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Christophe Darmangeat

Loppression des femmes,


hier et aujourdhui:
pour en finir demain!

U n e p e rs p ec t i v e m a r x i st e

Cette brochure a t rdige la demande de lassociation Table Rase, dans le cadre


dune confrence-dbat organise le 16dcembre 2010. Quelques modifications
mineures lui ont t apportes en juin2014, puis en octobre 2016.
Elle reprend les principaux arguments du livre Le communisme primitif nest plus ce
quil tait aux origines de loppression des femmes, Smolny, 2009 (nouvelle dition
remanie 2012).
Retrouvez et poursuivez la discussion sur le blog de lauteur:
http://cdarmangeat.blogspot.com

1
Sintresser aux rapports entre les sexes dans la prhistoire
et les socits primitives, quelle drle dide! Comme me la un
jour dit un ami en entendant le sujet de mon livre: Eh bien dis
donc, il y en a qui ont du temps. Pourtant, si premire vue ce
thme peut paratre bienloign des problmes actuels et rserv
un petit cnacle de spcialistes, son intrt dpasse de trs loin
le plaisir de la connaissance pour la connaissance. Loppression
des femmes continue en effet reprsenter un des traits mar-
quants de notre poque mme si bien des socits du pass nont
rien lui envier de ce point de vue. Or, pour toutes celles et tous
ceux qui veulent uvrer pour que cette oppression disparaisse,
il est crucial de comprendre quelles sont ses racines et ses mca-
nismes, car ce nest quen comprenant un phnomne quon peut
le combattre efficacement. Telle tait dj la conviction de ceux
qui fondrent le courant socialiste, du temps ou ce mot signifiait
encore le renversement complet du capitalisme et linstauration
dune socit galitaire. Un sicle et demi plus tard, ceux qui nont
pas renonc transformer le monde nont aucune raison de se
dpartir de cette saine attitude.

2
Le marxisme, lanthropologie
et le fminisme

Pour bien des militants qui, au xixesicle, se rclamrent


du projet socialiste, et tout particulirement pour ceux qui se
situaient dans le courant marxiste, la question fminine tait
dune extrme importance. Pour Karl Marx et Friedrich Engels,
les femmes des classes populaires avaient un intrt tout particu-
lier au renversement du capitalisme, savoir mettre un terme la
double oppression dont elles taient victimes, la fois en tant que
femmes et en tant que proltaires. Sur cette question, ils durent se
heurter, parfois durement, certains autres courants socialistes;
ainsi les proudhoniens, qui estimaient que la place des femmes
tait au foyer et quun des crimes du capitalisme tait de dtruire
la famille traditionnelle.

Morgan et La socit archaque

Il nest donc pas tonnant que Marx et Engels se soient enthou-


siasms la lecture des travaux scientifiques de lanthropologue
Lewis Morgan (1818-1881), dont louvrage majeur, La socit
archaque, fut publi en 1877. Morgan tait un juriste amricain
parfaitement contemporain de Marx il tait n la mme anne
que lui. Il avait consacr sa vie tudier les Indiens Iroquois, une
confdration de tribus qui vivaient dans le nord-est des tats-
Unis. Morgan ne stait toutefois pas arrt l. Sur la base dune
immense enqute qui avait synthtis des renseignements recueil-
lis sur lensemble du globe, il avait entrepris de reconstituer les
grandes tapes de lvolution des socits humaines, sur le plan
matriel, mais aussi, et surtout, sur celui de lorganisation sociale.
Les travaux de Morgan, aux yeux de Marx et Engels, prsentaient
donc un intrt considrable. Ils jetaient dun seul coup la lumire
sur des millnaires dvolution sociale qui avaient prcd lhis-

3
toire crite, et sur lesquels,
lpoque, on ne savait pour
ainsi dire rien. Ils permettaient
de vrifier que la mthode
queux-mmes avaient forge
pour comprendre les socits
humaines sappliquait tout
aussi bien ces poques recu-
les quaux temps modernes.
Cette mthode, le matria-
lisme historique, consistait
rechercher les causes les plus
profondes de lvolution des
socits non dans les ides ou
les mentalits des hommes,
phnomnes qui devaient
eux-mmes tre expliqus,
mais dans leurs conditions
Henry Lewis Morgan (1818-1881) matrielles dexistence.
Morgan montrait que beaucoup dinstitutions considres
son poque comme naturelles, cest--dire universelles et
immuables, taient en ralit le fruit dune volution historique.
Ctait en particulier vrai des formes familiales, quil pensait lies
aux termes dont les diffrents peuples se servaient pour dsigner
leurs parents une partie importante de ses travaux consista pr-
cisment classer et comprendre ces dsignations. Ctait gale-
ment vrai de la situation des femmes, dont les Iroquois montraient
quelle pouvait tre trs loigne de ce quon imaginait gnrale-
ment lpoque.

Un matriarcatprimitif?
Jusquau milieu du xixesicle, en effet, on pensait gnrale-
ment que la situation des femmes avait forcment t dautant
moins enviable quon remontait vers un pass lointain. Les Grecs
de lantiquit les traitaient en mineures tout au long de leur vie.

4
Les Juifs de lAncien Testament
nen avaient manifestement
pas une opinion plus leve.
On supposait donc tout natu-
rellement que lhomme dit
des cavernes ramenait son
pouse la litire conjugale en
la tirant par les cheveux aprs
lui avoir au besoin flanqu un
bon coup de massue.
Bien sr, on savait dj
que chez certains peuples
lointains, les choses en allaient
tout fait diffremment. Au
xviiesicle, le jsuite Joseph-
Franois Lafitau (1681-1746)
dcrivait dj la socit iro- Un Iroquois, dans une
quoise, quil connaissait pour reprsentation du XVIIIe sicle
y avoir vcu, comme une
gyncocratie, un empire des femmes. Lafitau en dduisait
mme que les Iroquois taient directement apparents avec cer-
tains peuples barbares de la haute antiquit, tels les Lyciens du sud
de lactuelle Turquie, dont plusieurs auteurs grecs rapportaient le
rle de premier plan quy tenaient les femmes. Mais durant plus
dun sicle, les thories de Lafitau, trs conjecturales, neurent que
peu dinfluence.
Les choses changrent avec la publication en 1861 du Droit
maternel, une uvre du juriste suisse Jakob Bachofen qui eut un
retentissement considrable. Bachofen reprenait lide que les
Iroquois taient limage vivante du lointain pass dautres soci-
ts. Tout comme les Iroquois, de nombreux peuples barbares, des-
quels taient issus les Grecs, reconnaissaient uniquement la filia-
tion en ligne fminine. Jouant un rle crucial en tant que mres,
les femmes se trouvaient alors dans une position qui navait rien
dinfrieure ou davilissante. Tout au contraire, elles taient hau-
tement considres, tant dans la socit que dans le panthon
5
Bachofen tait convaincu
de lexistence dune antique
et universelle religion de
la desse-mre. Selon
lui, cette prminence des
femmes avait culmin sous
la forme de lamazonat,
cest--dire de leur domi-
nation militaire sur les
hommes. Ceux-ci taient
ensuite parvenus renver-
ser les rles et imposer le
patriarcat duquel les soci-
ts occidentales ntaient
toujours pas sorties. Outre
les rcits des auteurs grecs,
Johann Jakob Bachofen (1815-1887) Bachofen mobilisait lap-
pui de son propos les traces
archologiques (des inscriptions sur les tombes des cimetires)
et, par-dessus tout, lanalyse des mythes, dont il tait convaincu
quils contenaient ncessairement une part de vrit historique.
Dans son analyse de la situation des femmes, Morgan sap-
puyait directement sur Bachofen, gnralisant ses conclusions
lensemble des socits de la plante. Ainsi, selon le schma volu-
tionniste quil proposait, chaque peuple tait dabord pass par un
stade o la socit tait organise en groupes de parent auxquels
lappartenance se transmettait uniquement par les femmes ce
quon appelle en termes modernes la matrilinarit. Initialement,
les femmes avaient donc partout joui dune situation tout fait
enviable. Cest seulement lge des mtaux que lvolution co-
nomique avait modifi le rapport de force en faveur des hommes,
entranant la subordination des femmes dans toutes les socits
o existaient les classes sociales et ltat. Pour Morgan, la domina-
tion masculine tait donc un phnomne relativement rcent dans
lvolution sociale. Inconnue durant toute la Sauvagerie (nous
dirions aujourdhui le Palolithique) et dans les premiers stades
6
de la Barbarie (le Nolithique) elle ntait apparue qu la fin
de celle-ci, laube de la Civilisation. Les raisons de ce bascu-
lement tenaient au dveloppement des richesses, essentiellement
le btail et les esclaves, qui staient accumules entre les mains
masculines. Les hommes souhaitant transmettre leurs biens
leurs fils (et non, comme en rgime matrilinaire, leurs neveux)
avaient renvers la matrilinarit et instaur la patrilinarit, la
filiation par les hommes. Et afin dtre dornavant certains de leur
paternit, ils avaient priv les femmes de la libert qui tait prc-
demment la leur, notamment sur le plan sexuel.

