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Linguistique et colonialisme.

Petit trait de glottophagie

par Olga Kapeliouk / Le Monde diplomatique

L.-J. Calvet rappelle, dans cette nouvelle dition rvise, que le colonialisme sest toujours
accompagn dune domination linguistique imposant, avec plus ou moins de succs, la langue des
colonisateurs la population locale. Il montre comment lemploi de la langue importe par
ladministration et son expansion, la faveur du no-colonialisme, au sein des lites urbaines
locales ( lexclusion des paysans), correspondent la division en classes sociales de la socit
colonise : ainsi la lutte contre la domination linguistique se confond-elle avec la lutte des classes et
avec le combat nationaliste, la langue tant le maquis du peuple (p. 155).

Cette analyse se fonde surtout sur la politique de la France alors que le colonialisme a suivi
plusieurs voies dans ce domaine. La Belgique au Congo dans le pass et lAfrique du Sud lheure
actuelle ont tout fait, par exemple, sous le faux prtexte de respecter la langue maternelle des divers
peuples, pour les enfermer dans un ghetto linguistico-culturel les empchant de communiquer entre
eux et de forger un nationalisme noir. La rvolte de Soweto, en 1976, na-t-elle pas clat parce
quon a voulu supprimer lenseignement de langlais dans les coles des Noirs ? Lauteur a
tendance, dautre part, idaliser la situation aprs llimination de la langue du colonisateur. A
lexception de deux ou trois, les Etats africains sont tous plurilingues et le choix dune langue
officielle commune y est souvent ressenti comme un acte de domination dune ethnie sur les autres
peuples.

Olga Kapeliouk
Linguistique et colonialisme. Petit trait de glottophagie
Petite Bibliothque Payot, 2002 (rd.), 328 p., 10,40 .

par Alice Krieg

Mensuel N 128 - Juin 2002


Les reprsentations mentales

Linguistique et colonialisme, rdit ici en poche, a paru pour la premire fois en 1974. Il est
devenu depuis un classique de cette branche des sciences du langage que l'on nomme la politique
linguistique (l'auteur prfre parler plus justement de politologie linguistique). Celle-ci s'intresse
aux rapports qu'entretiennent les langues et le politique, que ces rapports s'exercent entre des
langues diffrentes (par exemple, prminence de l'anglo-amricain dans les changes scientifiques
internationaux) ou l'intrieur d'une mme langue (volont de rduire l'cart entre variantes
rgionales, rformes de simplification de l'orthographe...). Au cours de cet ouvrage crit dans le
contexte d'une dcolonisation en voie d'achvement, Louis-Jean Calvet s'attache dcrire et
illustrer la glottophagie . Ce terme est assez explicite : une langue en mange une autre. Mais les
chemins qui conduisent la glottophagie ont la complexit des socits humaines : ils mlent
l'histoire et la gographie, les intrts politiques, conomiques, religieux et scientifiques. La
description des langues laquelle travaillent les linguistes a longtemps servi justifier l'entreprise
coloniale, l'instar de l'anthropologie physique.

La distinction entre ce qui relverait du dialecte (toujours pjoratif, celui du sauvage et de la


tribu) et ce qui relverait de la langue (valorise, celle du civilis et de la nation) est un de ces
outils demi scientifiques qui lgitiment la domination. Plus largement, un ensemble de
qualificatifs aux fondements scientifiques trs contestables distribue les langues sur une chelle de
valeur : il y aurait des langues plus claires, plus riches, plus aptes nommer l'abstraction... Autre
aspect de la glottophagie : en situation de conqute, une des modalits de l'oppression d'un peuple
ou d'une communaut passe par la domination exerce sur sa langue.

Plus d'un quart de sicle aprs l'dition initiale, certaines des donnes exposes dans ce volume sont
obsoltes, et les analyses, marques du sceau de l'engagement explicite de l'auteur contre
l'imprialisme colonial, s'appliquent des situations dont plusieurs ont disparu. Des passages sont
en outre un peu techniques pour le non-spcialiste. Reste que ce livre a le poids de ceux qui ont
contribu ouvrir des champs de recherche et d'action.