
dailleurs des plus grands talents, il reste ferm aux esprances
souvent frivoles de la jeunesse. Quand il songe aux jours o il
devra sengager dans la grande lutte du chacun pour soi, il sent,
dans son for intrieur, quelque chose dincapable et dincertain
qui lui demandera plus tard, lui le fort pourtant, de
saccrocher la remorque dun Larive peut-tre. Aussi
abdiquera-t-il de bon gr, pour le moment, son ambition
juvnile et le verra-t-on travailler avec ardeur au succs et
lavantage de son ami.
Ah ! sil avait pu comprendre quil faisait ds lors une
premire exprience des travestissements injustes de la vie
sociale, o il ny a pas que le geai stupide qui emprunte au
paon plus stupide encore, mais o tant de cigales chantent aux
dpens des fourmis !
On a reproch quelque part au fabuliste Lafontaine davoir
fauss la vrit entomologique et calomni la cigale, qui
naurait jamais rien emprunt cette fourmi, goste, avare,
accapareuse, mritant plutt de personnifier, nous aurions mis
le monopoleur, mais on a dit le bandit de grand chemin.
Pardonnons, pardonnons, nous, Lafontaine dont la
bonhomie nentendait pas malice, davoir prt aux animaux ce
quil a trouv chez les hommes ; davoir fait dire lapologue
ce que raconte plutt lhistoire, et davoir laiss aux idologues
une mtaphore qui leur aide si bien peindre certaines ralits
de nos scnes sociales, o tant de faiseurs brillent pour tant de
timides.
Et ce fut quelques jours de l un grand succs, un triomphe
insouponn que remporta Flix Larive quand, aux yeux et aux
oreilles bahis des professeurs, des lves de linstitution,
mme de quelques parents exceptionnellement invits la fte,
dressant firement la tte, enflant la voix, il fit drouler la
fantasmagorie du verbe de Guignard et de son geste bien lui.
Lauteur lui-mme, tapi dans un coin de la salle, comme un
coupable qui se dissimule, dpouill du reste de tout amour-
propre, faillit sapplaudir et le trouva beau ! Cest peine
sil put rprimer lenvie de saluer au passage celles de ses
ides ou de ses phrases quil avait le plus affectueusement
lches. Pour un rien, lui, la bonne tte docile de la classe, le
disciple convaincu du magister dixit, il eut rvoqu en doute
les apophthegmes du professeur et de Hello, et reconnu
combien lon peut tout de mme faire bonne figure dans le
monde sous la dfroque dautrui.
Puisque le personnel dune salle de collge est la socit en
miniature, les personnages en vue y ont aussi leurs suivants, et
nous navons pas oubli les claqueurs de Flix qui ont, certes,
aujourdhui beau jeu.
Aprs tout, ce rustre de Guignard ne sera pas seul
soutenir lhonneur de la classe au concours gnral de la fin
danne. Mieux que cela, il tombe au deuxime rang,
Guignard !
Mais cest le lendemain et les jours suivants que son
humilit eut diversement sexercer dans les abois. Le cercle
des intimes o trnait, imperturbable, le hros de la fte, fut
pendant plusieurs rcrations conscutives le rendez-vous de
tous les gens salamalecs et compliments, qui sen venaient
chaudement fliciter cet impayable Flix Larive, dcidment
appel bien dautres succs, dans le grand monde. On
verrait cela !
En son absence, comme la sourdine, dans de petits
conciliabules sympathiques et discrets, on en parle encore et
lon va plus loin. Les bons matres, spcialement chargs de
faire lducation de ce brillant sujet, jettent la vue sur lavenir.
Ils en profitent pour vaticiner un peu. Ils ont dailleurs
remarqu depuis longtemps la valeur intellectuelle de cet lve
un peu lger, peut-tre, pour le moment, mais qui se ressaisira.
Avec sa parent, ses hautes relations sociales, avec cet art de la
parole dont il accuse dj le si prcieux talent, il ne saurait
manquer de fournir une belle carrire qui fera honneur, non-
seulement linstitution, mais encore tous ses condisciples.
Voyons ! Nest-ce pas, M. Guignard ?
III

LUNIVERSIT

La fourmi chez les cigales

Deux ans plus tard, Guignard et Larive ont termin leurs


tudes classiques ; nous les retrouvons tous deux la facult de
droit. Durant leurs classes de philosophie, celui-ci a
dcidment jet sa gourme dcolier turbulent, et son amiti
pour son condisciple a nou des liens de plus en plus resserrs.
De son ct, le campagnard a pris plus dassurance ;
ladmiration de son ami pour ses talents et ses succs, qui a
mme ralli en sa faveur la sympathie des autres, lui inspire
plus de confiance en ses moyens, en son avenir. On les tenait
maintenant pour deux insparables quon aurait pu croire
srieusement lis la vie la mort, non pas dans une petite
scne de mlodrame, pour la fte du directeur, comme lavait
dit plaisamment lun deux, mais la sortie du collge, pour la
grande chevauche de la vie relle.
Le stage universitaire est bien dj la vie relle. Cest l que
slabore prochainement ltat de vie dfinitif ; cest l que se
produisent les premiers mcomptes et les premires
dsillusions ; l que se rencontrent, comme dans un premier
heurt, les gnrosits juvniles avec les gosmes dj classs,
le sentiment ingnu avec lorgueil, la dlicieuse et parfois
nave romance du cur inasservi avec le calcul dune foi
mentie ou daffections troques.
Au collge, luniformit de laccoutrement comme celle des
menus table, car nous voulons parler plus spcialement des
internes, entretiennent chez ces garons, encore insoucieux du
pass et de lavenir, saurions-nous en dire autant des jeunes
demoiselles aux tudes, une heureuse confraternit
galitaire qui efface momentanment les ingalits sociales.
Les dmarcations qui sy tablissent et sy entretiennent,
comme naturellement, sont celles qui rsulteraient plutt de la
valeur personnelle dun chacun. De l, chez ces phbes
lesprit encore gnreux et dsintress, deux castes, deux
catgories, deux aristocraties ; ceux qui brillent la culture
intellectuelle, et ceux qui priment la culture physique ; les
forts en thme et les forts aux jeux ; les premiers de classes et
les champions sportiques.
Or, vivons-nous une poque o il soit facile de mpriser
lune ou lautre de ces clbrits ?
Quant aux ingalits de fortunes familiales, les deux
personnages qui ont lieu et quelque raison de sen occuper, au
collge, sont le procureur et le directeur, spcialement nantis
du soin, celui-ci, de sauvegarder les murs et lavenir, celui-l,
dadministrer le budget des intressants sujets quils ont
entrepris dduquer.
Mais luniversit, on est plus qu moiti dj mancip.
On tire vue sur lopulence paternelle, ou lon commence
tirer la queue du diable, si lon est fils de famille ou tudiant
besogneux.
Dj aussi la socit vous rclame avec toute lpret de ses
exigences et de ses mondanits, ce qui tend forcment
accentuer les ingalits du niveau social chez des confrres
dune mme promotion. Sil y en a dont laurole
professionnelle projette des lueurs qui leur mnagent davance
une intrusion ascensionnelle ; sil sen trouve qui, par
snobisme ou par audace, russissent parfois forcer les
retranchements, saluez-les alors comme des arrivistes.
Mais, Eugne Guignard navait pas attendu de vivre dans les
cercles universitaires pour commencer comprendre que la
dmarcation des castes sociales tait beaucoup moins
accentue dans une salle de collge que dans le monde. Flix
lui mme, son alter ego, navait gure tard, non plus, faire
son dification l-dessus, lui donner une occasion assez
cruelle de le constater et quil noublierait plus.
Elle est srieuse, bien srieuse lheure o le jeune homme,
la fin de ses tudes, cherche lorientation de sa destine. Les
ducateurs, moralistes, pasteurs dmes du collge nous
apprennent ce quest la vocation, cette voix mystrieuse den-
haut, laquelle il faut savoir obir sous peine de fausser tout
son avenir, pour la vie, mme pour lternit. Qui ne se
rappelle ces heures de mditation profonde o il a fallu pour
chacun rsoudre le problme de lhomme dont les donnes
sembrouillent dans les gots et les rires de lenfant ? Quand
viennent encore sy ajouter les ides prconues, les dsirs mal
rservs, les reproches demi-dissimuls des parents, cette
heure nest plus seulement srieuse, elle devient lune des plus
tristes, quand elle ne se fait pas lune des plus fatales de la vie.
Ltudiant dArmagh connut toute lacuit de cette misre.
Ses parents, ignares et pauvres, en recherchant lonreux
honneur de le tenir aux tudes classiques, staient plu presque
inconsciemment entretenir lesprance de le voir choisir
ltat ecclsiastique. Et ce fut un dsenchantement pour eux en
mme temps quun crve-cur pour lui, quand il fallut
admettre de part et dautre le mcompte. Non, sans doute, il
ny eut pas de reproches ni ouverts ni amers ; mais des
sousentendus, un regret trop ostensible des sommes dargent
inutilement dpenses quand on est pauvre ; ce qui voulait dire
lpuisement du crdit sur lequel il ny avait plus compter
pour toute tude ultrieure.
Associ, durant le jour, aux travailleurs des champs,
abandonn le soir ses pnibles cogitations, ce fut avec cette
amertume au cur que le pauvre bachelier frais moulu passa
les premires semaines de ses vacances de finissant. Que de
fois le souvenir de son ami ne vint-il pas sagiter en son
esprit ? Combien ne fut-il pas tent de porter envie ce fils de
ngociant, quil avait cru tte lgre, mais qui allait maintenant
partir devant lui sans hsitation, sengager joyeusement dans sa
voie grande ouverte, et le laisser l, lui, dans lincertitude et
linconnu ?
Que ne peut-il, comme en ces dernires annes, la
rcration du soir sous les grands arbres, lentretenir de ses
ennuis, prendre de lui conseil aprs lavoir tant de fois
morign. Mais, non ; Flix est loin, encore plus loin peut-tre
moralement que physiquement.
Comme elle tait donc bien lgitime et bien cruelle la peine
de la sparation qui vous mordait au cur durant la soire
dadieux des finissants !
Fallait-il crire Flix ; lui faire part de ces premires
preuves de la vie pratique, le relancer pour cela dans les
plaisirs, les courses champtres, la villgiature et les bains-de-
mer la mode ?
Le philosophe dhier eut le stocisme, et lon pourrait dire
beaucoup mieux et tout simplement, le bon esprit de nen rien
faire.
Enfin, il a pris son parti. Il ne restera pas mi-chemin entre
la classe ouvrire et la classe professionnelle ; mais tentera de
se rendre jusquau but. Un voyage la ville lui a permis de
revoir ses directeurs, de sonder de tous cts limpasse dans
laquelle il se voit accul, de trouver une issue pour en sortir. Le
diplme de bachelier lui ouvre lentre de ltude
professionnelle. Cest au barreau quil se destine, comme son
ami Flix qui devra tre beaucoup moins surpris de cette
dcision, que ne lont t les parents l-bas, Bellechasse. Car
ce sont les projets tant de fois rvs des deux potaches qui vont
maintenant se raliser, puisquenfin, laide de quelques
leons de langues mortes et de mathmatiques donnes des
tudiants en retard, Eugne Guignard a trouv la ressource
pcuniaire qui lui faisait dfaut pour commencer son stage.
Il sen revenait de la ville avec ce rayon de soleil dans lme,
heureux dapprendre ses parents cette solution qui devait la
fois les soulager et le consoler, lorsque, sur le bateau qui
portait Csar et son avenir, il fut en butte une trs vive
motion. Une voix aux accents bien connus sest leve dans la
cohue des voyageurs. Il a tressailli au plaisir de rencontrer son
ami Larive, qui est l, quil va sempresser de rallier pour le
mettre au courant de ltat de choses nouveau. Mais non pas ;
halte-l ! Larive nest pas seul. Il accompagne deux dames
dun ge bien diffrent ; dun ge tellement diffrent que lon
reconnat en elles la mre et la fille, quand bien mme il
faudrait un grand effort de mmoire pour retrouver, sous tous
ses dehors de petit-matre, le disciple de nagure qui, hlas ! ne
sembla pas du tout avoir jamais tudi, sous aucun portique,
avec le Socrate de son collge ni avec lhumble paysan
dArmagh.
Eugne dut passer outre comme un bolide qui se perd dans la
nuit. Et voil comment il navait pas t la peine dattendre
lexprience de la vie universitaire, pour apprendre que la ligne
de dmarcation entre les classes sociales est beaucoup moins
profonde au collge que dans le grand monde !
Toutefois, si les liens de cette amiti collgiale subirent
alors une secousse se rompre pour jamais, si ltudiant
campagnard cuva dans la peine la plus cuisante le vin amer de
cet affront, il seffora nanmoins de transiger avec les
rclamations de son cur bless et celles beaucoup plus
imprieuses de son amour-propre humili.
Que Flix eut un instant, sinon tout fait rougi de lui du
moins cd la gne ou lembarras de le reconnatre dans la
circonstance que nous savons, lincartade pour tout autre
naurait peut-tre prt qu une explication vive entre deux
jeunes gens du mme niveau social. Mais notre villageois
devait en tre plus profondment bless. Il y voyait trop bien la
ralisation de toutes ces craintes, ces mfiances quil avait
pendant si longtemps entretenues au collge, comme
insparables la fois de sa pauvret et de son ducation. Il
stait habitu longtemps davance comprendre que
lhumilit de sa condition sociale et de celle de ses parents
lexposerait rude preuve, parmi ceux chez qui sa culture
intellectuelle et ses talents lui permettraient dailleurs de
frquenter.
Aussi pour un rien, dans sa timidit native et son abngation
raisonne, allait-il se convaincre quaprs tout ce ntait que
juste et bien fait pour lui ; sa bonne nature cherchant
lemporter sur sa rancur. Puis cet ge, o les caractres sont
encore en formation, pour ainsi dire mallables, les dplaisirs
et les ressentiments sont parfois peu durables, les humiliations
moins profondes, comme des empreintes dans un sable
mouvant que le moindre vent soufflant du bon ct fera tt
disparatre.
Voil pourquoi nous les retrouverons ensemble encore
luniversit, ces deux copains. Sans doute, il y aura dun ct
un sentiment prvenu et un peu dsabus, mais le plaisir des
raccordailles lemportera sur les susceptibilits.
la veille des examens surtout, comme en face dun pril
commun, lamiti dEugne Guignard et de Flix Larive
reprend, sait-on pourquoi, de son ancienne ardeur. Non plus
sous les grands arbres du sminaire, mais dans la petite
chambre dtudiant quil paie misrablement de son premier
gain, Eugne reoit alors presque tous les soirs, durant une
quinzaine, son ami dont il se fait le rptiteur de droit. On
cause aussi comme autrefois, ou comme deux vieux dj, de la
prime jeunesse. Quand Flix sen va, il laisse, dans cette
pauvre chambre dtudiant, la bonne odeur du tabac
dispendieux quil y a brl, et dans lme de son ami, le rayon
de soleil dun printemps pourtant dj pass.
Toutefois dans lentretemps des examens, Guignard aurait
tout le loisir de rflchir sur la complexit et la vanit des
occupations, des engagements, comme lon dit dans la
socit, qui loignent de lui son ami, sil ntait pas lui-
mme trs pris pour gagner les quelques piastres quil lui faut
payer, chaque terme ou chaque mois finissant, luniversit,
la pension, au propritaire de sa chambrette.
Durant la deuxime anne de ses tudes professionnelles, il
trouva un expdient plus commode pour gagner sa vie
dtudiant tout en suivant les sances des tribunaux. Un
confrre lui prta avant les vacances un trait lmentaire de
stnographie, et lautomne, il tait prt prendre des
enqutes , ce que pouvaient faire alors tous les tudiants de
bonne volont, de cur et dintelligence.
Il nessaya quune fois dun autre expdient dont il devait
encore conserver un triste souvenir.
Au collge, il ne stait pas content, quant la musique,
dcrire le discours qui devait consacrer la rputation littraire
de Flix Larive. Pour charmer ses ennuis et srieusement
aggraver celui de ses confrres, il avait pendant plus de deux
annes tudi les effets plus ou moins compliqus et
harmonieux dun archet docile train angle droit sur les
quatre cordes dcidment grincheuses dun deuxime violon,
en tenant scrupuleusement les yeux sur les pages dune
mthode nullement infaillible pour conduire la virtuosit. Il
en avait cependant retenu deux choses : la valeur des temps et
des contre-temps, puis la diffrence des tons.
Et cest encore cette prcieuse notion-l qui va lui tre
brutalement rappele.
Dans un orchestre retenu pour le grand bal du maire de la
ville, la dernire heure un artiste fait dfaut. Le chef lui offre
de prendre sa place ; ce quun dernier exercice densemble lui
rend assez facilement possible, et il sourit lide de gagner
dans une seule soire autant que, lanne prcdente, un de ses
lves privs ne lui payait quau bout dun mois. Il est vrai que
ce maire est aussi lun de ses professeurs de droit ; mais, dans
la foule, il nira pas remarquer son lve au deuxime rang, et
au deuxime violon de lorchestre.
Sous les feux blouissants du luminaire, sous lclat rutilant
des parures, la grande salle du bal sanime. Les musiciens ne
sont pas encore leurs pupitres quand trois ou quatre lves de
la facult de droit entourent Guignard, quils flicitent, quils
acclament.
Enfin , lui dit lun deux, pendant que Flix lobserve
dun air plutt embarrass, te voil lanc dans le monde,
Eugne, presque malgr toi. Il nen fallait pas moins pour te
dcider. Notre professeur a eu une heureuse ide dinviter son
bal les dix premiers lves de notre promotion, et comme tu es
notre primus inter primos, tu ne pouvais pas dcemment te
drober son invitation ; dautant plus quune abstention
comme celle-l aurait pu lindisposer contre nous tous.
Bravo ! mon vieux.
Il y en a deux dans ce groupe qui ne participent pas cette
joie : Eugne qui commence comprendre, et Flix qui a
compris depuis quinze jours que son ami navait pas t invit.
votre place, M. Guignard, dit le chef dorchestre. On
nous demande de commencer.
Dans le cours de la soire, deux ou trois fois, quelque chose
comme un frmissement nerveux, un spasme, un haut-le-cur
peut-tre faillit jeter le dsarroi dans les coups darchet et les
staccati du deuxime violon.
Je vous aurais cru meilleur mesuriste, M. Guignard, lui
dit, aprs la soire, le chef dorchestre, et votre oreille nest pas
toujours assez scrupuleuse. Loreille, loreille ! mon cher, pour
les instruments corde ! Aprs tout, ce nest pas votre mtier,
vous ntiez quun supplant ; on peut vous pardonner davoir
t nerveux pour une premire dans le monde.
Je lavoue, monsieur le chef, plus dune fois, jai moi-
mme remarqu que je ntais gure dans le ton ou que
jacclrais pour en finir au plus tt. Cest ce qui ne marrivera
plus, je lespre.
Et le jeune homme, fatigu, dprim, profondment humili,
cette fois, regagna sa chambrette o les quelques heures de
repos quil lui restait avant le cours devaient tre encore
traverses de cette pnible impression.
Jai bu pour la premire fois, se disait-il, la coupe des
avanies. Demain, mes confrres me regarderont, les uns, avec
ironie ; dautres, avec commisration, ce qui est peut-tre
encore plus fatigant pour lesprit orgueilleux. Mais je
laccepterai pourtant, mon Dieu !
Heureusement pour lui, cet enfant avait encore du sentiment
religieux. Sa formation collgiale tait reste intacte. Sil ne
put se dire avec orgueil : Non dolet , il comprit quil pouvait
grandir et slever ses propres yeux, en buvant sans
rcriminer pour la premire fois leau du torrent.
Flix Larive lui avait paru superbe datours et de belle mine
pendant toute cette soire. Quil eut t le lion du jour chez les
jeunes, comme il fut jadis lorateur acclam du collge, Eugne
serait le dernier le lui envier, tant il stait habitu depuis
longtemps reconnatre cette supriorit laquelle il lui
plaisait de se soumettre, mme dy contribuer gnreusement.
Disons aussi lhonneur des autres tudiants, dont la noblesse
de sentiments nest pas toujours victime de leur lgret, que
pour bon nombre dentre eux Guignard nen fut pas autrement
amoindri dans leur estime. On lui concda une force de
caractre, une nergie de volont, une bravoure du cur, au
milieu des difficults de la vie, qui en imposaient leur esprit
de dpendance, leur insouciance du lendemain, sous
linfluence secourable du rgime paternel.
Eugne Guignard toutefois renona lart musical pour
consacrer tous ses loisirs lexercice autrement plus lucratif de
la stnographie. Les procduriers, les conseils aux enqutes,
prvenus de sa dextrit comme de ses besoins, recherchrent
lenvi ses services. Il neut plus passer de nuits au bal, mais
transcrire ses notes, tche de mercenaire qui, du moins, jusqu
la fin de ses tudes universitaires, lui valut un Pactole. cette
phase de la vie, comme au thtre, soprent souvent des
changements vue. Ne soyons donc pas surpris si, durant la
dernire anne de son stage, la condition conomique de
ltudiant pauvre sest notablement amliore. Il a fait des
pargnes, les confrres lont appris maintenant ; ils lui en
savent meilleur gr que de ses succs la facult. Tantt
leurs yeux il sera dj quelquun grce au prestige de largent.
Par contre, Flix commence connatre ce que peut comporter
dinquitude et de malaise la gne pcuniaire ; non pas quil ait
pourvoir aux ncessits de sa subsistance, mais aux
engagements de sa prodigalit.
Un soir, ctait encore durant la prparation des examens, les
derniers de leurs tudes professionnelles, il fit part Eugne de
ses embarras. Une chance allait prochainement se prsenter
qui le mettrait en grand danger dencourir la rigueur des
foudres paternelles. Une voiture brise, un cheval bless durant
une promenade dtudiant, tel tait limprvu, qui avait de fond
en comble compromis lquilibre de son budget,
momentanment maintenu par un crdit sur billet, quil
faudrait bien prsenter la caisse domestique, sil devait
jamais tre quelque part honor.
Non pas ! lui dit son ami Guignard. Tu nirais pas
froisser ton pre en lui dvoilant du mme coup ta sotte
escapade et ta cachotterie plus sotte encore, tout la fin de tes
tudes lgales, au moment o il te croit devenu homme srieux,
o il te faudra plutt recourir lui pour le devenir
effectivement. Paie-moi cela, ce billet-l. Ne lui en parle pas,
je fournis largent.
Eugne, tu fais plus que me jeter dans la confusion. Je ne
trouve pas dexpression juste pour te remercier comme je le
voudrais. Mais sois sr, oui, bien sr que toute ma vie
Oh ! je ten prie, grce du reste ! Tu ne te fais pas lide
de ce que je la connais celle-l ! Serait-ce encore la vie, la
mort, comme dans la petite scne, tu sais, pour la fte du
directeur ? Parce quil a plu au fils papa de faire le fou et
quil lui dplairait aujourdhui de sen accuser en tendant la
main, vas-tu me la faire au mlo, ta petite lippe denfant
maussade ? Va payer ton homme ; songe passer tes examens ;
ne recommence plus et laisse-moi tranquille !
Lautomne suivant, sur la devanture dun plain-pied
moderne divis en bureaux daffaires de toutes sortes, snonce
et sannonce, en belles lettres dor toutes neuves, ainsi que
dans les colonnes des grands journaux, la raison lgale :

