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Un royaume de lentre-deux :

la Thrace et ses rois dans la tragdie attique

Zoe Petre

Abstract: The tragic theatre of the 5th century B.C. defines Greek and more specifically, Athenian
contemporary identity. Confronting Greek and Barbarian heroes (or choruses), it confronts also the Greeks
image of their own past. In this operation, the Thracian kings of the tragedies become paradigms of a
neighbouring alterity which in appearance may seem close to the Greek rules, while being in essence hostile
towards the fundamental values of the Greek civilisation. Lykurgus persecuting Dionysus, Polymestor, the
murderer of the young Trojan prince, as well as Tereus, are good examples of the savagery, but also of the
duplicity of the Thracians. We could add to this list the name of King Charnabon of the Getae, who may be the
anti-hero of Sophocles first tragedy, Triptolemos.
Key words: The Greek tragic Theatre, Thracian kings, king Charnabon, 5th century B.C.
Cuvinte cheie: tragedia greac, regii traci, regele Carnabon, sec. V a.Chr.

A quelques rares exceptions prs, la slection des tragdies du Ve sicle conserves et transmises jusqu
nous par la tradition ne nous a fait parvenir de leurs oeuvres que les drames dcor grec, cest dire mettant en
cause la cit de lintrieur. Sans doute ces drames taient-ils les plus proches de lessence mme de
linterrogation tragique, mais ceci risque de nous faire oublier combien les auteurs du Ve sicle ont exploit, dans
des tragdies aujourdhui perdues, laffrontement entre le monde grec et les Barbares. Lexotisme des contres
violentes et excessives appartenant aux royaumes asiatiques des confins la Phrygie, les terres des Mysiens
dAsie, mme la Troie dHector solidaire dans lpope avec le monde grec, mais qui devient de plus en plus,
elle aussi, dans la tragdie, une terre trange, voire trangre durcit la ligne de sparation entre le monde
ordonn de la polis et la barbarie qui hante ses frontires1.
Dans lensemble de la production tragique du Ve sicle, on peut distinguer du moins quelques titres et
quelques fragments de tragdies perdues dcor thrace, tout comme on peut identifier, par ailleurs, quelques
hros thraces dans le corpus existant des tragdies. Ceux-ci ne drogent pas la rgle densemble dtre
lincarnation d expriences haut risque , comme les appelait Froma Zeitlin : des figures de laltrit
dfinissant au repouss en quelque sorte, et dans des situations extrmes, lidentit grecque, et plus prcisment
athnienne, telle quelle est conue par les potes tragiques2 .
La tradition pique, qui alimente abondamment, par ailleurs, la posie tragique, na pas la mme structure :
comme on le sait bien, ni les Troyens de Priam, ni ses allis ne sont des Barbares. Ils sont, parfois, des princes
bards dor, mais ils nont pas en partage le mpris secret que leurs successeurs manifesteront dans la tragdie
envers les normes et les valeurs qui dfinissent lart du bon guerrier et du vrai hros. Troyens, Phrygiens ou
Thraces de lAsie Mineure, ils vivent dans le mme monde hroque que les Troyens ou les Achens, ils
respectent les mmes valeurs, et ils sont donc reconnus comme des pairs. Et si les Phniciens ne le sont pas, cest
en tant que marchands fourbes, et non pas en tant que non Grecs, quils sont rejets en marge de ce monde
domin par le code dhonneur du guerrier.
Il y a sans doute dans lpope des personnages impies qui ne sont ni troyens, ni achens. Le cas le plus
frappant est probablement celui du roi thrace que Glaucos voque au dbut de son dialogue avec Diomde, au
milieu de la mle dcrite au VIe chant de lIliade : Lycurgue, le puissant fils de Dryas... qui avait poursuivi les
nourrices de Dionysos le Dlirant sur le Nysion sacr. Toutes alors de jeter leurs thyrses terre, devant la
hache dhcatombe dont voulait les frapper Lycurgue meurtrier, cependant quperdu, Dionysos plongeait dans
le flot marin, o Thtis le reut, pouvant, dans ses bras3. Ce roi-loup pique des Thraces nest pas, cependant,

Ces pages sont ddies en cordial hommage Gavril Simion, archologue et historien passionn depuis toujours par la
recherche des vestiges de la civilisation des Thraces.
1
Hall 1989.
2
Zeitlin 1990, 57.
3
Il. 6, 130-136.

