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Cahiers de civilisation mdivale

Etienne Gilson (1884-1978)


Marie-Thrse d'Alverny

Citer ce document / Cite this document :

d'Alverny Marie-Thrse. Etienne Gilson (1884-1978) . In: Cahiers de civilisation mdivale, 22e anne (n88), Octobre-
dcembre 1979. pp. 425-435;

doi : 10.3406/ccmed.1979.2126

http://www.persee.fr/doc/ccmed_0007-9731_1979_num_22_88_2126

Document gnr le 01/06/2016


NCROLOGIE

Etienne GILSON

(1884-1978)

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Allons travailler de notre mtier . Nous avons souvent entendu cette phrase au moment o Gilson
quittait, avec un peu de regret, la petite librairie de son diteur et ami Joseph Vrin, place de la
Sorbonne, pour aller faire son cours au Collge de France. En essayant de retracer les tapes de la
carrire intellectuelle d'Etienne Gilson, et d'voquer nos souvenirs, c'est cette formule qui nous parat
guider le droulement de sa vie et la construction de son uvre, bien que cette uvre ait t beaucoup
plus varie qu'on n'aurait pu l'attendre d'un professeur de philosophie.
Le jeune homme qui, ayant pass l'agrgation de philosophie en 1907, enseigna successivement dans
plusieurs lyces de province (Bourg-en-Bresse, 1907/08 ; Rochefort-sur-Mer, 1908/10 ; Tours, 1910/11 ;
Saint-Quentin, 1911/12 ; Angers, 1912/13) s'tait mis immdiatement prparer ses thses de doctorat,
sans se plaindre de l'loignement de Paris et des charges professionnelles ; une remarquable puissance
de travail lui permit de les terminer ds 1912/13. Il avait rdig en 1906 un diplme d'tudes suprieures
sur Descartes et la scolastique , sous la direction de L. Lvy-Bruhl. La petite thse imprime une
premire fois en 1912 tait V Index scolastico-cartsien, dans lequel il montrait, avec des rfrences
prcises, ce que Descartes devait la scolastique mdivale et sa prolongation, c'est--dire aux
scolastiques du xvie et du xvne s. La grande thse avait pour sujet : La libert chez Descartes et la
thologie. Gilson n'a jamais cess de s'intresser Descartes ; V Index scolaslico-carlsien a t rdit
aprs sa mort avec un supplment qu'il avait labor peu peu au cours de sa longue existence ; son
dition commente du Discours de la mthode est encore au service des lycens et des tudiants.
Nomm la Facult des Lettres de l'Universit de Lille en 1913, il ajoute ses cours normaux des
confrences sur saint Thomas d'Aquin, premier pas dans une voie qu'il suivra jusqu' la fin de sa vie.
La guerre, puis la captivit interrompirent son enseignement, mais ne diminurent que pour un temps
son activit. Il continua, d'une part, travailler de son mtier en se procurant des livres, notamment
les uvres de saint Bonaventure ; le gros livre paru en 1924, La philosophie de saint Bonaventure, est

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en partie le fruit de cette priode de claustration force. D'autre part, il dcida d'apprendre le russe,
profitant de la prsence d'officiers russes prisonniers dans le mme camp. De la fin de 1919 la fin de
1921, Gilson est nomm professeur d'histoire de la philosophie l'Universit de Strasbourg ; parmi ses
collgues de la Facult des Lettres se trouvaient Lucien Febvre et Marc Bloch. Dans une nouvelle
collection, Publications de la Facult des Lettres de l'Universit de Strasbourg, Etienne Gilson
publia ses ludes de philosophie mdivale en 1921. Il est vrai que plusieurs chapitres concernaient
Descartes et l'origine mdivale de sa formation philosophique : Le rle de la pense mdivale dans
la formation du systme cartsien , mais il y avait une longue tude sur Jean Scot rigne, qui
montrait de manire clatante la facult de comprhension d'un vritable historien ; selon la mthode
qui a toujours t la sienne, Gilson essayait de saisir totalement l'homme rigne dans son oeuvre, ne
dissimulant ni son admiration ni parfois son amusement devant la forte personnalit de l'Irlandais, le
dfendant contre l'accusation, alors courante, de panthisme.
En novembre 1921, Gilson est charg de l'histoire des philosophies mdivales la Sorbonne ; il a
dsormais le devoir de se consacrer ce qui l'intresse particulirement ; il va donner cet enseignement
une importance et un prestige qui marquent un renouveau des tudes sur la pense mdivale. D'autant
plus qu'en mme temps, il devient directeur d'tudes pour les thologies et philosophies mdivales
la cinquime section de l' cole pratique des Hautes-tudes ; c'est l qu'il peut le mieux donner sa
mesure en consacrant des sminaires des auteurs qu'il approfondit peu peu et fait dcouvrir son
auditoire, trs vari comme ge et formation ; les lves de l'cole des Chartes, heureux de trouver un
professeur qui expose avec entrain des questions ardues, coudoient des ecclsiastiques chevronns. En
1922, Gilson publie La philosophie au moyen ge. I : De Scot rigne saint Bonaventure. II : De saint
Thomas d'Aquin Guillaume d'Occam, deux petits volumes qui correspondent un vaste programme,
et qui tmoignent dj de beaucoup de lectures. Ce n'est encore qu'un panorama, mais le cadre se
remplira d'anne en anne, grce des recherches incessantes et une remarquable facult de
comprhension pour situer les doctrines. On mesure le chemin parcouru en examinant le volume publi en
1944 sous le mme titre, modestement intitul : seconde dition ; il porte un sous-titre caractristique,
Des origines patristiques la fin du xive sicle. L'enqute s'est tendue dans deux directions, du
point de vue chronologique. Gilson est remont aux sources ; il connaissait bien la philosophie grecque,
et nous l'avons entendu commenter Platon, Aristote et Plotin ; un certain cours sur les sources du
platonisme mdival, non publi, a du moins enrichi la culture de ses auditeurs. Descartes l'avait
dirig vers les scolastiques, et surtout vers saint Thomas ; il avait mdit sur l'uvre de saint
Bonaventure et interprt rigne ; les auteurs du moyen ge l'avaient renvoy vers les Pres de
l'glise, surtout vers celui qui est le Pre par excellence de la civilisation chrtienne occidentale,
Augustin. L'Introduction l'lude de saint Augustin (1929), reconnat pleinement ce titre ; si ses options
mtaphysiques amnent Gilson critiquer le platonisme d'Augustin et de ses disciples, ceci ne diminue
pas son admiration, et mme sa sympathie, pour l'homme extraordinaire que fut Augustin ; il nous
souvient de l'enthousiasme avec lequel il prsenta ses auditeurs en 1938 l'ouvrage de H. Marrou,
Saint Augustin et la fin de la culture antique.
A l'autre extrmit, bien que la dernire priode du moyen ge l'ait moins attir que le xne et surtout
le xnie s., le professeur consciencieux a prolong son expos jusqu'au dbut du xve, en faisant une
belle place Ptrarque, prsent comme disciple d'Augustin, aux premiers humanistes italiens et aux
humanistes franais.
Gilson n'avait pas de formation technique d'historien, mais sa curiosit d'esprit et son got des ralits
le disposaient apprcier l'importance des documents. Il commena frquenter la salle des manuscrits
de la Bibliothque nationale et s'entrana la lecture des textes. Il y rencontrait parfois un dominicain
rudit et imagnatif, toujours plein de projets, le P. Gabriel Thry. Un soir de 1925, sortant de leur
sance de travail, ils laborrent le plan d'un recueil priodique consacr l'histoire des doctrines
mdivales, et comportant des ditions de textes. L'diteur Joseph Vrin consentit tenter l'aventure ;
le premier volume des Archives d'histoire doctrinale et littraire du moyen ge parut ds 1926.
C'est dans les Archives que Gilson a publi la plupart de ses tudes historiques ; il faut signaler
particulirement relies qui concernent les philosophes arabes traduits en latin, qu'il essayait de