GUIGNARD & LARIVE


Avocats Procureurs.
EUGNE GUIGNARD, FLIX LARIVE,
B.A. ; LL. L. B.L. LL.B.
IV

POUR FAIRE SON CHEMIN

La cigale prend son vol

LArriviste nest pas ncessairement injuste ; mais il est


ambitieux avec une pointe dgosme. Il regarde la vie comme
une colline abrupte quil faut gravir laide de tout ce qui peut
tomber sous la main, autour de soi, de tout ce qui peut servir de
marchepied dans cette escalade. Ce nest qu loccasion et par
ncessit, sil lui arrive de fouler aux pieds gens et choses
autrefois aims et respects, comme de mettre profit loubli
de ceux quil dpasse, quand ce nest pas loubli des premiers
sentiments gnreux de sa jeunesse, des prmices de son cur.
Sil trahit des principes quil a tout dabord tenus en honneur,
cest par calcul ; en caressant cette arrire-pense et ce faux
principe, que, pour une bonne partie de la socit moderne, le
grand palliatif des mthodes rprhensibles, cest le succs ; la
grande consolation des renoncements qui fatiguent lme, cest
ladmiration servile des uns et lacclamation intresse des
autres.
Jai des principes, mais je les mnage , disait en
plaisantant un homme public du Canada.
Voil toute la formule, celle de larrivisme ; avoir des
principes mais les mnager ! Cest--dire en user avec
discrtion, comme de certains dcors de thtre que lon exhibe
en pleine lumire aux yeux de la foule ou que lon cache au
dbarras, suivant les exigences de la comdie qui tient
laffiche !
En effet, combien de ces choses nexistent que pour le plaisir
des yeux ou le service de lintrt : aujourdhui doctrines ou
structures imposantes ; demain pure rclame et toiles peintes !
Non, larriviste nest pas injuste de sa nature, mais il veut
faire son chemin ! Il ne peut rsister la force intrieure qui
lentrane et il fait son chemin comme la machine routire qui
crase toujours en se salissant parfois.
Que lui importe ce qui nest pas le but atteindre et le
moyen dy arriver, puisquil a conscience de vivre en plein
nimportequisme ? cette poque o, suivant la dfinition
de lhumoriste : Nimporte qui, pouvant faire nimporte quoi,
peut, nimporte quand, arriver nimporte o.
Trois grandes passions coupent de leurs tapes la vie de
lhomme du monde : la passion rotique au sortir de
ladolescence ; plus tard, celle des biens et du bien-tre ; enfin,
celle des honneurs.
Larriviste, celui du moins que nous voulons peindre, semble
avoir surtout pour objectif lassouvissement de la dernire.
cette fin, il subordonnera, sil le faut, les deux autres, quil
travestira en moyens ou sacrifiera dans des trocs : le panache
dabord, lintrt ensuite et le sentiment, sil lui reste du
temps.
Entrs ensemble dans ce quils appellent le domaine de la
vie pratique, les deux associs vont y travailler chacun dune
manire bien diffrente. Lenfant de la glbe, malgr sa force
et sa valeur, y tracera pniblement son sillon, o le froment de
son labeur y souffrira plus dune fois de la pousse dune ingrate
ivraie et des intempries. Cest au contraire sur une mer agite
que lautre tracera plutt le sien, toutes voiles dehors au vent
de la faveur ou entran par la bourrasque ; sillon instable,
celui-l, effac bientt dans la perturbation par lui un moment
accrue ! mais quimporte, pourvu quon arrive bon port ?
On voit ds lors que des deux jeunes avocats, lun sera tout
la fois lhomme de ltude lgale et des tribunaux, le vrai
basochien, le procdurier, le jurisconsulte, la recherche des
textes et des arrts au soutien des causes srieuses ; lautre, le
vir linguosus, le personnage aux relations sociales, en attendant
quil se transforme en tendard politique ; enfin pour le
moment le bief damont qui amnera leau au moulin
Guignard et Larive .
Ne demandez pas comment et pourquoi ils se sont ainsi fait
chacun cette part. Tout autant vaudrait-il sinquiter de savoir
ce que fait la racine gnreuse et obscure qui slabore dans le
sol, tandis que la fleur spanouit dans lair.
Les relations commerciales du papa Larive ont bientt mis
lavocat son fils dans le mouvement, comme lon dit.
Dbrouillard, suffisamment poseur, lafft de toute rclame,
il prore dans les runions de gens srieux, impose ses opinions
au club fashionable et plastronne dans les grands salons de la
ville. Cette vie publique un peu anticipe accapare la plus
grande partie de son temps. Cest peine sil lui en reste assez
pour tenir Guignard au courant de tout le travail quil lui faudra
faire si lon veut mener les choses bien. Et celui-ci le voit
non sans inquitude tourbillonner dans la farandole des projets
nouveaux, se trouvant lui-mme entran, absorb dans la
gestion platonique de tous les domaines espagnols et du stock
lunaire de son associ.
Si grande nanmoins que fut la part de son temps consacre
par Larive la poursuite de ses entreprises comme aux affaires
publiques, il y avait pourtant quelquun en arrire de tout cela,
qui faisait lobjet de sa grande sollicitude ; ctait lautre,
larriviste, qui logeait chez lui. De mme quil faisait travailler
Guignard, il se voyait aux ordres de ce personnage mystrieux
autant quimprieux, qui lavait pris sur les bancs du collge et
lui commandait toujours davancer, de bousculer les autres sil
le fallait pour avancer.
Mon cher Eugne, dit-il un jour son associ, il me faut
te parler dune dcision bien srieuse de ma part.
Encore ! Un projet ! Tu quittes le monde !
Je te dis que cest trs srieux. Mon pre sait tout et
mapprouve. Je veux apprendre seulement ce que tu en penses.
Pour faire prcisment le contraire de ce que je te
conseillerai ?
Eh bien oui ! Je me marie !
Tu me trompes. Ce nest pas le contraire de ce que je te
souhaite. Je tapprouve ; je tencourage ; je te flicite : Enfin
bornant le cours de tes galanteries
Voyons, est-ce moi qui suis dj devenu le plus srieux
de nous deux ? Cesse donc ! Raisonne ou laisse-moi raisonner !
Je le veux bien. Je viens de le dire : je tapprouve ; je
tencourage ; je te flicite. Ce nest pas assez ? Que te faut-il
de plus ? Que je reprenne, pour la noce, ma place lorchestre,
comme au bal du maire ? Ce ne sera pas assez gai de me voir
encore l, ni pour moi ni pour toi, je suppose ? Tu te maries.
Bravo ! Cest sage ; cest mme gnreux, noble, pour une fois
et dans une question si grave, de faire preuve de constance
aprs tant dinconstances. Cette chre Lucile, lobjet de tes
premiers sentiments ; dont tu me fais lloge mrit depuis
notre premire anne de philosophie, pour qui tu crivais des
vers quand il taurait fallu plutt tayer des syllogismes ; Mlle
Lucile Morand, qui tespre, croit en tes serments et te chrit
depuis quatre ans, mritait, certes, de sappeler un jour
Madame Larive.
Vraiment, tu magaces, Eugne. Je ne te reconnais plus.
Les rles sont videmment changs entre nous. Je viens te
parler de choses des plus srieuses et tu membtes avec tes
propos folichons.
Quoi ! folichons ! les premiers sentiments, les
impressions suaves de ton cur, si longtemps chants et rims
dans ta posie, si souvent jurs dans ta prose, aux heures
tardives o il taurait fallu plutt tudier, comme tous les
clairs de lune, quand tu aurais fait mieux de dormir !
Ne temballe pas, mon vieux. Tu ne vas pas, jespre,
poser au censeur, au donneur de sages avis, au tuteur ? Si tu
savais comme en pareille occurrence, je me sens, vis--vis de
toi, tout fait majeur, usant de mes droits, sans aucune
intention de prparer les voies aux sommations respectueuses.
Jai pris une dcision trs-importante et je suis peut-tre trop
naf et trop bon de venir ten faire part. Voil tout ; rien de
plus !
Sans doute ! sans doute ! Aussi, je ne conteste pas, je
constate, et je mpate, dirait un parisien.
Mais voyons, est-ce que nous serons toujours des
potaches ? Enfin, qui te parle ici de Lucile Morand ? Cest mon
avenir, entends-tu bien, ma fortune toute faite qui se bcle dun
trait de plume sur un contrat, et tu plaisantes ! Jpouse, cela a
t dcid, agr, ratifi de part et dautre, hier soir, par les
parents, jpouse Mademoiselle Gratia-Myrtile Nervole, dont
le pre caresse dj son million, commande aux influences
ministrielles et me poussera dans la politique en attendant de
marborer sur le banc judiciaire.
Ne crois-tu pas que cela vaille la peine quon en parle
srieusement ?
Oui, trs srieusement, et cest ce que je vais faire.
Ah ! aprs quil aura plu ta jeunesse de samuser aux
manifestations dun sentiment dingnue, non-consciente de sa
dception probable, tu trouveras maintenant, pour la vie
srieuse, quil est lgitime, chevalaresque et agrable toujours
de foltrer encore avec cette premire amertume dune me
candide.
Quel digne homme te voil !
Dans tout ce que tu viens de me dire, je retiens et jadmire
un mot : le mot bcler .
Tu bcleras ; cest--dire tu fermeras la hte et avec
prcaution la porte qui donnait naturellement sur lidal de ton
me et de ton cur.
Tu bcleras ; cest--dire, tu feras taire la voix gnreuse et
sincre qui chante dans nos vingt ans, et ton idylle deviendra
une feuille de balance.
Tu bcleras ; et prs des ruines dune affection normale, pure
et trompe, larbitre de nos lgances se pavanera sans
remords, un jour, au bras dun laideron riche !
Tu ne voulais pas, tout lheure, me laisser plaisanter. Pour
cette fois, tu avais raison, je te le concde ; aussi, regarde-moi
bien : je me fche !
Et tu crois, nest-ce pas, mintimider par ce dbordement
de ton loquence ? Mais tu sais, jai fini de ten emprunter. Je
me soucie fort peu maintenant de tes remontrances de
moraliste pour rire, tout autant que de tes ides et tes phrases
sur la musique et la misanthropie, que jempruntais jadis mais
dont je ne saurais plus que faire. Je suis bien bon, vraiment, de
te consulter en ami, sur des choses qui relvent de mon franc
arbitre. Aussi, sauf la grossire insolence quil ta plu de
commettre ladresse dune personne que tu devrais au moins
respecter, je me moque pas mal de tes objurgations de rustaud
non encore acclimat dans le monde civilis. Parce quil aura
paru intressant, pour une pronnelle peine sortie de son
couvent, de rpondre nos illades dtudiant, me faudrait-il
lui sacrifier mon avenir ? Tu me parlais tout lheure des vers
que jaurais crits pour elle et quelle na jamais lus. Si tu
aimes reprendre en sous main linspiration potique dont elle
peut tre lobjet ou la cause, je lui ferai part, avant de rompre
dfinitivement, de ton gnreux don-quichottisme en sa faveur,
et ton tour, jusqu quarante ans, si tu le veux, sans
dsemparer, tu pourras lui chanter lincarnat des roses et la
pleur des seigles du beau pays de Bellechasse, patrie des
rveurs et des crve-faim.
Quant moi, cest dans une ville daffaires, cest dans la vie
pratique que je veux faire mon chemin, et non pas courir les
routes en troubadour ou en chemineau.
Et il sortit sans attendre de riposte !
Eugne Guignard croyait rire encore en disant : je me fche.
Mais la rplique de son interlocuteur lui laissa dans lme une
impression rellement fcheuse. Il sirrita dentendre encore
rsonner son oreille ces mots : vie pratique ; faire mon
chemin , qui plus que jamais semblaient tre la formule des
gosmes la mode, ainsi que des injustices accrdites. Il
ressentit comme un besoin de pleurer sur le cruel mcompte de
cette pauvre enfant qui, sans autre mfait que davoir cru
candidement son premier amour, apprendrait quelque soir, en
lisant les journaux peut-tre, la dchance de son rve et verrait
passer ce hideux nuage sur la vision de son avenir aussi.
Non, ce nest pas quil et lme dun pote ni le caractre
dun Don Quichotte, ce Guignard, mais dans le chemin de cette
sorte darrivisme, car il y en a plusieurs, il geignait dj
sous le fardeau de sa conscience dhonnte homme.
Il comprit quil nirait pas loin.
V

LE VEAU DOR EST TOUJOURS


DEBOUT

La cigale devient fourmi

Faites de largent, honntement si cest possible, mais


faites de largent , disait laconiquement lamricain.
Cest encore le culte du veau dor autrefois propos la
vnration de la foule ; cest la sacrilge omnipotence
reconnue aujourdhui au faux dieu Dollar ! Avantages et
jouissances matriels, prestige social, immunit morale en
certains milieux et certaine mesure, tout cela est compris dans
cet aphorisme, devise du matrialisme moderne : faire de
largent. Le self made man de la race anglaise nest pas tant
celui qui sest appliqu et a russi mettre en valeur les dons
naturels de son cur ou les talents de son intelligence, mais
celui qui a su faire de largent. La plutocratie est de plus en
plus la caste qui commande et qui rgne. moins dadmettre
avec lascte que cette vie nest pas la vie, que tout ny est que
mensonge et vanit, il est difficile de secouer lapptence des
biens, des honneurs, de la considration exceptionnelle qui font
dordinaire lescorte de largent.
En mettant fin brusquement, comme nous lavons vu, la
conversation plutt vive avec son ancien ami, Flix Larive,
rompant aussi pour jamais avec la posie de sa jeunesse, allait
avant tout, temporairement du moins et comme moyen
darriver, devenir un homme dargent. Si leur association, leur
camaraderie ne parut pas ostensiblement interrompue aux yeux
des gens, les liens de leur vieille amiti, nous une poque de
la vie o les appels de lintrt sont moins imprieux, avaient
cependant reu une secousse fatale. La rupture fut dissimule,
retarde parce quil entrait dans les calculs de lhomme
pratique quil en ft ainsi. Pendant quelque temps encore, la
clientle de ltude lgale Guignard et Larive devait rester
labri de leurs divergences dopinions et de sentiments. Des
causes srieuses dont le premier tenait la solution et lautre les
honoraires devaient tre le mystrieux ciment qui les tiendrait
unis. En quoi larriviste dploya peut-tre plus de force de
caractre, plus dnergie quil ne lui en avait fallu pour
imposer silence son cur ; car chez de telles natures lamour
est moins tyrannique que lorgueil.
Le mariage de lavocat Flix Larive, jeune homme davenir
en train de faire brillamment son chemin, fut tout un
vnement social. Depuis le compte-rendu des fianailles
jusqu la liste des riches cadeaux dposs autour de la
corbeille de noces, jusquau dtail de la superbe toilette qui
rehaussait lclat de lpouse, rien ne fut omis dans les
journaux, qui put donner du retentissement lhymne.
Pendant la prgrination lointaine de lheureux couple,
Guignard eut tout le loisir de mettre la dernire main un
factum en appel dans une cause o ltablissement de Larive,
pre, se trouvait mme de perdre ou de gagner une somme
considrable dargent. Consciencieux toujours et dj trs-fort
lgiste, il semploya de son mieux assurer le succs de sa
partie dans ce litige.
Quelques semaines plus tard, une dcision retentissante du
tribunal des appels allait sinscrire dans les rapports de
jurisprudence et dterminer un point de droit longtemps
contest.
Comment allez-vous ? Permettez-moi donc , dit un
reporter obsquieux qui faisait les tribunaux , en rencontrant
le lendemain notre Flix pratique, dans la salle des pas perdus,
au palais de justice.
Vous tiez lavocat occupant dans cette cause fameuse
dont on parle ? Je vous flicite. Qutait-ce donc, cette cause-
l ? Quelques notes, sil vous plat, pour ma chronique
judiciaire ?
Tiens ! bien aimable ; merci ! mon cher ! En effet, il ny a
pas dire, cest un grand succs. Je nai pas pu men occuper,
comme je laurais voulu. Mais la question ma paru tout de
suite trs-claire. Jtais certain davance du jugement en notre
faveur. Vous direz bien, nest-ce pas, que ce point-l navait
jamais encore t soumis la dcision de la Cour dappel.
Voici
Le soir mme, le journal faisait connatre ses milliers de
lecteurs que : La Cour dappel, lunanimit, a rendu un
jugement des plus importants dans le procs L. vs. R. ; donnant
gain de cause sur tous les points la partie reprsente par (ici
le portrait de Flix Larive couvre quelques pouces carrs
despace typographique), le jeune et brillant avocat dont nous
donnons le portrait. Tous les anciens habitus et les autorits
du palais saccordent reconnatre le bien fond du jugement,
ainsi que le grand sens lgal et le rare talent dexposition du
jeune matre qui fait dj lhonneur du barreau et a plus dune
fois t consult par de vieux jurisconsultes. On jugera
dailleurs de limportance de cette dcision par lexpos
suivant des faits de la cause, que nous tenons de lavocat lui-
mme.
Sur la foi du journal, ceux qui ne connaissent pas les petits
secrets de sa vanit discrte, les non-habitus du palais, seront
aprs cela bien justifiables, nest-ce pas, de fliciter M.
lavocat Larive, jeune homme dun si brillant avenir. Mme
chez ceux quune dngation ou une rectification aurait pu
momentanment dsabuser l-dessus, ne restera-t-il pas
quelque prdisposition estimer la valeur dun homme qui
prte dj de telles mprises ? Car sil est vrai quil reste
toujours quelque chose du mensonge, ce doit tre surtout le
mensonge du papier imprim.
Dailleurs, notre arriviste qui a de lassiette ne bougera pas
assez pour dplacer totalement, soyez-en sr, laurole dont le
journaliste a si inopinment ou si obligeamment nimb son
front, et dans la mmoire dun chacun, il en restera
suffisamement pour lui servir quand mme de rclame.
Tu sais, Eugne dit-il, en entrant comme un coup de
vent dans le bureau de son savant confrre, ctait bien le cas
de le dire, je nai jamais racont cet-idiot l ce quil est
all publier, hier soir, dans son journal, propos de notre
cause. Jtais trs-press ; il ma demand des notes que je lui
ai donnes, comme cela, en sortant du palais. Et juge de mon
dplaisir, de ma stupfaction, quand jai lu son affiche-rclame
qui na pas le sens commun ; ces loges qui te reviennent
naturellement.
Bah ! Je comprends bien cela, va ! Je me vois ta place.
Ces mendiants de nouvelles, il nest pas facile de les viter.
Cest probablement en manipulant les pices du dossier, je
suppose, que tu auras aussi laisser tomber, par mgarde, ton
portrait en toge, et lindiscret, sans que tu le voies faire, la mis
dans sa poche pour le mettre ensuite, ton grand dplaisir,
dans son journal. Ah ! ces journalistes !
Une chose dont je maperois fort bien depuis quelque
temps et qui mest fort dsagrable, cest que tu te fais assez
mchamment pince-sans-rire tout propos avec moi. Ce
portrait-l, tu le sais ou devrais le savoir, tait rendu au bureau
du journal le jour de la convention des conservateurs, dans le
comt de Bellechasse, o lon mavait sollicit de faire
opposition au candidat du parti libral. On a dcid ensuite de
ne pas contester llection et le portrait est rest l. Voil tout !
Que me dis-tu l ? Je devrais savoir que tu tais nagure
rsolu courir la prtentaine lectorale dans lintrt du parti
conservateur, Bellechasse encore, dans le pays de mes pres,
o, pour te rappeler ce que tu disais spirituellement ici mme,
il ny a pas longtemps, propos des roses et des seigles, tous
les libraux sont plus rouges que des roses et les conservateurs
aussi ples que des seigles.
Ce que je devais savoir et ce que je sais bien, cest quau
collge, luniversit, dans toutes nos parlottes parlementaires
dtudiants, on ta toujours vu poser au libral irrductible, le
libral emball, faisant sonner bien haut les mots de libert ,
principes dcentralisateurs , dmocratie , tous les
premiers grelots enfin qui saccrochent au col du bidet mal
dompt.
Ce que jaurais d savoir et ne savais pas, cest que tu eusses
dj reni tout cela encore par utilitarisme, je suppose, pour ta
vie pratique ! Que tu aies jug propos, lun de ces jours, avec
lge, de temprer un peu lardeur de cette politique juvnile,
ctait bien excusable, mme dsirer ; mais te voir voluer
comme cela du jour au lendemain, on a le droit de se demander
pourquoi. Moi aussi, je suis libral ; seulement, on ne ma pas
encore vu et lon ne me verra jamais, je lespre, chercher
faire du bruit avec ces mots sonores de plus en plus vides de
sens, ni battre monnaie sur cette ferraille de seconde main ;
tout cela, pourquoi ? Pour vendre plus cher son chien que lon
veut remplacer par un chat.
Larive est trop heureux de voir ainsi renvoy la marge
lincident de la cause clbr et du portrait. Il na pas voulu
linterrompre. Il naimerait pas non plus que son associ le
pousst davantage sur la question de cette candidature
Bellechasse, pour apprendre ensuite et bientt peut-tre par
dautres, des lecteurs du comt probablement, comment
les dmarches faites et non les sollicitations subies par
larriviste navaient pu tre traites avec srieux.
Habilement il sclaffe de rire.
Tu ne me fcheras pas aujourdhui, Eugne. Je veux
rire. Laisse-moi tout dabord te fliciter davoir si bien su
profiter des leons de notre professeur de rhtorique. Sil
tentendait, il trouverait que tu tes fait rellement un style trs
personnel, dont je ne veux plus rien temprunter, ce qui lui
plairait davantage. Moi, cependant, je trouve que tu ne rponds
pas toutes tes promesses de collgien. Tu tais grave alors ;
maintenant te voil beaucoup trop jeune. Aurais-tu quelque
chose de commun avec lle de Calypso o rgnait, parat-il, un
printemps ternel ? Te laves-tu tous les matins dans les eaux de
Jouvence, sans me le dire et pour membter, en me rappelant
sans cesse ce que jai d faire, ce que jai pu dire, dans une
jeunesse qui vous inspira tous tant dinquitudes ? Mentor, au
moins, vieillissait comme nous de douze mois par anne, et si
loccasion belle stait offerte son Tlmaque une fois
mancip, comme de raison, de briguer les suffrages des
lecteurs de Bellechasse en gnral et dArmagh en particulier,
jhsite croire que ce modle des disciples dociles se serait
tenu oblig daller lui en demander la permission ; en dautres
termes, quil se fut souci plus que moi de la sagesse ou des
radotages du bonhomme.
Qui sait ? sil eut eu quelque intention de lui faire
composer ses discours ? Mais, enfin, puisque tu voulais le
combattre, que lui reproches-tu, au parti libral ?
De lentendre appeler le juste ! comme tous les poseurs
la sagesse, de ta faon.
Un client se prsente et met fin ce colloque qui allait se
gter.
Ces petites altercations entre les deux amis dtudes
navaient plus se rpter souvent pour compromettre leur
association professionnelle. Lorientation est maintenant
donne ces deux vies si diffrentes.
Eugne Guignard, fidle ses gots, ne voulant jamais
dmentir son caractre ni les principes quil avait adopts dans
sa formation morale et intellectuelle, se laissera plutt effacer,
restant dsintress de tout prestige personnel quand il lui
faudra lacqurir au dtriment dautrui.
Lautre saffirmera partout, prt gravir tout chelon de
lchelle sociale sur lequel il trouvera loccasion de mettre le
pied. Dj sa fortune dotale, dont il sest fait ladministrateur
empress, lintroduit dans les grandes compagnies fonds
social de bon rapport, sans que son pret sen trouve satisfaite.
Ah ! parlez-lui donc maintenant dart, dloquence, de posie,
de sentiments ! La voix qui chante le plus dlicieusement son
cur, la langue qui intresse son esprit, cest celle de la haute
finance ; ces mots de rentes sur ltat, bons de chemins de fer,
dbentures de municipalits, actions et obligations de toutes
sortes, dont le portefeuille saccrot de jour en jour sous son
nom ; dont le chiffre apparat a et l dans les prospectus et les
papiers flotteurs sur les eaux troubles du march montaire ;
dont la rclame sinon le chantage se fait autant dappeaux pour
la chasse la petite pargne. Largent ! largent partout o lon
peut en endiguer le cours, depuis ses sources naturelles
jaillissant dun sol gnreux jusquaux bouches dgouts
collecteurs de lagiotage, Larive en fera dsormais lobjet de
ses rves, de sa convoitise. De moins en moins, on le verra
sattarder ltude des dossiers et la pacotille de la
procdure ; la publication quil consultera avec le plus dintrt
son bureau, ce sera la Gazette officielle, au chapitre des
ventes en justice, des bonnes spculations faire sur
limmeuble. Il a dj maints pignons sur rue ; il en suppute les
rapports avec beaucoup plus de contentement que tous les
mmoires de frais o Guignard marge pour moiti. Quand il
apparat dans les conciliabules de la finance, il sent, avec des
soubresauts trs-intimes dorgueil, quon a conscience de sa
valeur sur le march ; ce qui lengage ne rien ngliger des si
petites choses qui puissent concourir laugmenter davantage.
Je remarque, dit-il un jour Guignard, que tu ngliges
un peu trop les excutions, et cela malheureusement dans mes
causes personnelles. On dirait quil y a parti pris chez toi de
traner en longueur dans tout ce qui me concerne. Il ne suffit
pas dobtenir des jugements, de multiplier pour cela les
dbours ; il faut en venir la solution pratique.
Cest que, dfenseur avant tout de la veuve et de
lorphelin, je ne vois chez toi ni veuve ni orphelins.
Prcisment, avec ton sentimentalisme thr, tu fais fi
de mes intrts, et ta conscience ne seffarouche pas de me
jobarder ainsi. Voil qui est dans lordre, suivant toi, je
suppose. Pour moi, ce qui est d est d et doit tre pay.
Avec le temps, sans doute ! Moi, cest vrai, jai ce dfaut-
l que je tiens de ma jeunesse, que jentretiens, hlas ! dans la
vie pratique ; jai le dfaut dy mettre du temps, de ne pas
presser les remboursements. Que ny vois-tu toi-mme ?
cette rplique, Guignard a failli sourire, lautre rougir. Eux
seuls savent encore que lhomme pratique, riche aujourdhui,
na jamais rendu son ami le montant du billet que le papa
Larive na jamais vu non plus depuis que son fils a termin ses
tudes.
Cen tait trop. Divergence de sentiments, incompatibilit de
caractres, cela pouvait encore subsister sans esclandre entre
les deux associs ; or voici maintenant que lintrt en alarme
et plus encore lorgueil attaqu vont promptement dterminer
la rupture clatante. Dautant mieux quil y a dans le cercle
familial des Nervole un influent praticien, chef de lune des
plus importantes tudes lgales de la ville, qui naurait certes
pas voulu ouvrir ses portes la recrue sortant de luniversit,
lequel trouve aujourdhui son avantage sadjoindre le
capitaliste, lhomme daffaires.
Et ce sera tt fait !
Mon cher Guignard, te voil assez en vue au barreau ; je
tai procur lavantage de tinitier lexercice de la profession,
mais il me serait difficile autant que prjudiciable de retarder
plus longtemps mon avancement personnel. Il y a dj
longtemps quon me sollicite ailleurs, que jhsite te quitter.
Enfin, puisque tu peux cette heure te dbrouiller tout seul, il
vaut autant en finir, nest-ce pas ? Je suis peu prs dcid
dajouter mon nom la socit Nervole, Lacourse et
Business, qui reprsente, comme tu sais, les plus grands
intrts de chemins de fer, de banques et dtablissements
industriels de la ville.
Pourquoi non ? Avec cela que je ne te voyais pas venir
depuis quelque temps !
Alors, tant mieux ; regarde-moi arriver !
Arriviste ! Va !
Le partage de lavoir entre les deux associs se fit
promptement. Non pas comme dans la fable, ce fut celui qui
savait mieux crier que revinrent toutes les parts. Depuis
limmeuble o logeait ltude, et qui lui appartenait
maintenant, jusquaux pices les plus infimes du mobilier et de
la bibliothque, sans oublier les dernires sries annuelles de la
Gazette officielle, tout chut Larive.
Guignard nemporta gure que sa premire exprience de la
vie pratique !
VI

