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Es verdad que tenemos slo cinco sentidos?

- BBC Mundo 12/30/14, 7:53 PM

Es verdad que tenemos slo cinco sentidos?

Una de las ideas que ms prevalece es que tenemos cinco sentidos.

Con frecuencia hablamos de nuestros cinco sentidos como si fueran una


verdad universal.

En realidad, sin embargo, son ms de cinco o menos dependiendo de cmo


examinemos la cuestin.

Algunos mitos sobre el cerebro, como la idea de que slo utilizamos el 10% de nuestra
materia gris, son muy conocidos.

Aparecen de vez en cuando, pero los expertos se encargan de derribarlos.

Otras falsas ideas sobreviven sin que nadie las seale. Una de ellas es la idea de que el
cerebro humano utiliza cinco sentidos.

Esta creencia es tan generalizada que incluso las personas con conocimientos cientficos

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la asumen como cierta.

Quizs esto se deba a sus nobles orgenes. El principio de la existencia de cinco sentidos
bsicos en el ser humano procede de Aristteles, de una obra ("De Anima") en la que
dedica un captulo separado a cada uno de ellos: la vista, el odo, el tacto, el gusto y el
olfato.

Lea tambin: Comer usando todos los sentidos

Informacin

Pero no es tan sencillo. Definir los "sentidos" nos lleva por el resbaladizo camino de la
filosofa.

Una definicin algo vaga sera que un sentido humano es una forma nica del cerebro
para recibir informacin sobre el mundo y el propio cuerpo.

Si esto es as, entonces podemos afirmar con confianza que hay ms de cinco sentidos.

Los sentidos muchas veces se mezclan. Por eso lo que vemos puede influir en cmo percibimos los sabores.

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Considera, primero, los sentidos relacionados con la posicin de nuestro cuerpo.

Cierra los ojos y tcate el hombro izquierdo con tu dedo ndice. Fcil? Cmo lo hiciste?

De alguna forma sabas dnde estaba la punta de tu dedo y tambin dnde estaba tu
hombro.

Este sentido se llama propiocepcin y es la conciencia de dnde estn situadas las partes
de nuestro cuerpo.

La propiocepcin es posible gracias a unos receptores en nuestros msculos conocidos


como husos neuromusculares, que comunican al cerebro la longitud y la capcidad de
estiramiento de los msculos.

Posicin y gravedad

Ahora imagnate que tienes los ojos tapados y que alguien te empuja hacia delante
despacio.

Inmediatamente tendrs una sensacin de cmo cambia la posicin de tu cuerpo en


relacin a la gravedad.

Esto sucede gracias al sistema vestibular, lleno de fluidos, que se encuentra en el interior
de tu odo y nos permite mantener el equilibrio.

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Aunque muevas la cabeza mientras lees, esto no cambia tu habilidad de leer y permanecer concentrado en las
palabras.

Este sistema tambin nos da la experiencia de la aceleracin en el espacio y est


conectado con los ojos.

Si mueves tu cabeza a los lados mientras lees, vers que esto no cambia tu habilidad de
leer y permanecer concentrado en las palabras.

Esto ocurre porque el sistema vestibular cancela el efecto del movimiento.

Hay numerosos sentidos que nos aportan informacin sobre los estados internos de
nuestro cuerpo.

Los ms obvios son el hambre y la sed, el dolor interno y la necesidad de vaciar la vejiga
o el intestino.

Otros sentidos menos conscientes son las seales sobre la presin sangunea, los niveles
de pH del fluido cerebroespinal, y muchos otros.

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Un sentido por cada tipo de receptor

Algunos creen que deberamos llevar la definicin ms lejos, de forma que los sentidos
se definan por el tipo de receptores que tenemos: cada receptor indica un sentido
distinto.

Si este fuera el caso, incluso sentidos muy conocidos se dividiran en distintas


variedades.

Por ejemplo, si cerrases los ojos y alguien te sorprendiera con un cubito de hielo en tu
espalda, experimentaras un shock de fro.

En nuestra piel tenemos sensores dedicados a registrar el dolor.

Esta sensacin sera distinta de la que tendras si el cubito fuera de plstico, por ejemplo.

Junto con los sensores de temperatura, en nuestra piel tenemos tambin sensores
dedicados a la presin mecnica, el dolor (nociperceptores) y el picor.

Si se usa la misma lgica, el gusto puede dividirse entre dulce, amargo, salado y agrio y

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"umami", que se activa por el glutamato monosdico y se asocia con el sabor a carne.

Separar lo sentidos de esta forma no parece lo ms intuitivo, aunque se convierte en algo


an ms absurdo si nos fijamos en el olfato: los humanos tenemos ms de 1.000
receptores olfativos afinados para distintas molculas odorferas.

Habra que contar cada una como un sentido diferente?

Simplificacin

En el otro extremo, podramos restringir la definicin a las categoras fsicas de la


informacin entrante.

Podemos simplificar los sentidos en solo tres: mecnicos (el tacto, el odo y la
propiocepcin); qumicos (el gusto, el olfato y los sentidos internos); y la luz.

Otra forma de ver la cuestin es pensar en cmo se utiliza la informacin sensorial.

Algunos ciegos utilizan el mtodo de ecolocacin para evitar chocarse contra objetos.

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Un buen ejemplo es la capacidad humana de ecolocalizacin. La ecolocalizacin


funciona si una persona emite un sonido al chasquear la lengua y escucha cmo rebota
en el entorno inmediato.

En Estados Unidos existe incluso un equipo de cientficos ciegos que utilizan la


ecolocalizacin para practicar bicicleta de montaa.

Esta capacidad depende del sentido tradicional del odo, pero la experiencia perceptiva y
funcional es ms cercana al sentido de la vista.

No necesitas ser ciego para intentarlo, incluso las personas que conservan la vista
pueden aprender a "ver en la oscuridad" utilizando la ecolocalizacion.

Por eso algunos lo consideran un sentido separado.

El mito de cinco

No hay una nica forma lgica de definir los sentidos.

Puede que no sea muy til hacer divisiones entre ellos, Una vez que
empiezas a pensar
considerando que casi siempre funcionan a la vez: el color de sobre todos los tipos
la comida o el sonido en un restaurante pueden influir en el de informacin que
llegan al cerebro,
gusto, por ejemplo. quizs veas que
desarrollas un nuevo
Entender estas relaciones es importante cuando se estudian sentido, la
sensibilidad a
condiciones como la sinestesia, y podran ayudar a entender algunas de las falsas
mejor la conciencia. creencias sobre la
forma en que el
cerebro experimenta
Pero se mire como se mire, cinco es un nmero bastante el mundo
arbitrario, un "mito" sobre el cerebro.

Una vez que empiezas a pensar sobre todos los tipos de informacin que llegan al
cerebro, quizs veas que desarrollas un nuevo sentido, la sensibilidad a algunas de las
falsas creencias sobre la forma en que el cerebro experimenta el mundo.

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Este artculo se basa en un captulo del nuevo libro de Christian Jarrett, "Great Myths
of the Brain" ("Grandes mitos sobre el cerebro").

Puedes leer la nota original en ingls en BBC Future.

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