Priodes de la prhistoire et situation des femmes


(Morgan Engels)

SAUVAGERIE BARBARIE CIVILISATION


Palolithique Nolithique priode
historique

Moyenne Suprieure Infrieure Moyenne Suprieure criture


feu, pche Arc Agriculture Irrigation Fer Villes
levage tat

Australiens Athapascans Iroquois Pueblos Germains

Matrilinarit (droit maternel)


Place prminente des femmes
Patrilinarit -
patriarcat
dfaite historique
du sexe fminin

Engels navait gure de raison de douter de ce scnario, et il


le reprit son compte dans son ouvrage de 1884, Lorigine de la
famille, de la proprit prive et de ltat. Initialement, cest Marx
lui-mme qui souhaitait prsenter les dcouvertes de Morgan au
public ouvrier et socialiste et qui avait rassembl de nombreuses
notes en ce sens. Mais la mort len empcha, et cest Engels
quchut cette tche. Sil faisait siennes beaucoup des thses de
7
Morgan, Engels montrait toutefois une prudence certaine vis--vis
des affirmations les plus radicales de Bachofen; ainsi, le terme de
matriarcat nest-il employ aucun moment dans le corps du
texte. Il ne figure quune seule fois, dans une prface rdige plu-
sieurs annes plus tard, en tant simplement attribu Bachofen.
Sur la situation des femmes, ce quaffirmait Morgan pro-
pos du pass, Engels ajoutait les raisonnements que les socialistes
pouvaient laborer tant sur le prsent que sur les conditions et les
voies de lmancipation future. Engels insistait en particulier sur
le fait que celle-ci passait par laccs des femmes la production
sociale, cest--dire par leur indpendance conomique vis--vis
des hommes. La libration future des femmes faisait donc cho,
comme dans un miroir invers, aux mcanismes qui avaient men
leur subordination il y a de cela quelques millnaires.
la suite de Morgan, Engels pouvait donc crire des phrases
telles que: Chez tous les sauvages et tous les barbares du stade
infrieur et du stade moyen, et mme en partie chez ceux du stade
suprieur, la femme a une situation non seulement libre, mais fort
considre, ou que lassujettissement dun sexe par lautre, ()
[le] conflit des deux sexes [est] inconnu() dans toute la prhis-
toire. Ctaient l des affirmations cohrentes avec les connais-
sances ethnographiques de lpoque, qui restaient trs parcellai-
res.

Nouvelles dcouvertes, nouvelles polmiques


Les dcennies qui suivirent furent celles dun paradoxe. En
effet, mesure que les connaissances ethnographiques saccu-
mulaient, des doutes de plus en plus nombreux furent jets sur
bien des raisonnements de Morgan, sans mme parler de ceux de
Bachofen. Ds la fin du xixesicle, et plus encore par la suite, il
devint manifeste que certaines gnralisations auxquelles Mor-
gan avait cru pouvoir procder taient trop htives. Mais alors que
les thories de Morgan taient de plus en plus critiques dans le
monde acadmique, elles furent dfendues de manire toujours
plus nergique, parfois jusqu la moindre virgule, par les mili-
8
tants qui se rclamaient du marxisme.
Les deux phnomnes ntaient bien sr pas trangers lun
lautre; en fait, ils salimentaient mutuellement. En quelque sorte,
ds leur publication, les ides de Morgan avaient t annexes par
le marxisme. Critiquer Morgan tait donc un excellent moyen, de
la part des anthropologues qui possdaient des opinions conser-
vatrices sur la socit daujourdhui (et il nen manquait pas), dat-
teindre par ricochet le courant marxiste.
Au sein de celui-ci, il continua de rgner durant quelques
annes une atmosphre de libre discussion; aussi, certaines
thses de Morgan et, par contrecoup, dEngels, commencrent
tre remises en cause. La dirigeante bolchevique Alexandra Kol-
lonta, par exemple, sy employa au dbut des annes 1920dans
ses Confrences sur la lib-
ration des femmes. Mais le
dbat fut bien vite touff
sous la chape de plomb du
stalinisme. Critiquer Morgan,
ctait critiquer Engels; et si
lon pouvait critiquer libre-
ment Engels, pourquoi pas
Staline et son rgime? Ainsi,
les privilgis qui usurp-
rent le pouvoir en Russie
procdrent avec les crits
des fondateurs du marxisme
de la mme manire quavec
la dpouille mortelle de
Lnine: ils les momifirent
Alexandra Kollonta (1872-1952)
pour en trahir lesprit.
Le regain dintrt que connurent les questions fministes et,
dans une moindre mesure, les ides marxistes dans les annes
1970 provoqurent dardentes discussions autour de la prhis-
toire, de lexistence dun matriarcat primitif et de lorigine de lop-
pression des femmes. Deux grands camps saffrontrent. On trou-