AU SERVICE DE SON PAYS

La candidature

Quil est beau le zle, quil est grand le dvouement qu


telle priode de la vie, certains personnages ne peuvent plus
refuser leur pays !
Si grand aussi est lhonneur qui en rsulte pour certaines
mes avides de notorit et de distinctions, quon peut bien
sempresser doffrir la patrie, serait-ce mme parfois sous le
drapeau dun simple parti politique, ses ides, sa parole, son
geste, les ressources de son intelligence, quand on ne va pas
jusqu lui sacrifier encore les scrupules de sa conscience avec
le patrimoine de sa famille.
Cest la troisime passion qui parle au cur de lhomme du
monde : la passion des honneurs, lpre dsir, aprs
lacquisition de la richesse, ou du ncessaire seulement, de
stablir sur quelque pavois, dauroler son nom du suffrage
populaire. Car lon dirait que lun des premiers besoins
quaccuse lhomme dans son orgueil, cest de savoir ce que
lon dira, ce que lon pensera de lui.
Or, pour gagner les hommes, disait Molire, il nest pas de
meilleure voie que de se parer leurs yeux de leurs
inclinations, que de donner dans leurs maximes, encenser leurs
dfauts, et applaudir ce quils font.
Gagner des hommes, pour en tre le choix, llu, quel labeur
donc !
Se jeter de plein gr dans le creuset de llectorat o se
trempent les caractres, mais o se dsagrgent aussi les
rputations, quel risque !
Partant, lorsque le temps est venu de rpondre linvite des
honneurs, quil est beau le zle, quil est grand le dvouement
offert par un chacun au service de son pays !
De toutes les professions librales, celle des avocats est la
plus gnreuse et la plus patriotique en ce sens. On dira peut-
tre que, pour elle, le service du pays sous les tendards des
partis politiques se termine souvent dans des Invalides si
honorables et si enviables quon ne saurait trop oser, ni trop
attendre pour y arriver.
Et puis ? Aprs tout, quand cela serait ! On nest pas
avocat pour toujours rester en bas du banc. Si un basochien a le
bon sens de savoir attendre son heure, de se tenir bonne
porte des mouvements favorables et de se mler
opportunment la cohue qui sagite, parfois une lgre
pousse densemble, que disons-nous l ? moins que
cela, une simple rebuffade la porte dun ministre, peut
soulever son homme et le caser au-dessus de ses concitoyens
pour le reste de ses jours.
Il faut plus dun jour pour faire le tour dun homme ,
dit aussi le proverbe russe.
Eugne Guignard, videmment, navait pas su ou pas voulu
gagner son homme, suivant la mthode de Molire ; ou bien il
navait pas encore eu le temps den faire le tour. Pendant quil
sen ira tenter assez pniblement de rparer leffet de son
drangement professionnel, de ramasser pour ainsi dire ce quil
peut lui rester des morceaux de la casse, Flix Larive cherchera
gagner les journaux , en leur faisant annoncer ses alles et
venues pour affaires importantes, comme en flattant, au besoin,
de ses belles manires, les idiots reporters, capables encore de
publier son portrait.
Guignard, nayant plus dsormais travailler dans le vaste
champ de son confrre, consacra ltude des questions
publiques les loisirs que lui laissa la clientle de son bureau. La
pnible exprience quil avait faite de lassociation le retint
dans la rserve, et il ne voulut ni chercher ni mme accepter
aucune autre socit. Lintrt quil ne manqua pas de trouver
dans lagitation du monde parlementaire devait aussi
progresser dans son esprit, et lentraner peu peu sur le champ
clos de la politique.
Nous savons que ses tudes lavaient bien prpar la vie
publique. Avec des notions suffisantes de littrature pour lui
permettre dagrmenter son discours et son style ; dhistoire
universelle, pour le guider dans ltude des causes qui font le
progrs et la dcadence des nations ; dhistoire canadienne,
pour le mettre bien au fait de nos droits et de nos besoins ; de
philosophie enfin, pour lempcher de ne douter de rien, il
tait, certes, en moyens intellectuels de devenir un homme
suprieur.
Ce quil lui manquait, peut-tre, ctait cet autre appoint
galement ncessaire au succs de lhomme mme suprieur :
lassurance, la conscience de son propre mrite, lnergie de sa
mise en valeur, et disons donc le mot, laudace que la fortune
aime tant favoriser, ne serait-ce quen marge du mrite et de
la valeur.
Quand Danton scriait : de laudace, encore de laudace et
toujours de laudace , il exposait, le monstre, la formule
tragique de son horrible arrivisme, lui ; mais il trahissait
aussi lun des secrets agents qui en imposent la crdulit
humaine, en poussant sur tant de thtres sociaux certaines
clbrits que nous acclamons trop gratuitement, et qui
tiennent de nos acclamations dtre des clbrits.
Au vent qui slve, les golands se laissent bercer et
emporter par son caprice Nen va-t-il pas de mme pour bon
nombre de nos piailleurs publics ou gens de plume, plus ou
moins voraces ? Pourvu que le bon vent leur souffle au
derrire, il ny a rien de surprenant ce quon les retrouve
quelquefois perchs des hauteurs quon pourrait croire
atteintes par de vigoureux coups dailes. Mais cest le vent qui
a tout fait ! Au plus fort de la bienfaisante bourrasque, assez
souvent ces volatiles-l nont eu dautres efforts faire que de
tendre les ailes, piailler du bec et digrer. Ne nous parlez pas
de ces gens qui font toujours vent devant. Il leur faut alors
louvoyer sans cesse pour arriver, ou bien, a narrive pas. Si
nous voulons arriver, si nous voulons monter, soyons donc
pratiques, audacieux et peu dgots, comme les golands
tantt puant la charogne au ras des grves, tantt reluisant au
soleil, comme de petits aigles sur des sommets !
Cest dans le journalisme que Guignard voulut faire ses
premiers essais de vie publique et ses premires armes. Les
articles quil risqua tout dabord sous un nom de plume, eurent
beaucoup de retentissement, comme lon dit dans le monde aux
aguets du journalisme ; ils firent trs-grande sensation.
Dautant plus que limpersonnalit de lauteur prtait encore
la curiosit.
On en parla davantage quand, un soir, un reporter,
probablement lIdiot qui avait publi le portrait de Larive,
fit lire sa clientle lentrefilet suivant :
Monsieur lavocat Flix Larive, de cette ville, nous
informe que bon nombre de ses amis, et mme des personnages
politiques trs en vue, sont alls le fliciter, en voulant lui
attribuer les articles sensationnels quun de nos confrres
publie depuis quelques jours sur la grande question politique
que lon sait.
Il nous prie de dclarer quil nest pas lauteur de ces
superbes articles, bien quil les approuve et en crirait depuis
le premier jusquau dernier mot. Mais, lui, il signerait son
nom, nous dit-il. Cependant, il crot reconnatre, par son style,
lauteur qui serait tranger cette ville.
Cest tout ce que la personnalit du style, tant recommande
par son professeur de rhtorique, avait jusqu prsent procur
davantage Guignard. Larive sen est encore empar, pour
carter les applaudissements de leur destination et en retenir ce
quil pourrait. Car elle nest pas l sans ruse, sa petite
dngation de quelques lignes, cet entrefilet de rien du tout,
que tout le monde lira sans y trouver malice. Et quand on
apprendra que tant de gens intelligents sont alls, comme a
spontanment, telle laiguille aimante tendant vers le ple
magntique, dun commun mouvement le tenir pour lauteur de
cette prose prime, on se dira quelque part : Il faut tout de
mme que ce soit un rude lapin que ce Larive !
Rendons-lui cette justice, il ne dissimulait pas son
assentiment, son admiration pour ces articles qui furent peu
aprs reproduits en brochure anonyme. Tenant en conserver
au moins le souvenir, il prit soin den adresser lui-mme au
conservateur dune bibliothque de la ville, un exemplaire
annot de sa main : don de lauteur .
Tout le monde comprendra quil voulait dire : lauteur
Guignard.
De son ct Guignard ne rsistera pas longtemps au
tourbillon de la vie politique dont il a eu limprudence de
sapprocher, si lon peut dire, et qui lentranera avec tant
dautres, des esprances, des aventures, et des dboires. Mis
en train par ses critures et ses polmiques, dont le succs dans
la presse fut pour lui une rvlation de ses possibilits, on le
verra bientt donner de sa parole srieuse et entranante la
tribune lectorale.
La premire fois quil en courut laventure, ce fut dans le
comt de Bellechasse, o trois gnrations de sa famille
avaient conserv son nom sans tache, si lon veut, mais encore
sans grand retentissement. Il y avait, ce jour-l, assemble
politique presque tumultueuse sur la place publique de S.
Raphael, o lon discutait le choix dun candidat pour une
lection prochaine. Un brave industriel du comt, trs-malade
de la fivre de la candidature, ne voulait rien cder de sa
prtention et de son droit, disait-il, au professionnel de la ville
qui battait galement la campagne en proie un semblable
malaise. La discussion se faisait plutt personnelle, et lon
sentait bien, aux raisonnements de ces deux antagonistes, que
si mourir pour la patrie est le sort le plus digne denvie, il
en est aussi qui prfreraient vivre pour elle. Ce quils veulent
lui sacrifier, ce nest pas tant le sang de leur cur que
lirrpressible agilit de leur langue. Entendons-nous. Nous
voulons dire leur verbosit patriotique et intresse dans les
comices lectoraux ; car, au parlement, ce sont les oreilles de
ceux-l, du moins dun bon nombre dentre eux, qui sexercent
au service du pays.
En attendant, lun de ces prtendants revendique son droit
la candidature parce quil est lenfant du comt ; parce que
son tour, quon lui a promis, il ny a pas longtemps, est venu ;
lautre, parce quil peut tre plus utile quun illettr ; parce que
sa profession, ses connaissances, ses relations urbaines lui
donnent plus demprise sur les personnages en autorit, les
dispensateurs des aides gouvernementales qui font si souvent,
lavenir des comts.
De part et dautre les avis se divisent entre les dlgus des
paroisses, allant parfois au gr des prfrences personnelles
dun chacun, au lieu de suivre lintrt des localits ;
prfrences dj bases pour plusieurs sur les esprances de
favoritisme et de promotion. Lorsque tout coup, un cri
slve dun groupe de jeunes gens :
Mais parlez-donc, vous, monsieur Guignard !
Il nen fallait pas davantage pour faire diversion ltalage
des mrites des deux premiers poseurs la candidature.
Oui, oui parlez, monsieur Guignard ! Vous tes lenfant
du comt aussi, vous ! Puis cest un avocat de la ville comme
les autres ! Parlez !
Et le nouveau tribun, acclam davance, pouss, port sur
lestrade par tous ceux qui sont venus l pour samuser de
limprvu, na pas le temps de se recueillir pour se demander
ce que lui-mme y est venu faire. Il parle, et dans les
premiers applaudissements qui accueillent sa parole, il sent
quil y a dans cette foule un bon nombre dlecteurs de son ge,
enfants dhier, ses compagnons de lcole primaire ou des
amusements de son enfance, au village natal, fiers aujourdhui
de le reconnatre en cette conjoncture. Ce quil dit ne satisfait
pas dabord toute sa pense ; cependant, bientt linspiration
saccuse, son verbe slve et il se laisse prendre la griserie
du succs, vibrant lui-mme sous le fluide mystrieux que
rpand son loquence sur lauditoire asservi. Il en profite pour
quitter le terre--terre des ambitions personnelles et aborde les
vrais sujets de politique, qui donnent carrire sa valeur, en
intressant avant tout les lecteurs ruraux.
Bref ! son triomphe fut complet. Non-seulement les journaux
apprendront le lendemain leurs lecteurs que la province
franaise du Canada compte un tribun de plus, mais, effet
beaucoup plus pratique, lassemble devenue quelque peu
houleuse durant la contestation des prtendants prcdents,
nobit plus qu un seul mouvement densemble et rclame
grand cris la nomination dEugne Guignard la candidature
librale. Ce sentiment fut la fois si gnral, si spontan, si
imprieux, que les deux autres candidats, lhomme du comt et
lavocat du parti, affectant dy trouver le compte de leurs
prtentions respectives, seffacrent sans plus tarder et
offrirent la candidature M. lavocat Guignard, lenfant du
comt et professionnel dj notable de la ville.
Cette lection particulire tait ncessite par la retraite du
dput lu, une couple dannes auparavant, pour reprsenter le
comt de Bellechasse la Chambre des Communes fdrales.
Le brave homme que lon avait laiss lire alors par
acclamation, malgr les vellits dopposition de Flix Larive,
dont le portrait tait dj rendu au journal, nous savons cela, ce
brave antiministriel , min par une maladie incurable, avait
cru devoir remettre son mandat au moment o des nuages
inquitants samoncelaient au firmament politique, et de
graves questions dintrt national allaient tre discutes et
dcides, entre autres, la suppression du bilinguisme au
gouvernement fdral.
Cest cette question dont Guignard avait fait le principal
sujet de son impromptu Saint-Raphael. Il la traita avec
prudence mais avec une grande nergie, parce quil navait pas
attendu cette heure pour en faire srieusement ltude. Le vieil
acquis de ses rflexions et de ses recherches le servit souhait.
Voil pourquoi son auditoire si promptement reconnut en lui
lhomme de la situation ; pourquoi aussi, les deux autres
aspirants la candidature seffrayrent, sans le dire, devant la
tche ardue quils voulaient affronter.
Mais lami de jeunesse, lex-confrre, que devait-il penser
de celui dont il stait jusque-l servi pour slever lui-mme,
pour arriver ? Allait-il accepter, lui aussi, lopinion courante
son sujet ?
Le croire trop tt serait mconnatre la fois et la nature de
ses moyens et lpret de son ambition ?
Au collge, il lui tait relativement facile de reconnatre la
supriorit intellectuelle de ce campagnard. cet ge, lesprit
et le cur sont encore gnreux ; lgosme, sil sy en trouve,
pour ainsi dire plus superficiel, naccuse rien de cet intrt
haineux et souvent sordide qui pourra plus tard aigrir la vraie
lutte pour la vie.
Mais cette heure, dans le champ clos de la vie pratique,
Larive va-t-il se contenter encore de marcher sur lombre de
Guignard, de lui emprunter du prestige, de sabstenir enfin de
le dpasser, quand il en a loccasion avec les moyens, mme en
le foulant ses pieds ?
Allons donc !
Comme a, Guignard, tu te lances dans la politique ,
lui dit-il, le lendemain.
Je croyais toujours que tu en viendrais l. Tu as bien
certains avantages pour russir dans la vie politique, mais il y a
llecteur. Si javais un conseil te donner, ce serait de ne pas
trop compter sur les cris des bonnes gens de la campagne qui
cherchent samuser aprs les vpres. Inutile de te monter la
tte et de dpenser tes conomies avant la dcision de la
convention du parti sur le choix du candidat. Cest la
convention qui dcide cela.
Je te remercie de me donner ce bon conseil et davoir si
grand souci de mes conomies. Moi, de mme, jai toujours
pens que tu ne ngligerais pas mes intrts. Quant ceux du
parti, je sais quils ne te sont pas aussi chers. Alors, que me
parles-tu de convention ? Est-ce pour me rappeler que la seule
dpense lectorale que je dois sagement faire en premier lieu
de mes conomies, cest de courir chez le photographe en
attendant la convention etlidiot du reportage ?
En effet, si tu veux fixer ta binette et en garder une image
montrable, tu ferais mieux dy voir avant la convention ; car
aprs, quand celle-ci aura dcid, il est craindre que le tribun
de Saint-Raphael ne change de figure.
Pourvu quil ne change pas de politique pour mettre son
portrait dans les journaux ! La convention des conservateurs
fera ce quelle voudra, cette anne, de ta binette changeante.
Quoi quil arrive, la figure que jaurai sera celle que jai.
On verra bien cela !
Le proverbe russe a raison ; il faut plus dun jour pour faire
le tour dun homme.
Eugne Guignard na pas encore tout fait compris ce quest
devenu son copain de collge Flix Larive. Il ne se doute pas
des consquences fatales quentranera pour lui cet change de
paroles narquoises, entre deux saluts, la sortie du palais de
justice. Mais il lapprendra bientt.
Flix Larive cherche loccasion darriver aux honneurs
publics, nous ne lignorons pas. Il en causait dj dans les
cercles universitaires. Or, ses connaissances politiques, lui,
remontaient moins aux grands problmes nationaux, dont
ltude et la solution consacrent lhomme public dans
lhistoire, quaux roueries mises en uvre pour circonvenir un
scrutin. Maintenant quil possde la richesse, que peut-il
ambitionner sinon la popularit, ne serait-ce que la fausse ?
Aux autres lapprciation, lloge futur de lhistorien ; mais
ds prsent pour lui, de son vivant, le succs qui lve, ne
serait-ce qu la faon de lair chaud dans une montgolfire,
la faon du goland dans le vent de grve !
De quels moyens usa-t-il ? quelles influences eut-il
recours ? Qui pourrait le dire au juste ? Qui ne saurait le
souponner un peu ?
Elle se fit, cette convention des dlgus libraux des
paroisses pour choisir le candidat officiel du parti. Et la
majorit de ces sages confia lhonneur du drapeau Monsieur
lavocat Flix Larive, jeune homme de grands talents, dun
esprit droit, trs-riche et trs-populaire, dont llection est
assure, dit lorgane.
VII

AU SERVICE DE SON PAYS

Llection

Il y eut grand moi, non-seulement dans tout le comt de


Bellechasse, mais encore par toute la ville quand on apprit le
rsultat de la convention truque. Eugne Guignard fut entour,
conseill, encourag par tous les gens lesprit droit qui le
conjurrent de ne pas capituler, et lui offrirent laide ncessaire
pour y tenir bon jusquau scrutin. Mais de son ct aussi,
Larive ne manqua pas de rallier la plupart des tirailleurs et des
officiers de compagnies franches, toujours prts mourir
autour dun drapeau, pourvu quen attendant ils puissent vivre
autour de la caisse lectorale.
Ce quil y avait dtrange dans cette lutte, cest que le
candidat non officiellement reconnu, le candidat indpendant
tait prcisment celui dont le caractre irrductible, et
rfractaire aux tentations darrivisme, offrait les plus sres
garanties la sauvegarde des principes du parti. Tandis que son
adversaire, aujourdhui porteur de la livre librale, ctait
connu, en aurait volontiers revtu une autre, peu de temps
auparavant.
Est-ce pour cette raison que le parti conservateur ne bougea
pas, ne voulut pas le dranger dans ses aspirations, ne suscita
aucun adversaire estampill de sa couleur ?
Qui pourrait le nier ou laffirmer ?
Cest peine si Guignard prendra plaisir linsinuer dans les
assembles publiques o les partisans, si vous voulez paratre
combatif, vous obligent de dire quelque chose de personnel sur
le compte de lantagoniste.
Au reste, si lon voulait tout de mme stonner de ce que le
gouvernement laisst faire cette lection, aprs en avoir mis
les brefs, sans imposer aux populations des paroisses de
Bellechasse une candidature son chiffre, nous pourrions
rpondre que ctait une poque et sous un rgime, o le
choix des dputs se faisait moins pratiquement au scrutin que
dans les officines ministrielles, les conventions plus ou moins
truques et les journaux. Quand une lection ne semblait pas
pouvoir subir avec succs ces trois preuves de laboratoire,
dirons-nous, il eut t bien inutile et bien imprudent dy
compromettre le prestige dun cabinet sous le trompe-lil du
vote populaire. Or, dans la prsente occurrence, cest ce que
lon avait bien compris. Le comt de Bellechasse se montrait
de plus en plus hostile et rfractaire aux candidatures purement
conservatrices. Le dernier dput aux Communes, nous le
savons, y avait t lu sans conteste pour aller siger du ct de
lopposition. Depuis lors, les choses loin de samliorer en
faveur du ministre staient singulirement aggraves, aux
yeux des uns et aux oreilles des autres, suivant quils prissent
leurs informations dans les colonnes des journaux ou dans les
conciliabules o mijotent les fortunes politiques.
Il valait donc mieux pour le gouvernement laisser flotter ses
amorces et ses hameons sur les eaux du parti adverse,
troubles comme souhait pour lui. Dans les assembles
houleuses, aux philippiques presque ncessairement
personnelles, sa responsabilit, les vilaines choses de son
programme et de ses tendances politiques, ne laisseront que
moins forte impression sur lesprit populaire auquel il faudra
bientt soumettre un appel gnral.
La premire de ces assembles contradictoires , comme
lon dit dans ltrange langage des faiseurs dlections, eut lieu
un dimanche, dans la belle paroisse de S. Michel, chre aux
touristes.
La presse ministrielle, obissant au mot dordre du
dsintressement apparent, se contenta de contredire dans ses
comptes-rendus les journaux libraux, cest--dire ceux qui
avaient t gnreusement subventionns pour chanter la gloire
et la valeur du hros de la convention. Nanmoins, lon devait
tout particulirement sintresser cette lutte entre les deux
associs, les deux amis de jadis, dont les moyens daction sur
lesprit du peuple, quoique si divers, rendaient de part et
dautre le succs bien alatoire.
Mais avant de nous occuper des comptes-rendus de cette
campagne, comme pour nous difier sur leur crdibilit en
gnral, rappelons ce que Monsieur de Cormenin, le
pamphltaire franais, disait du compte-rendu parlementaire.
Et lon voudra bien ensuite nous pardonner si nous essayons
dimiter oh ! mais, de bien loin, sa manire presque
inimitable de mettre en regard les divergences dapprciation
sur les hommes, selon quon les observe par lun ou lautre
bout de la lunette du partisan.
Nous nous connaissons beaucoup, le compte-rendu et moi ;
je lai cr il y a quelque quarante ans, et puis, quand il a eu
suffisamment provign, je lai laiss l. Il a grandi, il sest
install, il a pris ses coudes dans le monde politique ; il court
maintenant la ville et la province, en manire doracle.
Si lorateur est le matre du jour, le compte-rendu est le
matre du lendemain. Si lorateur est ce quil veut au-dedans de
sa petite glise parlementaire, il nest au-dehors que ce que le
compte-rendu veut bien quil soit.
Le jugement des morts ne se fait pas attendre pour lorateur.
peine est-il enferm dans sa bire de papier, que deux
journalistes sapprochent du corps. Ils se tiennent tous deux
ses cts comme son bon et son mauvais ange. Ils lui rcitent
leurs patentres en faux-bourdon, et ils laspergent, en guise
deau bnite, lun dun pangyrique, lautre dune satire.