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comprendre, tout en reconnaissant qu'il convenait de les interprter tels qu'avaient pu les voir les
auteurs du xme s. Avicenne, l'avicennisme, ou ce qu'il a appel lui-mme l'augustinisme avicennisant
ont t pour lui un constant objet de rflexion, depuis le premier article : Pourquoi saint Thomas a
critiqu saini Augustin (Archives , I, 1926) et le quatrime : Les sources grco-arabes de V auguslinisme
avicennisant (Archives, IV, 1929/30) jusqu' l'avant-dernier : Avicenne en Occident au moyen ge
( Archives , XXXVI, 1909). A ce quatrime article tait joint un appendice : Le texte latin mdival
du De inlellectu d'Alfarabi , dition d'un texte difficile, mene selon des rgles strictes quelque peu
influences par les thories de Joseph Ddier. Il demanda la collaboration de Louis Massignon qui
compara la traduction l'original arabe et ajouta des remarques ainsi qu'une table de concordance
des termes techniques. Gilson avait envisag d'apprendre lui-mme l'arabe, car il ralisait l'importance
des philosophes orientaux dans le dveloppement de la philosophie mdivale. Nous souponnons que
sa collaboration occasionnelle avec Massignon le fit renoncer ce projet ; ce dernier prsentait l'arabe
comme une langue d'une richesse insondable, susceptible de multiples interprtations. Les chemins de
ces deux hommes si diffrents se sont parfois croiss, en raison de leur voisinage aux Hautes tudes,
puis au Collge de France, mais leur gnie propre les cartait l'un de l'autre. Gilson racontait avec
amusement la soutenance de thse de Massignon vers 1922. Il s'agissait de l'ouvrage devenu rapidement
clbre sur le mystique al-Hallaj. Gilson avait t requis pour figurer dans le jury, avec un autre
professeur de philosophie, sociologue renomm, auquel la mystique musulmane tait bien trangre.
Pendant un intervalle, il se pencha vers son voisin et lui dit tout bas : Gilson, vous qui lisez les thses,
pouvez-vous me suggrer un sujet de remarque? Gilson ouvrit le livre, et mit sous les yeux de son
collgue quelques pages dans lesquelles il tait question du rope-trick des fakirs. Lorsque vint le
tour de l'illustre sociologue, celui-ci entreprit d'interroger le candidat sur le rope-trick , et lui demanda
s'il y croyait. Oui, naturellement , rpondit l'inspir en le fixant de son regard perant ; la discussion
n'alla pas plus loin. Ce souvenir rjouissait encore Gilson bien des annes aprs. Il avait aussi coutume
de dire que la personnalit de Massignon avait fait mconnatre son mrite le plus rel, car il tait sans
doute l'un des plus grands crivains franais de son poque.
En 1932, Gilson quitte la Sorbonne, et malheureusement aussi les Hautes tudes, pour le Collge de
France. Il ne perd cependant pas contact avec les tudiants, car beaucoup apprennent traverser la
rue Saint-Jacques pour le retrouver. Sa mthode d'exposition, si claire et si vivante, ses remarquables
talents d'orateur, taient dignes de la grande tradition du Collge. Gilson est loquent, disaient certains
de ses collgues avec une pointe d'envie. Il ne recherchait pas l'effet, mais captivait son auditoire avec
l'art de trouver le ton juste pour tenir les esprits en veil et leur faire absorber une nourriture
intellectuelle de haut niveau. La plupart des grands livres publis entre 1934 et 1952 ont t labors dans
ses cours : La thologie mystique de saint Bernard (1934), Hlose et Ablard (1938), Dante et la philosophie
(1939), L'tre et l'essence (1948), Jean Duns Scot, introduction ses positions fondamentales (1952).
Il faut donner une place part au cours sur Hlose et Ablard, qui fut suivi avec une attention
enthousiaste, ainsi qu' l'ouvrage qui en sortit. Cette tude avait t soigneusement prpare : Jean Hubert
nous a racont que lorsque Gilson habitait Melun, lui-mme tant archiviste de Seine-et-Marne, le
prcieux manuscrit 802 de la bibliothque de Troyes avait t prt aux Archives ; il contenait
VHistoria calamitalum et la correspondance ; Gilson venait consciencieusement le consulter, dcid
ne pas se contenter des ditions imprimes ; il avait aussi examin les manuscrits conservs la
Bibliothque nationale. Il s'entretenait avec son ami chartiste de cette histoire belle et tragique, en
lui faisant l'loge de celui qu'il considrait comme le grand philosophe du xne s.
Un autre chartiste l'avait attir dans une direction o ses recherches sur saint Bonaventure le
disposaient s'engager ; Henri Lematre avait fond en 1924 la Revue d'histoire franciscaine , de courte
dure, mais d'excellente tenue, et Gilson fut l'un de ses plus brillants collaborateurs, laissant libre
cours sa verve pour crire son Rabelais franciscain (1924). Sur un ton plus grave, il pronona en 1926
plusieurs confrences pour clbrer le huitime centenaire de la mort de saint Franois d'Assise.
Ces excursus ne l'empchaient pas de travailler sans relche remanier et enrichir son ouvrage de
fond. Le thomisme. La premire dition, issue de ses cours l'Universit de Lille, parue Strasbourg