9
vait dun ct celles et ceux qui affirmaient que toutes les socits,
sans exception, avaient connu sous une forme ou sous une autre la
domination masculine. Bien souvent, ctait pour en conclure que
loppression des femmes ne se laissait pas rduire la question
des classes sociales et de lexploitation, et que la rvolution sociale
de lavenir, contrairement ce quaffirmait traditionnellement le
courant marxiste, ne rsoudrait donc pas automatiquement la
question fminine. Face cette position se dressaient tous ceux
qui soutenaient la ralit dun matriarcat primitif (en donnant
ce terme des sens parfois trs diffrents) et qui niaient en tout cas
que la domination masculine ait pu apparatre dans des socits
antrieures aux ges des mtaux. Ce courant incluait, sans sy limi-
ter, les tenants des positions marxistes traditionnelles hrites de
Morgan, et aux premiers rangs desquels se tenait lanthropologue
amricaine Eleanor Leacock.
Si elle reprenait les termes du dbat qui stait droul la
fin du xixesicle, la discussion faisait nanmoins intervenir une
foule dlments nouveaux. Dans lintervalle, le matriau partir
duquel on pouvait raisonner sur lhistoire (et la prhistoire) des
rapports entre les sexes stait en effet considrablement enrichi.
Les partisans dune variante ou dune autre du matriarcat
primitif pouvaient ainsi invoquer, en plus des arguments dj
prsents chez Bachofen ou Morgan, le nombre considrable de
reprsentations fminines, gravures et surtout statuettes, lais-
ses par les ges reculs de lhumanit. Ces statuettes, appeles
vnus ou desses-mres selon le contexte, se retrouvaient
tant dans des sites nolithiques que dans tout le Palolithique
suprieur. Quelles soient interprtes ou non comme la marque
dun culte une divinit fminine lavocate la plus acharne de
cette thse fut larchologue Marija Gimbutas (1921-1994) elles
ont souvent t considres comme lindice dune haute consid-
ration pour les femmes et la fminit. Par ailleurs, les progrs de
lethnologie avaient confirm que les Iroquois ntaient pas une
exception: dans dautres socits primitives, quon vive de chasse
ou dagriculture, les femmes occupaient une place tout fait esti-
mable.
10
Dun autre ct, les tmoi-
gnages staient galement
accumuls sur des tribus, de
cultivateurs, mais aussi de
chasseurs-cueilleurs, o les
femmes semblaient tre trs
clairement domines par les
hommes. Cette domination se
traduisait notamment par des
actes de violence physique
ou sexuelle, exercs dans
un contexte rituel ou pro-
fane. Elle sexprimait souvent
sur le plan religieux, par des
croyances qui proclamaient et
organisaient linfriorit des
femmes. Dans de nombreux
cas, seuls les hommes adultes,
aprs une longue initiation,
avaient accs certains rites
La vnus de Willendorf qui leur permettaient de pn-
(vers -23 0000)
trer les secrets de la religion
et de manipuler des objets que les femmes et les enfants avaient
interdiction de voir ou dapprocher sous peine de mort.
Ces lments posaient un problme de taille la squence des
vnements reconstitue par Morgan et reprise par Engels. Aussi,
les tenants des positions marxistes traditionnelles furent-ils ame-
ns les disqualifier, soit en niant la ralit de la domination mas-
culine dans ces socits, soit en reconnaissant son existence, mais
en lattribuant aux effets du contact de ces peuples avec lOccident.
Dans certains cas, cette argumentation tait tout fait justi-
fie ; elle ne permet cependant pas de rcuser lensemble de ces
observations, qui forment un faisceau considrable. On ne peut,
sous peine de tordre le cou des faits, nier lexistence de formes
parfois trs dures de domination masculine jusque dans certaines
socits conomiquement galitaires, qui ne devaient rien lin-
11
fluence de socits plus avances. Ds lors, lattitude correcte ne
doit pas tre de dfendre cote que cote, au nom de lorthodoxie,
un schma dpass, mais de reformuler les raisonnements afin de
sefforcer dexpliquer, toujours laide de la mthode marxiste, ces
faits nouveaux.

12
La moisson des faits

La premire des tches est donc de recenser les faits, en


sefforant dcarter tout ce qui peut tre d un artefact quil
sagisse du contact avec des socits dveloppes, des biais lis
lobservateur ou ceux lis linterprtation de ces tmoignages,
toutes choses parfois trs difficiles.
Ce travail livre nanmoins un premier rsultat: tous les sta-
des du dveloppement conomique et social, y compris pour les
socits matriellement les plus galitaires, on trouve des exem-
ples avrs de domination masculine, parfois informelle, parfois
trs explicite et organise.
Illustrons cela par quelques cas.

Les chasseurs-cueilleurs nomades


1. Les Inuits
On ne trouve pas chez les Inuits de religion initiation, ni dune
manire gnrale dorganisation spare des hommes cense jus-
tifier et codifier leur domination sur les femmes. En quelque sorte,
on peut dire que chez ce peuple, la domination masculine tait
informelle. Elle nen tait pas moins palpable. Les hommes, au
moins dans certains domaines (en particulier sexuel) pouvaient
imposer leur volont aux femmes sans que la socit y trouve
quoi que ce soit redire. Ainsi, dans le nord de lAlaska: Aprs
la pubert, une fille est tout bonnement considre comme un objet
sexuel pour tout homme qui la dsire. Il lattrape par la ceinture
comme marque de ses intentions. Si elle rsiste, il peut dcouper son
pantalon avec un couteau et entreprendre de lobliger avoir un
rapport. Que la fille soit consentante ou non, leurs relations sexuel-
les de passage sont vues comme un sujet sans importance particu-
lire parmi les Inuits. Elles ne constituent pas un motif de vendetta
de la part de sa parent () Lagression physique et verbale entre les
hommes est rprouve, mais lagression sexuelle contre les femmes
13
Atanarjuat, hros inuit du film de A. Kunuk (2001)

sous la forme du rapt ou du viol est courante 2.


La seule limite pour les agissements dun homme consistait
empiter sur les prrogatives dun autre homme: les conflits
au sujet des femmes constituaient le principal motif des affronte-
ments, qui se soldaient frquemment par la mort dun des prota-
gonistes.
Un autre ethnologue relve le rle particulier jou par les
femmes ges, qui servaient en quelque sorte de relais de la domi-
nation masculine auprs des plus jeunes un fait trs rpandu,
et dont certains se sont souvent empars pour tenter de minimi-
ser la porte de linfriorisation des femmes: La jeune femme
tait en fait soumise lhomme et aux femmes plus ges jusqu
ce quelle ait de grands enfants et quelle puisse son tour contrler
ses brus. La polygynie, beaucoup plus frquente que la polyandrie,
lchange des pouses, habituellement organis par les hommes, et
la plus grande libert sexuelle extra-maritale de lhomme taient
dautres expressions de la domination masculine 3.

14
2. Les SelkNam (ou Ona)
Les SelkNam, une tribu de chasseurs-cueilleurs qui vivait en
Terre de Feu, possdaient une religion initiation, ouverte aux
seuls adultes masculins. Ceux-ci se grimaient afin dincarner des
esprits qui, lors des crmonies, venaient terroriser femmes et
enfants.
un marin britannique qui stonnait que les SelkNam ne
connaissent aucune espce de chefs, lun deux, qui parlait quelques
mots danglais, rpondit: Nous sommes tous des capitaines.
Avant dajouter: Et nos femmes sont toutes des matelots4.
Le mythe fondateur des Selknam tait difiant: il racon-
tait que, jadis, ctaient les femmes qui dirigeaient la socit et
quun jour leur domination fut renverse par un soulvement des
hommes. Ceux-ci assassinrent toutes les femmes sauf les nour-
rissons et fondrent une religion qui les tiendrait pour toujours
dans la subordination. Il va sans dire que, contrairement ce que
pensait Bachofen, il serait bien imprudent de prendre de telles

Hommes SelkNam en peintures crmonielles


15
histoires pour argent comptant; de tels rcits ne viennent nulle-
ment appuyer lauthenticit du matriarcat primitif. En revanche,
ils jouent de manire vidente un rle de justification de lordre
existant, tant vis--vis des hommes dominants que des femmes
domines.
Les choses sont nanmoins pleines de subtilits. Linfriorit
sociale des femmes Selknam, proclame et revendique par les
hommes, le fait quelles puissent lgitimement tre battues ou
perces de flches en cas dinfidlit ou de fuite, nimpliquait nul-
lement que le comportement de la femme idale fut celui dune
pouse en tout point soumise. Pour tre russie, la nuit de noces
se devait mme dtre mouvemente: Il ntait pas considr
comme convenable pour une nouvelle pouse, quil sagisse dune
jeune fille ou dune femme mre, de se donner trop bon compte. Au
contraire, elle dclenchait souvent une bonne bagarre et, sa pro-
chaine apparition, le mari pouvait arborer un visage gravement
corch, voire ventuellement un il au beurre noir. Je me souviens
dun homme qui mavait demand de soigner une trs mauvaise
morsure qui lui avait t inflige lavant-bras par son pouse, une
femme forte et dtermine, dune grande exprience 5.