Au lendemain de lassemble de S. Michel, on lisait donc


dans lorgane du parti :
Le premier coup de canon de la campagne lectorale du
comt de Bellechasse a t tir hier S. Michel. Le temps tait
superbe, et quinze cents deux mille personnes, au bas mot,
taient venues de toutes les paroisses du comt et du voisinage,
comme de la ville, entendre la discussion des deux candidats.
Lassemble avait t convoque par le candidat reconnu du
parti, M. Flix Larive, qui eut la gracieuset dy inviter son
adversaire. Celui-ci doit amrement regretter aujourdhui
laudace ou la navet qui lui fit accepter cette invitation, au
lieu de la considrer comme simple courtoisie de son noble et
gnreux concurrent. Les quatre cinquimes au moins de
lassemble lui taient hostiles. On la bien vu lorsquavant le
discours substantiel de M. Larive, rempli de chiffres et de
renseignements sur la triste administration de nos finances
fdrales, ce qui dnote chez lui lhomme daffaires, capable
de voir au bien de ltat comme il a su voir sa prosprit
personnelle, lautre, le petit avocat sans causes, est venu
nous parler de phase srieuse de notre existence nationale, de
langue, de droits organiques menacs, patati patata, de cent
calembredaines de la mme force, tires de son imagination
fbrile ou de la lune. Maintenant quil sest montr, quil a fait
savoir tous ces gens-l quil est avocat et aimerait bien
raccoler quelques clients dans la campagne, nous lui
conseillons, en attendant les causes, de retirer avant le scrutin
le dpt de deux cents piastres quil va perdre et pourrait
certainement placer meilleur emploi. Avant de rentrer sous
terre, quil noublie pas de faire connatre au public ceux qui
lont soudoy pour empcher le candidat libral dtre lu par
acclamation. Des conservateurs que nous avons vus sont eux-
mmes indigns de cette manuvre et voteront pour M. Larive.
Inutile dajouter que llection de M. Larive est assure,
malgr les quelques rires jaunes dune clique que la piteuse
contenance de leur homme principes laisse sans espoir .

Par contre, dans le journal qui nest pas vendu on lit :


Pour un fiasco, il faut dire que lassemble convoque par
le candidat Larive S. Michel, hier, a t un monumental
fiasco. On ny comptait peine quune couple de cents
lecteurs, part un bon nombre de promeneurs qui se
rpandirent dans la place larrive du bateau, venant, comme
ils font tous les dimanches, jouir de quelques heures de repos
la campagne. Cette fois, grand a t leur amusement dassister
en mme temps ce cirque forain. Le candidat deux ttes qui
fuit le haut du comt et sen tient au bord de leau, pour avoir
des auditeurs de la ville, a trouv de livraie dans la claque
quil avait fait venir. On sest grandement amus ses dpens.
Son adversaire, qui est un homme srieux, a eu les honneurs de
la journe. Les vrais lecteurs du comt qui lavaient
spontanment choisi, il y a quelque temps, lont religieusement
cout et vivement applaudi. Cela fait bien voir quelle
supercherie a t joue dans la convention qui la mis de ct
pour laisser apparatre, comme un jack in the box, ce candidat
Larive, quon nlira pas.
Il est heureux pour M. Guignard quil ait pris la parole le
premier. Lassemble nen tait pas encore la gaiet folle qui
devait semparer delle en entendant son adversaire, et il a pu
loger dans lesprit des lecteurs de bonnes vrits, des
considrations trs-justes sur les vnements actuels et faire
comprendre tous quil faut plus que jamais choisir des
hommes srieux, de principes et de grande intelligence comme
lui, pour reprsenter dignement les Canadiens-franais au
parlement central du pays.
Cest la suite de ce vrai discours de patriote et dhomme
dtat, que le pitre sest amen. Nous lavons vu, une demi-
heure durant, lil enflamm, la bouche cumante, le faux-col
au menton et les manchettes sur les doigts, crier, gesticuler,
suer pour nous apprendre quil y a tant de millions qui ne nous
appartiennent pas dans les banques, tant de taxes indirectes
percevoir, tant de capitaux dpenser, et quil fallait pour cela
llire envers et contre tous.
Lauditoire enfin sclata de rire et le candidat dut
saffaler lorsquun auditeur loign, qui nen comprenait rien
du tout, demanda dune voix de stentor si ce monsieur-l ne
cachait pas tout simplement son jeu pour vendre, le dimanche,
et avant de partir, de lHuile de S. Jacob ou du Baume
Samaritain.
Le beau comt de Bellechasse serait bien reprsent
vraiment par un tel saltimbanque. Mais heureusement M.
Guignard et les vrais lecteurs sont l.
Hlas ! prenons garde que les vrais lecteurs ne font pas
toujours les lections !
La lutte fut pendant quinze jours des plus acerbes. Larive ne
mnagea pas son ancien ami quil reprsenta comme un sans-
valeur, incapable de gagner sa vie, de faire son chemin dans le
monde professionnel, et qui sen venait mendier un mandat
lgislatif afin de vivre de lindemnit parlementaire. Au reste,
il ninvita plus son adversaire aucune assemble
contradictoire, afin sans doute de mener plus laise cette
jolie campagne de dnigrement. Ne pouvant gure plus
sexalter lui-mme, il cherchait son avantage rabaisser
lautre. Toutefois, ces menes navaient pas jusque-l empch
Guignard de rallier la grande majorit des paroisses du haut du
comt. Ailleurs, sa popularit tait plus incertaine, tenant du
dplacement de llectorat flottant, sur lequel il lui tait
difficile de compter. Sans doute, un fort appoint du vote
conservateur lui reviendrait de la part de tous ceux qui aiment
combattre le drapeau officiel du parti adverse ; mais
combien dautres aussi navaient pas oubli la possibilit
daccommodement avec un homme tel que Larive, indpendant
de fortune, et non encarcan , on savait cela.
Oh ! oui, les cartes taient bien mles dans cette partie, et il
ntait pas facile de tabler srement sur les atouts vainqueurs.
Quel tait lintrus, le parasite, le trouble-fte dans cette
lection unilatrale ? Lhomme du peuple non prvenu, choisi,
amen, propos aux suffrages spontanment, presque
lencontre de sa volont, ou bien lhomme de la convention
truque, aux agissements tnbreux, mais accrdit en haut
lieu ?
On en parlera beaucoup, en ces tristes semaines, au village
comme la ville, dans les grands journaux comme la table du
paysan, de ces deux condisciples du collge, quune longue
liaison avait prpars la vie relle, sans que le feu dune
amiti de jeunesse pourtant sincre eut pu radicalement
dtruire ces germes secrets de suspicion dltre, dune part, et
dambition envieuse, de lautre, qui maintenant se
dvelopperont au grand jour. Ce quils ne se diront pas
publiquement, la figure, de tous ces secrets-l, dautres le
diront pour eux, dans les cabales o cela pourrait amorcer
quelque prfrence. Sans doute, Guignard, naturellement plus
rserv, ne trahira pas la noblesse de son caractre dans ce
vertige, tandis que lautre pactisait videmment avec la
conscience de sa lgret ou sa lgret de conscience ; mais
quel levain corrosif va dsormais travailler ces deux curs
durant le reste de la vie !
Latteinte sera dautant plus forte pour le premier, que, le
soir du scrutin, son dsenchantement fut plus profond, lorsquil
apprit, tous comptes bien tirs, que Flix Larive, le candidat
officiel du parti, tait lu par une faible majorit de trente
votes.
Fatigu, nerv, dgot, il regagna la ville en essayant de
garder bonne contenance encore plus au milieu de ses amis
apitoys, ny comprenant rien, quen prsence de tous ses
adversaires, exultants qui, certes, lavaient bien dit !
VIII

AU SERVICE DE SON PAYS

M. le dput son sige

Comme l organe tait de ceux qui lavaient bien dit, il y


eut grande animation et grande rjouissance ses bureaux, le
soir o fut affich le bulletin du vote. Le lendemain, le portrait
de llu son escient, cette fois ornait la premire page
du journal, encadr de lgendes, de titres, de sous-titres :
Monsieur Flix Larive. Dput de Bellechasse Qui vient
dtre lu hier par une bonne majorit, malgr, etc etc
etc .
Autrefois, le chevalier, mme errant, avait un cuyer pour
bouchonner sa monture ; le grand seigneur, un valet de pied,
pour tenir ltrier quand il montait en croupe. Aujourdhui,
ceux qui chevauchent ou qui aspirent monter, ont leurs
trousses le journaliste, qui semploie volontiers ces petits
offices humiliants et serviles.
Comme le nouveau dput de Bellechasse savait bien cela,
lun de ses premiers soins aprs son triomphe fut de venir
fliciter les gens de lorgane :
Vous autres, leur dit-il en entrant, laissez-moi vous
fliciter et vous remercier. Vous avez fait une lutte superbe
contre les journaux qui mtaient hostiles. Vous mavez
puissamment aid, et je considre que je vous dois une bonne
partie de mon succs. Aussi, je vous assure que je ne vous
oublierai jamais. Quel que soit le sort qui mest rserv dans la
vie politique, comptez-bien sur moi !
Si Eugne Guignard eut t l, il aurait pu rappeler encore la
petite scne de mlo pour la fte du directeur : mais Eugne
Guignard ntait plus l.
Monsieur le dput Larive naurait pas cru que sa popularit
fut si grande dans le comt de Bellechasse. Les trente votes de
majorit ne donnaient pas, tant sen fallait, lide juste du
nombre de tous ceux qui il devait son lection. Mais ils ne
manqurent pas de venir le lui apprendre, le rappeler souvent,
mme trop souvent. Ce que lon stait dvou, ce que
lon avait travaill pour lui, ce bon monsieur Larive, il ne sen
douterait jamais ; nimporte ! on avait gagn, toujours !
Pendant deux mois llu eut subir cette obsession,
rflchir srieusement sur les ennuis de cette sorte de
popularit que larriviste recherche pourtant. Inutile dajouter
nanmoins quil nen tait pas encore regretter,
mconnatre surtout la badauderie quil avait si bien su
exploiter, qui lavait fait vaincre son adversaire. Plus tard,
peut-tre, qui sait ? aurait-il dplorer amrement cette
griserie populaire qui dcide des lections ; scrier aprs
Alphonse Daudet : Ah ! la grande gamelle de la popularit, il
fait bon sasseoir devant, mais quel chaudement quand elle se
renverse !
Pour le moment et il nen aura pas de sitt fini, il
senivre de ses succs qui lont dj port plus haut que ses
compagnons dtudes ; il a dj pour ceux-ci des petits airs
protecteurs, et pour ses clients, les moments dimpatience dun
esprit accapar par les plus graves intrts de ltat.
Il faudra rgler cela, mon ami, avant la session, car mes
devoirs parlementaires me retiendront la capitale pendant
plusieurs mois et jaurai bien dautres choses en tte.
Telle est la phrase quil aime opposer aux retardataires
dans leurs petites redevances envers lui.
Et part lui, il y songe ce jour glorieux, o, non pas la
suite dune lection gnrale, lorsque la prestation du serment
des nouveaux dputs est presque une bousculade, mais au
milieu du parlement, en pleine sance, il entrera dans cette
salle brillante, escort de deux chefs politiques, aux
applaudissements de son parti, sous les regards admirateurs l-
haut scintillant dans les tribunes du public. Il rpondra ceci ; il
dira cela, tous ceux qui sempresseront ensuite de venir le
fliciter. Il noubliera rien de toutes les civilits, les
manigances sociales qui accrditent en haut lieu, et constituent
lun des facteurs les plus puissants de larrivisme.
Puis, quand il faudra parler dans cette Chambre des
communes, car il nentend pas assurment aller y jouer le
personnage muet, le rle de lautomate votant, il aura, bien
cases dans sa mmoire, une rserve de phrases toutes faites,
sur laquelle il puisera, en attendant linspiration des phrases
faire.
Ces prparatifs, ces prcautions occuprent son esprit durant
tous les mois de lautomne, discrtement, sans quil y parut,
sauf quelques distractions au bureau, au club, dans les cercles
damis, vtilles bien excusables quand on est avant tout au
service de son pays.
Enfin, puisque tout arrive, le jour de louverture des
chambres fdrales est venu. Flix Larive, le nouveau dput
du comt de Bellechasse, ayant sa droite le chef de
lopposition, sa gauche un ex-ministre, a fait cette entre
triomphale dont il rvait depuis quatre mois.
Il a revtu pour la circonstance le complet dernier genre,
quil navait pas encore port, en mme temps que son
ancienne crnerie juvnile, mais retape, quil trennait jadis
au collge en dbitant le discours de son ami Guignard. On le
lui avait bien prdit, alors, quil arriverait au haut de lchelle
sociale, ce jeune homme un peu lger, mais si brillant !
Nest-ce pas, M. Guignard !
Absorb dans ces penses, il aurait trouv la sance trop
courte, sil net compt sur lajournement pour voir se
renouveler les congratulations autour de lui. Il na pas lair de
vouloir les provoquer. Non, certes, au contraire ; il regarde l-
bas, par-dessus les ttes qui se lvent, les mains qui se tendent
son approche. Tiens, M Excusez donc ! Merci !
Bien aimable, vraiment ! !
L-bas, il naura qu recommencer, ou revenir sur ses pas,
toujours comme la recherche de quelquun, introuvable parmi
ceux qui larrtent.
Ce quelquun quil poursuit dans son somnambulisme
vaniteux, travers la foule des hommes les plus en vue du
pays, ce quelquun, cest le sosie attirant de son cauchemar
darriviste, quil voudrait rallier dj et promener le plus
longtemps possible dans cette atmosphre dorgueil.
Un soir, la sance devant apparemment durer trs-tard,
monsieur le dput de Bellechasse, ayant la veille dn chez le
gouverneur, ne se hta pas, comme le nouveau-venu lcole,
de prendre son sige. Il ne lui dplaisait pas de laisser voir
quun homme de son caractre et de sa valeur en avait bientt
fait de la gne du novice, pour entrer dans la salle, face
lOrateur, sous les regards de tous, et saluer la Majest Royale
avec autant dassurance que sil eut t lun des pres de la
confdration canadienne. Aussi, aprs quil se fut posment et
confortablement tabli son sige, on aurait pu lire dans la
physionomie de plus dun ancien, ce jugement prconu :
Que voil donc un beau type sur lequel devrait compter la race
franaise au Canada !
Se douterait-il lui-mme de lapprciation flatteuse quil
suscite ? Qui nous dfend de le croire ? Quoi quil en soit,
puisque le voil au repos, sur un fauteuil bien capitonn,
nayant pour linstant aucune rplique prparer ; pendant que
la Chambre tudie une question de revenu, et quauprs de la
muraille une vieille rosse dOntario, suant dans son attelage,
trane cahin-caha le chariot de ses arguments, pourquoi ne
contemplerait-il pas un peu, en se retournant sur son pass, la
partie dj gravie de la colline ?
Aprs tout, son pre ne lui a gure donn que son cours
dtudes. Cest bien tout seul et non avec laide de Guignard
quil a fait ce pas gigantesque depuis sa sortie de luniversit.
Qui larrterait donc dans cette marche ascensionnelle ? Na-t-
il pas la sant, la fortune, les talents dans une mesure quil ne
souponnait mme pas, son dbut ; puis enfin, la vogue, la
popularit qui la conduit ici, sous les regards des reprsentants
du pays, quil voit bien reposer, oui, reposer confiants sur lui ?
A-t-il jusqu prsent perdu loccasion de progresser, et avec
ses donnes actuelles qui lempcherait daugmenter encore
son avoir ?
Sous la lumire douce, dans latmosphre chaude de cette
salle parlementaire o sagitent les destines du pays et les
ambitions dun chacun, monsieur le dput Larive rve. Il rve
de la brillante carrire quil lui reste fournir ; du jour o il
commandera l, sur quelque banquette ministrielle ; o il
imposera peut-tre silence aux trente voix , du haut de la
tribune prsidentielle : Formosi pecoris custos, formosior
ipse ! De branche en branche, de rameau en rameau, comme
loiseau lger, son esprit sautille dans la frondaison de son
arrivisme. Et bientt monsieur le dput Flix Larive, fatigu,
enivr surtout de son rve, soublie et sendort.
On discutait une mesure conomique du gouvernement ; une
nouvelle source de revenu ouvrir au moyen dun impt sur
une classe dindustriels plutt que sur le produit. Contribution
directe, scriait lopposition renforce dun bon nombre de
dputs ministriels intresss dans la fabrication.
Contribution indirecte, soutenait le bloc du gouvernement.
Dire que la question fut pendant plusieurs heures
longuement et sagement discute, serait peine rendre justice
aux parlementaires qui, dune part, se tiennent aux aguets de
tout obstacle pouvant faire cahoter le char ministriel ; de
lautre, se portent fidlement au secours de limposant vhicule
en pril.
Tout coup rsonne le gong qui appelle au vote les sages de
ltat. Monsieur le dput de Bellechasse a sursaut dans son
fauteuil et ses rves ! Il ne sait trop ce qui se passe en ce
monde-ci ; mais lagitation gnrale autour de lui, il juge
bien quil nest pas au courant de la situation. En faire un aveu
trop ouvert ne lui parat pas digne de son savoir ; il dissimule,
il attend, trop longtemps hlas ! que son voisin, petit homme
empress qui sait tout, qui voit tout, sen vienne
prcipitamment reprendre sa place pour se mettre laffut du
vote.
Quest-ce donc ? lui demande-t-il dun air indiffrent,
nous allions dire presque ennuy, comme un homme dtat qui
en aurait vu bien dautres.
Ah ! mon cher monsieur Larive, ne men parlez pas !
rpond lautre qui est un fumiste. Le gouvernement propose
de taxer le mitron, et lopposition nen veut qu la galette.
cette normit, monsieur le dput Larive a bondi de son
sige capitonn ; il sest dress presque de son haut sur ses
jambes alanguies par le sommeil, et monsieur lassistant-
greffier qui promne sur la Chambre un regard circulaire,
remarquant son mouvement, croit quil vote et lance aux chos
de la renomme, de notre histoire politique et de la vie toute
entire de larriviste, le nom de Mister Larive , que le
greffier pointe dans la colonne des yeas, pour le
gouvernement.
Avouons que ce fut un effarement, chez les deux partis, ce
premier vote dun oppositionniste, donn, sans crier gare, des
ministres aux abois, lorsque la division restant incertaine
jusqu la fin, le greffier proclama la mesure adopte par une
voix de majorit !
Au collge, Flix Larive avait surtout exerc son rare talent
de pouvoir payer daplomb ou daudace, de garder une assiette
solide, lorsquil avait masquer une bvue, ramener les rires
de son ct sil lui arrivait dtre en butte aux moqueries de ses
confrres. Cest encore cette habile parade, pour djouer le
ridicule, mais avec lil svre et non le rire aux lvres, quil a
recours en ce moment psychologique.
Que lon sache bien quil na pas accept de ses lecteurs
un mandat impratif. Ce nest pas de la politiquerie quil est
venu faire ; il est indpendant sous le rapport de la fortune, lui,
et il entend user de sa discrtion ; quon le sache ! Un
gouvernment a besoin de revenus ; les grands services de ltat
ne se font pas avec des discours seulement. Quand une mesure
lui paratra juste, do quelle vienne, il lappuiera de son vote.
Et voil comment monsieur le dput de Bellechasse, Flix
Larive, choisi par la convention librale, lu au scrutin par la
majorit librale, acclam par lorgane libral, sauva du mme
coup le gouvernement conservateur et la galette.
IX