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en 1919, avait 174 pages ; la seconde, en 1922, inaugurait chez son ami Vrin la collection tudes de
philosophie mdivale ; elle comptait 240 pages. Une troisime, augmente, parut en 1927 ; une
quatrime, en 1942 ; la cinquime, en 1944, avait 552 pages. Une sixime fut publie en 1972. On peut
dire que Gilson n'a jamais cess de lire et relire saint Thomas d'Aquin, et son admiration pour ce grand
esprit n'tait pas de commande. Nous l'avons entendu s'exclamer spontanment en parcourant une
page qu'il voulait consulter : Comme cet homme est intelligent ! .
Les Gifford Lectures prononces l'Universit d'Aberdeen en 1930 et 1931, et publies en 1932
sous le titre : L'esprit de la philosophie mdivale, furent l'occasion de prsenter une synthse de ses
vues sur le moyen ge ; c'est l qu'il expose la notion de philosophie chrtienne , qui lui parat la
formule juste pour caractriser la doctrine des auteurs mdivaux ; il devra la dfendre contre de
nombreux objecteurs. Ferme sur ses positions, Gilson reprend la formule pour le titre de la rdaction
anglaise de son histoire de la philosophie au moyen ge : History of Christian Philosophy in the Middle
Ages, parue en 1955 ; ce n'est pas une traduction ; la partie bibliographique et les notes sont beaucoup
plus dveloppes que dans l'ouvrage franais. Le titre reparat un peu plus tard pour un autre ouvrage
anglais Elments of Christian Philosophy (1960). Ici, il s'agit de la philosophie chrtienne par excellence,
celle de saint Thomas d'Aquin.
:

L'Introduction la philosophie chrtienne, publie en France la mme anne, traite de la doctrine


thomiste, que Gilson expose pour montrer que l'ontologie de saint Thomas est au centre de sa thologie
et que cette thologie, loin d'exclure la spiritualit, en est une . Il s'interroge aussi sur les rapports
de la philosophie et de la thologie dans un livre publi en 1960 : La philosophie et la thologie, et dans
une confrence donne au congrs de thologie de Toronto en 1967 il prsente un plaidoyer pour la
servante , s'inspirant de la formule philosophia ancilla theologiae : bien que la thologie soit place
dans un ordre suprieur, celui de la Sagesse inspire par Dieu, elle a besoin de la philosophie dirige
par la raison dans sa spculation la plus leve, l'ontologie. C'est non seulement dans des ouvrages
anglais et franais que Gilson expose sans se lasser la pense de saint Thomas, mais dans des cours et
confrences au Canada et aux tats-Unis. Ceci correspondait ses convictions, mais, en ce cas aussi, il
travaille de son mtier en rpondant aux vux et aux besoins de ceux qui l'ont appel outre-Atlantique.
Cette translatio studii avait t prcde de nombreux sjours ; le professeur Gilson tait une figure
familire dans les Universits du Nouveau Monde. Il avait travers l'Ocan pour la premire fois,
deux reprises, en 1926 ; l'automne de cette anne, il commena enseigner l'Universit Harvard
pendant un trimestre ; il recommena en 1927 et 1928. A partir de 1929, ayant contribu fonder un
institut d'tudes mdivales Toronto, il y passa plusieurs mois chaque automne, sauf pendant la
guerre, visitant galement de temps autre le Canada franais et des Universits des tats-Unis. En
1951, l'Institut de Toronto, devenu en 1939 Pontifical Institute of Mediaeval Studies , lui offrit de
diriger compltement les tudes, et pendant cette dcennie, c'est l qu'il passa l'anne universitaire.
Elle se terminait heureusement assez tt pour que Gilson pt s'occuper activement des charges qu'il
avait assumes en France, assister des sances de l'Acadmie franaise, o il avait pris place en 1947,
participer quelques congrs, notamment le congrs international de philosophie Venise et Padoue
en 1958 et le congrs Bergson la Sorbonne en 1959 ; faire en mai 1952 Louvain une srie de
confrences (prpares par des cours au Collge de France), qui donnrent naissance un ouvrage
dans lequel il exposait, non sans amusement, une srie de grandioses utopies, Les Mtamorphoses
de la Cit de Dieu.
Les tudiants canadiens et amricains avaient apparemment des gots plus austres. Ce qu'un ami de
Gilson, professeur au Pontifical Institute de Toronto leur conseillait d'apprcier se trouve rassembl
dans un volume de morceaux choisis , A Gilson Reader, Selected Writings of Etienne Gilson, edited
with an introduction by Anton C. Pegis , 1957. Le choix comportait surtout des articles ou extraits
concernant la philosophie chrtienne , saint Thomas d'Aquin, et l'ducation, sujet beaucoup plus
actuel en Amrique qu'en Europe. Notre jovial professeur des Hautes tudes et du Collge de France
paraissait transform en docteur de l'glise. En ralit, si les peines de l'existence l'avaient parfois