3. LAustralie
Pour ltude des rapports entre les sexes dans les socits pri-
mitives, ce continent occupe une place toute particulire.
Tout dabord, parce quil sagit du seul endroit de la plante o
lors du contact, un immense territoire, aussi vaste que les tats-
Unis actuels, tait uniquement peupl de chasseurs-cueilleurs
nomades qui ne possdaient pour ainsi dire aucune relation avec
des socits aux techniques plus avances. Partout ailleurs en
effet, leurs homologues avaient t relgus dans les environne-
ments les moins hospitaliers: sur la banquise du Grand Nord,
dans les toundras subarctiques, dans les dserts arides ou dans
les paisses forts quatoriales. En Australie, les Aborignes occu-
paient des milieux au climat et la topologie trs diversifis.
cette particularit, dj remarquable en elle-mme, sajoutait une

16
originalit technique: ils taient en effet les seuls chasseurs-cueil-
leurs jamais observs avoir ignor larc, et continuer chasser
au propulseur.
LAustralie reprsentait donc un ensemble de socits dune
importance cruciale pour la comprhension des structures sociales
des chasseurs-cueilleurs galitaires. Les rapports entre les sexes y
ont fait lobjet de nombreuses tudes, et y ont sans doute suscit
davantage de polmiques que partout ailleurs.Au xixesicle, les
premiers tmoignages fort nombreux concluaient invariable-
ment labominable sujtion des femmes australiennes, le plus
souvent caractrises comme des esclaves, au sens strict ou
peine figur.
Comme chez les SelkNam, la religion australienne rservait
ses secrets les plus intimes aux hommes adultes, punissant de
mort la femme ou lenfant qui aurait port la vue sur les objets
sacrs. Mais dans bien des tribus, et plus encore que chez les
SelkNam, les femmes taient victimes de violences physiques de

Un Aborigne chassant au propulseur


LAustralie tait le seul continent o larc tait inconnu

17
la part des hommes, que ce soit dans le cadre familial ou lors de
captures opres par la force dans les groupes voisins. Il ntait
pas non plus rare que les hommes australiens se prtent mutuelle-
ment leurs femmes pour sceller leurs amitis, ou quils les violent
collectivement, titre rituel ou pnal. La plupart des tribus pra-
tiquaient une polygamie gnralise, qui dans certaines rgions
pouvait atteindre des records on rapporte le cas dun Aborigne
qui avait eu 29 pouses durant son existence.

Un australien dune tribu du Nord, photographi au dbut du XXe sicle


en compagnie de ses six femmes et ses sept filles

Au cours du xxe sicle, certains chercheurs mieux vaudrait


sans doute dire: certaines chercheuses, tant les femmes furent
majoritaires dans ce mouvement menrent des travaux qui nuan-
crent beaucoup cette impression. Loin dtre des jouets entre les
mains des hommes, les femmes possdaient leurs propres stra-
tgies, leurs propres rseaux dinfluence et, souvent, leurs propres
rites religieux. Plusieurs reprsentants de ce courant nhsitrent
pas aller jusqu conclure que la domination masculine ntait
quune illusion doptique.

18
Il nest bien sr pas possible ici de discuter en dtail des argu-
ments des uns et des autres. Disons simplement que la ralit se
situait quelque part entre les deux positions. Sil est caricatural de
dpeindre la situation des femmes australiennes comme celle de
quasi-esclaves, et si les choses pouvaient varier considrablement
dune tribu lautre, la domination masculine tait gnrale, ainsi
que lcrivent deux spcialistes peu suspects dantipathie lgard
des Aborignes : Dans lensemble, un homme possde davantage
de droits sur sa femme quelle nen a sur lui. Il peut la rpudier ou
la quitter son gr sans donner dautres raisons que son bon plai-
sir. Elle () ne peut le quitter, en fin de compte, quen schappant,
autrement dit, en prenant un autre conjoint ; mais dans ce cas, le
mari est parfaitement en droit de sen prendre elle et son amant.
La nouvelle union nest pas considre comme un mariage valide
tant que le premier mari na pas renonc ses droits sur elle ou
accept une compensation () De plus, un homme a le droit de dis-
poser des faveurs sexuelles de sa femme comme il lentend, avec ou
sans son consentement () Elle ne peut pas, cependant, en faire de
mme avec lui. En termes formels, le prt dpouse na pas comme
con-trepartie le prt dpoux. () En rsum, le statut des femmes,
pris globalement, nest pas gal au statut des hommes, pris globa-
lement6.
Ce jugement nest pas d, comme on pourrait le souponner,
au fait que les observateurs taient trangers aux socits quils
tudiaient. Dans son autobiographie lAborigne Waipuldanya a
ainsi pu direde sa mre: Elle tait totalement soumise son mari,
mon pre Barnabas une servante, une gnitrice pour ses fils, le
rle qui lui tait prescrit par la dictature de la tribu en raison dun
schma sociologique inflexible7.

Les agriculteurs et leveurs


En ce qui concerne des peuples ayant connu la rvolution
nolithique et tirant donc, au moins en partie, leur subsistance
de lagriculture et de llevage, on trouve l aussi des exemples
flagrants de domination masculine mme, et il faut le souligner,

19
Un rassemblement de guerriers Baruya

chez ceux o les ingalits matrielles entre individus ne se sont


pas encore dveloppes.
Un des exemples les plus clbres est celui des Baruya de
Nouvelle-Guine, tudis par lanthropologue Maurice Godelier 8.
Ce peuple offre limage dune organisation minutieuse de la domi-
nation dun sexe par lautre au travers dun ensemble de croyances
magico-religieuses. Les hommes entretenaient de mille manires
une idologie de supriorit sur les femmes. Linitiation religieuse
des jeunes mles exigeait quils soient soigneusement spars des
filles et des femmes durant toute leur adolescence. Jusqu leur
mariage, ils vivaient ainsi entre eux dans une maison spciale,
apprenant redouter la gent fminine et se prmunir de ses
effets malfiques.
Dans la socit baruya, la supriorit des hommes tait mar-
que de toutes parts: dans les dnominations de parent comme
dans la gographie, dans la valorisation des activits conomiques
comme dans les secrets religieux. Ainsi un jeune garon tait-il

20
automatiquement considr comme lan de toutes ses surs,
mme de celles nes avant lui. Dans le mme esprit, tous les che-
mins qui serpentaient dans les villages taient ddoubls, lun se
situant quelques mtres en contrebas de lautre; naturellement, le
plus lev tait rserv aux hommes. Lorsquil arrivait malgr tout
des femmes de croiser la route des hommes, elles dtournaient
le regard et se cachaient le visage sous leur cape, tandis quils pas-
saient en les ignorant. Les femmes navaient entre autres pas le
droit dhriter la terre, de porter les armes, de fabriquer les barres
de sel. Les outils servant dfricher la fort leur taient galement
interdits, de mme que leur tait interdite la fabrication de leurs
propres btons fouir. Quant aux objets sacrs, fltes et rhombes,
ils taient protgs du regard des non initis, enfants et femmes
par la peine capitale. Et si lhomme pouvait tout moment rpu-
dier son pouse ou la donner qui bon lui semblait, celle-ci ne
pouvait quitter son mari sans sexposer aux chtiments les plus
svres.
Sils sont un cas extrme, les Baruya ne sont nullement une
exception. Lensemble de la Nouvelle-Guine, au-del des diff-
rences parfois trs importantes dun peuple lautre, tait tout
entire marque par une domination masculine trs affirme. Cer-
taines de ces socits, contrairement aux Baruya, connaissaient
les ingalits de richesses. Mais dun point de vue technique, tous
ces peuples se situaient peu ou prou au stade o en taient les Iro-
quois, pratiquant des formes rudimentaires dagriculture et dle-
vage et utilisant des outils de pierre.
Or, non seulement les hommes des socits conomiquement
ingalitaires nopprimaient globalement pas davantage leurs
femmes que ceux des socits qui taient demeures galitaires,
mais ctait mme dans ces dernires que se manifestaient les for-
mes les plus ouvertes de la domination masculine, en particulier
les initiations des jeunes garons levs dans la crainte et lhor-
reur des femmes.
Le bassin amazonien, o les ingalits de richesse taient vir-
tuellement inconnues, prsente bien des points communs avec la