AU SERVICE DE SON PAYS

Monsieur le dput Larive sengage fond

la sance du lendemain, le dput de Bellechasse


nattendit pas que tous ses collgues fussent leurs siges et
que monsieur lOrateur eut mis tout son monde lordre, pour
faire son entre remarqu comme la veille. Certes, il songeait
depuis bien longtemps devenir un homme en vue, mais on le
regardait tant, et dune manire si suggestive, depuis son
premier vote la Chambre, quil aspirait momentanment un
peu dombre. Donc, avant la sance, il tait all furtivement
prendre sa place, et quand on arriva ses cts, derrire, devant
lui, son couvre-chef rabattu sur les yeux comme un vieux
routinier, il ne sembla voir personne, si occup quil tait
expdier une volumineuse correspondance, pour apprendre sans
doute ses lecteurs comment il sait voter avec indpendance.
Rien nest pire que des mesures fortes prises par des
hommes faibles, a crit monsieur De Bonald.
Cest ainsi que la rsolution de jouer laudace hypocrite,
prise par cette tte de linotte pour chapper au ridicule, devait
entraner de bien srieuses consquences, pour lui dabord et
tout le pays ensuite. Au lieu de laisser voir quil a tout
simplement commis un impair, il sobstinera vouloir donner
une apparence srieuse son vote. Quand tout est faux dans
lesprit dun homme, que lui importe dajouter un masque sa
physionomie ?
Lorsque la sance eut suffisamment dvor lordre du jour,
les journalistes, surtout les journalistes, l-haut dans leur
tribune, remarqurent avec moi, se signalrent les uns aux
autres, que le premier ministre avait quitt son sige, travers
la salle en saluant profondment monsieur lOrateur et la
masse, pour venir, oh ! mais dun air tout fait indiffrent,
causer un instant avec le voisin dabord du dput de
Bellechasse, et se retourner ensuite comme matter of course
vers celui-ci, puisquil tait si nouveau dans la Chambre.
Comme les journalistes ne pourront rien entendre de ce que
vous lui direz et le communiquer dare-dare par le tlgraphe
leurs feuilles, parlez sans gne, monsieur le Premier, car
monsieur le dput de Bellechasse qui a de lassiette ne trahira
rien sur sa figure de ce que vous pourrez lui communiquer
voix basse, et les voisins ne voudront pas couter.
Monsieur Larive, laissez-moi la fois vous fliciter et
vous remercier. Votre vote a surpris bien des gens ; je tiens,
moi, vous en remercier, et vous fliciter en mme temps sur
votre esprit dindpendance. Vous mavez tout de suite donn
raison moi-mme et aux autres chefs du parti qui ont dcid
de ne pas mettre dopposition votre lection. Vous tes jeune,
mais avec ce caractre-l vous arriverez Sic itur ad astra !
Monsieur le Premier a des lettres ; il crot avoir pos ainsi le
principe qui fait les grands hommes, mais se dit plus
intimement peut-tre quil a devant lui un cas darrivisme dont
on fait les transfuges.
Je suis trs honor, monsieur le premier ministre de vos
flicitations et de votre dmarche. Je ne vous ferai
certainement pas dopposition factieuse. Jai en horreur la
dmagogie et si mon vote a pu surprendre quelquun, comme
vous dites, celui-l ne loge pas do je viens. Personne ne
mempchera de suivre la ligne de conduite que je me suis
trace ; ceux qui me connaissent nen seront jamais surpris.
Cen est assez, nest-ce pas, pour un colloque aussi public,
aussi trange, aussi os. Monsieur le premier ministre souriant,
obsquieux et satisfait peut-tre davoir irrmdiablement
compromis son homme, se retire ; tandis que Larive,
imperturbable, pose lorcle consult sur la marche de la
barque ministrielle pour viter lcueil de la non-confiance.
Le vote, ctait dj norme, mais que dire de lostensible
connivence avec le premier ministre quil a sauv du dsastre.
La conjoncture tait si bonne pour renverser ce ministre !
Quand ralliera-t-on de nouveau le vote hostile des industriels et
des financiers plus prs de leurs intrts que de ceux du pays ?
Car il ne faut pas oublier quau dire de Montesquieu, les
financiers soutiennent ltat comme la corde soutient le
pendu.
Et va donc, la sarabande que lon menait, depuis la veille,
au-dehors, dans les conciliabules de partisans, les couloirs du
parlement, les bureaux publics, les rues de la ville, la
nouvelle renversante que le dput de Bellechasse, peine en
Chambre, tait dj acquis au gouvernement.
Plus retentissant encore fut le tolle du scandale qui sleva
dans certaine presse du pays, les journaux politiques o se fait
et se dfait la valeur dune bonne partie de nos hommes
publics. Nous excepterons, cependant, au cours de quelque
semaines encore et pour lui laisser le temps de se remettre de
sa dconvenue, lorgane du parti avec sa belle campagne en
faveur du candidat Larive, lhomme de principes, lhomme
droit, indpendant de fortune , qui lui conservait, en
lemportant la capitale, une ternelle reconnaissance.
Que dire de tels avatars ?
Comment ne pas rester quelque peu abasourdi au bruit de
tels coups de foudre ?
Enfin, un journaliste moderne, un journaliste politique
vraiment digne de ce nom, quand la presse et limprimerie
surtout ne lui appartiennent pas, nest pas l, croyez-le bien,
pour rester longtemps en pmoison. Heureusement, celui dont
nous parlons, lorsque les autres affichrent comme une primeur
et en lettres les plus voyantes le scandale Larive , eut lide
presque gniale de tout mettre et de ne rien dire, en
reproduisant dans ses colonnes le portrait de son homme, avec
cette toute simple lgende : M. Flix Larive qui a vot hier
avec le gouvernement !
Ce nest pas beaucoup, mais cen fut assez !
Oh ! si les hommes publics savaient davance quoi
pourront servir leurs portraits laisss par eux chez les
journalistes dans un moment de vanit ; ils aimeraient tout
autant peut-tre leur confier par crit une confession gnrale,
non-seulement sur leur pass mais encore sur leur avenir.
Ils ne pourront plus parler au courririste de la presse, ils ne
sauraient agir, partir ou arriver, sans que le malencontreux
portrait apparaisse dans les journaux pour nous faire voir le
monsieur qui a dit ceci, en attendant celui qui aurait bien pu lui
rpondre cela !
Tant quun homme nest pas mort, quand il sest dj montr
dans la galerie des contemporains, quavons-nous besoin de
nous assurer, une fois par semestre, si ses traits sont moins
changeants que ses ides ?
Cependant monsieur le dput Larive accorda des
entrevues , aux journalistes anglais principalement qui
tenaient beaucoup faire connatre chez leurs gens cet astre
nouveau au firmament de Qubec.
Non monsieur, je nai jamais t lu aux frais du parti
oppositionniste.
La majorit qui ma lu comptait un fort appoint de
ministriels. Jai accept dtre prsent la Chambre par des
adversaires de ladministration, cest vrai ; mais rien ne
mengage oublier que je suis avant tout au service de mon
pays. Vous me demandez si je me propose de voter de nouveau
avec les ministriels ! Je ne saurais prdire ce quil arrivera ni
devancer les vnements. Le vrai mandataire du peuple est l
pour tudier les vnements et sen inspirer.
Voil ma manire !
Ces journaux anglais, principalement les ministriels,
expliqurent que le jeune dput, conomiste trs-distingu,
avait compris tout de suite limportance de la question et
navait pas hsit un seul instant soutenir de son vote un
principe srieusement pes par lui depuis longtemps. Il ny
avait qu louer la droiture de son jugement de mme que la
fire indpendance de son caractre.
Par contre, si nous exceptons l organe qui se donnait le
temps dvoluer sans rien briser de ses agrs, ou de changer de
rle sans se souffleter comme un paillasse de cirque forain, il y
eut dans la presse franaise, surtout dans les journaux
oppositionnistes non compromis, qui avaient plutt dnonc et
combattu le saltimbanque de Bellechasse, il y eut, dirons-nous,
tout un beau chahut.
Et pendant ces jours dagitation, que disait donc Guignard de
la virevolte de son ancien ami ?
Eugne Guignard se tenait discrtement et sincrement
attrist. Sil ntait pas de ceux qui lavaient bien dit , il
lavait probablement pens, en se remmorant les carts de
mange du jeune coursier que, de sa main ferme, il croyait
avoir pendant un temps dompt, et quil voyait aujourdhui si
dangereusement emball.
Monsieur le premier ministre du Canada est un homme qui
se connat en homme. Il nest pas arriv au poste quil occupe
sans avoir acquis, par un long exercice, la grande dextrit du
doigt qui lui permet, au besoin, dattraper sans effort tous les
demi-tons entre les caractres. Il nira plus causer avec Larive,
au milieu dune sance, sous les yeux des reprsentants du
pays, sous les yeux beaucoup plus craindre des journalistes. Il
lattendra, son bureau, aprs ly avoir mand spcialement,
lavoir perfidement attir par ses attentions, ses prvenances
cauteleuses, dans les lacs de sa politique. Pour notre dput
arriviste, cet appel offre dautant plus dattirance, que
dsormais ses vaisseaux sont bien flambs, que la critique de
ses actes se fait de plus en plus acerbe et le ddain pour lui
devient plus injurieux dans les rangs de lopposition.
Eugne Guignard avait signal aux lecteurs de Bellechasse,
quelques mois auparavant, les nuages inquitants qui
samoncelaient lhorizon politique du Canada. Et monsieur le
premier ministre qui gouverne la barque de ltat nest pas l
pour ignorer ces troublants pronostics. Dj le baromtre a
considrablement baiss dans latmosphre du conseil des
ministres. Maintenant lorage est prt clater.
Ctait lpoque o lon sortait encore des gouvernements
pouss par la force des convictions et non pas seulement par
les paules.
Or dans ses confidences, le dput franais Larive apprend
du chef de ltat, quune crise ministrielle est imminente. Un
groupe bruyant de dputs injustes, ignorants de notre histoire
autant que fanatiques, est sur le point de faire prendre cet
homme trop faible lune de ces mesures fortes, dont monsieur
de Bonald nous a dit quil ny a rien de pire. Il est accul la
tentative de supprimer lusage de la langue franaise au
parlement fdral. On lui impose la trs-dangereuse corve de
soumettre lapprobation des deux Chambres une rsolution
priant lautorit impriale dapporter cet amendement notre
loi organique, connue chez les exotiques et les indignes sous
le nom de lacte de lAmrique britannique du Nord. Du reste,
on nest pas trs sr de lacquiescement du pouvoir imprial
cette trs-importante et mme trs-dangereuse modification de
la constitution canadienne, si toute la race canadienne franaise
sy oppose et fait bloc. Mais ce que le premier ministre sait
dj nen pouvoir douter, cest que les ministres actuels de
langue franaise, reprsentant la province de Qubec dans son
cabinet, lui remettront leurs portefeuilles la premire
proposition srieuse dun semblable projet. Pour parer cet
embarras, il a dores et dj us de quelques prcautions. Il y a
dans le camp ministriel une couple de dputs, lun de la
grande mtropole commerciale, portant un nom franais avec
du sang celtique, lautre lu dans un comt la majorit
franaise des cantons de lest, bien que de race irlandaise, qui
ne refuseront pas de reprsenter la province franaise dans un
remaniement de ministre. Il sinquite maintenant de
sassurer le concours du troisime, dun reprsentant de la
rgion de Qubec, qui soffre inopinment dans la girouette de
Bellechasse.
cette proposition inattendue, Larive est rest un instant
tout interdit sous lempire de deux impressions fort diffrentes.
Serait-il possible quavant sa trentime anne, ses aspirations,
ses agissements, ses efforts laient dj port si haut ? Ou bien,
aux yeux de ses amis, de ses lecteurs, de sa conscience, doit-il
se laisser choir si bas ?
Trahir encore, trahir toujours !
Na-t-il pas dj pour arriver sem la trahison un peu partout
sur sa marche ascensionnelle ? Ntait-ce pas trahir un peu, ce
quil a fait, lui, de lamour, de lamiti, de la reconnaissance,
de la foi lectorale, de lintrt conomique de sa province, en
lui frustr celui-l par accident dabord et par ostentation
ensuite ?
Va-t-il encore renier sa race ?
Ah ! sil ne regardait quau dedans de lui-mme, peut-tre y
trouverait-il un reste de gnrosit primitive qui le retiendrait
sur le bord de cet abme ; mais il y a l derrire et devant lui
ces envieux, que fait la vogue ; ces critiques qui laffermissent
souvent au lieu de la dtruire, toutes ces ttes enfin sur
lesquelles il a pris lhabitude de marcher pour arriver ses
fins.
Quand tant dautres sentiments ont t chez lui mconnus,
matriss, asservis, pourquoi faut-il que le sentiment dorgueil
ait plutt t favoris de ces rigueurs ?
Aussi, ne craignez rien, monsieur le premier ministre ! Si
vous lui laissez seulement quelque temps pour rprimer les
premires nauses toutes naturelles qui loffusqueront, mais ce
nest pas sr, vous pourrez lun de ces jours prochains compter
sur la responsabilit ministrielle de lhonorable Flix Larive.
X

LOPINION PUBLIQUE

Le soi-disant gouvernement du peuple par le peuple est un


systme dont la thorie peut agir comme un mordant sur
lesprit populaire, mais trop souvent, en pratique, il devient une
vilaine et dtestable chose pour tous les moucherons et autres
bestioles, plus ou moins bien intentionnes ou aveugles, qui sy
font prendre !
Sil est vrai que les peuples souffrent des gouvernements
quils mritent, cest peut-tre moins pour les avoir faits
activement que pour les avoir passivement laiss faire.
Lartisan, ldificateur pied duvre de limportante
structure dun gouvernement populaire, cest lopinion
publique.
Cest lopinion publique qui en prpare davance les fouilles,
oriente les assises, choisit et dgrossit les pices principales,
dfinit les contours et les lvations. Ce nest que lorsque la
charpente croule et seffondre, accidentellement ou non, que
lon peut connatre au juste la vraie force individuelle, la
valeur intrinsque des matriaux qua pu y faire entrer
lopinion publique.
Pourtant cette opinion publique qui prside ainsi
ldification des gouvernements, nest elle-mme quun agent
complexe, multiforme, ou plutt immatriel, presque
indfinissable ; dautres diraient, peut-tre, nest quune pte,
une espce de magma de matire crbrale qui, habilement
ptrie et chauffe point, peut prendre la consistance de la
bonne miche ministrielle.
Or, de nos jours, ne peut-on pas se demander si le
journalisme qui, dans le premier sens, devait tre censment
lcho, lexpression, lorgane, linterprte de lopinion
publique, dans le second, nen est pas devenu plutt le
ptrisseur, le modeleur ?
force de lui imposer lapprciation juste ou gratuite des
talents, des vertus, de la valeur de ceux quil prne, le journal
nimpressionne-t-il pas enfin comme il le veut lopinion
publique ?
En outre, sil est vrai que lhabit ne fait pas le moine, est-il
bien aussi vrai que la fonction ne fasse pas un peu le
personnage, dans nos murs et nos institutions modernes ?
Pour peu que vous ayez vcu, et lu quelques journaux
politiques, combien de gens, votre avis, pris au dpourvu par
les exigences de leur fonction, auraient d stonner et sourire
dapprendre du journal complaisant que leur boniment, par
exemple, avait t un discours magistral, lorsquils en avaient
plutt us avec crainte et timidit, comme dun habit dapparat
emprunt.
Puis, si la chose se rpte, la faiblesse humaine nest pas l
pour empcher personne de croire une loquence jusqualors
erronment insouponne.
Et si le fidle Achate du journal continue, comme cela, des
annes durant, de prner le mrite, de chanter la gloire et
dexalter la rhtorique infuse de son personnage, comment
voulez-vous qu la longue lopinion publique, comme lautre
en labsence de toute lumire dans cette lanterne, ne commette
pas la distraction bien excusable de croire, en effet, de
confiance ou par lassitude, apercevoir dans la direction quon
lui indique des lueurs cicroniennes.
Mais ce nest quun exemple de lemprise du journalisme
sur lopinion publique, surtout lopinion prconue de ceux qui
napprennent connatre les hommes que par les journaux.
Il y a donc double et triple mrite, pour les gens dune valeur
relle et non surfaite, jouer leur rle avec clat travers la
cohue des comparses qui encombrent parfois la scne politique,
grims au gr de lopinion publique sous les feux de la rampe
et le maquillage du journalisme.
On comprend ds lors, dans ces conditions-l, ce que
peuvent tre devenus Guignard et Larive.
Comme dans le Bal des atmes que dore un moment le
rayon de soleil, Guignard et Larive vont aussi gambiller
quelque temps sous leffluve de lopinion publique. Lun et
lautre cependant useront diffremment de cette lumire
prestigieuse qui fait apparatre et briller un instant les riens
obscurs confondus dans lair. Le premier la subira presque
regret, lautre lexploitera presque insolemment.
De tous les journaux qui soccuperont de ces deux hommes
davenir, le premier sera plutt justement apprci par ceux-l
que lisent les messieurs sages et paisibles, dans les salles
publiques de lecture ; lautre, prn, exalt par toute la presse
mercantile, pour ne pas dire vnale, qui soblige forfait de
pousser les arrivistes, ddifier des monuments dun faux
airain, en attendant loccasion bonne et profitable de les
dboulonner.
Guignard crivait de temps autre des articles parfaitement
raisonns et documents, dune tenue littraire impeccable,
quon lisait avec intrt tte repose. Mais pour les ttes non
reposes, qui jugent le journaliste, chaque soir, au tire-lil des
titres, en sautant les plus longs paragraphes, beaucoup trop de
ces articles, disait-on, faisaient yan-yan.
Larive, lui, asservira le journal lannonce de ses alles et
venues ; au renseignement intress sur ses faits et gestes ; au
compte rendre de ses dmarches dans lintrt des lecteurs,
de ses discours en Chambre ou en public ; la comdie des
entrevues qui lui permettront de poser lhomme dides,
lhomme daction ; enfin, aux exhibitions priodiques de son
portrait qui le rendront beaucoup plus populaire que ne le
saurait faire une dissertation savante sur nos droits organiques,
ou sur lquilibre de la production et de la demande, dans les
denres coloniales.
Or, lhomme de moyens, qui jouit dune grande
reprsentation dans le monde lgant et cossu nest-il pas plus
intressant afficher, aux yeux de la nigauderie universelle,
qui commande tantt la mode tantt lopinion publique,
quun simple besogneux dintellectuel ?
Depuis quand, dans nos murs dmocratiques, nos
apptences roturires, nos usages de parvenus et notre ge de
plutocratie, lintelligence, delle-mme et par elle-mme, vaut-
elle plus sur le march de larrivisme que les bons stocks la
hausse, les rentes sres, les capitaux aux bons placements ?
la bonne heure si lintelligence pratique semploie et russit au
boulottage du million ; mais lon peut encore mme alors se
demander si ce nest pas plutt largent qui, aux yeux de la
foule, rflte son clat sur lintelligence.
Dans lopinion publique et pour lopinion publique, de ces
deux hommes, lun et lautre galement jeunes, Guignard
restera encore quelque temps brillant jeune homme davenir,
tandis que Larive sera dj homme en crdit. Les admirateurs
du premier ont foi en ses diplmes ; ceux de lautre
endosseraient tous ses billets ordre.
Cest que celui-l nest encore malgr tout quune possibilit
et un pronostic, quand celui-ci est dj devenu un fait, sinon un
homme, accompli.
Lopinion publique nen exigera pas davantage, et nous
aurions tort de trop nous tonner des comparaisons et des
prfrences apparemment injustes quelle tablira au bnfice
de larriviste.
Enfin aux yeux de ce public dont lopinion consacre ou
dtruit les rputations, lun sera le thoricien en retard sur les
vnements ; lautre, lhomme au fait des bonnes occasions qui
se prsentent ou quil peut mme susciter. Tandis que le
premier inspirera, chez quelques-uns, confiance en ce quil
pourra faire ; lautre, par le journal, occupera lattention des
foules de ce quil aura fait ou naura pas fait, babioles
politiques, fariboles sociales, poses et vantardises plus ou
moins dissimules, et tout cela finira par auroler son portrait
dans les colonnes du journal. La vogue par la rclame aura fait
de lui un homme dtat comme, trop souvent aussi, elles font,
toutes deux, hlas ! des artistes et autres clbrits de
cantonades effrontment pousses sur lavant-scne.
Malheureusement, il nen est pas en politique comme au
thtre ; lorsque le rideau tombe sur un rle manqu ou un
personnage siffl, il y a dautre chose de compromis quune
rputation artistique, cest lintrt des tats et des nationalits.
XI

COMMENT SASSOMBRIT
LATMOSPHRE

Les Canadiens-franais, depuis la conqute de leur pays par


les armes britanniques, il y a plus dun sicle et demi, ont t
fidles leur allgeance nouvelle, et y tiennent encore plus
qu toute autre. Cest un fait historiquement prouv en 1775
comme en 1812, au pied du rocher de Qubec comme
Chteauguay. Pendant que des sujets dancienne foi
anglosaxonne levaient ltendard de la rvolte contre la mre-
patrie ou sen allaient se mettre lcart lle dOrlans, les
Chabot, les Dambourgs, les De Salaberry dfendaient ici
victorieusement le drapeau dAlbion. Les politiques, les
parlementaires, les lgistes du Conseil priv, les gens instruits
et srieux de la vieille Angleterre saccommodent assez bien de
ces donnes historiques et reconnaissent mme qu certains
moments, net t la loyaut des Canadiens-franais, la belle
colonie du Canada ne serait plus aujourdhui britannique.
Ceux-l ne stonneront gure des droits particuliers, des
privilges si lon veut qui sont rests cette race forte et
loyale, consacrs mme par la loi et les traits.
Mais il y a chez nous une population nouvelle, espce
dalluvion humaine apporte par limmigration, qui de plus en
plus cherche sen scandaliser, en y opposant son ignorance de
notre histoire et son envie.
Il y a chez nous des fanatiques soi-disant religieux dont le
zle, lencontre de celui du prophte, cherche surtout
dvorer les autres.
Il y a chez nous des trouble-fte, des survenants qui affectent
de sinquiter du sort de leur race sur cette partie du nouveau
continent, seule fin peut-tre de spolier celle des pionniers et
des premiers occupants civiliss.
Il y a chez nous des exotiques, rats de villes anglaises aux
pavs gluants, qui ne sauraient jouir en repos de lhospitalit
canadienne, et parce que leurs aeux ont vcu dans des caves
plus ou moins immondes, ou pri dans quelques ratires, lvent
ddaigneusement le nez sur la gnalogie de nos familles, qui
remonte aux tout premiers jours de la colonie.
Le 25 novembre 1885, on crivait dans la Mail de Toronto :
Comme anglais, nous croyons que la conqute devra tre
faite de nouveau ; et les habitants du Bas-Canada peuvent tre
convaincus quil ny aura pas, cette fois, de trait de 1763.
Le St. Thomas Journal, lun des principaux organes
conservateurs de louest, disait le 2 dcembre 1893 :
Y a-t-il un seul sujet britannique, ayant sa tte lui, qui ne
comprenne quil faut tout prix faire disparatre llment
franais de la nation ? Ceux qui parlent de la loyaut des
Canadiens-franais sont dune ignorance crasse ou de fieffs
menteurs.
Dans le mme journal encore, le 8 mars 1894, on crivait :
Les droits des protestants du Canada doivent tre
maintenus, pacifiquement si possible, par la force si cest
ncessaire. Il ne peut y avoir de paix vritable et durable tant
que les coles spares nauront pas t abolies, tant que
lusage exclusif de la langue anglaise dans le parlement naura
pas t dcrt.
Nous tions donc bien avertis : pour maintenir les droits des
protestants, pacifiquement si possible, par la force, si
ncessaire, il fallait nous enlever les ntres ; argumentation
rabique quun loup ordinaire naurait jamais voulu faire
lagneau. Mais le loup nest quune bte trop souvent
mchante, tandis que ces gens-l ont en plus lignorance
prtentieuse.
La victoire des Anglais protestants sur les Franais
catholiques, en 1760, au Canada, ne fut pas complte. On
sempara du territoire, mais on ne se rendit pas matre de la
nation. Par le trait de 1763, cds mais non conquis, comme
laffirment certains Canadiens-franais dun patriotisme assez
platonique, nous sommes devenus sujets anglais, en restant
franais et catholiques, en gardant nos institutions, notre
langue et nos lois.
Pour le vainqueur, ce ntait quune demi-victoire, mais
ctait beau, alors que les chances avaient t si partages sur
les champs de batailles. Et lon accepta de sen contenter, en
attendant sans doute le complment des circonstances et du
temps. Il entrait donc dans les calculs du vainqueur de
complter cette victoire-l. Et ceux qui ont tudi un peu
lhistoire politique des nations, ne sont pas tonns
dapprendre que les matres nouveaux du Canada aient eu pour
objet dy fonder une grande puissance par lunification du
peuple.
a t notre gloire nous, Canadiens-franais, davoir
rsist lunification, labsorption, et quand il nous arrive
quelque vellit de poser en hros aux yeux de lhistoire et des
autres nations ce qui arrive assez souvent nous ne
manquons pas de rappeler que, spars, abandonns, oublis,
mpriss de la France depuis 1760, nous sommes pourtant
rests franais, franais de la vraie France, franais du grand
sicle franais.
Nous avons eu lutter, ragir contre plusieurs rgimes
politiques plus ou moins bien imagins pour nous faire perdre
ces franchises accordes par le vainqueur, dans un moment
dpuisement o la victoire tait encore pour ainsi dire
incertaine, ou lorsque le pernicieux exemple dautres sujets
rvolts pouvait irrmdiablement compromettre cette victoire.
Nous avons djou bien des calculs ; mais la lutte nest pas
finie.
On aurait pu croire, aux jours des Cartier, que la
confdration canadienne, une fois les supercheries des
centralisateurs dcouvertes, dnonces et prvenues, serait le
dernier effort que nous eussions repousser ; mais il faut
reconnatre aujourdhui que la confdration canadienne nest
quune base doprations, et que nous nen avons pas fini de
lutter contre la plnitude du pouvoir que nous sommes alls
confier au gouvernement central devenu par l-mme
absorbant pour tous les pouvoirs confdrs.
Or, dans cette confdration, cest bien la province de
Qubec, avec sa race franaise, sa religion catholique, sa
langue et ses usages trangers, qui devait le plus se mfier ?
Sest-elle assez mfie ?
Navons-nous pas eu chez nous et en tout temps trop de ces
gens appels, rduits aujourdhui avant de mourir, non
fermer, comme les autres, mais ouvrir les yeux ? suspecter
un pacte dinfamie dans une constitution et un organisme
politique quils ont pourtant soutenus toute leur vie ?
Les centralisateurs ne nous cachent plus que ce qui nous a
conserv jusqu prsent notre autonomie nationale, au milieu
des races trangres et des institutions nouvelles, ce sont nos
lois, notre langue, notre clerg, tout notre systme paroissial
enfin, que les Anglais de la Mail disent tre du Moyen-Age.
Quand la Mail nous apprend que la province de Qubec est de
deux cents ans retardataire sur la voie du progrs moderne, de
ce progrs quelle rclame ici pour le peuple canadien,
spcialement pour les Canadiens-franais, race infrieure, il est
assez rare quelle ne donne pas comme obstacle notre
rgnration dans llment anglo-saxon, quelle ne dnonce
pas comme autant dentraves ce perfectionnement, le clerg
catholique, nos coles, la dme, nos rpartitions pour la
construction des glises, la paroisse, lhabitant. Quand on a dit
lhabitant, on a lide davoir dit tout cela, et quelque chose
encore de mprisable aux yeux de la classe anglaise quon
appelle tout exprs pour cela la classe suprieure.
Et voil la question pose.
Si avec tout cela nous leur paraissons tre rests en retard de
deux sicles, cest parce que nous sommes surtout rests
rfractaires la mentalit anglo-saxonne protestante.
Mais quavons-nous reni de nos engagements, de notre
fidlit lAngleterre durant la paix comme durant la guerre ?
Est-ce nous ou des gens dOntario qui, en 1849, par exemple,
accusaient la plus forte tendance lannexion amricaine ?
Qui parle chez nous srieusement de manquer de foi
lAngleterre, de renoncer son drapeau ?
Qui voudrait croire, sans sourire, la supriorit
intellectuelle, professionnelle ou morale des soi-disant
britishers de race pure, sur les ntres, dans nos assembles
publiques, nos corps dirigeants et nos parlements ?
Quels sont les droits, les privilges, si vous voulez, que nous
avons accapars au dtriment de nos matres dAngleterre ou
de nos associs du Canada ?
Hlas ! navons-nous pas plutt cd sur trop de points
importants ? Notre autonomie politique, par exemple,
Qubec, ne valait pas cher en certain temps, puisque, quand le
gouvernement dOttawa la voulu, il sest permis chez nous
une immixtion quil naurait pas os risquer dans aucune
province anglo-saxonne du Canada.
Quand le gouvernement dOttawa la voulu, il sest moqu
ouvertement de la province de Qubec, pour lui enlever ses
millions, livrer son sentiment national lorangisme,
labreuver dinjustice, labuser de promesses quand elle devait
voter.
Il a tout fait parce quil a trouv ici des Larive qui lont
second en tout !
Voil pour notre autonomie politique. La race soi-disant
suprieure sen est empare avec laide des ntres. Mais elle ne
sen contentera pas, puisque ce nest pas encore cela qui lui
fera atteindre son but ; labsorption des Canadiens-franais
dans le Dominion.
Nous en sommes suffisamment prvenus, nest-ce pas ?
Ce quil lui faut maintenant, ce quelle convoite avec plus ou
moins dhypocrisie, ce que lignorance et le fanatisme
politique des ntres vont peut-tre lui livrer plus tt quon ne le
pense, cest ce que nous appelons notre autonomie nationale. Il
faudrait tre aveugle pour ne pas voir ce quil y a dj de fait.
Il faudrait tre sourd pour ne pas entendre le cri de
ralliement qui prpare ce quil reste faire.