Omagiu lui Gavril Simion la a 80-a aniversare, 2008, p. 170-177


Un royaume de lentre-deux : la Thrace et ses rois dans la tragdie attique 171

radicalement diffrent des rois tout fait grecs, tels Penthe ou Minyas, qui, eux aussi, refusent de reconnatre la
qualit divine de Dionysos. Il ne confronte pas le dieu et son cortge en tant que Thrace, et, comme dans la
plupart des rcits de lavnement de Dionysos, cest plutt le dieu lui-mme qui incarne laltrit.
De lpope au drame, quelque chose change pourtant de fond en comble. Cest limpit typiquement
barbare du monde thrace qui devient le thme central de la trilogie dEschyle, la Lykourgie, dont ne subsistent
que quelques fragments et les titres de deux des drames Les Edoniens et Les Bassarides4 ; cest aussi dans le
monde barbare de la Thrace que Sophocle situe la violence extrme de Tre. Jy reviendrai tout lheure. Car le
thtre tragique atteint son akm un moment o le monde grec en gnral, et la cit dAthnes tout
particulirement, sont en train de se re-penser radicalement travers lexprience des guerres mdiques et de
leurs lendemains. Victorieuse en dpit de toutes les craintes, radicalisant ses institutions et son discours en
fonction de son nouveau statut hgmonique, Athnes est aussi une cit qui dfinit trs prcisment ses clivages,
et, partant, son identit citoyenne, en lopposant systmatiquement tout ce qui est non civique et non athnien.
Cest pourquoi le drame attique fera du thme du Barbare confrontant le Grec une pierre dangle de
lunivers tragique5. Le conflit entre la Grce des hros civilisateurs et un monde (encore) hors la loi, qui guette,
aux limites spatiales et surtout imaginaires de la cit, peut tre considr comme un thme privilgi du drame
attique. Que cet affrontement de la civilisation et de la barbarie ait produit aussi une dcouverte des Thraces
intrieures du monde de la polis, des dangers de la violence qui couve sous le mince glacis de la civilisation
politique, cest sans aucun doute essentiel pour le sens de la cit tragique ; mais cette dcouverte passe, plus
souvent que ne nous dit le corpus classique des tragdies parvenues jusqu nous, par ltude des paradigmes
multiples de laltrit, dont celle du monde thrace - traditionnellement charg dambivalences et lieu privilgi
de communication des Grecs avec leur propre pass. Barbares lointains, tels les Perses, mais surtout Barbares
proches, tels les anti- hros du Tre ou du Rhesos, ou les churs de femmes Bassarides et Phniciennes, qui
portent sur la scne non seulement lexotisme de leurs vtements et de leurs chants tranges, mais aussi une
exprience contraste de lAutre.
Cest le cas pour Sophocle, et cela ds sa trilogie de dbut, aujourdhui perdue, qui gagnait demble le
premier prix en 468 av. n.. Le Triptolme racontait, on saccorde gnralement le penser, le voyage lgendaire
des initiations agraires dont Triptolme tait devenu le porteur par ordre de la desse Dmter. Mais sur le
scnario prcis du Triptolme il ny a pas dopinion arrte. Un fragment de la tragdie voquait les contres de
la Thrace septentrionale : pour exemplifier les gnitifs en on dont traite son opuscule, le grammairien
Hrodien en cite un vers kai Charnabontos, hos Geton archei ta nun, ( et de Charnabon, qui rgne en ce
moment mme sur les Gtes )6 qui est la premire mention connue de lethnonyme des Gtes. Or, dans une
dissertation de 1886 sur les lexicographes anciens, W. Schoenenfeld7 proposait une reconstitution de lintrigue
partir de ce mme fragment et dun rcit des Astronomiques dHygin8 le seul auteur ancien, part Sophocle,
qui mentionne un roi gte du nom de Charnabon.
En effet, Hygin y raconte la dramatique histoire de la constellation du Porte Serpent, Ophiouchos, ou en
latin Anguitenens, jadis un roi des Gtes, Charnabon9, ennemi de Triptolme. Voici le texte dHygin, dans la
traduction dAndr le Beuffle10: Ophiuchus que nos crivains ont appel le Porte Serpent, se trouve au-dessus
du Scorpion, tenant dans ses mains un serpent qui lenlace autour de la taille. Selon la plupart, il sappelle
Charnabon et tait le roi des Gtes qui habitent la Thrace. Il exera son pouvoir la mme poque o, pour la