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assombri et si, souvent, sa pense prenait un tour plus grave, il n'avait pas perdu sa verve, et ses amis
le retrouvaient semblable lui-mme.
La demi-retraite des annes soixante ne mit pas lin son enseignement, car il continua jusqu'en 1972
faire rgulirement une srie de confrences l'Institut de Toronto, et occasionnellement des cours
ou confrences dans des Universits des tats-Unis. Klle lui laissa cependant plus de libert pour
crire sur les sujets divers qui le proccupaient depuis longtemps, mais que sa conscience professionnelle
avait mis l'arrire-plan, lorsque sa fonction primordiale tait d'enseigner l'histoire de la philosophie.
Il aimait ce qu'il a appel les arts du beau, surtout la musique et la peinture. Des confrences prononces
la National Gallery de Washington en 1955 furent publies en 1957 sous le titre Painling and Eealily.
Peinture et ralit, paru en 1958, est une libre variation sur le mme sujet. Peut-on appeler ces tudes
sur l'art de l'esthtique? C'est une esthtique trs personnelle, essayant de dterminer la nature de la
vritable uvre d'art, qui est une cration, non la copie d'un modle. En 1963, dans son Introduction
aux arts du beau, il se demandait comment philosopher sur l'art ; dans Matires et formes potiques
particulires des arts majeurs (1964), il mditait sur la nature de l'architecture, de la statuaire, de la
peinture, de la musique, de la danse, de la posie, du thtre ; aucun de ces a/ts ne lui tait tranger,
depuis sa prime jeunesse ; il racontait volontiers avoir pass bien des soires l'Opra pour entendre
et rentendre le chef-d'uvre de Debussy, Pellas et Mlisande, lorsqu'il tait tudiant. Les formes les
plus hardies de l'art ne lui dplaisaient pas ; visiter une exposition de dessins et gravures de Picasso
en sa compagnie a t un grand privilge.
Gilson a beaucoup crit, mais ceci ne doit pas dissimuler l'un de ses grands mrites : il a encourag et
aid les mdivistes, et leur a permis de publier leurs travaux en fondant les Archives et les tudes
de philosophie mdivale . Sa largeur de vues est manifeste si l'on examine les titres, d'une grande
varit, tant des articles de la revue, que des ouvrages de la collection. C'est l que parut en 1948
Y Introduction la thologie musulmane de G. Anawati et Louis Gardet, destine un grand succs,
que Gilson avait su pressentir. Il accepta un peu plus tard de diriger avec Louis Gardet une nouvelle
collection, tudes musulmanes . Bien que protestant de son manque de comptence, il voulait
tmoigner son intrt l'gard du monde arabe et donner la possibilit de le faire mieux connatre.
C'est dans le mme esprit de comprhension qu'il avait accueilli dans les tudes de philosophie
mdivale Y Introduction la pense juive de Georges Vajda en 1947.
Il avait gard l'habitude de tenir ses assises dans la librairie Vrin ; c'est l qu'il examinait les manuscrits
soumis son jugement et notait les observations qui motivaient son verdict. L'homme qui crivait
avec tant de talent refusait la facilit pour lui-mme et pour les autres ; ses apprciations taient souvent
svres ; d'autre part, il tait prt recevoir tout ce qui lui paraissait un apport positif pour une
meilleure connaissance du moyen ge, en particulier les ditions de textes. Il garda une tonnante
aptitude s'intresser aux nouvelles recherches presque jusqu' la fin de sa vie, qui fut longue, plus
longue qu'il ne l'avait prvu. Bien que son esprit ft toujours alerte, et qu'il continut crire sans
relche, Gilson, lorsqu'il approcha de quatre-vingts ans, dcida que son existence avait atteint son
terme. Requis de prsider le quatrime congrs de philosophie mdivale, qui devait se tenir Montral,
en 1967, il finit par accepter, en raison de l'insistance de ses amis canadiens, mais en les prvenant
qu'il ne serait probablement plus de ce monde la date prvue. Un peu plus tard, parlant du projet
de l'Institut de Toronto de publier un volume commmoratif pour le septime centenaire de la mort
de saint Thomas en 1974, pour lequel il tait pri d'crire une introduction, il dclara : Voil encore
une uvre posthume ! . De fait, il prsida brillamment le congrs, vit le recueil paratre, et ce ne fut
pas son dernier ouvrage. Un recueil de ses tudes sur ce qui avait t un sujet cher son cur, Dante
et Batrice, fut publi en 1974 pour ses quatre-vingt-dix ans. Le bon historien et sage philosophe a
travaill jusqu'au bout de son chemin.
Dresser la liste complte des crits d'Etienne Gilson est une tche considrable ; nous ne
l'entreprendrons pas ici, car elle a t assume par le Pontifical Institute of Mediaeval Studies qui a ralis une
partie du programme du vivant de l'auteur. Les Mlanges offerts Etienne Gilson pour son soixante-
quinzime anniversaire en 1959 contiennent une notice biographique, depuis la naissance, le