21
Indien Munduruc

Nouvelle-Guine. L aussi, quil sagisse de socits de purs chas-


seurs-cueilleurs ou de cultivateurs, les femmes taient globale-
ment domines par des hommes. Et l encore, souvent, ceux-ci
pratiquaient une religion dont eux seuls dtenaient les secrets,
et ils usaient rgulirement et de manire lgitime de violences
sexuelles et physiques contre les femmes. Chez les Amahuaca, En
gnral, les hommes exercent sur les femmes une autorit consid-
rable () Une fois mari, un homme peut frapper [sa femme] sur
les paules, les bras, les jambes, les fesses ou le dos avec un gourdin
spcial en bois dur, qui possde une lame aplatie aux bords effils.
Une bastonnade avec un tel gourdin peut tre si svre que la femme
sera ensuite peine capable de marcher durant plusieurs jours.
Une femme peut tre battue pour avoir irrit son mari de maintes
manires, par exemple en ne prparant pas de la nourriture lorsquil
le dsirait ou en versant trop de sel (une denre rcemment acquise
par le commerce) dans son plat9. Quant aux Munduruc, dans ce
qui se voulait un trait dhumour, ils firent un jour allusion aux viols
collectifs par lesquels ils sanctionnaient les femmes rcalcitran-
tesen confiant un ethnologue : Nous domptons nos femmes avec
la banane10.
22
Une domination masculine universelle?
Tous ces exemples proviennent de socits qui se situent aux
premiers chelons du dveloppement technique. Ils prouvent
que la domination masculine est compatible avec une structure
sociale dpourvue de classes, voire de simples ingalits cono-
miques. Ce fait, lui seul, impose de rviser le schma hrit de
Morgan: dune part, dans ces socits au moins, il faut expliquer
la domination masculine autrement que par la volont suppose
des hommes de transmettre leurs possessions leur progniture;
dautre part, ces observations suggrent (mme si en elles-mmes,
elles ne le prouvent pas) que cette domination masculine remonte
une poque trs recule.
Pour autant, on ne peut considrer la domination masculine
comme un trait partag au mme titre par toutes les socits de
ce type. Les Iroquois ne sont pas une exception. Tant parmi les
chasseurs-cueilleurs galitaires que les agriculteurs, on a identifi
dautres peuples o les rapports entre hommes et femmes taient
plus quilibrs, et o la subordination des femmes apparaissait
comme tnue, si ce nest inexistante.

Une femme San


23
Chez les chasseurs-cueilleurs, on peut citer les San (Bushmen)
des dserts du sud de lAfrique, rendus clbres il y a quelques
annes par le film Les dieux sont tombs sur la tte. De lun de leurs
groupes, les Nharo, on apprend par exemple quil semble exister
une galit des sexes presque totale dans la relation entre frres et
surs et, peut-tre, une lgre prdominance fminine dans la rela-
tion entre poux 11.
Ce sont aussi les indignes des les Andaman, dans le Golfe
du Bengale, dont le premier ethnologue les avoir observs au
xixesicle, rapporte dans une sentence toute empreinte de morale
victorienne que lun des traits les plus frappants de leurs rap-
ports sociaux est lgalit et laffection affiches qui stablissent
entre un mari et sa femme; (...) la considration et le respect avec
lesquels les femmes sont traites pourraient avantageusement
servir dexemple certaines classes de notre patrie 12.
Mentionnons galement les Pygmes Mbuti de la fort qua-
toriale africaine, chez qui une femme nest en aucune manire
infrieure un homme 13.
Cette configuration se
retrouve galement chez de
nombreux peuples agricul-
teurs ou leveurs. Outre les
Iroquois, citons les Khasi de
lInde, les Minangkabau de
Sumatra, les Ngada de lle
de Flors ou les Na (gale-
ment appels Mosuo) de
Chine, ce peuple qui, fait sans
doute unique au monde, ne
reconnat socialement ni le
mariage ni la paternit.
Il serait impropre de
qualifier toutes ces socits
de matriarcats. Ce terme, au
sens strict, signifie le pou- Femmes Na (Mosuo) en 1926

24
voir des femmes. Or, dans aucune socit connue, les femmes
nont le pouvoir, cest--dire le pouvoir sur les hommes alors que
dans les patriarcats, les hommes ont bel et bien le pouvoir sur les
femmes.
Dans certaines existe en revanche le droit maternel dont
parlait Bachofen: les individus sont rpartis dans des groupes de
parent, clans ou lignages, o lappartenance est transmise uni-
quement en ligne fminine. Mais contrairement ce que pou-
vaient croire Bachofen, Morgan ou Engels, les clans matrilinaires
ne sont pas ncessairement synonymes dune haute situation des
femmes. Les Nharo, les Andamanais ou les Mbuti nont pas du tout
de clans, et donc pas de matrilinarit. Cela nempche pas les
femmes doccuper une position favorable. Inversement, la Nou-
velle-Guine, lAustralie ou lAmazonie comptent de nombreuses
socits matrilinaires dans lesquelles les femmes sont nan-
moins trs clairement infriorises.
Ces peuples o les femmes font jeu sensiblement gal avec les
hommes, ne sont donc pas, si les mots ont un sens, des matriar-
cats. Mais il serait tout aussi trompeur de parler leur propos
dune galit des sexes. Car les rapports entre les sexes y sont
mille lieues de lgalit telle que nous la concevons dans notre
monde moderne.

25
L a division sexuelle
de l a socit

Quelle galit des sexes?


Le vocabulaire qui dsigne les ralits sociales est souvent
plus trompeur quclairant et le terme d galit des sexes, bien
quil soit consacr par lusage, nchappe pas cette rgle.
Il est facile de se rendre compte que ce que lon entend ici par
galit est en ralit lidentit et il y a l plus quune nuance;
car deux choses peuvent tre gales tout en tant diffrentes. Or,
pour ne parler que de lgalit en droit, nul fministe ne songe-
rait par exemple rclamer que les droits des hommes et ceux
des femmes soient diffrents mais gaux. Une telle revendica-
tion naurait aucun sens, ne serait-ce que parce quil est absolu-
ment impossible de dire avec quoi il faudrait mesurer des droits
diffrents pour dterminer sils sont gaux. Ce que les fministes
ont toujours rclam, et que les anti-fministes ont toujours com-
battu, cest bel et bien lidentit des sexes; une identit non du
point de vue de la biologie, cela va sans dire, mais du point de vue
de la socit. Cest le fait que les hommes et les femmes aient, pour
commencer, non des droits gaux, mais les mmes droits.
On sait depuis longtemps Engels lexpliquait dj de manire
limpide que lgalit juridique (si mal nomme) nest pas
lgalit relle (elle aussi, mal nomme): elle nen est que la condi-
tion ncessaire. Ainsi, cette galit relle sera synonyme dune
complte identit des sexesou, pour utiliser un vocabulaire plus
moderne, de la disparition des genres: dans la socit, hommes et
femmes auront non seulement les mmes droits, mais ils occupe-
ront, dans les faits, une place identique. Les deux sexes effectue-
ront indiffremment les mmes types dtudes, les mmes mtiers
et le mme type de tches non rmunres. Il ny aura plus ni cen-
tres dintrt, ni occupations, ni lieux, ni attitudes dhommes
26
et de femmes. Voil pourquoi certains ont pu dire, juste titre,
que lidal moderne de lgalit des sexes est celui dune socit
asexue.
Or, toutes les socits primitives, que les hommes y oppriment
les femmes ou que les deux sexes occupent des places quilibres,
se situent aux antipodes de cette conception. Si elles nassignent
pas toutes une valeur diffrente aux rles et aux occupations de
chaque sexe, elles sont nanmoins marques par une profonde
sparation entre les sexes, qui leur fait concevoir les hommes
et les femmes comme deux entits tout fait diffrentes, dont il
nest pas imaginable quelles puissent jouer le mme rle social.
Autrement dit, mme si toutes ces socits ntaient peut-tre pas
machistes, toutes taient sexistes, de la mme manire quune
socit qui assigne ses membres certaines tches, certains
lieux et certains comportements en fonction de leur couleur de
peau est une socit raciste.