4
Une autre Lykourgie, celle prsente en 467 av. n.. par Polyphrasmon (sans trop de succs, puisquelle nobtiendra que
le 3-e prix) nous est par ailleurs inconnue.
5
Hall 1989.
6
Nauck 1889, fr. 547. Radt 1977, fr. 604 ; Sutton 1984, 145-148.
7
Schoenenfeld 1886, 118.
8
Hygin, Astronomiques 2. 14.2.
9
Pour ce nom v. Detchev 1974, 514.
10
Beuffle 1983. Ophiuchus. Qui apud nostros scriptores Anguitenens est dictus, supra Scorpionem constitutus, tenens
manibus anguem medium corpus eius inplicantem. Hunc complures Carnabonta nomine dixerunt Getarum, qui sunt in
Thracia, regem fuisse: qui eodem tempore rerum est potitus quo primum semina frugum mortalibus tradita esse
existimantur. Ceres enim cum sua beneficia largiretur hominibus, Triptolemum, cuius ipsa fuerat nutrix, in curru
draconum conlocatum (qui primus omnium una rota dicitur usus, ne cursu moraretur) iussit omnium nationum agros
circumeuntem semina partiri, quo facilius ipsi posterisque eorum a fero uictu segregarentur. Qui cum peruenisset ad
eum quem supra diximus, Getarum regem, ab eo primus hospitaliter acceptus; /deinde/ non ut beneficus aduena et
innocens, sed ut crudelissimus hostis insidiis captus, aliorum paratus producere, suam pne perdidit uitam. Carnabontis
enim iussu cum draco unus eorum esset interfectus, ne cum Triptolemus sensisset insidias parari, curru prsidium sibi
constituere speraret, Ceres eo uenisse et erepto adulescenti currum, dracone altero subiecto, reddidisse, regem pro
coepto maleficio poena non mediocri adfecisse. Hegesianax enim dicit Cererem memori hominum causa ita
Carnabonta sideribus figurasse manibus tenentem draconem ut interficere existimetur. Qui ita uixerat acerbe, ut
iucundissimam sibi conscisceret mortem.
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premire fois, les semences des crales furent confies aux mortels, pense-t-on. Car Crs, comblant les
hommes de ses bienfaits, plaa sur un char attel de dragons Triptolme, dont elle avait t la nourrice (cest lui
qui fut, le premier de tous, dit-on, se servir dune roue pour ne pas retarder sa course), et elle lui donna
lordre de parcourir le territoire de tous les peuples en distribuant les semences, pour leur permettre ainsi qu
leurs descendants de sloigner de la vie sauvage. Arriv chez le roi des Gtes, dont nous avons parl plus haut,
il fut dabord reu par lui selon les lois de lhospitalit. Puis, surpris dans un guet-apens, non comme un
tranger bienfaisant, mais comme un ennemi des plus cruels, lui qui sapprtait prolonger la vie dautrui faillit
bien perdre la sienne. Car sur lordre de Charnabon, un de ses dragons fut tu, pour empcher Triptolme, qui
avait flair les prparatifs dun guet-apens, desprer trouver un secours dans son char, mais Crs survint,
rendit son char au jeune homme spoli, y attela un autre dragon, et elle infligea au roi, pour son entreprise
criminelle, un chtiment peu ordinaire. Selon le rcit dHgsianax, Crs, pour en imposer le souvenir aux
hommes, reprsenta au ciel Charnabon tenant dans ses mains un dragon, et destin paratre sa victime. Il
avait men une vie si cruelle quil trouvait le plus grand plaisir se donner la mort.
Accepte par le grand diteur des fragments tragiques, Augustus Nauck, dans la deuxime dition de ses
Tragicorum Graecorum Fragmenta11, lhypothse de Schoenenfeld semble avoir sombr par la suite dans un
oubli critique, pour ainsi dire, qui sappuie surtout sur les fragments du Triptolme ou Dmter enjoigne au hros