Quand le premier ministre comprit quil pouvait compter sur


un remaniement de son cabinet, il prta une oreille plus
complaisante avec une figure plus sereine aux francophobes de
son parti. On ne prtendait pas en venir une solution complte
et dfinitive de la question, sans difficult et sans y mettre le
temps ; car, nous le savons, lautorit impriale ne paraissait
pas suffisamment prpare cette rigueur. Mais on voulait en
saisir pratiquement lopinion, ici, au Canada ; avoir de nos
Chambres parlementaires une expression dopinion qui
pourrait servir de base une campagne de presse, autoriser la
mesure, justifier apparemment linjustice. On ntait pas mme
certain si le projet, avant de sen aller languir Londres,
rallierait le vote des deux Chambres. Dans ce cas-l, le snat
refusant son concours, le gouvernement retirerait sa
proposition et les nouveaux ministres pourraient sapplaudir de
ne pas avoir pay trop cher leur promotion. Ils nauraient qu
faire entendre aux lecteurs de langue franaise quil sagissait
de donner un semblant de satisfaction un groupe peut-tre
mal inspir, il est vrai, mais trs important, se faisant
imprieux auprs du gouvernement, et que jamais celui-ci
navait rellement eu lintention de faire passer cette mesure,
quil savait condamne davance.
La bombe lance fera-t-elle long feu ? nimporte, il tait
temps de lancer la bombe.
Crise ministrielle Ottawa ! Les trois ministres
canadiens-franais dmissionnent ! annoncent les journaux !
Suivent pleines colonnes de longs commentaires hostiles
ou palliateurs, des rumeurs, des suppositions, des possibilits,
des informations prcises sur les dires et les agissements des
ministres retraitants. On loua partout chez nous leur noble
geste tout en sinquitant trs-fort de savoir qui pourrait les
remplacer. Chaque journaliste, comme lenfant qui difie un
chteau de cartes, forma un cabinet aussi facile renverser et
dont il ne soccupera pas davantage une fois que la
construction officielle sera debout.
Saura-t-on jamais quelles secrtes esprances ont pu hanter
des cerveaux de patriotes dont lindignation antiministrielle
aurait mme publiquement clat !
Disons sa justification que le dput Larive ne voulut pas
se compromettre en faisant trop grand tat du beau geste
patriotique des dmissionnaires, ni en refusant au ministre le
bnfice du doute sur la droiture de ses intentions. Monsieur le
dput de Bellechasse retiendra toute sa valeur dans un juste
milieu et sa sagesse bien au-dessus des emportements
patriotiques. Il ne redoute quun juge dont il se fait une aide !
la presse !
Quel horrible despotisme que celui des folliculaires ! celui
des Barons et des Rois fut-il jamais comparer ? Ont-ils
jamais eu cette horrible puissance de dnigrement et de
calomnie continuelle ? La presse vous rend fous et froces
dabord, pour vous rendre ensuite esclaves et misrables.
Monsieur Larive sest dabord assur une bonne presse, quil
saurait subventionner au besoin, et qui fera connatre au public
comment ce jeune homme sage, lesprit bien pondr, a su ne
pas semballer avec les patriotards et attendre le
dveloppement des vnements avant de prendre un parti. Il
faut se mfier, nest-ce pas, de la dmagogie, des mauvaises
passions populaires sattaquant aux gens qui distribuent des
portefeuilles de ministres.
Ne vaut-il pas mieux savoir attendre ? Car assez souvent
lorsque tout est perdu irrmdiablement pour la nation, les
lcheurs restent en haut crdit. Aussi, quand un arriviste a
trouv sa bonne presse, il peut attendre les vnements, sy
drober ou les provoquer suivant les besoins qui tendent ses
fins personnelles, et lire avec apaisement et satisfaction tous
les soirs que lui seul a raison dans laberration gnrale. Il y a
des gens prts tout faire en politique parce quil y en a tant
dautres qui sont prts tout approuver.
Voil pourquoi, tout tant point, linvite du premier
ministre, sans hsiter, le dput de Bellechasse consent
devenir lhonorable Flix Larive, ministre de la marine !
XII

M. LE MINISTRE ET LE PARTISAN-
QUAND-MME

Laccession du dput Flix Larive au ministre tory


dOttawa fut diversement juge par la population du Canada.
Chez les Canadiens franais, ce fut un scandale qui devait tarer
la fois le personnage, sa famille et son parti, si nous voulons
parler des adversaires politiques qui lui feront la lutte demain
devant llectorat. Mais chez un certain nombre dautres
compatriotes, que nous appellerons partisans-quand-mme, il y
avait plutt tendance le reprsenter comme une victime,
lobjet dun mal ncessaire ; le hros qui se dvoue pour
conjurer un plus grand malheur, comme on inocule un virus
pour prvenir une infection.
Et voil son parti form. Il aura autour de lui, pour lui,
dvous son service, tous les suiveurs darrivistes, aspirants
aux places, mme des gens en places qui nont pu se dfaire ou
nont pas voulu se dpartir des moyens et de la mentalit si
longtemps exploits pour y arriver. Malheureusement, chez
notre nationalit canadienne-franaise, ils ont t trop
nombreux et trop tenaces, les partisans-quand-mme, en
certaines circonstances.
Le ministre Larive sera donc en butte au blme acerbe des
uns, mais en mme temps il sera lobjet des acclamations des
autres, et pour peu quil sabuse sur la signification de ces
dernires, il viendra effrontment devant le peuple prsenter
comme une question dtat son triste cas darrivisme. Cest au
beau comt de Bellechasse quil incombera de prononcer, au
nom du peuple, sur la plausibilit de cette politique, sur la
responsabilit du nouveau ministre devant llectorat. Sans
doute les gens avertis, les esprits clairs sauront sy
reconnatre et dgager de la question nationale ce qui tient
videmment un intrt trop personnel. Mais combien
dautres, formant partie du corps lectoral, malheureusement,
ny verront rien que ce que les faiseurs dlections voudront
leur reprsenter.
Ces faiseurs dlections, adorateurs du veau dor ou sicaires
la mdisance empoisonne, quelle part indue et scandaleuse
nauront-ils pas eue dans nos destines politiques ?
La date de llection ncessite par la promotion du dput
Larive au conseil des ministres, fut intentionnellement retarde
le plus possible. Il y avait un si grand travail faire dans le
comt de Bellechasse, pour empcher le parti de se dsagrger
sous la bourrasque qui passait alors de la ville la campagne,
des journaux aux conciliabules tenus le dimanche la porte des
glises. Affronter dans ces conditions le sentiment populaire
justement indign ntait pas un petit labeur. Il fallait pour
ainsi dire y aller de longue main, ouvrir des tranches autour
du comt, quoi devaient semployer quelques journalistes
acquis et les cabales des partisans-quand-mme.
Or il y a deux sortes de partisans-quand-mme : ceux qui
sattachent toute leur vie la thorie, au parti, la couleur
politique, et ceux qui en tiennent pour la personne des hommes
publics eux-mmes.
En dautres termes, il y a les esclaves de la glbe et les
valets de chambre.
Partant, les premiers nous feront du mme homme un hros
national ou un chenapan, selon quil favorisera leur prfrence
personnelle dans les mrites des partis. On les verra donc
successivement porter un chef aux nues ou le vouer aux
gmonies, sil savise de ne pas toujours penser et agir comme
eux. Ceux-l sont bien les gens du parti. Le candidat quon leur
prsente est toujours lhomme suprieur sil porte leur drapeau.
Ne leur parlez plus de sa valeur sil le dserte.
Esclaves de la glbe !
Lautre partisan-quand-mme na quun principe : suivre la
fortune et les principes de ses chefs, quelle quen soit
lvolution. Il na quune conviction ; cest que ses chefs,
comme Sa Majest britannique, ne sauraient avoir tort.
Et nallons pas dire que ces traits sont fantaisistes ! Hlas ! il
y a tant de gens qui connaissent bien le partisan-quand-mme.
En premier lieu, il faut compter les arrivistes eux-mmes qui
savent tirer profit de cette espce de servage. Quelles que
soient, du jour au lendemain, les opinions dun homme
politique, il est peu prs certain dtre approuv par tous ces
suiveurs qui lapprouvaient hier, lors mme que, durant la
journe, il trouverait propos, disons avantageux pour lui seul,
dvoluer du tout au tout et de brler, publiquement ce quil
adorait hier.
Toujours veinard, le ministre Larive grce aux charmes de sa
personne, au prestige de sa fortune, linfluence ministrielle,
trouvera racoler des aides dans ces deux groupes de partisans-
quand-mme. Quant aux journaux hostiles et par trop virulents,
il les laissera dire sans demander quon les rfute, car il sait
que si les crits restent, ce sont surtout les billets promissoires,
les contrats et les hypothques, non pas les articles de journaux
sur les mrites et dmrites des hommes publics.
Pendant qu la ville lorgane libral qui lavait fait lire une
premire fois cherchera dmolir son uvre, le journal sa
dvotion se contentera de pacifier les esprits, de reprsenter la
gravit des vnements, des jours sombres quil fallait vivre, et
demander aux libres et intelligents lecteurs de ne pas se
laisser prendre aux ruses de lopposition, de rserver leur
jugement jusqu meilleur inform et surtout ne pas condamner
le nouveau ministre sans lavoir entendu. L-bas, dans presque
toutes les paroisses du comt de Bellechasse, des missaires
secrets, ostensiblement affairs de maints ngoces, iront semer,
en passant, la bonne parole riche de promesses qui fera lever le
scrutin, ou jetteront le doute et lapaisement sur lopinion trop
houleuse de llectorat.
Ils useront pour cela de mille moyens.
Cest ainsi, par exemple, que dans les paroisses riveraines du
comt, o se trouvent un bon nombre de caboteurs, de
navigateurs, de gens qui vivent du grand fleuve, on ne
manquera pas de mettre en vidence et en valeur linfluence,
les atouts, la reconnaissance possible, ou probable ou acquise
du nouveau ministre de la marine, ainsi que les chances
demploi enviable au service de la marine de ltat.
Dans dautres parties du comt, la cabale se fera plus
insidieuse ; elle ira de porte en porte, la sourdine et se
dissimulant, apprendre aux privilgis, aux gens assez
importants pour quon leur donne des renseignements secrets,
que si monsieur le ministre a risqu son avenir, brav
lopinion, plus que cela, sest sacrifi aux outrages des siens
qui ne comprennent pas la vritable situation, cest par
dvouement sa race et sa religion. Car il le sait bien, lui ; si
ce nest pas la langue, ce sera la libert religieuse quil faudra
dfendre. Dans la tempte, na-t-on jamais vu jeter par-dessus
bord des choses prcieuses pour en sauver dautres plus
essentielles, pour sauver son existence mme ! Nest-il pas
ncessaire alors que cet homme de caractre, indpendant des
partis politiques, soit l la gouverne de ltat, pour veiller au
grain ?
Ailleurs, la cabale se fera plus terre--terre. On amorcera
llectorat par localit, au moyen dun bureau de poste ici, dun
quai l en eau profonde, dun trac de chemin de fer dans des
terres incultes.
Enfin, tous ces prliminaires une fois assurs, les brefs pour
llection du nouveau ministre furent mis.
Eugne Guignard avait retenu de sa premire lutte lectorale,
avec quelques dettes, une prcieuse exprience des hommes et
des choses de la politique autour dun scrutin. Sans rcriminer,
il avait accept sa dfaite et firement rsist aux sollicitations
de tous ceux qui avaient voulu lui faire instituer ensuite un
procs dlection. Il stait tout simplement en all reprendre
sa tche professionnelle tandis que Larive montait au capitole.
Mais aujourdhui, le nom de Guignard rapparat dans
lactualit ; les journaux laffichent partout. Pour faire pice
tous les moyens lectoraux du ministre et de son nouveau
ministre, pour soutenir et dignement reprsenter le sentiment
national qui saccuse et sagite si profondment dans lesprit
populaire, dune seule voix dans les rangs de lopposition, on
proclame la valeur du jeune avocat si srieux, si bien averti, si
au fait de nos droits comme de nos prils nationaux.
On viendra donc en dlgations, de la part des lecteurs du
comt, de la part des chefs du parti, lui offrir, lui imposer la
corve de dfendre la fois lhonneur du comt, le drapeau du
parti et la langue franaise. Gnreusement, il lacceptera, cette
rude corve, le cur encore marri de son mcompte de lan
dernier, quoiquil lui rpugne, lui lhomme dtude et de la
vie paisible, de se faire encore le ludibrium vulgi. Cest la voix
d u patriotisme dont lappel lui semble cette fois plus
imprieuse que jamais, qui va lemporter et faire taire toutes
ses rpugnances.
Comment rsister aux entranements quil trouve de tous
cts ; dans cette clientle dun jour qui encombre son bureau,
non pas avec des grimoires dhommes de lois, mais des lettres
dhommes politiques ; dans ces regards inquiets, intresss ou
admirateurs quil rencontre par les rues de la ville ; dans ces
loges que le journal tale tous les soirs sous ses yeux !
Et pourquoi y rsisterait-il ?
Aussi, la candidature dEugne Guignard, passant au hros
national, fut-elle bruyamment annonce en mme temps
quune grande assemble des lecteurs laquelle le piteux
ministre fut invit prendre part. Nous ne serons pas surpris
dapprendre que monsieur le ministre jugera plus habile de sy
drober, comme il se drobera du reste toute rencontre, toute
comparaison trop rapproche avec son adversaire. Dailleurs,
nous savons quels sont ses moyens ; il nattend pas le succs de
la discussion publique qui fait crier les gens mais non pas
toujours voter llecteur.
Oui, toutes les assembles publiques seront des triomphes
pour lhomme de cur qui allait, dans ces comices, reprsenter
les droits de sa race srieusement menacs, et consoler ses
compatriotes des honteuses compromissions de tout un clan.
Que dloquentes tirades, pleines colonnes des journaux de
lopposition, chantent dj son mrite, sa valeur, sa victoire
certaine. Il y a de justes retours dopinion, nest-ce pas, qui, tt
ou tard, reprennent et reportent aux nues lhomme un instant
mconnu ! Deux semaines durant, les carillons de la renomme
sonneront partout la gloire du hros national. On rptera ce
quil a dit ; on dira ce quil a fait, en regard des agissements du
capitulard, qui na pu se faire entendre tel endroit, qui sest
fait huer tel autre.
Mais deux espces dhommes publics peuvent compter avec
plus ou moins de certitude sur le suffrage populaire : les
hommes rputation toute faite, dont lopinion publique sest
empare pour ainsi dire sans discussion, consacre ensuite par
le succs rpt ; les autres, simples mcaniciens de la machine
lectorale dont ils rglent et dirigent leur gr le
fonctionnement, la force et le rendement.
Or toute la science politique de Flix Larive, nous lavons
dit et le rptons ici, tait concentre autour du scrutin. Dans
cette lutte, pendant que les journaux canadiens franais, pour la
plupart, feront contre lui une campagne des plus virulentes,
pendant que les tribuns de lopposition ameuteront contre lui
les lecteurs publiquement assembls, lempcheront de parler
la foule, il laissera crire et laissera dire, en veillant surtout
l a machine lectorale quil est si facile de raccorder la
centrale dynamique du gouvernement.
Encore une fois, la thorie du gouvernement soi-disant
populaire, elle peut tre belle sur son papier, mais quelles
dtestables menes ne prte-t-elle pas dans son application ?
Le choix du mandataire au parlement de ltat, par exemple, ne
devient-il pas trop souvent cette vilaine chose qui ressemble
une foire, o, daprs le tarif des convictions , peuvent
sacheter laction, labstention, la foi aux principes, lamour du
pays, quand ce nest pas, hlas ! plus crment le reniement des
siens ?
Guignard avait pourtant assez tudi notre systme et nos
murs politiques pour conserver des craintes dans
lenthousiasme de ses triomphes, dans les ovations dont il tait
lobjet au milieu des lecteurs. Pardonnons-lui cependant
davoir sembl parfois les laisser touffer, ces craintes et ces
doutes personnels, par les applaudissements, les
encouragements, les assurances dont il est si difficile, en
pareille occurrence, de se dfendre ; car il ne sera pas lent se
remettre, tout comprendre, tout reconnatre quand, au
milieu de ses partisans effars, il apprendra sa deuxime
dfaite. Il admettra alors que ses soupons lavaient bien servi,
et sans toutefois cder la misanthropie, il sen ira dans sa
solitude discrtement offrir Dieu langoisse de ses chagrins
au cur et lamertume de sa vie.
Monsieur le ministre Flix Larive lemporta dans cette
nouvelle lection par une centaine de voix de majorit.
Aprs tout, cest un fier homme que ce Larive !
XIII

MINISTRE ET JOURNALISTE

Il faut siffler , dit Louis Veuillot, cest le remde. Le


sifflet est le courant dair pur qui dchire ces nuages dont le
trissotimisme obscurcit perptuellement lintelligence et
souvent jusqu la conscience du public. Frappez sur loutre
bien gonfle, elle rsiste ; le marteau ne produit pas mme un
vain bruit ; percez-la dune pingle, et fut-elle grosse cacher
les montagnes, en un rien de temps ce sera fait. On dit prsent
que le ridicule en France ne tue pas. Cela dpend de la manire
de sen servir, et des choses que lon veut tuer. Cette arme
lgre ne se laisse pas manier toute main et tout propos.
Lpingle smousse contre le granit ; mais pour loutre elle la
dgonfle.
Le mot quil faut dire Trissotin vainqueur, Vadius, qui
sy connat, la prononc.
Allez, cuistre !
Le ministre Larive nest-il pas, aprs tout, que cette outre ?
Les coups les plus rudes quon a voulu et d lui porter ont-ils
eu dautre effet que de lagiter, le dformer un peu sans rien lui
faire perdre dfinitivement de sa rotondit, de son ampleur, de
sa capacit ? quoi bon les coups de force ? Allez donc,
maintenant, les pingles !
La nouvelle lection de monsieur le ministre, lapprobation
implicite de ses actes darrivisme par la grande voix du peuple,
devaient avoir une importance insouponne par ceux-l
mmes qui les avaient rendues possibles. Cest que larme du
scrutin avait t fausse dans la main de llecteur ou plutt
retourne contre lui, non pas son insu mais sans quil voult
seulement le reconnatre. Et voil qui rend en effet si difficile
aux vrais chefs politiques, dans notre systme gouvernemental,
la tche patriotique de sauver les droits en pril dun peuple
aussi loin de crier au secours !
Ce quaffirmait le rsultat de cette lection, ce ntait pas
tant la ncessit ni lopportunit de supprimer lusage de la
langue franaise au parlement central du Canada, que la
conviction, dans lesprit de nos adversaires, de pouvoir faire
ratifier toute sorte de mesure hostile et injuste par le vote dune
race ignorante et infrieure !
Or, combien dlecteurs du comt de Bellechasse, combien
de ministriels dans la ville, de doctrinaires du pouvoir dans la
presse, qui clamaient le triomphe du ministre Larive, se
rendaient compte de cette trahison nationale !
Peu importe encore aux francophobes que ce mouvement
politique paraisse prmatur mme au milieu deux ; ce qui les
rassure et les encourage, cest que lignorance ou la servilit
des victimes rendent cette spoliation possible !
ce point de vue, la victoire lectorale du ministre Larive
Bellechasse fut une grande victoire. Elle fut claironne par les
cent bouches de la presse dans toutes les provinces anglaises du
Canada, mme au dehors, et loutre gonfle nattendait plus
que le travail des pingles.
Eugne Guignard ntait pas un persifleur. Esprit pondr, il
aspirait plutt au calme de ltude et ne stait produit en
public que parce quil y avait t entran, comme malgr lui,
par la force des circonstances, surtout par les sollicitations de
ses amis. Il tait un de ces hommes qui rsistent malaisment
lentranement aux aventures de la vie publique, tout en
regrettant dans leur for intrieur la faiblesse personnelle qui les
sacrifie la volont dautrui. Aussi, trouvait-il dans sa
deuxime dfaite un moment de relche sincrement dsir,
qui lui permit de se ressaisir dans ses gots et ses occupations
prfrs. Conscient davoir fait tout son devoir durant cette
crise menaante pour lavenir de sa race, il ne se reproche rien,
sans envier personne.
Cependant, au cours de cette nouvelle lutte, il a accus une si
grande valeur relle quil ne lui sera gure possible maintenant
de se soustraire lattention du public, et de ne pas rester en
quelque sorte la protestation personnifie contre la gabegie
ministrielle.
Pendant que le ministre canadien franais de la province de
Qubec sen ira prendre sa place tant convoite au cabinet de
ltat, sans jamais songer y donner de coups de pied aucun
de ses collgues par dessous la table du conseil, les vrais
reprsentants de la race chercheront encore circonvenir son
adversaire Guignard, pour lui faire mettre en valeur, mieux
encore que dans une tourmente lectorale, les exceptionnelles
aptitudes quoffraient la dfense de nos droits, son loquence,
son savoir et son style. Car lon avait rellement plus dune
fois admir ses discours enflamms du plus pur patriotisme, sa
science historique et lgale, bien que son gnreux effort net
su dtruire tous ces travaux de circonvallation, tranches et
barricades, que lautre avait pu, laide des moyens connus,
tablir autour du scrutin, ce que lon reprsente sous le mot
bien amricain lorganisation.
Le cabinet reform allait-il srieusement donner suite son
projet, soumettre aux Chambres une mesure ministrielle qui
ne cessait pas tout de mme de faire scandale ? Il tait encore
permis den douter : La presse dAngleterre fournissait
lopposition canadienne, ce propos, des motifs
dencouragement. Lopinion pressentie des politiques
impriaux ny paraissait pas unanime, et cela avait le bon effet
de donner rflchir nos archontes du snat, qui trouveraient
une des rares occasions de prouver leur utilit, en prsence des
emballements trop populaires. Et le bloc francophobe fut-il
matre du ministre et de la Chambre des communes, aurait
encore qui parler, au Canada comme dans la mre-patrie, en
attendant le scrutin gnral.
Mais quant loutre, qui allait prendre la place de llment
franais au gouvernement, quant la vessie que des malins
montreraient de loin comme une lanterne clairant la vraie
situation canadienne franaise, ne fallait-il pas, sans plus de
retard, songer la dgonfler ?
Ce labeur appartenait la presse.
Lorgane du parti libral Qubec stait bien vertu,
durant la deuxime campagne lectorale du ministre Larive,
dtruire ce quil avait si laborieusement difi en son honneur,
dans lesprit du peuple, durant la premire. Mais il y avait
assez mal russi. On songea donc lui venir en aide, non pas en
congdiant celui quon avait forc de se compromettre aux
petits services de larriviste, comme la chose aurait bien pu se
faire, mais en le priant pour le moment de rester dans
lantichambre.
Ah ! la domesticit du journaliste au lever de nos grands
hommes dtat, comme elle est ingrate, injuste et humiliante !
Eugne Guignard sera donc le directeur politique de lorgane
du parti libral.
Cest lui, qui durant la prochaine session, criera casse-cou
tous les reprsentants du peuple canadien franais qui
marcheront lastrologue sans regarder o poser le pied.
Cest lui qui se fera le vengeur des incompris, comme des
conduits jugeant propos de rallier momentanment sa cause,
sinon son parti.
Cest lui qui subira le premier feu des sentinelles et de tous
les tirailleurs gages aposts autour de la forteresse
ministrielle.
Cest lui encore, et toujours lui qui battra la marche tous
les autres arrivistes, empresss de profiter de la conjoncture
pour se porter sur ses brises et le soutenir, quittes passer
par-dessus pour sen aller loublier dans le monde des
honneurs.
Autour de lui enfin vont tourbillonner momentanment et
lassourdir tous les frelons du parti.
Or, il y a deux espces bien connues de frelons qui volettent
et sagitent, vainement intresss, autour de la ruche miel du
journal : les dangereux et les oiseux ; les dangereux,
fournisseurs de renseignements et pourvoyeurs de libelles,
collaborateurs volontaires autant quimportuns, dont la piqre
venimeuse, sur le caractre des hommes publics, distille la
diffamation et cause des apostmes qui ne se rsorbent trop
souvent quaux frais et dpens de la caisse du journal ; les
oiseux, qui se tiennent lafft de tous les secrets du bureau de
rdaction, amis politiques ou amis du propritaire de
limprimerie, ce titre sarrogeant le droit de juger,
gratuitement ou pour un sou, la valeur des articles, den
attribuer le mrite celui-ci ou celui-l, sils ne sont pas
signs, quand on ne va pas jusqu manuvrer de manire
passer, aux yeux de certaines gens, pour en tre soi-mme
lauteur.
Que de rdacteurs de journaux, hlas ! asservis cette glbe,
ont connu de ces misres !
Au reste, il naura que deux cueils viter ; ne pas nuire
la fortune politique des chefs du parti et ne pas compromettre
lintrt pcuniaire de limprimeur de son imprimerie. Car la
grande erreur, peut-tre, de ceux qui veulent fonder ici des
journaux, cest dtablir en mme temps toute une imprimerie.
Cette entreprise industrielle, ce capital engag et qui doit
fructifier expliquent les trois quarts des volutions et des
drleries dinconstance qui se produisent dans notre presse
politique.
Eugne Guignard est un homme principes ; nous dirions
mme que ces ides sont plutt fixes, ce qui nest pas un mal
pour les principes eux-mmes, mais pourra devenir un
inconvnient pour son bien tout personnel. Dans cette
campagne de presse dont on lui impose la direction, il aura
moins lesprit les succs du parti que la sauvegarde pure et
simple de nos droits, de nos privilges, des principes !
Et faut-il le dire, ce sera peut-tre ainsi quau jugement de
certaines gens il paratra infrieur sa tche.
Vous ne dfendez pas assez vos hommes, lui dira-t-on. Vous
les laissez abmer par les journaux adverses. Dfendez donc
vos chefs. Vos articles sont trs bien, sans doute ; logiques,
documents, irrfutables, mais ils manquent de ptards qui
attirent lattention, font de la rclame au journal et drident les
gens.
Du ptard ! du ptard ! monsieur Guignard, si vous voulez
que le tirage de la feuille augmente, que le patronage abonde et
monsieur limprimeur senrichisse, ou devienne snateur.
Mais lui sobstine dnoncer uniquement llment nocif du
projet de loi ou de la mesure ministrielle. Il sait que : Les
fous et les mchants sont moins craindre lorsquils tuent des
hommes que lorsquils font des lois. Quelques sclrats ne
peuvent pas dtruire lespce humaine, et le sang finit par
submerger lchafaud. Les lois subsistent et dtruisent les
hommes.
Elles dtruisent aussi les nations, et notre publiciste prend au
grand srieux le sort de la race franaise et catholique du
Canada, confi la responsabilit dun Larive qui nest quun
arriviste et un bavard : Terribilis est in civitate sua homo
linguosus ! Il seffraie de cette conjoncture et sefforce de
mobiliser toutes les nergies de ses compatriotes, au lieu de
provoquer leurs applaudissements par dheureuses ripostes de
polmiste.
Un jour pourtant il usa du ptard. Un article quil crivit
sous le titre : Les marsouins , fit grande sensation. Il y
dnonait ceux-l qui sbattent dans les eaux troubles de la
politique, remontent les grands courants, plongent ou mergent
la surface, au gr de leur voracit, et une fois gorgs,
naccusent pas plus de conscience, envers le menu fretin dont
ils se sont repus, que le pourceau de mer.
Un projet politico-industriel, ce quen Amrique on appelle
un scheme , avait donn sujet cette verte critique. Et dans
c e scheme se trouvait, entre autres, intress sinon dj
compromis, le ministre Larive.
Larticle de lavocat Guignard sattaquait tout de suite la
base du projet quil sapait dsastreusement, pour bien faire voir
au public, dans lcroulement, la fausse qualit de certaines
pices ou le scandaleux intrt de certains artisans. Faut-il
croire que si cet article eut un aussi grand retentissement, cest
parce que les choses en taient point ? Cependant, il est bien
certain que la valeur du polmiste stait ds avant cela
affirme sans que lon parut suffisamment la reconnatre. Mais
cette fois, involontairement, il ne let pas recherch, il
toucha la note juste dans le ton du sentiment populaire, ce que
lon comprit bien au succs inou des mots piquants, des
caricatures, de tous les sifflets de la petite presse qui lui firent
cho.
Le ministre Larive, qui aurait peut-tre trouv le moyen de
faire bonne contenance sous le rquisitoire du journaliste, eut
la faiblesse et commit lerreur de se laisser impatienter par
tous ces lardons, ces piqres lpiderme, ces coups dpingle
qui dgonflent des outres. Et croyant faire un grand geste de
protestation et de rhabilitation, il intenta une poursuite
retentissante contre le journal et le journaliste, leur reprochant
un libelle envers lui ; de lui avoir caus des dommages rels
considrables, sans compter, ce qui va de soi, les peines
desprit.
Le procs politique est encore une manire la mode de
poser au patriotisme perscut. Depuis Aristide et depuis la
grande charte de Jean Sans-Terre, que dhommes dtat, que de
justes assaillis ladministration du pays, ont aim remettre
leur sort entre les mains de leurs pairs et confier leur innocence
aux coquilles dhutres !
Monsieur le ministre ne pouvait pas manquer de rechercher
encore ce prestige, puisque aussi bien il se trouvait pris, tort
ou raison, dans les traquenards de la publicit et cherchait la
manire la plus chevaleresque de sen dgager. Mais nous
lavons dit, le grand dommage pour lui, sa renomme, sa
popularit, se trouvait non pas tant dans les coups de boutoir de
Guignard que dans les coups de sifflet et la dprciation par le
ridicule.
Ses protestations et ses trmoussements ne faisaient quy
prter davantage.
Pendant quinze jours, les procs, partie civile et partie
criminelle, occuprent les tribunaux, la presse, tout notre
monde politique. Et quand loracle du jury pronona, on apprit,
avec satisfaction dune part et de lautre avec stupfaction :
que monsieur le ministre avait tort, puisque en matire civile la
caisse du journal neut payer aucuns dommages-intrts ;
mais quil avait aussi raison, puisque en matire criminelle et
pour la sauvegarde de la socit, lauteur de larticle fut
condamn quelques heures demprisonnement.[1]
En quoi lon voit bien que si la justice est toujours aveugle,
cela ne la pas empche de suivre la marche du progrs depuis
Aristide et avant lui Salomon !