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NECROLOGIE

13 juin 1884, et une bibliographie chronologique jusqu'en 1958, par G. J. Edie. Une bibliographie
complmentaire est prpare par le P. Gardner, bibliothcaire de l'Institut Pontifical et paratra sans
doute dans deux ans. C'est dans la bibliothque de l'Institut de Toronto qu'est rassemble une collection
complte de toutes les uvres de Gilson, laquelle s'ajoutent des dossiers de notes ou de confrences
dactylographies et autographes. Un ancien prsident de l'Institut Pontifical, le P. L. K. Shook, a
entrepris une biographie de Gilson ; il a entre les mains une grande quantit de documents et de
correspondances ; c'est lui qui a rdig des notices biographiques qui viennent de paratre dans Spculum
(juillet 1979) et dans Mediaeval Studies , t. XLI (1979).
Marie-Thrse d'Alverny.

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Actualit de la pense d'Etienne GILSON
Collge de France ; 28-29 mai 1979

La mort d'Etienne Gilson, le 19 septembre 1978, a t douloureusement ressentie non seulement par
ses amis, mais par tous ceux qui ont bnfici de son enseignement, soit directement, soit travers
ses livres. Beaucoup souhaitaient manifester leur attachement sa mmoire, mais sous quelle forme?
Il a paru prfrable de rendre hommage ce grand penseur et ce travailleur infatigable en tudiant
et discutant les principaux aspects de son uvre, plutt que de tenir une sance solennelle avec une
srie d'loges empreints de formalisme selon les rgles du genre.
Le Collge de France, o Gilson enseigna de 1932 1950, a bien voulu offrir une salle pour ces journes
d'tudes. Les circonstances n'avaient pas permis aux organisateurs de faire des invitations officielles ;
ils avaient cependant prvenu quelques amis trangers ; plusieurs ont rpondu leur appel ou ont
exprim leurs regrets. La Socit internationale pour l'tude de la philosophie mdivale tait
reprsente par son secrtaire, Chr. Wenin. De Belgique taient venus aussi F. van Steenberghen et
Mme J. Hamesse (Univ. de Louvain). D'Italie, A. Maieru (Univ. de Rome) et Fr. Suitner, dlgu par
le directeur de la Fondation Cini de Venise, V. Branca (avec les regrets de T. Gregory, Univ. de Rome)
et de P. Zambelli (Univ. de Florence). De Suisse, deux anciens lves d't. Gilson, F. Brunner (Univ.
de Neuchtel) et Mme Virieux-Reymont. La Pologne tait reprsente par St. Swiezawski,
R. Senkewicz (dlgu aussi par le Pontifical Institute of Mediaeval Studies de Toronto) et
M. Prokop. Deux membres de l'Institut mdival de l'Universit Notre-Dame avaient travers
l'Atlantique : Astrik Gabriel et R. Mclnerny. La prsence du P. Benot Lacroix tmoignait des liens
d't. Gilson avec le Canada franais. P. 0. Kristeller (Univ. Columbia) a d renoncer au dernier
moment apporter sa contribution.
P. Courcelle, professeur au Collge de France, a accueilli les participants, en rappelant qu'il avait t,
lui aussi, un auditeur d't. Gilson, et qu'il tait juste de parler de son uvre dans la maison qu'il
avait honore. Un autre professeur (mrite) du Collge, A. Pzard, ami de Gilson, a assist l'une des
sances. Henri Gouhier, successeur d't. Gilson l'Acadmie franaise, et l'un des ses plus anciens
lves, a prsent le programme des journes et prcis les intentions des organisateurs ; il s'agit non
pas tant d'un hommage, quelque mrit qu'il soit, mais d'une rflexion sur une uvre qui a marqu
plusieurs gnrations, et dont l'influence dure.
La premire sance, dirige par J.-L. Marion, tait intitule : Gilson, historien de la philosophie . De
fait, il s'agissait de la philosophie moderne, aussi nous bornons-nous indiquer les sujets abords.
J.-L. Marion, introduction : Continuit et discontinuit dans la pense d't. Gilson . Genevive
Rodis-Lewis : volution de l'interprtation de Descartes par Etienne Gilson, depuis sa thse de
doctorat . P. Costabel a insist sur la distinction de l'histoire des sciences et de l'histoire de la
philosophie, propos des mtores cartsiens. J. R. Armogathe a montr les limites formelles des sciences
en parlant de la biologie du cartsianisme et de Harvey. P. F. Moreau a tudi l'interprtation de
Spinoza par Gilson. Deux livres de Gilson ont t analyss et discuts : Linguistique et philosophie
(1969), par P. A. Gahn, qui a parl de la langue comme vision du monde (J. Hamesse a propos une