porteur des secrets de lagriculture survoler dans le futur, sur son char ail, lItalie et lEtrurie12, lIllyrie13, et
mme la lointaine Carthage, Carchedon14. Considre comme tant un prologue du drame, cette tirade de la
desse assez proche du passage du Promthe Enchan qui prdisait les errances dIo15 aurait esquiss les
grandes lignes du drame, o le pays des Gtes o Charnabon rgne maintenant naurait eu que le rle
passager dajouter des sonorits tranges lexotisme densemble de cet itinraire.
Cependant, la logique selon laquelle seul le royaume des Gtes aurait bnfici dun telle prcision de
dtail est des moins videntes. Et surtout, la survivance de deux traditions indpendantes lune par rapport
lautre, mais associant toutes les deux le mme nom trange dun roi barbare, Charnabon, la saga de
Triptolme avec, chez Hygin, une longue histoire qui se serait dveloppe par elle-mme, indpendamment du
Triptolme sophoclen, autour du seul nom dun roi gte mentionn en passant par Sophocle me parat tout
fait improbable. Au contraire, il serait logique de prsumer que ce nom bizarre et lhistoire du hros auquel il
tait attribu ait t retenus par les rudits de lge hellnistique Hgsianax en loccurrence prcisment
parce que le drame de Sophocle les avait rendus clbres.
Le texte dHygin a, dailleurs, sans aucun doute, le rythme dune tragdie. Si lon accepte mon point de
vue, il faudrait penser que, tout au dbut du drame, Triptolme arrive dans son char ail aux confins de
loikoumne, dans un pays inconnu, et y rencontre un autochtone quelconque, ou bien un messager envoy sa
rencontre, qui lui dit sur quel rivage il se trouve ; ceci peut bien justifier le vers cit par Hrodien pour ses
gnitifs. A partir de l, laction devrait suivre les lignes esquisses par le rcit dHygin : la rencontre avec
Charnabon pouvait bien donner au jeune hros civilisateur loccasion dinformer ses htes de la mission que
Dmter lui avait confi. Lapparente hospitalit de Charnabon laissait ensuite la place ses noirs et perfides
desseins, entravs par lapparition de Dmter, dea ex machina, qui assurait le salut de son ambassadeur.
Suffoqu par le dragon de la desse comme un autre Laocoon, Charnabon mourrait en dfiant ses adversaires et
en saluant sa propre fin avec une trange joie. Dmter clbrait cette victoire en indiquant son hros
litinraire quil devait suivre pour mener bien la mission quelle lui avait confie.
La date du Triptolme de Sophocle nous est bien connue. Pline lAncien, qui cite la traduction latine dun
vers du Triptolme pour prouver lanciennet des cultures cralires en Italie, ajoute que le drame avait t
reprsent ante mortem eius (sc. Alexandri Magni) annis fere CXLV16, cest dire soit en 468, soit en 467 av. n..
Puisque lArgument des Sept dEschyle nous fait connatre les comptiteurs du concours de tragdie de lanne 467,
sous larchontat de Thagnids, il sagit dEschyle, vainqueur avec sa trilogie thbaine, de Pratinos avec une
trilogie inconnue, et de Polyphrasmon avec sa trilogie sujet thrace, la Lykourgie17 il nous faut, si nous acceptons
linformation de Pline, dater le Triptolme en 468, et lattribuer la trilogie de dbut de Sophocle.
Or, cela rend lhistoire beaucoup plus intressante. Dans un passage de la Vie de Cimon, Plutarque
raconte une anecdote concernant justement le dbut de dramaturge de Sophocle. Daprs Plutarque, ce serait
grce Cimon, et notamment au prestige quil devait sa victoire dEion, que le Triptolme de Sophocle aurait