1. Procs de Lclaireur re Article : La caverne des quarante voleurs.


Auteur de larticle. W. Laurier, acquitt. La Cie de publication du journal,
C.-Ernest Gagnon, prsident, condamne.)
XIV

LE VERTIGE

Le ministre canadien-franais Flix Larive, quoique mont


sur le faite , naspirait pas encore descendre. Cette
abngation nentrait pas naturellement dans la composition de
son caractre, nous savons cela, et rien jusqu prsent ne lui
avait srieusement fait songer que pour sa propre sauvegarde,
pour son bien tout personnel, il dt mettre fin dj sa marche
ascensionnelle. Mais le jour o il allait cder au vertige ntait
plus loign maintenant.
La plus grande faute que commet aujourdhui notre arriviste,
au point de vue de son arrivisme, sentend bien, cest, au
milieu des honneurs, de lorgueil du commandement, des
vanits de la haute socit, de ne pas vouloir sapercevoir quil
a perdu quelque chose de son ascendant, quil nen impose plus
ne disons pas au respect, mais la badauderie mme de
la foule par ses prestigieux succs.
Quand, dans le public, un homme qui en a courtis la faveur
pour slever aux postes minents, ne commande plus au
respect, il est prudent pour lui de consulter latmosphre, sil
nest pas dores et dj labri des intempries et des
bourrasques. Depuis sa dernire lection, depuis le procs quil
naurait pas d faire son ancien ami, monsieur le ministre
remarque bien que les sifflets ne se sont pas tus, au contraire,
et ce petit courant dair pur , ce petit bruit strident et
narquois qui lui perce les oreilles, quil ne peut arrter, au lieu
de lassagir, laffolera de plus en plus.
Tenir bon, ne pas avoir le trac sous les sifflets est chose
aussi difficile sur la scne politique que sur toute autre scne.
En effet, Larive fut pris du trac. La forme sous laquelle se
manifesta chez lui cette trange maladie fut langlomanie. Il
perdit peu peu la tte sous les bordes de sifflets. Plus on le
conspua, plus le capitulard national affecta de vivre
langlaise. Rsidant maintenant en permanence la capitale
avec sa famille, frquentant chez llite des politiques,
politiqueurs et politiciens, nallait-il pas jusqu rougir
franchement des libres et intelligents lecteurs de
Bellechasse qui poussaient lingnuit jusqu sen aller le
relancer de leurs intrts et de leurs dolances au milieu de ce
Capharnaum, Avec cela que cette langue franaise dont on lui
faisait si grand tat, il oubliera souvent, trop souvent de la
parler, quand, la Chambre, par exemple, il aura rpondre
comme ministre quelque interpellation mme faite en
franais. lev au milieu dune ville, il avait ds son jeune ge
tudi la langue anglaise, quil parlait trs-bien du reste
comme tant dautres Canadiens franais, et au lieu de
bnficier de son bilinguisme, il allait trouver le moyen, dans
son snobisme, de sen faire une tare. Sans vouloir critiquer sa
vie prive, ajoutons seulement que lon parlait anglais chez lui,
autour de la table de famille comme au salon, et la langue
franaise, pauvre Cendrillon, tait relgue la cuisine.
Monsieur le ministre Flix Larive, reprsentant dans le
cabinet fdral le district franais de Qubec, tait pourtant le
dfenseur naturel et constitutionnel de la langue franaise au
Canada. Pauvre langue franaise ! Car les deux autres ministres
bouche-trous dont nous ne parlerons gure, censs reprsenter
la province de Qubec, staient trs-facilement laiss dborder
par lencombrant Larive, et ntaient pas l dailleurs pour
faire du chauvinisme franais sa place ni pour entraver aucun
de ses reniements.
Lesprit de monsieur le ministre commence toutefois se
peupler de papillons noirs. Sous le fait de ses occupations, de
ses inquitudes, enfin de tous ces brillants ennuis, qui tendent
parfois excuser la morgue dun ministre sans dconcerter
presque jamais les aspirations dun ministrable, les dplaisirs
de lhonorable Larive se trahissent de plus en plus devant la
nombreuse clientle de fonctionnaires, de bureaucrates, de
brasseurs daffaires et de postulants qui encombrent tous les
matins son appartement officiel, et tout particulirement quand
il lui faut subir la prsence de ses chers lecteurs.
Ah ! de grce, ne lui parlez pas des postulants ! gens qui ne
sont jamais contents de leur sort et qui aspirent sans cesse
autre chose !
Que ne fait-on comme lui !
Cest sur ces entrefaites que souvrit la session au cours de
laquelle monsieur le ministre du district de Qubec sera appel,
parmi tous nos autres intrts locaux et nationaux, dfendre
le droit constitutionnel de notre langue au parlement du pays.
Il tait prt.
Pendant que la presse franaise du Canada faisait rage et
protestait contre les intentions annonces du gouvernement,
avec laide juste et gnreuse dun groupe imposant danglais
absolument sympathiques ; pendant que les ptitions et
remontrances allaient, aux mains de simples dputs, se
dposer volumineuses devant la Chambre, il tudiait le moyen
de braver lopinion et de slever encore.
La discussion qui se fit la Chambre des communes, pour ou
contre lusage de la langue franaise au parlement central, fut
ce quelle devait tre de la part de nos vrais reprsentants :
srieuse, solidement appuye sur nos droits organiques,
loquente au point de vue historique, nergique et convaincante
faire reculer peut-tre des adversaires plus justes, moins
prvenus et moins fanatiques que ceux du ct ministriel,
comme faire rougir des lcheurs moins rsolus que ne
ltaient Larive et ses deux autres collgues de la province de
Qubec.
Elle dura bien des jours, cette discussion, et les procduriers
parlementaires surent agrafer, au cours de plusieurs sances,
amendements et sous-amendements les uns aux autres, tantt
pour faire dire la nfaste rsolution un peu moins quelle ne
disait, tantt pour lui faire porter le coup fatal tout aussi bien
quoique dune autre manire, ou pour lanesthsier totalement,
afin quelle ne dise plus rien du tout.
Un soir, monsieur le ministre Larive prit la parole.
Comme il dsirait, certes, tre compris par toute la Chambre,
il sexcusa trs-dlicatement, auprs de ses compatriotes, de
parler en anglais. Il en avait bien jug, car, ses premiers mots,
nos adversaires les plus irrductibles lapplaudirent vivement.
Ils le comprenaient trs-bien. Avec beaucoup dhabilet, de
prcautions oratoires, sans compter lrudition et les peines de
son secrtaire, il refit lhistorique de toutes les luttes
parlementaires et autres, que nos pres ont su mener bien en
nous conservant lusage de notre belle langue dans nos glises,
nos foyers, dans nos coles, devant nos tribunaux.
Quelle prrogative, monsieur lOrateur !
Et quand il eut fini, un anglais dOntario, il sen trouvait
alors, un de ces hommes lesprit droit, comme nous
pourrions en signaler encore de notre temps, imbus des vrais
principes de la saine politique anglaise et non pas du politico-
mercantilisme, se leva pour lui rpondre. Il voulut bien faire
remarquer quil sagissait prsentement dautre chose que de
lusage de la langue franaise au tribunal, lcole, au foyer,
lglise o elle ntait pas encore attaque, et il eut la
gnrosit de conclure quil ne trouvait aucune raison
politique, ethnique, conomique, ou autre de proscrire la
langue franaise que les compatriotes de Larive avaient le droit
constitutionnel de parler, et ne songeaient nullement trahir,
comme lui, au parlement du Canada.
Le premier ministre termina et rsuma la discussion. Il
flicita le jeune ministre franais, qui avait appris parler
aussi parfaitement la langue de la mre-patrie, et le
complimenta encore davantage sur sa largeur desprit et son
courage, qui lui faisaient soutenir la mesure du gouvernement.
Mais ninsistez pas, monsieur le premier ministre, car les
sifflets vont vous ter la parole. Les yeux se courroucent dans
les rangs de lopposition ; on trpigne dans les galeries, et l-
haut, dans la tribune des journalistes, il y a cent crayons
courant sur le papier, y jetant la hte des mots qui voleront
sur les lignes tlgraphiques pour apprendre au pays tout
entier, non-seulement aux lecteurs actuels mais aux
gnrations futures, comment, aprs avoir rcompens Judas,
vous auriez encore trouv bon de le cajoler.
Monsieur le premier ministre fit bien voir ensuite quil
ntait pas tout fait matre de ses mouvements. Nous avons
dj laiss entendre que cette politique aussi intempestive que
injuste lui avait t impose par une faction ignorante, mal
inspire contre nous et qui ne dsarme pas. Leur grand tort,
lui et ses collgues, avait t de se laisser entraner, par ce
groupe turbulent, en dehors dune vraie politique nationale,
dans des compromissions et des promesses lectorales quil
cherchait racheter quelque peu avant de demander une
dissolution des Chambres. Mais il avait compt sans lnergie
des chefs canadiens franais de lopposition, comme aussi des
protestataires qui surent rompre avec lui et sa politique. Il ne
savait pas encore, mais il devait lapprendre bientt, que les
transfuges ne remplacent jamais bien les hommes de caractre.
Car cest Dieu qui agrandit lhomme ; par lui-mme
lhomme ne peut que sarrondir.
Heureusement pour nous, il y avait des hommes de caractre
parmi les dputs anglais des Communes et plus encore chez
les membres du snat, labri des lections, dont la justice et
la droiture allaient tenir en chec la pusillanimit dangereuse
du chef du gouvernement. Celui-ci ne le savait que trop dj
pour sa tranquillit et il cherchait quelque moyen de se drober
dans une demi-mesure. Feu de paille, lui disait bien
lhonorable Flix Larive, quand il le voyait trop alarm des
protestations. Cependant, cette opinion de son nouveau
collgue ne le rassurait pas plus que ses menaces ne lauraient
pu effrayer. Le discours inepte quil lui avait entendu
prononcer et que la presse navait pas encore fini de dissquer
et de ridiculiser, loin daffermir sa volont, le laissait en butte
une recrudescence de reproches. Bref, la fin de son
discours, sil fit un dernier effort pour sauver le gouvernement
des tratrises du vote, on sentait quil tait encore possible de
lui faire ajourner, sinon abandonner totalement, la proscription
de la langue franaise.
Au milieu dun silence impressionnant, tout tour les
dputs donnrent leurs votes qui devaient faire poque dans
notre histoire politique et nationale.
Non, ne disons pas que tous votrent en silence. Car, lorsque
monsieur le ministre Larive se leva pour livrer son nom au
greffier et la renomme, ce fut un trpignement dans les
galeries, des applaudissements ironiques du ct de
lopposition franaise, claquements de mains et de couvercles
de pupitres, gros mots de mpris, un tolle enfin que M.
Speaker ne put tout de suite rprimer par ses rappels
lordre. Il menaa bien la foule provocatrice de lexpulsion par
le glaive flamboyant de monsieur le Sergent darmes,
imbelle sine ictu telum, mais la foule irrvrencieuse se
moqua de lui. Il comprit quil lui serait aussi difficile de
rprimer lindignation populaire que de proscrire la langue
franaise.
tait-ce dgot seulement au rle ignoble que jouait le
ministre franais, ou plutt lexpression dun sentiment
dhostilit aussi gnral contre la mesure ? Il eut t difficile
den dcider. Mais lon peut supposer que, dans cette capitale,
dans cette Chambre surtout, confiants dailleurs en leffectif de
la phalange ministrielle, bien des francophobes eux-mmes
soublirent huer le triste personnage.
La mesure du gouvernement ne lemporta que par cinq votes
de majorit, ce qui veut dire que le vote des ministres en
moins, lexpression dopinion de la Chambre et t ngative.
Ce ntait pas un succs pour le cabinet.
Si lon ajoute encore les dires et les rumeurs dfavorables
colports par le tlgraphe et les journaux comme chos de la
Chambre haute et du parlement imprial, on comprendra
pourquoi les ministres se hteront de mettre la raison les
fauteurs de discorde, et de leur faire entendre que lon avait
tent pour eux limpossible, en soumettant cette mesure dont
on avait grande chance de garder trop longtemps lodieux.
Au conseil excutif, la dlibration ne fut pas longue et lon
rsolut de ne pas prsenter la mesure au snat.
Au premier rang de ceux qui eurent se rjouir de cette
dtermination, nous retrouverons le ministre Flix Larive. Il
ny a pas se rcrier l-contre. Sans doute, il ne jubile pas de la
mme manire et pour les mmes raisons que tous ces
oppositionnistes de la Chambre et de la presse, qui lui ont fait
le diable, qui vont crier victoire ; mais pour des motifs bien
lui, quil confiera lun de ces jours au journaliste srieux dans
un entretien particulier habilement prpar. Le public, ainsi
mieux inform, pourra se rendre compte enfin que le vritable
homme dtat, le vrai protecteur de sa race est parfois celui qui
a la force dme de subir la rprobation momentane, de faire
face lorage, de rester imperturbable sous les hues, quand il
sait, lui, dans les secrets du conseil, discerner le bien du mal, le
plausible de limpossible, et attendre des vnements eux-
mmes la solution intelligemment prvue. Ne fallait-il pas
viter avant tout la guerre civile ; au lieu dopposer trouble au
trouble, attendre patiemment de la justice immanente et de la
force des choses, ce que lon pouvait perdre mme avec le sang
vers ?
Monsieur le ministre aurait eu peut-tre grand mal
sexpliquer aussi bien dans une assemble de ses lecteurs de
Bellechasse, qui, depuis des mois, lui demandaient grands
cris de remettre son mandat escamot ; mais loreille placide
sinon tout fait difie du journaliste de Toronto, il pouvait,
certes, dans le plus pur anglais, dire ce quil avait toujours
pens, nagure surtout, du sort de la langue franaise au
Canada.
Si jusqu prsent, dans toute sa vie, Flix Larive na jamais
regard quen haut, plus haut que lui dans lchelle sociale, et
jamais pu connatre ainsi le malaise du vertige, voici
maintenant quil lui faudra regarder en bas, cette foule
audacieuse qui sagite ses pieds, veut lui imposer des
comptes rendre de sa conduite, et le poursuit de ses
invectives.
Cest alors que, du haut de sa superbe, ce regard abaiss sur
les manants va devenir pour lui dangereux et fatal, en lui
faisant monter la tte par les nerfs le vertige de lorgueil.
XV

