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LA RUPTURE EPISTEMOLOGIQUE

DE CHEIKH ANTA DIOP

Thophile Obenga

D
e Cheikh Anta Diop. l'on ne retient trop souvent que les
thses, c'est--dire l'histoire rflchie pour parler
comme Hegel. Or toute histoire rflchie (celle des
historiens, des chercheurs, des rudits) peut tre corrige, voire
remplace par une autre, les matriaux (sources, documents,
archives, traditions, etc.) tant accessibles tout crivain qui
entreprend de faire de l'histoire.

Cheikh Anta Diop s'est hiss au niveau de l'histoire


philosophique, au niveau de la philosophie de l'histoire. Les
thses ne sont que l'organisation scientifique d'une
problmatique, d'une interrogation radicale. Les ethnographes
n'ont que des affirmations (thses) dues des descriptions
parfois rapides, souvent superficielles, toujours extrieures des
socits observes. Aucune interrogation radicale n'est trouver
dans les tudes ethnographiques. Les plus intressants parmi les
ethnographes dissertent sur la diffrence culturelle ou sur
l'identit culturelle. On ne fait guerre plus.

Tout au contraire, Cheikh Anta Diop entend laborer une


conscience historique partir de l'tude de l'histoire et des
civilisations de l'Afrique noire, depuis les origines de l'humanit.
Tel est le problme, tout fait nouveau: le passage critique de
l're ethnographique (hrite de Hegel) la vision historique du
pass africain, dans le cadre gnral de l'histoire universelle. Le
discours historique de Cheikh Anta Diop a des enjeux qui sont
plutt la tche du philosophe que celle de l'historien.
Thophile Obenga 36

En refusant le schma hglien de la lecture de l'histoire


humaine, Cheikh Anta Diop s'est par consquent attel laborer,
pour la premire fois en Afrique noire, une intelligibilit capable de
rendre compte de l'volution des peuples noirs africains, dans le
temps et dans l'espace. la notion d'ethnographie ne la
suite des interprtations hgliennes de l'histoire du monde,
Cheikh Anta Diop a oppos d'emble le concept mme de
connaissance historique de l'Afrique, pour aboutir une
conscience historique au sein de l'existence des peuples noirs
d'Afrique d'aujourd'hui. Le dbat n'est pas tellement entre
l'ethnographie et l'histoire, mais bien, qui sait lire et
comprendre Cheikh Anta Diop, entre l'ethnographie et une
certaine philosophie de l'histoire.
Ainsi, Cheikh Anta Diop rompt tout d'un coup avec tout
l'hritage de Hegel. Une vritable rupture pistmologique et
philosophique. Un ordre nouveau est n dans la comprhension
du fait culturel et historique africain. Les diffrents peuples
africains sont des peuples historiques avec leur tat (Egypte,
Nubie, Ghana, Mali, Zimbabwe, Kongo, Bnin, etc.), leur esprit,
leur art, leur religion, leur science. Mieux, ces diffrents peuples
historiques africains s'accomplissent en ralit comme des
facteurs substantiels de l'unit culturelle africaine, soit la
ncessit interne des civilisations africaines elles-mmes.
Lorsque Cheikh Anta Diop assigne son effort historique et
philosophique de connaissance et d'interprtation du pass
africain le but suivant: la rconciliation de l'Africain avec son
histoire, il faut ncessairement comprendre que les hommes font
l'histoire et que celle-ci est source de toute historicit, c'est--dire
de volont cratrice, de libert transcendante.
Jamais l'ethnographie ne montre la possibilit, voire la
ncessit, d'un dpassement du rel pour les ethnies dcrites.
L'ethnographie n'tablit aucune ncessit historique.
Si Cheikh Anta Diop s'intresse tant aux genses, aux
origines, aux mergences premires des civilisations
africaines, c'est que les premires origines sont la vrit et
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La totalit historique de Hegel exclut lAfrique noire
qu'elles sont une puissance exceptionnelle pour faire se
remmorer le pass temporel tout entier, d'un seul tenant,
tablissant ainsi une certaine logique historique dans les
volutions et les dveloppements ultrieurs qui tiennent
cependant des mergences primordiales. L'ethnographie n'est pas
une recherche de la vrit, surtout pas l'ethnographie
africaniste. Elle dcrit sans vraiment rflchir, cause de sa
mthode instantane.

