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Depsitos Epitermales
Gino J. Figueroa Barra
Carrera de Geologa, Universidad Andrs Bello, Via del Mar, Chile

Los depsitos epitermales se caracterizan por estar a profundidades entre 1 a 2 kilmetros y ser
yacimientos de metales preciosos, donde la mineralizacin es producto de fluidos hidrotermales
calientes con temperaturas entre 100-320C. La mineralizacin es principalmente de Au y Ag con
sulfuros de metales base como Cu, Pb y Zn. Se distinguen dos tipos qumicos de fluidos (ver figura
1): los de baja sulfuracin (BS) que son una mezcla de aguas metericas que percolan al subsuelo y
aguas magmticas derivadas de roca fundida a gran profundidad que han ascendido a la superficie,
y los de alta sulfuracin (AS) derivados de una fuente magmtica que ha depositado metales cerca
de las superficie cuando el fluido se enfra o mezcla con aguas metericas (Maksaev, 2001).

Fig. 1. Modelo simplificado para los depsitos de alta, intermedia y baja sulfuracin (Sillitoe, 1995;
Gonzlez, 2008).

Asociados a volcanismo terciario con rocas de carcter alcalino, estos depsitos se presentan
principalmente en zonas de borde continental activos con zonas de subduccin, en dos tipos de

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rgimen tectnicos. El primero es un sistema geotermal asociado a cuencas o zonas de extensin,


donde las soluciones hidrotermales ascienden desde zonas profundas de la corteza, formando
piscinas termales de aguas alcalinas cloradas y depsitos silceos. La segunda es un sistema
geotermal en zonas de subduccin, donde las soluciones rara vez alcanzan la superficie y se
presentan como fumarolas, vapor superficial y depsitos de azufre nativo (Townley, 2001).

Tabla 1. Minerales diagnsticos de distintos estados de PH, sulfuracin y oxidacin (Eniaudi et al,
2003; Gonzlez, 2008).

Fig. 2. Esquema de la composicin mineralgica de las alteraciones hidrotermales asociadas a la


formacin de depsitos epitermales (Corbett y Leach, 1998; Camprub et al, 2003)
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Un modelo antiguo propuesto para estos yacimientos, es que se forman a partir de celdas
convectivas de aguas metericas (principalmente, aunque tambin participan las magmticas), las
cuales se calientan en profundidades y disuelven metales lcalis, cloruros y sulfuros de rocas
volcnicas y/o sedimentarias cercanas. Luego estas soluciones de baja salinidad ascienden
depositando mena y ganga en fracturas (Heald et al, 1985; Bonham, 1987). Otro modelo basado en
Broadlands, propone que la depositacin est en funcin del nivel de ebullicin de los fluidos
(Buchanan, 1981). El nivel de ebullicin vara debido a los siguientes factores:

La topografa posee irregularidades.


No existen isobaras uniformes para ningn sistema.
No existen isotermas uniformes para los sistemas geotermales.
El refracturamiento puede provocar ebulliciones a mayor profundidad.
Variaciones en la temperatura y/o el contenido de voltiles en la solucin.

Depsitos de Au-Ag-Cu de alta sulfuracin


Debido al estado de oxidacin de los fluidos cidos responsables de la alteracin y mineralizacin,
es que tambin se les llama epitermal del tipo cido-sulfato. Se da en regmenes tectnicos
extensivos y transtensionales, en zonas de emplazamiento magmtico donde se construyen
edificios volcnicos y estratovolcanes sobre plutones. Una de las hiptesis es que sobreyacen y estn
relacionados genticamente con los sistemas de prfidos cuprferos en intrusiones mineralizadas
que subyacen estratovolcanes.

La mineralizacin se da en vetas, brechas con oquedades y reemplazos de sulfuros variando desde


bolsones hasta lentes masivos (ver figura 5). Caracterizados por lixiviacin cida, alteracin arglica
avanzada y silcea. Es caracterstica de este depsito la slice oquerosa (vuggy silica) que es un
producto residual de la lixiviacin cida (hidrlisis extrema). La mineraloga de menas es pirita,
enargita/luzonita, calcosina, covelina, bornita, oro, electrum; teniendo dos tipos de menas
comnmente: enargita-pirita masiva y/o cuarzo-alunita-oro.