11
Nauck 1889, 261.
12
Fr. 598, 600 Radt.
13
Fr. 601 Radt.
14
Fr. 602 Radt.
15
Eschyle, Le Promthe Enchan, 406-419.
16
Pline lAncien, Histoire Naturelle, 18.65.
17
Aeschyli Sept. Argumentum, 4-9.
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obtenu son premier prix. Dsign comme par hasard en tant que lun des dix juges dans le concours de tragdie
o un jeune inconnu du nom de Sophocle osait affronter le grand Eschyle, Cimon proclamait vainqueur ce
dbutant. Voici le texte : Lorsque Sophocle, alors jeune encore, sinscrit pour la premire fois dans un concours
avec ses drames, larchonte Apsephion, voyant la rivalit et lattitude partisane qui dominaient les spectateurs,
ne tira pas au sort les juges, mais, comme Cimon et ses collgues stratges taient arrivs pour faire les
libations rituelles, ne les laissa pas se retirer, mais les obligea prter serment et siger comme juges du
concours, dautant plus quils taient dix, un par chaque tribu. Alors le concours devint plus anim que jamais,
en raison du haut prestige des juges. Puisque Sophocle y gagna le premier prix, on raconte quEschyle,
profondment bless et au comble de lindignation, ne sattarda par la suite que peu de temps Athnes, sen
allant ensuite furieux en Sicile, o il finit ses jours et fut enterr prs de Gla18.
Mme si lanecdote est fausse pour certains dtails car il est tout fait inexact que, fch pour ce demi-
chec, Eschyle aurait quitt Athnes jamais, puisquil continue participer aux concours jusquen 458 au moins
elle garde pour des lments dune vracit incontestable. La rivalit des deux potes, dont un jeune dbutant
protg de Cimon, na rien de surprenant. Nous pouvons dailleurs prsumer que le rcit provenait pour lessentiel
des Epidmiai dIon de Chios, cit de faon explicite par Plutarque, ainsi que par Athne, toujours au sujet de
Sophocle19. Or, Ion tait non seulement un pote contemporain et un ami de Sophocle, il frquentait assidment le
cercle de Cimon. De la mme source provient sans doute le passage du trait De profectibus in virtute, du mme
Plutarque, qui prserve le tmoignage unique de lopinion de Sophocle sur le thtre tragique de son temps : en
regardant dun il critique sa propre volution, Sophocle met un jugement plutt mitig sur Eschyle lorsquil
saccuse davoir imit ses dbuts logkos, lenflure, la pompe solennelle de son prdcesseur20.
Le mcnat culturel et politique exerc par le fils de Miltiade est bien connu par ailleurs, et on ne devrait
pas hsiter ajouter le nom de Sophocle la liste, dj longue, de potes dont Ion de Chios et dartistes qui
lentouraient dans ses annes de gloire21.
Ladversit entre le cercle littraire group autour de Cimon et Eschyle est encore plus vraisemblable
dans le contexte des affrontements politiques et idologiques de ces annes qui prcdent la rforme dEphialte.
Linsistance dEschyle sur les thmes de la responsabilit, euthynia, des rois envers le demos, aussi bien dans les
Perses (de 472), dans les Sept (de 467), dans les Suppliantes (de 464) fait cho, sans doute, aux thmes
politiques par lesquels Ephialte et sa faction prparaient les rformes de 462/46122, et Suzanne Sad a dmontr
le long de son livre consacr au Promthe Enchan que le Zeus tyran que Promthe affronte rappelle
invitablement Cimon et sa politique23.
Si tout cela est vrai, les aventures de Triptolme aux limites du monde thrace devraient bien tre mises en
rapport avec les aventures thraces de Cimon. En 468, celui-ci est au comble dune carrire de stratge et de
politique quaucun dsastre ne vient encore ombrager. Ses victoires assuraient aux Athniens le contrle des
routes maritimes pontiques, cest dire des routes du bl. Triptolme tait donc tout choisi pour clbrer en
effigie cet exploit cimonien. Tel le roi dEleusis, le stratge athnien aurait port les dons de Dmter dans des
contres thraces jusqualors sauvages, en y affrontant mille dangers, mais en rentrant en hros Athnes.
Cette hrosation de Cimon saccorde bien avec lensemble des oprations idologiques dont il est le
bnficiaire, et pourrait expliquer le choix dune Thrace lointaine et mystrieuse comme dcor dun drame de
laffrontement entre la civilisation des champs cultivs et la barbarie: assez proche de la Thrace de Cimon pour
en exalter les victoires, assez lointain, pourtant, dans le temps et dans lespace, pour ne pas verser dans la
banalit encomiastique et pour marquer le lieu tragique o, refuse, la culture du bl la culture tout court
avait failli sarrter, le royaume de Charnabon tait bien choisi pour rendre hommage au hros du jour.
Il faut mentionner par ailleurs que le sanctuaire dEleusis, qui avait pris de limportance lpoque des
Pisistratides24, mais avait t partiellement dtruit par les Perses en 480 av. n.., a t reconstruit et agrandi prcisment
lpoque de Cimon25. Cest la mme poque que, dans liconographie des vases attiques, le nombre des vases
dcors avec le motif du voyage civilisateur de Triptolme monte en flche26, sans doute en rapport avec une
rorganisation des Mystres, et surtout avec la volont athnienne de leur confrer une vocation panhellnique27. Si la
restitution du Triptolme que, sur les traces de Schoenenfeld, je propose ici, est prise en compte, on peut y retrouver un