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NECROLOGIE

intervention sur l'apport des tudes linguistiques la philosophie). D'Aristote Darwin et retour.
Essai sur quelques constantes de la bio-philosophie (1971), prsent par Yvette Conry.
La seconde sance est celle qui concerne plus directement les lecteurs des Cahiers Gilson, historien

:
de la pense mdivale . Elle a t dirige successivement par deux anciens lves de Gilson,
M. -Th. d'Alverny et P. Vignaux. La premire a fait une brve introduction, afin de caractriser ce que
Gilson a apport en ce domaine ; l'impulsion qu'il a donne aux tudes est marque plus encore par
une attitude d'esprit et une mthode que par des dcouvertes. Si Gilson a su situer leur place les
philosophes du moyen ge et faire justice de fausses interprtations, c'est parce qu'il ne s'est pas born
dcrire des doctrines abstraites ; il s'est elorc de voir les hommes dans leur temps et d'interprter
leur uvre telle qu'eux-mmes et leurs contemporains la comprenait, sans les juger d'aprs des
catgories ou des systmes qui leur taient trangers. Gilson, raliste et plein de vitalit, a voulu faire
revivre des penseurs qui ont t des hommes rels, avec leurs connaissances et leurs ignorances, leurs
traditions et leurs innovations. En relisant La philosophie au moyen ge, l'on est frapp de voir quelle
place y tiennent l'humanisme, au sens large, et l'histoire de la culture. Il a ddi ce livre la mmoire
d'Alcuin, le prcepteur de la Gaule , pour lequel il prouvait une vive admiration : sa grandeur
tient sa personne et son uvre civilisatrice plutt qu' ses livres , dit-il. De mme se plaisait-il
reconnatre en Augustin le matre et le modle des penseurs de la cit chrtienne, et l'ducateur des
hommes du haut moyen ge.
On sait que l'tude de Descartes avait amen Gilson vers saint Thomas d'Aquin, et que, travers
saint Bonaventure, il tait remont jusqu' saint Augustin. Le P. Goulven Madec a suivi le parcours
accompli par Gilson depuis 1921, date de la publication des tudes de philosophie mdivale. Dans ce
recueil, il considrait le mouvement albertino-thomiste et apprciait sa nouveaut, en regard de la
philosophie traditionnelle augustinienne, qui tait celle de Bonaventure. Plusieurs sminaires des
Hautes-tudes furent consacrs l'tude de ces questions : en 1922-1923, tude des textes de saint
Augustin relatifs l'illumination divine ; en 1923-1924, saint Thomas critique de saint Augustin ;
ceci devait fournir la matire d'un long article paru dans le premier volume des Archives d'histoire
doctrinale et littraire du moyen ge , en 1926 : Pourquoi saint Thomas a critiqu saint Augustin.
En 1929, Gilson publiait la premire dition de son Introduction l'tude de saint Augustin, conscient
que c'tait un prliminaire indispensable pour comprendre la pense mdivale. C'est en mdiviste
et pour mettre en vidence l'originalit du thomisme que Gilson a tudi l'augustinisme et la doctrine
augustinienne, dit G. Madec. Si Thomas a critiqu Augustin, c'est en raison de la dpendance d'Augustin
l'gard du platonisme, alors que lui-mme optait pour Aristote ; en distinguant une composante
philosophique dans la doctrine augustinienne, il la mettait en situation historique et relativisait la
fois la thologie augustinienne et les compromis doctrinaux de ses contemporains. La distinction de la
philosophie et de la thologie n'est claire qu'en thorie. Gilson, malgr les critiques, a dcid d'tudier
les thologies mdivales en historien de la philosophie, et a tenu respecter la cohrence interne des
doctrines. G. Madec ne suit pas Gilson sur tous les points, car il estime qu'Augustin n'a pas voulu
faire une synthse du christianisme et du platonisme ; d'aprs ses propres dires, il a trouv dans les
Libri platonicorum une doctrine qui lui paraissait proche de la doctrine chrtienne et qui mritait
considration. Nous croyons, conclut G. Madec, que Gilson, malgr sa mfiance l'gard du platonisme
et des systmes idalistes, s'est efforc de prsenter Augustin et ses disciples mdivaux de manire
objective ; il a contribu singulirement les faire connatre en leur donnant une place importante
dans l'histoire de la pense.
Le plus remarquable des platoniciens mdivaux ne pouvait tre pass sous silence. d. Jeauneau a
rappel en quelques mots que Gilson avait t l'un des principaux initiateurs du renouveau des tudes
rigniennes en situant Jean Scot dans une perspective historique qui permettait de reconnatre son
gnie et d'viter le contresens de ceux qui le classaient comme panthiste.
Si Gilson a considr la doctrine augustinienne comme la source principale de la spculation du haut
moyen ge, il a intgr l'histoire de la pense mdivale un secteur gnralement laiss de ct par
les philosophes : la spiritualit. Dans La thologie mystique de saint Bernard, a dit Jean Chatillon, il a