La alteracin arglica avanzada (ver figura 3) es extensa arealmente representada por los minerales:
cuarzo, caolinita/dickita, alunita, baritina; sericita/illita, arcillas amorfas, y silice, pirofilita,
andalusita, disporo, corindn, turmalina. Las rocas meteorizadas pueden contener en una masa
fundamental de caolinita y cuarzo, abundante cantidad de limonita (jarosita-goethita-hematita).

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Fig. 3. Modelo de zonamiento tpico de la alteracin para un depsito epitermal de alta sulfuracin
(Stoffregen, 1987; Gonzlez, 2008).

Depsitos de Au-Ag de baja sulfuracin


Se da mineralizacin en stockworks, vetas de cuarzo y brechas (ver figura 5) con oro plata, electrum,
pirita, argentita, con cantidades menores de galena, esfalerita y calcopirita. Tambin conocido como
depsito hidrotermal lcali-cloruro. Se encuentra asociado a arcos de isla volcnico y magmticos
de margen continental activo, con estructuras de extensin (Maksaev, 2001). Predominan los
volcanes de tipo alcalino, de edad generalmente Terciaria. Sus minerales de mena son: pirita,
electrum, oro, plata, argentita. Estos depsitos se encuentran zonados verticalmente en 250 a 350
metros siendo ricos en Au-Ag y pobres en metales bases en su techo, gradando en profundidad a
parte rica en plata y metales base, luego zonas ricas en metales bases y ms profundo una zona
piritosa pobre en metales bases (ver figura 4).

Estos yacimientos poseen extensas silicificacin en menas con diferentes generaciones de cuarzo y
calcedonia, silicificacin pervasiva flanqueadas por asociaciones de sericita-illita-caolinita. Tambin
alteracin arglica intermedia (caolinita-illita-montmorillonita).

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Fig. 4. Modelo de zonamiento tpico de las alteraciones en un depsito epitermal de baja e


intermedia sulfuracin (Buchanan, 1981; Gonzlez, 2008).

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Tabla 2. Diferencias entre epitermales de Alta sulfuracin y Baja sulfuracin (modificado de


Camprub et al, 2003).

Epitermal AS Epitermal BS
Rocas volcanicas cidas a intermedias: andesita- cidas a intermedias: andesita-
relacionadas riodacita riodacita-riolita
Controles de Cualquier falla o zonas de
Fallas a escala regional
emplazamiento fracturas
Extensin de alteracin
rea extensa rea restringida
periferica
Propilitica en zonas adyacentes,
Propilitica en zonas adyacentes,
pirofilita-mica blanca en
argilica dominante, argilica
profundidad, silice masiva en
Alteracion asociada avanzada en periferia.
depositos someros.
Generalizacin: sericitica ->
Generalizacin: argilica avanzada ->
argilica
argilica (+sericitica)
Minerales de alteracin
Alunita, profunidad: pirofilita sericita o illita +- adularia
proximal
Geometria cuerpo
Pequeo, equidimensional Tamao variable, tabular
mineralizado
Cuarzo poroso o vuggy (nivel
Sinteres y niveles de calcedonia
intermedio), mineralizacion
Caracteristicas distintiva (superficial), cuerpos de alta
superpuesta a depositos porfiricos
sulfuracin (profundidad)
profundidad)
Diseminada, relleno cavidades o Relleno cavidades o porosidad,
Carcter mineralizacion
porosidad, alteracion argilica relleno filonens en bandas, en
economica
acanzada con pirita superficie stockwork o diseminada
alunita y pirofilita, barita, azufre carbonatos, adularia, barita,
Ganga
nativo, caolinita fluorita, illita