18
Plutarque, Vie de Cimon, 8, 13-25 ; Petre 2004/2005.
19
Plutarque, ibid. 9 ; Vie de Pricls, 28 ; Athene, XIII, 604 a-d.
20
Plutarque, De prof. in virtute 7; v. Bowra 1940, 386-387.
21
Vidal-Naquet 1983.
22
Petre 1986.
23
Sad 1985.
24
Boardmann 1975.
25
Mylonas 1961, 84-107 ; Shear 1982 ; Clinton 1995.
26
Raubitschek, Raubitschek 1982; Schwrtz 1987 ; Matheson 1994.
27
Clinton 1994.
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lien fort entre ces deux volets de la politique cimonienne lexpansion vers la Thrace et lexpansion des cultes
leusins. Indpendamment dailleurs de la reconstitution du Triptolme, on a prsum avec assez dautorit que la
conclusion triomphante de la trilogie mettait en scne linauguration des ftes athniennes des Eleusia, tout comme
Eschyle allait couronner son Orestie avec la procession des Desses Vnrables, ses Danades peut-tre avec les
Thsmophories, ou les Salaminiennes avec la fte dAjax, les Aianteia28.
Car Triptolme est un hros de la culture cralire qui, loin dtre porteur dune simple technique, est
surtout porteur dun savoir initiatique qui fait de la culture du bl un acte profondment religieux et un message
de salut. Le Triptolme de Sophocle peut bien avoir mis en scne les aventures dramatiques de la civilisation
dans ce quelle a, ds lge de lpope, de plus essentiel la culture du bl, propre de ces mangeurs de pain
par excellence que sont les hommes grecs, et le refus barbare de la religion de Dmter, tout comme les
Bassarides dEschyle ou les Bacchantes dEuripide dramatisaient le refus de Dionysos. Car cest dun refus
quil sagit dans lhistoire de Charnabon: le roi ne feint daccepter linitiation que Triptolme lui offre que pour
essayer de le tuer tratreusement, par la ruse dun guet-apens, prouvant ainsi, rebours, combien les lois qui
gouvernent la socit ordonne des hommes sont solidaires de leur tat de cultivateurs et de mangeurs de pain.
Le dfi de Charnabon doit tre interprt, selon moi, en rapport avec cette mission initiatique de Triptolme,
opposant au culte dEleusis lorgueil et la hybris du roi des Gtes de ces Gtes dont lpithte traditionnelle
tait hoi athanatizontes, les praticiens des rites dimmortalit.
Ce dfi transgresseur des rgles de la pit et di respect des lois sacres de lhospitalit ne semble pas
avoir, comme cest le cas de la perfidie du Polymestor dEuripide un autre roi thrace insouciant des lois divines
la cupidit pour mobile. Charnabon nest pas tratre par avidit goste. Encore pire, il lest par principe. Il se
charge dtre le porte-parole dun monde qui, mis en prsence dun choix entre ltat sauvage et la culture du bl,
choisit dtre barbare et de le rester.
Les risques de ce refus des dons de Dmter sont normes. Les Arcadiens qui avaient nglig le culte de
la Dmter Noire de Phigalie taient retombs dans la vie nomade et la sauvagerie quasi-animale, et risquaient
mme; sils persvraient dans leur ngligence impie, de redevenir anthropophages29. Situ quelque part entre la
terre des Galactophages et celle des Androphages cest dire entre le refus absolu et asctique de la
consommation de la viande et lexcs cannibale le royaume gtique de Charnabon hsite tragiquement entre la
nature inhumaine et la vraie civilisation des hommes.
Sans doute, Sophocle reprenait-il ainsi les thmes mythiques faisant de la Thrace un seuil entre la culture et
la nature sauvage. Les Gtes de Charnabon font partie dune humanit encore trop jeune pour se situer au juste
milieu, comme les vrais hommes qui sont, videmment, les hommes grecs. Dune dfinition traditionnellement
ambivalente du monde septentrional et de ses territoires, situs en amont du politique, le pote privilgie ce quil y a
de dangereusement tranger et sauvage, cach sous lapparence du familier et du proche30. Son antihros incarne ce
quil y a de pire dans cette double image des limites thraces de loikoumne: la perfidie qui cache sous des dehors
hospitaliers la violence tratre, le dfi des lois de lhospitalit et mme le dfi des dieux. Refusant la civilisation,
Charnabon bascule vers un temps des monstres, enlac jamais par le dragon qui avait mis fin sa hybris.
Il y a, dans cette reconstitution hypothtique, deux lments de tentation pour tout spcialiste des antiquits
thraces. Dune part, celle de mettre en rapport limage du roi Charnabon voulant terrasser le dragon mais terrass
lui-mme la fin avec celle, combien emblmatique pour le monde thrace, du hros cavalier terrassant un
sanglier monstrueux. Le Cavalier thrace est sans aucun doute la divinit la mieux reprsente dans le panthon
balkano danubien, du moins lpoque hellnistique et romaine. Il serait raisonnable de penser que son mythe tait
plus ancien, et que Sophocle ou lune de ses sources avait dj vaguement entendu parler dhistoires de monstres
sauvages propos de ces contres. Que le conte grec soit de signe invers par rapport la tradition du hros
thrace, et que Charnabon soit, chez Sophocle, vaincu, et non pas vainqueur, ne surprend nullement.
Mais le deuxime dtail qui frappe, de ce point de vue, dans le rcit dHygin, est celui de ltrange et
dfiante attitude de Charnabon devant la mort. Qui ita uixerat acerbe crit-il en conclusion de son histoire ut
iucundissimam sibi conscisceret mortem : il avait men une vie si cruelle quil trouvait le plus grand plaisir
se donner la mort , traduit Andr le Beuffle cette phrase conclusive. Lexpression latine mortem sibi
consciscere dnote le plus souvent un suicide31. Est-ce que Charnabon subissait sa mtamorphose astrale aprs
avoir t mis mort par le dragon, ou aprs stre donn la mort ? Le texte dHygin nous laisse entendre les
deux. Le suicide nest pas un thme frquent dans les tragdies, du moins pour les personnages masculins (les
hrones se suicident, par contre, souvent), mais Sophocle en a fait un motif tragique des plus puissants32.