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appris, d'abord ses auditeurs des Hautes tudes, puis aux lecteurs de son livre, dcouvrir la
cohrence interne de la mystique bernardine fonde sur une anthropologie (doctrine de l'image et de la
ressemblance), une thologie de la grce, une thologie de l'amour, une thologie de l'imitas spiritus ;
il a aussi attir l'attention des mdivistes sur le caractre technique du vocabulaire de saint Bernard,
et, par suite, du vocabulaire spirituel usit au moyen ge, comme : affectas, castitas, consideralio, curio-
sitas, rectitudo, schola ; il a t l'un des premiers mettre en relief l'expression (primitivement augusti-
nienne) regio dissimilitudinis, qui a fait l'objet, depuis lors, d'enqutes exhaustives. Ajoutons que
Gilson a fait de saint Bernard l'un des tenants du socratisme chrtien , en donnant comme illustration
de son livre une image symbolique du connais-toi toi-mme . Il faut aussi rappeler, dit J. Ghatillon,
que Gilson a attir l'attention, dans un appendice de son livre, sur un ami et disciple de saint Bernard,
Guillaume de Saint-Thierry. La note de Gilson a t l'origine de la plupart des ditions et des tudes
sur cet auteur.
Emm. Martineau est intervenu pour remarquer que Gilson a su faire ressortir le principe d'unit
sous-jacent dans toute l'uvre de saint Bernard ; il insiste aussi sur la signification du De consideratione,
qui n'est pas seulement un texte mystique, mais le document fondamental d'une thique qui se
rapproche de celle d'Aristote inconnue de Bernard , en raison de la valeur reconnue la prudentia,
quivalent de la phronesis aristotlicienne.
Il aurait t souhaitable d'exposer et discuter l'interprtation des personnalits d'Ablard et d'Hlose,
telles que les a prsentes Gilson dans un livre admirable, souhaitable aussi de discuter son exgse
de l'uvre de Bernard Silvestre, qui avait combin le Time et l'criture sainte pour crire une
cosmogonie potique. Le champ tait trop vaste et il a fallu le limiter.
El Amrani Jamal a apport le tmoignage d'un reprsentant de la culture arabe qui connat aussi la
philosophie de l'Occident mdival. Il estime que Gilson a su montrer comment la pense arabe tait
implique dans la philosophie chrtienne , et souligner la valeur de cet apport en particulier en ce
qui concerne la Mtaphysique d'Avicenne, o prend racine l'ontologie de Duns Scot ; il a bien compris
aussi le rle d'Averros, indispensable auxiliaire de l'tude d'Aristote. A cet gard, Gilson a su, mieux
que ses prdcesseurs et contemporains, saisir l'intrt intrinsque de la pense arabe dans ses justes
dimensions historiques et philosophiques. G. Vajda est intervenu pour rappeler que Gilson, dans le
mme esprit de comprhension, a donn une impulsion aux tudes sur la philosophie juive mdivale
et n'a pas cess de les encourager.
Paradoxalement, les grands auteurs du xine s., objets principaux des ouvrages d'Etienne Gilson ont
t presque sacrifis ; il aurait fallu leur consacrer trop d'heures. Le P. M. D. Chenu tant malade, le
P. Y. Gongar et le P. E. H. Weber ont bien voulu dire en quelques mots ce que les tudes thomistes
devaient Gilson qui a consacr l'exposition de la pense de saint Thomas le meilleur de son uvre.
Le P. J. Guy Bougerol a montr ce que Gilson avait fait non seulement pour mettre en valeur la
doctrine de saint Bonaventure, mais aussi pour indiquer les tendances de l'cole franciscaine, en
apprciant l'originalit d'un Roger Bacon et la profondeur de Jean Duns Scot.
Fr. Suitner (Padoue) apporte l'hommage des amis italiens de Gilson, qui admirent en lui l'union des
tudes philosophiques et littraires, caractristique qui lui a permis d'apprcier les grands auteurs
italiens, en particulier Dante, auquel il a tmoign un intrt constant, depuis son ouvrage Dante et la
philosophie, en 1939 jusqu' Dante et Batrice en 1974. Gilson a dfendu l'originalit de l'aristotlisme
dantesque contre les tentatives d'interprtation des humanistes ; la philosophie de Dante est une
philosophie mdivale qui accepte l'ordre fix pour l'homme, et ses limites.
P. Vignaux a longuement analys l'attitude d't. Gilson l'gard de la scolastique des xive et xve s.,
comparant ce qu'il en dit dans la premire dition de la Philosophie au moyen ge (1922), dans la seconde
dition, revue et augmente considrablement (1944), et dans l'ouvrage anglais : History of Christian
Philosophy in the Middle Ages (1955). A premire vue, l'apprciation de la pense de la fin du moyen
ge a volu dans un sens dfavorable. Le xme s. est l'ge d'or de la mtaphysique ; le thomisme
parat la plus parfaite ralisation de la philosophie chrtienne ; ce qui suit porte des signes de