LA CHUTE

Quand on na jamais eu de revers, on doit les avoir grands


comme sa fortune , disait Napolon au gnral Jomini, avant
de passer la Brsina.
Sil est permis, comme dans les choses, de comparer les
petites gens aux grands, il faudrait dire que Flix Larive, sans
autres mrites que son irrpressible ambition, avait eu assez de
succs jusqualors pour craindre, dans la contre-partie de sa
fortune, dtonnants revers.
La lutte finie au sujet de la langue franaise, le
gouvernement passa dautres soucis et dautres intrts, ce
qui permit au ministre canadien franais de se soustraire
quelque peu aux regards du public, surtout de celui de la
province de Qubec qui se faisait de plus en plus courrouc
son endroit, et de soccuper encore et toujours de son lvation
personnelle. Vous auriez pu croire, peut-tre, quil en avait
assez maintenant des honneurs, des succs, des promotions,
mais cest que vous connatriez mal linsatiabilit de
larriviste. O et quand sarrte le ballon gonfl dun gaz lger,
quon laisse monter au caprice des vents ? Cherche-t-il jamais
de lui-mme descendre, moins de subir quelque accident
qui arrte son essor, moins de dpasser le niveau o sa force
ascensionnelle trouve encore un quilibre ncessaire dans sa
force de rsistance ?
Cest bien aussi leffort trop grand dans son vertige
dorgueil qui mettra fin lenvole de notre aronaute. Pour
avoir sans encombre su planer au-dessus des hues du peuple,
il ne vit plus dobstacles ses aspirations, pas mme dans la
volont de son chef. Bien au contraire, en change, comme en
rcompense de certains renoncements au point de vue national,
nemployons pas pour le moment dexpression plus
nergique ni plus juste, il le voyait plutt sa merci et
croyait pouvoir son tour lui imposer ses conditions. Il nallait
pas assurment solliciter de nouveau ou chercher capter la
faveur populaire aux lections gnrales qui sannonaient ; car
lon peut tre arriviste os sans tre ncessairement
extravagant.
La session termine mettrait fin au parlement, et la grande
proccupation actuelle de la plupart de nos gens politiques tait
de bien finir afin de pouvoir recommencer. Quant Larive, il
lui fallait plutt voir changer, atterrir, si vous voulez,
lendroit le plus minent, afin de ne pas paratre dchoir. Un
homme de sa valeur, nest-ce pas, devait-il risquer de nouveau
son avenir dans les alas du suffrage populaire, o le succs
sachte parfois au prix de tant de bassesses ! Faudrait-il
encore affronter cet lectorat de plus en plus insurg contre lui,
nous savons pourquoi ? Non, assurment ; le plus sage parti
tait de savoir profiter du grand crdit dont il jouissait, dautres
diraient quil avait si chrement acquis, et quant user
daudace derechef quelque part, ctait en haut quil entendait
cette fois sy exercer.
Durant les derniers jours de la session, monsieur le ministre
de Bellechasse na rien diminu de son faste. Banquets o lon
parle pour le public, entretiens avec les journalistes, o lon
fait crire sa louange, tout lui servira de rclame, pour le tenir
bien en vue et conjurer loubli encore plus craindre pour un
arriviste de sa farine que le mpris lui-mme.
On est donc pri de croire quil ne se reproche rien dans ses
confidences loreille des gens qui ont bien dn, comme
celle des scribes qui griffonnent sous sa dicte. Il leur fera
entendre combien il a d y employer de force de caractre,
pour sinterposer comme il a fait, simmoler peut-tre sur
lautel du vrai patriotisme et sauver sa race dun pril
imminent, que tous ne voyaient pas comme il le voyait,
singulirement aggrav par les carts de langage, les
manifestations intempestives des brouillons courte vue, en
train de tout compromettre.
Ah ! sil scoutait seulement, cette rebuffade si gnrale
que les siens lui mnagent pourtant et lui annoncent sous les
sifflets qui ne cessent pas encore, pour un rien il refuserait
aussi lui son ingrate patrie de lui laisser ses os.
De plus intimes apprendront en effet quil caresse, bien en
secret, le dsir daccepter, il faut mieux dire, le projet
dobtenir forcment du premier ministre la haute charge de
notre commissariat, de notre ambassade Londres, devenue
vacante. Voyons ! aprs tout, ce nest pas pour rien quil se
sera fait bilingue parfait et quil aura mme donn chez lui une
si grande prfrence la langue anglaise. Que savent-ils tous
ceux qui ont voulu critiquer sa conduite ? Monsieur le premier
ministre, Larive compte l-dessus, sera bien empch
dentraver son dsir. Et puis l encore ne pourra-t-il pas rendre
dminents services au Canada franais ? Le jour o il le
voudra dfinitivement, il ira tout simplement imposer sa
volont au chef du gouvernement, et gare au chef !
Mais il nest pas encore dfinitivement rsolu. Voil !
Un autre poste minent aussi est devenu en disponibilit, ces
jours derniers : celui de lieutenant-gouverneur de la province
de Qubec.
Ne vous rcriez pas ! Y a-t-il douter de quelque chose
quand on est rellement arriviste et quand lon a fait tous les
sacrifices ou les cent coups, comme un Larive, pour slever
au-dessus des autres et y perdre la tte ?
La premire fois quil laissa comprendre son chef quelque
chose de ses prtentions, celui-ci le regarda dabord trs-
srieusement, presque dun air navr, puis ensuite se fit une
figure trange, o lon ne voyait pas bien qui lemporterait de
la stupfaction ou du fou rire.
Ntes-vous pas un peu empress, monsieur Larive, lui
dit-il, pour songer votre ge de semblables retraites ? Elles
sont ordinairement lapanage de gens beaucoup plus gs que
vous, rompus dans les affaires dtat, fatigus de la vie
politique. Vous nen tes pas l ?
moi de juger si jen suis l ; vous aussi de ne pas
totalement lignorer aprs les luttes que jai faites pour vous,
dans les conditions particulirement pnibles que vous savez.
Je ne puis pas ignorer non plus que dautres ont aussi fait
des luttes, ont rendu des services plus anciens, et joserais dire
mme encore plus importants que les vtres. Et il me faudra
sans doute attendre un peu ce quils pourraient rclamer, serait-
ce mme aprs vous !
Dans tous les cas, je vous prierais dy songer trs-
srieusement ; car il nest pas dans mes habitudes de
lanterner.
Cette insolence ne pouvait manquer en effet de prcipiter les
choses, et monsieur le ministre Larive qui ne lanterne pas,
outr du sourire ddaigneux mal rprim sur les lvres du
premier ministre, le mit tout de suite mme de choisir entre
sa nomination ou sa dmission.
Le premier ministre accepta sans hsiter la dmission !
Et ce fut ce jour-l le premier dboire de Flix Larive !
Comme ces secrets ministriels transpirent presque toujours
avant que les autorits aient rsolu de les bruiter, un
journaliste annona bientt quil y avait crise minente au
conseil des ministres ; un membre trs important du cabinet ne
sentendait plus avec ses collgues et menaait de rompre. Et
les entrevues pleines colonnes de journaux daccentuer ces
dires ou de les nier, de laisser prvoir la rupture trs-prochaine
ou de prner lentente la plus parfaite, au gr des prfrences
ministrielles ou antiministrielles. Cest bien ce que dsirait
Larive, probablement non-tranger tout ce tintamarre.
Il allait se fliciter davoir aussi habilement et aussi
promptement accul son chef dans cette impasse, de le tenir
sa merci, lorsque le journal officiel vint dtruire tout coup ses
esprances en annonant lheureuse solution de la crise
ministrielle, dont il navait pourtant gure fait jusqualors que
nier lexistence. Lancien ministre que Larive avait
remplac, maintenant la mesure francophobe rejete au rancart,
ne voyait plus dobjection reprendre son portefeuille pour
dfendre comme jamais lhonneur et les principes du parti un
instant honni.
Gardons-nous de nous tonner de ce revirement, de ce
rajustement dopinions et de foi politiques. la table du
conseil dtat, comme bien dautres tables, cest
lassaisonnement qui masque tout, qui prime tout. Pour bien
des commenaux, pourvu que le morceau rpugnant ait t
retir temps de la marmite, quand mme y aurait-il mijot
longtemps, que leur importe le bouillon ? Il suffira de faire
bonne contenance, sinon absolument bonne chre et de
rprimer les haut-le-cur devant le monde, dans lintrt du
parti !
Mais le dplaisir, cette fois, pour le ministre qui avait si
belles dents mordu au morceau lui-mme devait tre beaucoup
plus cruel. Sa retraite inopine du ministre, la fin de cette
session o il stait si grandement compromis pour en faire
partie, causa tout un moi dans la presse et le public, et resta
inexplicable jusquau moment o le premier ministre se vit
oblig de donner des explications. Elles servirent en mme
temps de pronostic au malheur autrement plus profond de son
jeune collgue mgalomane.
Durant huit jours, les journalistes cherchrent en vain
loccasion, laquelle il se prtait nagure encore si volontiers,
de le faire causer pour linformation du public. Sa porte resta
ferme tous, et personne ne put relater les effets chez lui du
coup de foudre qui le renversa au bas de son pidestal si
effrontment difi.
Nous avons dit chez lui ; mais puisque nous sommes
dans ses secrets intimes, ajoutons maintenant dans son
esprit . Dapprendre par son remplacement quasi brutal
quil ntait plus rien au gouvernement du pays, cela le
dpassa, et il resta, pour ainsi dire, suspendu dans lirrel de
ses ambitions. La maladie prit sur son aile cet esprit trop lger
et devait lemporter, au milieu dune escorte de chimres, aux
limites de son rve inachev.
Quelques jours plus tard, lune des gares de la ville,
arrivait une voiture close. En descendirent un homme
discrtement empress, puis un monsieur lallure superbe au
bras duquel suivait une dame qui avait tout rcemment pleur.
Le groupe traversa la salle dattente, et avant que la dame et le
compagnon discret aient pu len empcher, ce quils
cherchaient videmment, le monsieur superbe, la tte haute, le
geste au commandement, dune voix imprieuse demanda au
contrle : A special train to Spencer Wood !
La dame touffa un sanglot, monsieur le secrtaire de
lhonorable Flix Larive, puisquil navait pas encore renonc
s e s fonctions, rclama le droit de voir ces dtails, et le
dment se laissa conduire la voiture Pullman o les trois
personnages se drobrent aux regards gnants des curieux.
La maladie avait t trs rapide. Aux premiers signes
inquitants du drangement crbral chez lex-ministre, ses
plus intimes voulurent en rechercher la cause immdiate et
constatrent que le malheureux, en mme temps quil jouait
lhomme dtat comme nous lavons vu, stait encore engag
dans des entreprises industrielles et financires dont linsuccs,
lui seul, pouvait le conduire sa double ruine intellectuelle et
matrielle. Cest peu aprs que les symptmes saggravrent
avec les inquitudes du patient, et le jour o le premier
ministre le prit au mot en acceptant la remise de son
portefeuille, jour o le malheureux recevait aussi la nouvelle
dune spculation financire dsastreuse pour lui, il succomba
totalement.
Quand on na jamais eu de revers, ne faut-il pas les avoir
grands ?
larrive Qubec du convoi qui portait Flix Larive et
ses chagrins se produisit encore lune de ces petites scnes
navrantes dont nous ne voudrions pourtant pas trop multiplier
les rcits. Le hasard est parfois mchant. Et cette fois ne
voulut-il pas qu la premire personne quil rencontra sur le
quai de la gare, malgr toutes les prcautions que lon prit pour
le dissimuler, le malheureux hallucin adresst ces tranges
paroles : Et pourquoi ne tire-t-on plus le canon Qubec
quand le gouverneur arrive ?
Lhomme ainsi interpell, plissant et stupfi, neut sur les
lvres que ces deux mots :
Bonjour, Flix.
Cet homme tait Eugne Guignard
XVI

LA MEILLEURE PART

Au mois de juin, neuf heures du soir, deux vaisseaux de


guerre franais sont ancrs quelques encablures sous les murs
de la forteresse de Qubec. Le drapeau-bas est sonn depuis
assez longtemps dj ; les feux de marine se sont allums et les
ombres sestompent autour des superbes nefs dont elles
enveloppent les redoutables machines de guerre. La journe a
t trs-chaude. Aussi, latmosphre attidie de la soire a-t-
elle attir les gens sur la terrasse Frontenac, o la musique
franaise, rpondant linvitation spciale de lautorit
civique, donne le concert en plein air. On y est venu de tous les
quartiers franais de la ville, pour jeter tout dabord un regard
mu sur ces vaisseaux de la France, quon se plat contempler
longuement, comme on ferait de portraits de famille rappelant
les choses du pass. Le brillant des toilettes, le murmure des
voix, les impressions diverses peintes sur les figures, tout cela,
dans le dcor ferique de lendroit, offre une scne des plus
prenantes aux yeux de ces cousins doutremer, qui ont promen
leur ennui de marins sous tant dautres cieux, du Maroc en
Cochinchine, de Madagascar Terre-Neuve, et stonnent de
retrouver, si loin de la mre-patrie, des Franais abandonns
depuis un sicle et demi et rests aussi purement franais. Du
haut du kiosque des musiciens, durant les intermdes, la
cigarette aux lvres, ils regardent passer ces vagues bruissantes
dhumanit au verbe familier, non plus comme du haut de leurs
navires, lil perdu dans la nuit, lesprit gar dans le souvenir
de la patrie franaise, ils ont pu nagure peut-tre regarder
mlancoliquement sagiter les courants du Bosphore ou du
Mozambique, mais avec limpression trs-nette et trs-joyeuse
de retrouver sur nos bords, au lieu dune simple colonie
franaise, toute une France nouvelle. Quand le chef les rappelle
leurs pupitres, la foule des promeneurs sarrte, se masse en
face des musiciens pour applaudir leurs symphonies, mais
encore mieux au sentiment, lme franaise qui saccuse dans
leur manire caractristique dinterprter une partition depuis
longtemps connue.
La foule est norme. Les applaudissements et les rappels
finis, le mouvement se rtablit entre la double haie de
banquettes occupes, bien avant le concert, par tous ceux qui,
fatigus de la tche journalire, ne peuvent quitter la ville pour
la villgiature et viennent ici prendre quelques instants de
repos.
Sur lune de ces banquettes, lextrmit-est de la terrasse,
Guignard, aprs avoir plus dune fois parcouru la promenade,
est venu sasseoir seul et plutt triste. Trs-sensible au charme
de la musique, il est l parmi cette foule, non pas avec la gaiet
dans lme, comme tant dautres, en proie plutt ces
aspirations sans but du jeune homme, demandant aux
nuages du soir, au vent dautomne, aux feuilles tombes des
bois, une impression qui le remplisse en le navrant. Mais cest
en vain ; les nuages passent, les vents se taisent, les feuilles se
desschent et se dcolorent sans lui dire pourquoi il souffre,
sans mieux suffire son me que les larmes dune mre ou la
tendresse dune sur, me ! dirait le prophte, pourquoi es-
tu triste et pourquoi te troubles-tu ?
Au reste, Eugne Guignard nest pas un nvropathe ni un
rveur. Impressionnable, sans doute. Ce quil ressent quand les
autres samusent, cest le dsenchantement anticip,
linsuffisance reconnue par lui a priori des bonheurs terrestres
quil ne dsire mme pas.
Tout coup, quelques paroles prononces demi-voix
derrire lui le font tressaillir.
Dites donc, ce Larive ! Quelle catastrophe ! En voil un
qui na pas trim longtemps pour passer du Capitole sa roche
tarpienne.
Roche tarpienne, cest trop dire ; mais sa chute nen est
pas moins bien profonde et bien tragique. On la conduit, cette
aprs-midi mme, la maison de sant de Beauport.
Guignard ne voulant pas tre reconnu ni en entendre
davantage sloigna. Il descendit la rue du Fort et vint
poursuivre le cours de ses rflexions sur la petite terrasse
Bienville, hante par le souvenir de si nombreux disparus.
L, plus lcart, loin des rires, de la circulation
encombrante, des conversations oiseuses, de la cohue qui
grouille sur la grande promenade, il se recueille laise. On
dirait quun nuage de lassitude et dennui stend, comme des
miasmes au-dessus dun marais, sur le quartier mercantile, o
tout le jour, tant dintrts divers se sont rencontrs,
poursuivis, djous, dups peut-tre.
Plus rapproch de la ville basse, il a sous les yeux les toits
des entrepts du commerce, la double range de jetes qui
encaissent les larges eaux courantes du fleuve, les
constellations de feux lectriques scintillant sur la falaise de
Lvis, et l-bas, dans lEst, la lune dont la face ple merge des
hautes futaies de Harlaka. Les bruits qui montent son oreille
sont plus discrets : cest le roulement du tramway dans les rues
basses, le clapotis des eaux au passage dun cabotier attard,
quelques effluves dharmonie chappes de la grande terrasse,
laboiement dun chien sur les quais ou les efforts dune
locomotive dont les haltements se rpercutent dune falaise
lautre par-dessus les eaux endormies du fleuve.
Derrire lui, quelques pas seulement, dominant lpaisse et
haute muraille du prau des sminaristes, les clochettes de la
terrasse des lilas, ne pouvant prendre part tous ces bruits,
sefforcent au moins de jeter la brise du soir qui passe le
carillon suave de leur parfum.
droite et gauche, se prolonge la grande batterie des vieux
canons de bronze attendant, depuis un sicle, le museau cach
dans les herbes sauvages du rempart, un ennemi qui nest pas
venu et quil faudra aller combattre sans eux ou aller chercher
au-del des mers. Ils dorment placidement leur dernier
sommeil dans linutilit et linefficacit, nintressant plus
gure que les hirondelles dont ils abritent les nids, les chiens
errants qui leur demandent un abri discret et quelques touristes
dOntario dont ils rveillent la combativit. Leur voix
grandiose sest tue depuis le jour de linauguration de la
confdration canadienne, et lon dirait que leur mutisme et
leur morgue belliqueuse, aujourdhui si dmode,
saccompagnent encore du profond regret davoir, il y a
cinquante ans, si hautement et si vainement proclam la
concorde et lunion des Canadas.
Le long de la muraille qui spare de la ville la grande cour
du sminaire, se profile la silhouette dun religieux capucin
mergeant du palais archipiscopal. Il savance pas prcipits
tout en cherchant attnuer le choc et le glissement de sa
sandale sur lasphalte. Ne voyant que Guignard solitaire sur la
petite terrasse qui domine la rade, avant de poursuivre sa
marche vers son couvent de Limoilou, il sapproche pour
reposer un instant son il sur limage de ces vaisseaux quon
lui dit venus de France. Tte et pieds nus, les reins ceints du
cordon de Saint-Franois, les mains dissimules dans les larges
manches de son froc, il respire bruyamment, moins oppress
peut-tre du mouvement de sa marche que impressionn par
anticipation de ces choses connues de France quil vient un
instant contempler.
Il salue discrtement, presque timidement le monsieur qui
est l seul et lobserve.
Trop tard, videmment, dit-il, pour saluer cette heure
le drapeau de la France. Ah ! les voici, nest-ce pas, un peu en
amont ? Je vois les fanaux lectriques au mt de signaux du
cuirass descadre !
En effet, mon pre, ces vaisseaux franais sont bien l,
dans le groupe de lumires, au pied de la citadelle. Et vous en
reconnaissez le type ?
Si ! si ! et dautant plus facilement que jai fait mon
service militaire dans la marine de ltat. Chez nous, voyez-
vous, nous sommes exposs dtranges mtamorphoses et
nous trouver, comme la dit Boileau :
Aujourdhui dans un casque et demain dans un froc .
Vous aussi, monsieur, nauriez-vous pas t un peu marin ?
Pardon ! jusqu prsent, peine ai-je pu me faire
quelque peu avocat.
Qu cela ne tienne, moi de mme, je fus quelque temps
stagiaire Paris, avant de men aller courir lOrient comme
attach dambassade. Et je vous avoue que dici, en face de
cette rade, je retrouve un souvenir trs-vif et me croirais sur le
Bosphore.
Pendant un quart dheure se poursuit la conversation o
Guignard apprend que cet tranger, ce moine qui regagne, sous
sa bure, en rcitant son chapelet, le couvent austre de son
ordre, aurait pu tre, tait dj dans le monde, par sa famille,
ses relations sociales, son savoir et ses talents, ce que lon
appelle lornement dune socit. Sil eut employ la
recherche de la fortune ou des succs mondains cette valeur
intellectuelle si haute quannonce sa conversation, dans ce
milieu parisien qui consacre les renommes : homme de lettres
la culture de lincomparable littrature franaise, homme
dpe la gloire dune patrie adore, orateur entranant la
dfense des principes sacrs dans le parlement de ltat,
diplomate nanti des plus chers intrts du drapeau national
chez les grands du monde, de quel brillant avenir ne pouvait-il
pas rver, celui-l !
Telles sont les rflexions dont lesprit de Guignard
sentretient lorsque dj le moine a disparu au tournant de la
rue des Remparts. Il se le reprsente, tout lheure, reclus dans
sa cellule, lorsquaprs avoir parcouru, ignor mais
heureusement chez nous non point humili, les rues
bruyantes de la ville, il refera, dans la prire et de courtes
heures de repos, ses forces morales et physiques
gnreusement donnes dans cette journe la moisson des
mes. Quelle est donc irrsistible et surnaturelle cette voix
den haut qui parle aux mes dlite et les subjugue dans de tels
renoncements humains ! Il lui revient un souvenir de lavoir
entendue, cette voix, sans avoir sans doute dlibrment
endurci son cur, mais sans la comprendre peut-tre. Et quand
il se dit qu quelques arpents du couvent, o cet homme
suprieur a voulu descendre aux yeux des hommes fit
sannihiler dans lamour de Dieu, se trouvait un autre asile o,
pour avoir mont trop vite et aspir trop haut, son malheureux
ami de jeunesse tait venu sabmer, il souffrit comme dun
spasme lirrpressible besoin de pleurer, lui aussi, sa jeunesse
apparemment strile dans le sens vrai de la vie.
Il savait mieux maintenant que nos aspirations avec leurs
dceptions, nos esprances avec leurs dsillusions, nos succs
avec leurs dboires, en labsence de lesprit chrtien, tout cela
est dplorablement ici-bas marqu au coin du gr personnel ou
de lgosme parfois le plus subtil. Il avait dores et dj
suffisamment pratiqu les hommes, scrut le mobile de leurs
actions sociales, pour savoir en quel percentage il faut en
dfalquer lesprit darrivisme.
O en tait-il avec tous ses espoirs et ses projets quil avait
aussi lui caresss ? Navait-il pas t trahi dans tous ses
projets, en commenant dans son amiti de jeunesse la plus
sincre et la plus gnreuse, ce qui est parfois plus pnible que
de ltre dans ses amours ; car si la blessure faite au cur
parat tout dabord moins vive et moins lancinante, elle languit
plus longuement purulente sous les ferments de lingratitude,
et ne cicatrise jamais compltement.
Sans sy tre expos pourtant plus que de raison, il avait
donc pu connatre les esprances et les ambitions suscites
comme les dboires et les dsenchantements mrits ou non de
cette vie. Il pouvait se dire avec le sage dont Sophocle
interprta si bien la pense : Souvent au ciel, quelquefois
mme dans labme, les esprances des hommes flottent sur
une mer de mensonges.
Quen tait-il pour lui de ce problme de lavenir plus ou
moins imprieusement impos tant de fils de nos nombreuses
familles roturires, forcs de droger loccupation paternelle,
sans toutefois pour cela sacrifier la passion de larrivisme ?
Est-ce que la voie quil stait trace, la route quil croyait
ouverte devant lui et dans laquelle il stait si rsolument
engag ne le conduisait pas Damas ?
Que de tristesses dj il avait trouves dans cette priode o
la vie doit pourtant sourire ! Du foyer au collge et dans le
monde professionnel, na-t-il pas eu traner la longue et
lourde chane de ses dsillusions ?
Sil na pas, comme le misrable Larive, voulu jamais
donner dans larrivisme effront, ne peut-il au moins saccuser
davoir vcu ces dix annes dernires un peu lexcentrique ?
Sans amiti vraie, sans amour rconfortant, sans foyer pour
stimuler ses nergies et le consoler de ses peines, va-t-il toute
sa vie souffrir de la candeur cruellement dsabuse de son
affection pour un ami de collge ?
Plus dun fois, il a tent de porter envie ce Larive, depuis
les premiers jours malheureux de ses vacances de finissant
Armagh, jusquaux terribles motions de sa dernire lutte
lectorale contre lui. Nen serait-il pas de mme pour tous les
bonheurs terrestres que nous poursuivons avec tant dpret :
faux brillants, rcompenses vaines, lueurs trompeuses autour
des prcipices ? Nest-ce pas ainsi quen a jug le moine qui
descend l-bas sur les bords de la rivire Saint-Charles, et dont
la vie a t la contre-partie de celle de larriviste, parce que
dans tous les bonheurs purement terrestres, il na voulu
reconnatre que mensonge et vanit ?

La fanfare sest tue depuis longtemps dj sur la grande


terrasse, les promeneurs sont partis par toutes les rues du
quartier Saint-Louis, la basse-ville dort, et Eugne Guignard,
isol de tous et de tout, laisse doucement les larmes lui monter
la prunelle et y obscurcir la vision du ciel toil. Il pleure non
pas ses dsirs inassouvis, ses rves davenir irraliss ; mais sa
jeunesse droute peut-tre, la moiti de sa vie vaine et
incomprise !
Et les milliers de petites clochettes aux grappes des lilas
carillonnent de mieux en mieux dans la tideur de la nuit, pour
limprgner de leur subtile odeur ; tandis que dans son esprit
une voix mystrieuse, provoque par la filiation des ides,
slve et chante :
Ici-bas, tous les lilas meurent,
Tous les chants des oiseaux sont courts !
Je songe aux ts qui demeurent
Toujours !
PILOGUE

Aux premiers jours de lautomne suivant, le silence et


loubli staient dj rtablis sur lengloutissement de lex-
ministre Larive. peine quelques parents, deux ou trois amis
peut-tre sinquiteront-ils encore de son triste sort, jusqu ce
que le traitement assurant quelque rpit dans les accs trop
violents de la maladie, on puisse transformer le patient en
voyageur, pour ne pas laisser son esprit seul errer, pour
loccuper plutt des mille et un embarras du touriste dans une
course travers le monde. Mais avant que ce mridional ait
dfinitivement regagn son midi, il restera quelque temps
encore blous jusquau cou dans la lande bretonne, et suivant
les expressions du dandysme anglais, on pourra dire que ce
mas-tu-vu est bien irrmdiablement devenu un has
been et un played out.
Entretemps, une nouvelle sensation, publie dans tous les
journaux de la ville, devait pendant quelques jours remettre en
circulation son nom, ses aspirations, ses exploits, ses succs et
son effondrement. Lami, lassoci, ladversaire de Flix
Larive, ce Guignard, homme de grands talents et de mrites
reconnus, mais dont la vie par certains cts est reste quelque
peu bizarre, a dpouill la toge pour revtir le froc du capucin.
Il emporte dans sa cellule, dfaut du mrite davoir
renonc de grands biens terrestres, une conscience droite, un
cur honntement conserv et le sentiment trs-net de navoir
jamais su pactiser avec ses devoirs. Ces dix annes de vie
publique, coules depuis sa sortie de luniversit, lui ont t
bien des fois cruelles. Trop souvent, aprs ses succs comme
ses revers, quand les amis ou les comparses aux bons offices
staient retirs en lui laissant des flicitations ou des
consolations, trop souvent na-t-il pu sempcher de constater
linutilit de ses travaux ; davoir lintuition du caractre
transitoire de cette vie non oriente.
Sil avait bien voulu lutter, mettons comme tout autre en
poursuivant lide assez vague de son tablissement dans le
monde, mais principalement parce quon le lui demandait,
parce quon ly forait, il lui tait cependant toujours rest
lesprit, mme dans les plus forts entranements de la mle,
quelque chose dindcis, dinsincre ou dincapable, qui lui
faisait accepter avec tant de placidit le succs comme
linsuccs. Que lui importait-il, aprs tout, une fois les amis et
les aides partis, daccepter le mcompte l o il avait si peu
compt ? Mais sil en tait venu comme suspecter son droit
aux biens et aux honneurs de ce monde, par contre, les terribles
revers de son ami devaient lui servir dpreuve et suppler
son exprience personnelle. En voil un, nest-ce pas, qui,
mieux que lui, pauvre Guignard, avait eu sa disposition tous
les moyens, et qui certes navait jamais nglig den user pour
arriver ses fins. Aussi lpouvantable faillite de cet arriviste,
plus que tous ses dboires lui personnels, devait-elle lui faire
comprendre combien peu tiennent en ce monde les honneurs,
les jouissances et les biens que peut donner lambition.
Il a suffi Larive de dpasser la mesure, de navoir pas su
reconnatre quaux ambitions des hommes de mme quau
dveloppement des flots, Dieu a marqu une limite
infranchissable, huc usque venies ; il lui a suffi de croire
en une vie qui nest quune comdie, pour compromettre toute
sa destine et finir dans un dnouement trompeur, comme la
comdie.
Sur un esprit comme celui de Guignard, lenseignement
dduit de cette catastrophe et lexemple dun moine entretenu
sur une place publique pendant un quart dheure, devaient avoir
un effet plus prompt et aussi radical que des semaines de
retraite et de mditations. Cest que jamais sa foi vive et son
sens religieux scrupuleusement conservs ne lavaient laiss
sloigner des consolations mystiques supplant aux honneurs
refuss de la vie. Aussi, neut-il faire quune volution bien
simple et toute prte pour rompre des attaches aussi lches
avec le monde.
Et maintenant loubli absorbera le souvenir de ces deux
disparus dans des circonstances et pour des causes si
diffrentes. Lun et lautre, aprs avoir brill dans la mesure de
leur clat personnel, vont steindre, comme le mtore sous
lombre du soir, en laissant leurs concitoyens une occasion de
plus de philosopher sur linanit du bonheur humain qui nest
quun malheur plus ou moins consol.
Aspirons, nous dira Fnelon, la vritable grandeur ; elle
ne se trouve quen sabaissant sur la terre. Dieu confond le
superbe ds cette vie ; il lui attire lenvie, la critique et la
calomnie ; il lui cause mille traverses et enfin il lhumiliera
ternellement.
FIN

14 fvrier 1918.
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