La division sexuelle du travail


Tous les tmoignages concordent: mme si cest un degr
susceptible de varier dun peuple lautre, les socits primitives
se caractrisent toutes par une division sexuelle du travail trs
marque. Celle-ci, son tour, rejaillit sur toutes les autres dimen-
sions de la vie sociale.
Les choses allaient parfois si loin quon a par exemple pu
crire des tribus de lOuest australien quon peut mieux les com-
prendre comme deux systmes spars. Les instruments de travail,
les techniques employes, lorganisation du travail, les voies de
redistribution du produit et lidologie prsidant ces activits sont
notablement diffrents pour les hommes et pour les femmes () Le
seul point dintersection entre les activits conomiques masculines
et fminines se situe dans la consommation 14. Et dans toute lAus-
tralie, hommes et femmes taient mtaphoriquement dsigns
par leur principal outil: ils taient littralement des lances et
des btons.

27
La sgrgation sexuelle tait parfois extrme, comme chez les
Huli de Nouvelle-Guine: Les hommes et les femmes () vivent
dans des maisons indpendantes, parpilles dans les jardins, et les
clibataires () habitent souvent sparment des hommes maris.
() lexception des petits garons, aucune personne dun sexe
nentre dans la maison du sexe oppos. Les jardins huli sont gale-
ment diviss en lotissements masculins et fminins, et lpouse sur-
prise sur les terres de son mari sera svrement battue. Il en rsulte
que les hommes et les femmes rcoltent sparment leurs propres
patates douces et cuisent leurs repas chacun de son ct sur son
propre foyer. Les deux sexes ne consomment des aliments cuits dans
le mme four en terre que lors des repas communautaires 15.
Cette sparation se remarque mme chez les peuples dpour-
vus dune domination masculine marque. Morgan notait ainsi
des Iroquois: Les coutumes et les modes de vie indiens divisaient

Les Huli de Nouvelle-Guine :


champions de la dcoration corporelle...
28 et de la sgrgation sexuelle
socialement les gens en deux grandes classes, hommes et femmes.
Les hommes recherchaient la conversation et la socit des hommes,
et cest ensemble quils allaient se divertir ou se soumettre aux
devoirs plus austres de lexistence. De la mme manire, les femmes
recherchaient la compagnie de leur propre sexe. Entre les sexes il ny
avait que peu de sociabilit, au sens o lon entend ce terme dans
une socit raffine 16.
La division sexuelle du travail et, par consquent, de la vie
sociale, est dautant plus saillante dans ces socits quelles igno-
rent le plus souvent toute autre forme de division du travail, hor-
mis celle de lge. Chez ces peuples, il nexiste ni prtres profes-

Peinture reprsentant une crmonie iroquoise


de manire significative, hommes et femmes sont spars

sionnels, ni soldats, ni fonctionnaires, ni commerants. Les pre-


miers artisans spcialiss napparaissent quavec la mtallurgie.
Tous les hommes, et toutes les femmes, excutent donc lensemble
des travaux ncessaires pour satisfaire leurs besoins, la seule
rpartition, gnralement trs stricte, tant ainsi celle qui existe
entre les sexes.
La division sexuelle du travail nest pas seulement universelle
dans les socits humaines; elle est galement un trait propre
notre espce. Chez aucun autre primate, mles et femelles ne
29
sadonnent ainsi des activits diffrentes tout en fournissant sys-
tmatiquement lautre sexe une partie de leur produit. Sa rigueur,
tout comme ses modalits, a pu varier dun peuple lautre: le tis-
sage, la poterie, la construction des habitations, telle ou telle acti-
vit agricole taient dvolus aux hommes dans certaines socits
et aux femmes dans dautres. Mais, au-del de ces variations, la
division sexuelle du travail prsente certaines rgularits remar-
quables.

la source du pouvoir masculin


Il existe en effet une rgle qui ne connat aucune exception
et qui a jou un rle crucial dans la manire dont se sont organi-
ss les rapports entre les sexes. Dans toutes les socits humaines
connues et, pour autant que les traces archologiques nous rensei-
gnent ce sujet, pour toutes celles du pass, la chasse du moins
ses formes les plus sanglantes, celles qui se pratiquaient laide
des armes les plus efficaces tait une exclusivement rserve
aux hommes. Partout et toujours, les femmes ont donc t exclues
tout la fois de cette activit et du maniement des armes les plus
ltales.
Contrairement ce que lon croit souvent, il nest pas si facile
dexpliquer pourquoi il en est ainsi. Toutes les raisons naturel-
les que lon invoque gnralement (mobilit rduite due la
maternit, ncessit de protger les femmes en raison de leur
importance pour la reproduction du groupe) ont en ralit de quoi
laisser insatisfait. Si elles peuvent la rigueur expliquer pourquoi
les femmes sont temporairement cartes de telle ou telle forme
de chasse (comme le serait un homme malade ou bless), elles
nexpliquent pas pourquoi, dans toutes les socits connues, cest
le simple fait dtre une femme qui interdit, vie, dapprocher
dune arme tranchante et daller chasser le gros gibier. Dailleurs,
aucun peuple nexplique les interdits dont les femmes sont lobjet
par des considrations pratiques. Tous invoquent des croyances
magico-religieuses.
Sans avancer de rponse dfinitive cette question qui reste
30
lheure actuelle largement
non rsolue, on peut en
revanche tre assur que le
monopole masculin sur la
chasse et les armes a par-
tout donn aux hommes
une position de force vis--
vis des femmes. Le sexe qui
dtenait le monopole des
armes exerait de ce mme
fait un monopole sur ce que
lon peut appeler la poli-
tique extrieure, cest-
-dire la gestion des rela-
tions, pacifiques ou belli-
Gravure du Levant espagnol (- 5000?) queuses, avec les groupes
Toutes les traces archologiques confir-
environnants. Or, pour la
ment le monopole des hommes sur les
armes plupart des socits primi-
tives, cette question tait
aussi omniprsente que vitale. Prives des armes qui leur auraient
donn les moyens de se dfendre, les femmes ont partout t en
situation de se voir rduites au rle dinstruments dans les stra-
tgies des hommes.
Quoi de plus commun, en effet, que dchanger des femmes
afin de sceller une alliance, ou doffrir, temporairement ou dfini-
tivement, une pouse un tranger en signe de bonne volont?
Chez les Inuits, comme chez bien dautres peuples, les rgles de
lhospitalit voulaient quen plus du gte et du couvert, lhte four-
nisse une femme, gnralement sa propre pouse, son invit. En
Australie, un groupe qui voyait arriver une petite troupe hostile
avait le recours denvoyer quelques femmes sa rencontre, qui
taient charges doffrir leurs faveurs sexuelles. Lacceptation de
cette offrande par les agresseurs signifiait que la querelle tait
dornavant vide. On pourrait ainsi multiplier les exemples,
linstar de celui des Jivaros (achuar): Le lieu stratgique du pou-
voir masculin est [] extrieur au procs de production. Les hommes

31
achuar possdent le monopole absolu de la conduite des relations
extrieures (...) Corrlativement, ils exercent un droit de tutelle sur
leurs pouses, leurs surs et leurs lles, et ils sont donc les seuls
dcideurs dans le procs gnral de la circulation des femmes, soit
sous la forme pacique de lchange avec les allis, soit sous la forme
belliqueuse du rapt chez les ennemis 17.
Le monopole universel des hommes sur les armes et la
chasse explique donc leur monopole sur la guerre et les fonctions

Guerriers australiens. L comme ailleurs,


dans de tels rassemblements, les femmes sont bien rares !

politiques car cest aussi une loi universelle que les hommes
dtiennent la majorit, si ce nest la totalit, des fonctions poli-
tiques. Partout, ce sont les hommes qui sont les porte-parole, et les
dcisionnaires officiels; partout, ce sont les hommes qui tiennent
conseil au nom de la collectivit. Et mme dans les rares socits
o les femmes sont admises dlibrer, leur voix na pour ainsi
dire jamais le mme poids que celle de leurs homologues mascu-
lins.