10-90% volumen total, azufre total 1-20% volumen total, azufre total
Sulfuros
alto, metales base alto (Cu) bajo, metales base bajo (Pb, Zn)
pirita, energita-luzonita, pirita, esfalerita, marcasita,
calcopirita, calcosina, covelina, galena, electrum, oro (sulfosales
Minerales metalicos clave
bornita, tetraedrita-tenantita, oro Ag, arsenopirita, argentita,
(esfalerita, galena, telururos) calcopirita, tetraedrita), telururos.
profundidad formacion 500 a 2000 metros 0 a 1000 metros
baja salinidad (algunos altas), baja salinidad, aguas meteoricas
magmatico con mezcla de aguas posible interaccion con
carcter fluidos meteoricas, puede evolucionar de magmaticos, reducidos, ph neutro,
reactivo a reducido, oxidados, ph puede volverse alcalino debido a
acido ebullicion
edad terciaria o mas reciente terciaria o mas reciente

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diferencia edad roca y


03 y 2 Ma 1 y 10 Ma
mineralizacion
distancia del foco de calor sobre la vertical varios kilometros lateralmente
metales Cu, Au, As (Ag, Pb) Au, Ag (Zn, Pb, Cu)
metales locales Bi, Sb, Mo, Sn, Zn, Te (Hg) Mo, Sb, As, (Te, Se, Hg)
fumarolas y fuentes termales de sistema geotermico con fuentes
manifestacion de sistemas
alta temperatura termales de ph neutro
profundo, probable lixiviado del
origen azufre profundo, probable magmatico
encajante en profundidad
rocas volcanicas o fluidos
Origen plomo rocas precambricas o fanerozoicas
magmaticos

Fig. 5. Estilos y geometras de los depsitos epitermales, influencia estructural, hidrotermal y


permeabilidad litolgica (Sillitoe, 1993; Hedenquist et al, 1996; Gonzlez, 2008).

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Referencias
Buchanan, L.J., 1981. Precious Metal Deposit associated with Volcanic Environments in the
Southwest, in Dickinson, W.R. and Payne, W.D. (eds.), Relations of Tectonics to Ore Deposits in the
Southern Cordillera; Arizona Geological Society Digest, Volumen XIV, p. 237-262.

Camprub, A.; Gonzlez, E.; Levresse, G. y Carrillo, A., 2003. Depsitos epitermales de alta y baja
sulfuracin: una tabla comparativa. Boletn de la Sociedad Geolgica Mexicana. Tomo LVI, nm. 1,
p. 10-18.

Corbett, G.J.; Leach, T.M., 1998. Southwest Pacific rim gold-copper systems; structure, alteration
and mineralization: Society of Economic Geologist, Special Publication Series, 6, 238 p.

Einaudi, M.T; Hedenquist, J.W. y Inan, E.E., 2003. Sulfidation State of Fluids in active and extinct
hidrotermal systems: Transitions from Porphyry to epitermal environments, Society of Economic
Geologists and Geochemical Society, Special Publication 10, p. 285-313.

Maksaev, V., 2001. Curso Metalognesis. Departamento de Geologa, Universidad de Chile.

Townley, B., 2001. Metalognesis: Hidrotermalismo y modelos de yacimientos. Geologa


Econmica. Departamento de Geologa, Universidad de Chile.

Gonzlez, O.A., 2008. Caracteristicas principales de los depsitos epitermales en el noroeste de


Mxico, un anlisis y comparacin. Universidad de Sonora.

Hedenquist, J.W; Izawa, E.; Arribas, A. y White, N.C., 1996. Epithermal gold deposits. Styles,
characteristics, and exploration, Resource Geology Special Publication Number 1, Society of
Resource Geology, p. 16.

Sillitoe, R.H., 1993. Epithermal models: genetic types, geometrical controls and shallow features; in
Kirkham, R.V., Sinclair, W.D., Thorpe R.I., and Duke, J.M. (eds); Mineral Deposit Modeling, Geological
Association of Canada Special Paper 40, p. 404-417.

Stoffregen, R.E., 1987. Genesis of acid-sulfate alteration and Au-Cu-Ag mineralization at


Summitville, Colorado; Economic Geology, vol. 82, p. 1575-1591.

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