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dcadence. Il faut nanmoins reconnatre l'apport de l'uvre de Gilson pour cette priode, car ses
positions personnelles n'ont pas restreint la curiosit de l'historien ; il a montr les prludes d'une
renaissance de la culture avec Ptrarque et les premiers humanistes d'Italie et de France ; il s'est
intress la grammaire spculative, aux origines de la physique moderne en rapport avec la
philosophie et la thologie, avec les spculations sur l'infini et sur l'intensit des formes ; au mysticisme
spculatif platonicien ; au nominalisme ; enfin, et surtout, il a consacr un grand livre Jean Duns
Scot, en exposant l'ontologie de ce penseur franciscain.
Stef. Swiezawski a rappel les liens qui unissaient Et. Gilson et ses disciples polonais, dont il est le plus
authentique, ayant suivi son enseignement avant la guerre. Si l'tude de la philosophie mdivale est
aussi vivante et aussi productive en Pologne, c'est en raison de l'influence de Gilson. Celui-ci avait
lui-mme conseill Swiezawski de s'orienter vers la philosophie du xve s., si bien reprsente par les
matres polonais, conseil suivi par le relateur et ses lves.
Le professeur Astrik Gabriel, spcialiste de l'histoire des universits, a choisi de prsenter, avec verve
et d'aprs des documents, le milieu de l'universit de Paris sous la rgence du recteur Pierre Tartaret,
philosophe scotiste, dans le dernier quart du xve s.
La troisime sance : Gilson et le dbat sur la philosophie chrtienne a t dirige par M. de Gandillac,
ancien lve de Gilson. Il a rappel l'emploi du terme philosophia chrisliana dans la priode patristique
pour dsigner le mode de vie qui convient au chrtien ; il arrive que l'expression soit employe dans
ce sens thique au moyen ge, une fois notamment par Ablard dans son Dialogus. Dans l'ordre de la
connaissance, il faut remarquer la position de saint Thomas ; pour lui, la dodrina sacra et les sciences
philosophiques doivent collaborer, car la raison n'est capable que dans de rares cas d'atteindre la
vrit au sujet de Dieu (veritas de Deo). Gilson a montr que le contenu de la rvlation apporte des
notions nouvelles aux philosophes : cration ex nihilo, donc contingence de l'univers cr ; temps
irrversible, non pas cyclique ; libert morale, non fatalit ; ceci est vrai aussi pour les philosophes
juifs ou musulmans. La formule de Gilson dans les Giford Lectures , publies sous le titre Esprit de
la philosophie mdivale en 1932, tablit nettement sa position : J'appelle philosophie chrtienne
toute philosophie qui, bien que distinguant formellement les deux ordres, considre la rvlation
chrtienne comme un auxiliaire indispensable de la raison .
Les adversaires de cette position estiment qu'il ne suffit pas de distinguer les deux ordres, mais qu'il
convient de sparer nettement philosophie et thologie. Les objections ont t prsentes surtout par
les matres de l'Universit de Louvain. M. F. van Steenberghen, minent reprsentant de cette cole,
tait venu pour rendre hommage un matre qu'il estimait, bien qu'il ne partaget pas ses opinions
sur ce point et sur quelques autres. Tout en maintenant ses positions propres, il a insist sur ses relations
cordiales avec Gilson, et a essay de montrer que le dsaccord n'tait pas si grand qu'il le paraissait.
F. Brunner a prsent le tmoignage d'un auditeur des cours d'Etienne Gilson au Collge de France
et a relev l'tonnement que suscitait chez un esprit venu du protestantisme et port vers le platonisme
l'usage thomiste que le matre faisait des termes : philosophie, science, raison, thologie. Il a rappel
que c'est grce Gilson qu'il s'est intress lui-mme la philosophie mdivale et a consacr aux
auteurs mdivaux une part importante de ses travaux et de son enseignement. Etienne Borne a repris
la discussion de la notion mme de philosophie chrtienne. J. Beaufret a confront la position de
Gilson et celle de M. Heidegger ; le nom du philosophe allemand est d'ailleurs revenu plusieurs
reprises au cours des discussions, notamment dans les interventions de J. Beaufret. Le P. X. Tillette
a galement compar Gilson et l'un des matres de la philosophie allemande, en parlant de la philosophie
chrtienne vue travers Schelling et Gilson. Le professeur Ralph Mclnerny avait choisi un beau titre
pour exprimer comment il concevait la doctrine de Gilson : Philosophandum in fide. Il a insist sur
l'importance des ouvrages publis en Amrique, notamment : Elments of Christian Philosophy ; What
is Christian Philosophy ; The Christian Philosophy of St. Thomas, et a lou Gilson comme un grand
crivain anglais.
A. Virieux-Reymond, aprs avoir rappel ses souvenirs de l'enseignement de Gilson et tmoign de la
fidlit de ses lves suisses, comme l'a fait F. Brunner, s'est attache montrer un aspect de l'uvre

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laiss de ct ( regret) dans le programme des journes, l'esthtique, sujet de plusieurs des derniers
livres : Peinture et ralit ; Introduction aux arts du beau ; Matires et formes ; La socit de masse et sa
culture (arts plastiques, musique, littrature, liturgie) ; elle a montr comment un homme capable de
ressentir vivement la beaut avait apport dans l'apprciation des arts la pense lucide d'un grand
philosophe.
La dernire sance tait consacre au thme central de l'uvre d't. Gilson, l'ontologie : Gilson et le
problme de l'tre . Elle tait dirige par P. Aubenque qui, reprenant le titre de l'ouvrage de
mtaphysique, a trait de l'tre et l'essence . P. Hadot a examin les origines noplatoniciennes de
l'ontologie en parlant de Victorinus, commentateur de Porphyre . Emilie Zum Brunn a repris le
texte d'ExoDE 3, 14, souvent cit par Gilson, et a montr comment le philosophe a dvelopp une
mtaphysique inspire de la formule Ego sum qui sum. J. F. Courtine, avec une entire indpendance
d'esprit, a oppos l'existentialisme de Heidegger et celui de Gilson en examinant les rapports de la
mtaphysique et de la thologie. Marek Prokop a suivi une interprtation traditionnelle dans un
expos sur Existence et jugement d'existence dans l'uvre d't. Gilson. Une intervention de
J. Collette a mis en lumire les points de vue diffrents de Kierkegaard et de Gilson sur l'ontologie.
Henri Gouhier a tir la conclusion de ces journes d'tudes en constatant que leur titre : Actualit de
la pense d'Etienne Gilson , tait justifi ; l'hommage des lves reconnaissants se joint la voix de
jeunes gnrations de philosophes et d'historiens qui, discutant librement l'uvre, tmoignent de sa
vitalit.
Marie-Thrse d'Alverny.

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