32
Voil comment sexplique le fait que, malgr la grande diver-
sit des rapports entre les sexes, aucun matriarcat na jamais pu
tre observ. La sphre de la guerre et de la politique a reprsent
pour les hommes une forteresse que les femmes nont jamais con-
quise. Les femmes, chez les Iroquois ou dautres peuples, ont par-
fois dtenu certains pouvoirs qui pouvaient faire pice ceux des
hommes. Mais, contrairement ce que les hommes, eux, ont pu
faire dans bien des socits, elles nont jamais pu concentrer tous
les pouvoirs.

Lconomie, contre-pouvoir fminin


Cest donc parce que les hommes ont partout rgn sur les
armes que le matriarcat na exist nulle part. Mais cest parce que
lautonomie et les pouvoirs des femmes, en particulier en matire
conomique, ont parfois pu tre considrables, que celles-ci ont
t parfois en situation de contrebalancer, partiellement ou tota-
lement, les pouvoirs des hommes.
Il est frappant, en effet, que dans toutes les socits primiti-
ves o les femmes font sensiblement jeu gal avec les hommes,
cest sur la base de leur influence conomique. Une fois de plus, les
Iroquois reprsentent un cas exemplaire. Les femmes iroquoises
possdaient les champs et les maisons. Elles graient les rcoltes
et les stocks de grains. L tait le point dappui qui leur permet-
tait de tenir tte un poux incorrect ou paresseux et, le cas
chant, de le mettre la porte sans autre forme de procs. Sur le
plan collectif, cest ce mme point dappui qui donnait aux femmes
la possibilit de sopposer certaines dcisions des hommes. La
menace de refuser de livrer du grain tait par exemple trs effi-
cace pour rendre impossible une guerre vote par un conseil de
tribu o seuls les hommes taient ligibles.
Pour les femmes des socits primitives, les positions co-
nomiques taient donc le gage dune position sociale favorable.
Toutefois, ces positions conomiques ne dcoulaient pas automa-
tiquement de leur participation au travail productif. Dans toutes
ces socits, en effet, les femmes contribuaient la production,
33
Femmes minangkabau. Chez ce peuple de lle de Sumatra, pourtant islamis depuis
plusieurs sicles, ce sont elles qui possdaient les maisons, les champs et mme les
bovins !

fournissant mme le plus souvent la majorit des apports en nour-


riture. Pourtant, cest seulement au sein de certains peuples quel-
les disposaient de droits tendus, voire exclusifs, sur le produit de
leur travail. Ailleurs, cet apport ne les protgeait pas forcment de
la domination des hommes, comme dans toutes ces tribus de Nou-
velle-Guine o ce sont les femmes qui lvaient les porcs, mais o
ce sont les hommes qui les changeaint pour leur propre compte.
Dans ces socits qui ne sont pas organises sur la base du mar-
ch anonyme, la participation des femmes au travail productif est
une condition ncessaire, mais non suffisante, pour quelles dis-
posent de leur produit et quelles bnficient du mme coup de
linfluence sociale correspondante.
Le monopole masculin sur la chasse et les armes explique
donc ce quil y a duniversel dans les rapports entre les sexes,
savoir labsence de matriarcat. La grande diversit des prroga-
34
tives des femmes en matire conomique explique en bonne par-
tie ce quil y a de variable, pourquoi ici les femmes ont pu faire
pice aux hommes alors que l, elles leur ont t subordonnes
un degr ou un autre.
Quoi quil en soit, la profondeur et limportance de la division
sexuelle du travail dans ces socits expliquent galement que
lgalit des sexes dans son sens moderne y soit partout reste,
au sens propre, impensable. Les livres dethnologie regorgent
dactes ou dattitudes de rsistance des femmes vis--vis de leur
oppression, telles ces jeunes australiennes qui senfuyaient avec
leurs amants au pril de leur vie, ou ces mres noguinennes qui
tuaient leurs enfants la naissance pour ne pas donner de descen-
dance leur mari ha. Mais si les ractions individuelles ne man-
quent pas, on ne connat pas un seul exemple o, avant le contact
avec lOccident, les femmes aient contest le principe mme de la
division sexuelle de la socit, o elles aient imagin pouvoir dte-
nir les mmes droits que les hommes, exercer les mmes occupa-
tions, les mmes fonctions, bref, occuper la mme place sociale
queux. Pour quune telle ide voie le jour et gagne les esprits, il
fallait que la structure conomique des socits connaisse de for-
midables bouleversements.

35
Le pass, le prsent et lavenir

Le rle rvolutionnaire du capitalisme


Le fait que le capitalisme soit la premire socit de toute
laventure humaine avoir secrt lidal dit de lgalit des sexes
ne doit rien au hasard.
Le capitalisme est en effet le premier systme conomique
reposer, en quelque sorte, sur lanonymat gnralis. Les pro-
duits du travail tendent tous y prendre la forme de marchan-
dises, cest--dire tre changs contre un quivalent appel
monnaie. Comme lavait montr Marx, la monnaie reprsente
le travail humain, mais un travail humain abstrait, cest--dire
indiffrenci. Ainsi, le fait que les produits du travail soient dor-
navant destins tre vendus sur le march mondial signifie que
les caractristiques concrtes des producteurs de chaque mar-
chandise, dont leur identit sexuelle, sont fondues et dissoutes
dans un gigantesque creuset, o seule subsiste la quantit de tra-
vail humain quelle incarne. Rien, dans le fait quun tee-shirt vaut
10 et quune automobile en vaut 10 000 , ne permet de savoir
sil lun ou lautre a t fabriqu par des hommes plutt que par
des femmes. Si largent na pas dodeur, il na pas non plus de sexe.
Le capitalisme na dailleurs pas seulement tabli la nature
commune des produits du travail: en transformant la force de tra-
vail en marchandise, en rmunrant par la mme monnaie tous
les salaris, masculins comme fminins, il a aussi tabli la nature
commune des travailleurs eux-mmes. travail gal, salaire
gal! Cette revendication emblmatique des femmes proltaires
lexprime de la manire la plus claire qui soit.
Ces volutions, elles seules, ne suppriment pas la division
sexuelle du travail, non plus que son caractre ingalitaire; elles
nempchent pas que les femmes puissent, de droit ou de fait, tre
cantonnes dans certains emplois ou victimes dinterdits. Mais, et

36
Nous voulons lgalit des sexes !, photo tire du film We want sex equality
(2010), daprs la grve des .ouvrires de Ford Dagenham en 1969 pour exiger des
salaires gaux ceux des hommes.