28
Jebb 1879, XXIII ; Robertson 1924, 5-23 ; Webster 1936, 166 ; Bowra 1940.
29
Pausanias 7.42. 6-7, v. Hartog 1983.
30
Petre 1987 ; Petre 1991.
31
Cicron, De officiis, 1. 31. 112 ; Apule, Mtamorphoses, 10. 29. 260 ; Hygin, Astronomiques 2. 16. 52.
32
Petre 1985 ; Garrison 1991.
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Il faut signaler, par ailleurs, que peu de temps avant la date prsume du Triptolme, un suicide
dramatique et spectaculaire, directement li aux exploits de Cimon en pays thrace, a du frapper les imaginations:
cest selon toute probabilit en 47633 queut lieu le suicide de Bogs, le satrape perse vaincu par les Athniens de
Cimon Eion, dont Hrodote voque la fin grandiose: Quand il ne resta plus rien manger dans la place, il fit
lever un immense bcher, il gorgea ses enfants, sa femme, ses concubines et ses serviteurs, et les livra aux
flammes; puis, du haut des murs, il parpilla dans le Strymon tout largent quil y avait dans la ville; aprs quoi
il se jeta lui-mme dans les flammes34. Ce suicide dramatique a sans doute impressionn fortement les
contemporains, puisque aussi limagerie des vases attiques de ces annes en semble garder la trace35. Le dfi que
le roi des Gtes Charnabon jetait ses ennemis humains et divins par une mort iucundissima pouvait bien
rappeler aux Athniens le sort de Bogs, le satrape vaincu et par l, indirectement, les hauts faits qui avaient
assur la gloire de Cimon.
Mais, mme si, pour accorder la mtamorphose astrale du roi avec ce qui est dit de sa mort, on donne
sibi consciscere un sens diffrent, et lon traduit, par exemple, sa vie avait t si rpulsive, que le roi ait estim
sa mort trs agrable, iucundissimam , il nen reste pas moins que, suicidaire ou pas, Charnabon jubile devant la
mort. Cest le dfi insolent dun criminel qui prive la desse du repentir quaurait du provoquer le chtiment
quelle lui inflige, peut-tre mme celui dun mortel qui conteste sa mortalit, cest--dire le critre essentiel
distinguant les hommes et les dieux.
Pourrait-on ajouter aux significations que cette singulire attitude du roi des Gtes dfiant la mort
acquiert lintrieur mme de la logique du conflit tragique, une raison qui peut tenir, elle, la tradition qui fera
fortune pendant toute lAntiquit, celle dun peuple septentrional de la grande famille des Thraces parfois les
Gtes, parfois des tribus avoisinantes - qui ont ltrange habitude de pleurer la naissance dun enfant et, au
contraire, de clbrer les funrailles comme une fte joyeuse? Cette tradition, qui rejoint une vieille sagesse
gnomique presque universelle36, est enregistre au compte des barbares des bouches du Danube aussi bien par
Hrodote, qui lattribue aux Trauses, voisins des Gtes, et par Hellanicos, pour lequel cette fte de la mort ferait
partie des rituels funraires et des initiations, teletai, des Crobyzes et des Trizes, deux peuplades voisines des
Gtes athanatizontes, qualifies, elles aussi, de praticiennes dimmortalit37.
Les premires informations accessibles pour nous sur les coutumes funraires des Thraces du nord de la
pninsule balkanique datent, on le sait bien, de la moiti seulement du Ve sicle, car elles proviennent de lexcursus
gtique du IVe livre des Histoires dHrodote, reprises au livre suivant38. Jai essay cependant de dmontrer
ailleurs que cette tradition circulait dj bien avant Hrodote, et quelle pouvait donc tre connue Athnes avant le
dbut de Sophocle, en 468 ; mon avis, mme lpithte invariablement colle par Hrodote au nom des Gtes, hoi
athanatizontes, les praticiens dimmortalit , semble bien tre une pithte formulaire de type homrique, et qui
appartient de toute vidence au savoir commun quHrodote avait recueilli chez des prdcesseurs39. La littrature
gographique qui se dveloppe ds la deuxime moiti du VIe sicle la limite, assez confuse dailleurs, entre les
pomes piques, la description historique et anthropologique en prose des logographes milsiens et lutopie
romanesque, dcrivait pour la premire fois les grands espaces au-del du Pont Euxin : les Arimaspes attribues
Ariste de Proconnse, ou bien les pomes de Phrcyde de Syros, repris peut-tre par lami de Cimon, Phrcyde
lAthnien, avec lequel on confondra souvent son homonyme de Syros, sajoutaient la Periodos ges dHcate en
tant que dpositaires dun savoir commun quHrodote reprendra, tantt pour en relater la substance, tantt pour la
corriger avec une connaissance plus prcise de la gographie relle de ces mondes lointains.
Les potes tragiques en qute de lAutre ont accueilli avec passion ces rcits merveilleux qui dveloppaient
un riche folklore des peirata gaies, de ces confins septentrionaux du monde o des blonds Arimaspes et des
griffons ails ctoyaient les Scythes nomades, les Amazones, ainsi que ces Hyperborens heureux, daprs Eschyle
et Pindare, comme les dieux immortels dont ils taient les commensaux attitrs. Il est avr quaussi bien Eschyle
que Sophocle connaissaient les crits dHcate, auxquels ils faisaient allusion dans leurs drames dcor
exotique . Il est tout fait vraisemblable que des bribes de rcits antrieurs aux Histoires dHrodote comme
ltait aussi le Triptolme aient fait circuler le thme dun peuple thrace septentrional mprisant la mort. Est-il
donc impossible de penser que le jeune Sophocle avait entendu ou lu des rcits concernant lattitude paradoxale des
Gtes ou de quelques peuplades voisines et apparentes envers la mort, et quil a choisi daffronter Triptolme
un roi des Gtes incarnant ce suprme dfi sa condition mortelle? Je crois, pour ma part, que cest de cette