cest l le point crucial, elles crent les conditions de sa disparition


en faisant quotidiennement la dmonstration que dornavant,
les travaux des hommes et ceux des femmes nexistent plus cte
cte, dans des sphres spares, mais quils sont dune mme
nature, dune mme substance, dont la monnaie est la mesure.
Ainsi, en instaurant lchange gnralis des produits du tra-
vail et des travailleurs eux-mmes contre la monnaie, le capita-
lisme, pour la premire fois dans lhistoire, a fait natre, dans les
faits comme dans les esprits, le travail humain abstrait. Et en ta-
blissant ainsi la commune nature du travail et des travailleurs des
deux sexes, il a bris une barrire multimillnaire et pav la voie
une conception de la socit o le sexe ne serait plus la base dune
distinction entre tres humains, ni dans le travail, ni dans le reste
de la vie sociale.
Dans la longue marche qui a men lhumanit sur la voie dune
37
productivit toujours plus grande, la division sexuelle du travail a
t le premier pas. Il ne pouvait sans doute en tre autrement: la
diffrence des sexes a quelque chose dvident, et fournissait une
matire toute trouve une premire spcialisation des travail-
leurs. Par la suite, avec les progrs de lconomie, de la science et
de la technique, la division du travail na cess de sapprofondir. Au
cours du temps, de nouveaux mtiers sont apparus, par dizaines,
puis par centaines, rendant objectivement limmmoriale division
sexuelle du travail de plus en plus suranne. Mais tant que les pro-
duits ntaient pas des marchandises, tant quon en restait des
formes conomiques o les producteurs pouvaient tre directe-
ment identifis au travers de leurs produits et donc assimils
eux, o la force de travail elle-mme ntait pas transforme en
marchandise, ces progrs supplmentaires pouvaient seffectuer
au sein du cadre gnral fix par la division sexuelle. Il a exist de
plus en plus de mtiers de toutes sortes; rien ne les empchait de
continuer tre des mtiers dhommes et des mtiers de femmes.
Cest cette barrire que le capitalisme a contribu saper. En
gnralisant la forme de la marchandise, il a fait apparatre une
nouvelle ralit, celle du travail humain sexuellement indiffren-
ci, qui permet dentrevoir le temps o la division sexuelle du tra-
vail sera relgue au rang des vieilleries dpasses, aux cts de
ltat, du rouet et de la hache de bronze, pour paraphraser Engels.
Cest en ce sens que le capitalisme, sur la question de lman-
cipation des femmes comme sur tant dautres, a jou un rle rvo-
lutionnaire. Non quen soi, la situation des femmes y soit meil-
leure que dans les socits prcdentes. ce degr de gnra-
lit, cette apprciation na pas beaucoup de sens. Et la situation
des femmes sous le capitalisme selon lpoque, le pays et le milieu
social est certainement aussi diverse quelle pouvait ltre dans
les premires socits humaines. Mais de mme quil a pos les
bases conomiques et sociales qui rendent caduques les fronti-
res nationales ou la possession prive des moyens de production,
il a rendu caduque la division des tches et des rles sociaux selon
le sexe.

38
...et la ncessit de le renverser
On pourrait bien sr sinterroger de la possibilit de mettre
fin loppression des femmes sans mettre bas les fondements de
lexploitation et de toutes les oppressions, cest--dire sans mettre
bas le systme capitaliste lui-mme. Cest le choix que font bien
des fministes, qui militent sur le seul terrain de la lutte contre la
domination masculine.
Ce choix pourrait ne pas paratre absurde. Aprs tout, dans le
royaume thr de la thorie pure, un capitalisme dbarrass de
toute forme de discrimination entre les sexes nest pas inconce-
vable et certaines femmes des classes les plus favorises ne
tenaient pas forcment lier leur sort au renversement de tout
lordre social existant. La ralit nest cependant pas un royaume
thr; et refuser de situer le combat pour lmancipation des
femmes celui, plus large, de lmancipation du proltariat, pro-

Les mujeres libres , organisation anarchiste de femmes durant la rvolution et la


guerre civile espagnole. Lmancipation des femmes est intimement li lmanci-
pation sociale.

39
cde dune myopie bien imprudente.
Le capitalisme charrie un cortge de misre et doppression
qui renouvelle sans cesse le terreau fertile sur lequel peuvent
prosprer toutes les formes de prjugs, dont ceux qui visent les
femmes. La priode que nous vivons lillustre cruellement. Mme
dans les quelques pays du monde o les femmes ont acquis une
certaine mancipation, celle-ci reste sous la menace permanente
de retours en arrire. En France, lIVG reste lgal. Mais pour com-
bien de femmes le dmantlement de lhpital public rend-il
chaque anne lexercice de ce droit plus difficile? Et comment
affirmer que les courants ractionnaires qui, tout rcemment
encore, se sont si bruyamment manifests, ne parviendront jamais
leurs fins? Il suffit de porter le regard ailleurs en Europe pour
mesurer la fragilit dun droit qui semblait pourtant acquis. Quant
la partie la plus pauvre de la plante, crase par le sous-d-
veloppement et la guerre, les trente dernires annes nont cess
de montrer que le drapeau de loppression des femmes, brandi en
guise de symbole anti-imprialiste pouvait y servir avec succs
de drivatif dauthentiques combats mancipateurs.
Si bien des courants fministes ont pu croire en la possibilit
dradiquer la domination masculine dans le cadre des structures
conomiques existantes, aux yeux du courant communiste, de tels
choix sont toujours apparus rducteurs et, en fin de compte,
courte vue. Non seulement le combat contre la domination mas-
culine et celui contre lexploitation de lhomme par lhomme nont
rien de contradictoire, mais aucun des deux ne peut ignorer lautre
sous peine de courir lchec.

40
Notes
1 cf. Alexandra Kollonta, Confrences sur la libration des femmes, La
Brche, 1978 (1921).
2 E. Friedl, Women and Men, an Anthropologists View, dition lectro-
nique, Partie 1, Illustrative cultures, 1975.
3 Mitiarjuk, 1966, p. 540, cit par B. Saladin dAnglure, Mythe de
la femme et pouvoir de lhomme chez les Inuit de lArctique central
(Canada), Anthropologie et socits, vol. 1, n3, 1977, p. 80.
4 Lucas Bridges, Uttermost part of the earth, Century, 1987 (1948),
p.216.
5 Lucas Bridges, op. cit., p. 359-360.
6 Catherine & Ronald Berndt, The world of the first Australians, Can-
berra: Aboriginal Studies Press 1992 [1964], p. 208.
7 Douglas Lockwood, I, the Aboriginal, Adelaide : Rigby, 1974, p. 11-12.
8 cf. Maurice Godelier, La production des grands hommes, Flamma-
rion, 1982.
9 Gertrude E. Dole, The marriages of Pacho: a womans life among
the Amahuaca in Many sisters, C. Matthiason (ed.), London: Free
Press, 1974, p. 12-13.
10 Robert F. Murphy, Matrilocality and Patrilineality in Munduruc
Society, American Anthropologist, New Series, Vol. 58, n3, 1956, p.
433.
11 Alan Barnard, Sex Roles among the Nharo Bushmen of
Botswana, Africa: Journal of the International African Institute, Vol.
50, No. 2, 1980, p. 119.
12 Edward Horace Man, On the Aboriginal Inhabitants of the Anda-
man Islands (Part I, II, III), The Journal of the Anthropological Institute
of Great Britain and Ireland, vol. 12, 1883, p. 327.
13 Colin M. Turnbull, Wayward servants: the two worlds of the African
pygmies, Eyre and Spottiswoode, 1965, p. 271.
14 Annette Hamilton, Dual Social Systems: Technology, Labour and
Womens Secret Rites in the eastern Western Desert of Australia,
Oceania, n51, 1980, p. 12.
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15 Robert Glasse, Huli of Papua; Cognatic Descent System, Cahiers
de lHomme, nouvelle srie VIII, 1968.
16 Lewis Henry Morgan, League of the Iroquois, Sage & Brothers,
Rochester, 1851, p. 323.
17 Philippe Descola, Le Jardin de Colibri. Procs de travail et cat-
gorisations sexuelles chez les Achuar de lquateur , LHomme, vol. 23,
n 1, p. 81.

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