33
Delorme 1986.
34
Hrodote, 7.107.
35
Devambez 1954.
36
Burkert 1990.
37
Hrodote, 5.5 ; Hellanikos, FgrHist. I, F73.
38
Hrodote, 4.93-94, cf. 5.5 ; Linforth 1918; Hartog 2000.
39
Petre 2004, 21-55.
176 Zoe Petre

littrature que Sophocle a tir ses informations, et que cest cette production qui a pu lui suggrer de situer le conflit
du Triptolme non pas dans un vague Septentrion thrace, mais prcisment au pays des Gtes, o il met en scne la
mort du roi Charnabon dfiant ses adversaires humains et divins la fois.
Le dfi de Charnabon doit tre interprt, selon moi, en rapport avec la mission initiatique de Triptolme,
opposant la sagesse dEleusis lorgueil du roi de ces Gtes peut-tre dj appels athantizontes. La sauvage
jubilation de lantihros confront son chtiment oppose des pratiques barbares dune fausse immortalit, qui
nest quun mpris insolent de la mort, la vraie batitude que les initiations de Dmter promettent.
Lanantissement du roi des Gtes rehausse, par contraste, la valeur civilisatrice et la vrit essentielle des
mystres grecs. Vaincu par le hros attique du bl et par la desse des champs labours, Charnabon, cette
incarnation de lhubris barbare, est le premier roi gte bon penser .
Cest peut-tre dans le mme contexte de lge de Cimon quil nous faut reprendre la discussion
concernant la trilogie thrace dEschyle que jai mentionn dj, la Lykourgie, compose des Edonoi, Bassarides,
Neaniskoi et Lykourgos, et reprsente quelques annes plus tard que le Triptolme de son jeune rival40. Le sujet
gnral de la ttralogie tait sans aucun doute proche du passage de lIliade cit au dbut de ces pages, cest--
dire le refus du roi reconnatre la divinit de Dionysos et le chtiment qui en dcoulait. La ttralogie comportait
un drame dont le chur ponyme tait compos dEdoniens, et qui, daprs le scholiaste dAristophane,
mettait en scne la confrontation violente entre Lycurgue et le dieu dans une piphanie qui faisait trembler le
palais et ses habitants. Des sources ultrieures parlent aussi de la folie du roi, qui tuait son fils Dryas, peut-tre
aussi sa mre, coupait sa propre jambe en essayant de se venger sur la vigne apporte par Dionysos41, et finissait
par tre cartel par ses chevaux au Mont Pange. La violence des drames de la Lycurgie ne sarrtait peut-tre
pas Lycurgue, car on a propos dattribuer la tragdie des Bassarides (Les Renardes) lpisode de la mort
dOrphe sur le Mont Pange : pour se venger de la dvotion unilatrale du hros chanteur envers Apollon,
Dionysos laurait fait dchiqueter par les Renardes, tout comme Lycurgue tait dchiquet par ses coursiers.
Or, tous ces affrontements sanglants ont pour dcor la Thrace, le Mont Pange et la valle du Strymon.
Or, les Philades avaient depuis longtemps, on le sait bien, des attaches dans la rgion du Mont Pange, dont la
Lycurgie faisait un pays de cruaut effrne. Pire encore, les conqutes thraces qui avaient inaugur, en 476/475,
la gloire de Cimon avait sombr, en 465/463, dans la violence du massacre des Athniens Drabeskos. Sans
exagrer le lien de ces tragiques vnements avec la ttralogie dEschyle car cest toujours linquitante et
mystrieuse piphanie de Dionysos qui se retrouve au centre de la Lycurgie on ne peut cependant pas ignorer le
fait que, si la date de la reprsentation du Triptolme de Sophocle concidait avec lapoge de la carrire de
stratge de Cimon, le cycle thrace dEschyle, au contraire, a toutes les chances de dater des annes o le dclin
de cette gloire sannonait dj.
Cest peut-tre pourquoi Sophocle aussi revient sur cette Thrace violente et barbare, en y transfrant le rcit
du roi Tre, mgarienne ses origines, dans ces contres de plus en plus voues la barbarie la plus sanglante.
Tre pouvait sembler un roi non-grec, certes ; mais digne dpouser une princesse grecque et dtendre sa
puissante protection sur les proches de son pouse. Cependant, le viol quasi-incestueux commis par Tre et la
mutilation de sa victime, le cannibalisme involontaire du roi et la mtamorphose du trio tragique en oiseaux font
basculer cette royaut des confins dans le chaos primordial de lge de Cronos , que Sophocle rejette loin de la
Grce des cits, dans le monde thrace, ce pays-frontire situ en amont de la civilisation des cits.
Mais le plus fameux des hros thraces ou plutt lantihros thrace de lHcube dEuripide, est sans
aucun doute le roi Polymestor42. Les deux caractristiques conjointement dominantes de ce personnage sont la
transgression des lois sacres de lhospitalit dune part, et la cupidit de lautre : cest par avidit que
Polymestor, qui avait jur Priam de protger Polydoros, le tue et il en sera puni par la reine Hkabe elle-
mme, dans le drame dEuripide, fille dun roi thrace, Kisseus. Cette ascendance contredit bon escient la
gnalogie de lIliade, o Hcube tait la fille de Dymas, roi de la Phrygie43, afin de rapprocher de la Thrace du
tratre Polymestor la vengeance symtrique, ruse et trompeuse, de la vieille reine.
Mon hypothse de dpart tait que, dans cette invention du barbare dont parle le livre ddith Hall, la
Thrace, qui tait ds lOdysse un pays-charnire44, acquiert de plus en plus, dans lunivers tragique, une fonction
spcifique qui est celle de l altrit proche . Outre la barbarie qui clate avec violence, il y a une duplicit
constitutive des personnages venant de ces contres la fois voisines et diffrentes. La Thrace est un lieu o
laltrit irrductible du Barbare se cache souvent sous lapparence trompeuse du respect des normes grecques, et le
drame surgit lorsque sa vraie nature, radicalement autre par rapport ses apparences quasi-grecques, clate au

40
La principale source est la scholie 72M au v. 134 des Thesmophoriazousai dAristophane.
41
Apollodore, 3.5.1 ; Diodore, 3.65.4-5 ; Hygin, Fables, 132, 242.
42
Schlessier 1989; Zeitlin 1990.
43
Il. 16, 718.
44
Petre 1987.
Un royaume de lentre-deux : la Thrace et ses rois dans la tragdie attique 177

grand jour. De mme, ce qui se dgage dans les scnes quAristophane ou mme Xnophon voquent la cour des
rois thraces est limpression dune imitation maladroite, voire rebours, des moeurs grecques, ce qui, en fin de
compte, nous dit la mme chose : la Thrace peut bien ressembler la Grce, elle en est, en fait, loppos. Le
Polymestor de lHcube dEuripide peut bien nous suggrer que, si pour les Romains, le paradigme de la perfidie
sera phnicien, comme il ltait dailleurs pour le pote de lOdysse, ce mme paradigme est reprsent au Ve
sicle Athnes, par la Thrace et ses rois : perfidia plus quam thracica, pour ainsi dire.

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