A y regarder de plus prs, l'ethnographie, qui n'est que


descriptive ont coups de questionnaires et de schma
prtablis, restreint assez singulirement l'usage de la raison. En
revanche, l'ouvre de Cheikh Anta Diop (les prfaces et les
introductions notamment) est, avant l'exposition et la
dmonstration historique elles-mmes, un trait de mthode. En
effet, Cheikh Anta Diop, en installant la raison historique en
Afrique, montre du coup les limites de l'ethnographie coloniale et
postcoloniale. L'ethnographie africaniste est dsormais en crise.
Et Cheikh Anta Diop de poser vraiment neuf la question de
l'histoire africaine dans la temporalit mme de l'histoire de toute
l'humanit. L'on comprend pourquoi l'histoire est une science (une
tude) fondamentale, chez lui. Au refus ethnographique de
thmatisation du pass africain, Cheikh Anta Diop emprunte au
contraire /a route sure de la science (E. Kant, Prface la
2me dition de la Critique de la Raison Pure, 1787).

Cette route royale, le jeune chercheur africain se l'est cre


lui-mme, dans les annes 50, au milieu de tant d'obstacles et de
prjugs ethnographiques. Avec Cheikh Anta Diop le traitement
du pass africain est entr dans la voie sure de la science. Les
simples ttonnements de l'ethnographie sont dpasss. Les
africanistes vont s'engager, bien malgr eux, sur la voie certaine
de la science historique, aprs que Cheikh Anta Diop ait
dcouvert et invent, dans une sorte d'blouissement soudain,
toutes les problmatiques de l'histoire africaine: antriorit des
civilisations ngres, Egypte pharaonique ngre, unit culturelle
ngro-africaine, contribution des Afriques passes au
dveloppement scientifique, c'est que les premires origines sont
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Thophile Obenga
Culturel et philosophique de l'humanit, conscience historique si
ncessaire pour l'intgration contemporaine du continent africain
qui doit quitter, par le travail et dans la solidarit de destin, sa
grande fragilit actuelle, etc.

L'enqute (l'interrogation) de Cheikh Anta Diop sur l'histoire


africaine, depuis les temps les plus reculs, substitue un ordre de
pense tout fait nouveau au schma ethnographique issu de
Hegel. Les travaux historiques gnraux ont pris une haute place
en Afrique grce Cheikh Anta Diop qui a constitu, le premier, la
grille dfinitive de l'intelligibilit de l'histoire africaine. Le
mouvement d'ensemble de sa pense, l'ossature mme de son
uvre, son jaillissement global, c'est cela qui importe, plus que tel
ou tel dtail factuel. L'investigation des faits est presque sans
limite.

C'est la dtermination de penser qui est essentielle.


L'ethnographie a, elle, une pense empche, caractrise par
une absence de la vie, de l'histoire et du temps.*

Et de fait, l'ethnographie se complait dans la collecte sans fin


et sans but des faits bruts, sans que cela puisse ouvrir un champ
d'accomplissement pour la crativit et la libert de l'homme.

La rupture de Cheikh Anta Diop avec l'ankylose et


l'indtermination des tudes ethnographiques africanistes rside
en ceci qu'il entend clairer historiquement la vie sociale
africaine dans son ensemble, depuis les dbuts des temps.
Elucider la comprhension historique de la vie fait partie de
l'historiographie en tant que science de l'histoire. Dtecter la
provenance de l'Afrique actuelle partir d'un enracinement
originel dans la temporalit (son tre, son pass), revient penser
que l'Afrique a une histoire avec un devenir.

* Merab Mamardachvili, La pense empche. Entretiens avec Annie Epelboin, la


Tour d'Aigus, Editions de l'Aube, 1991. Philosophe gorgien, Merab
Mamardachvili, n en 1930, mort en 1990, a dvelopp sa pense l'ombre du
systme totalitaire.
La totalit historique de Hegel exclut lAfrique noire 39

Martin Heidegger (1889-1976) ne peut tre cout lorsqu'il


claire, de faon impressionnante, que les tudes historiques sont
issues (et tiennent) de l'historialit du Dasein comme tre-au-mon-
de. En ce cas, ce qui a une histoire peut du mme coup en
faire une. (M. Heidegger, Etre et Temps, traduit de l'allemand par
Franois Vezin, Paris, Gallimard, 1986. p. 443).

L'histoire est ainsi le tout de l'tant qui change dans le


temps et cela, la diffrence de la nature qui se meut galement
dans le temps, pour dsigner les transformations et les
destines des hommes, des groupes humains et leur civilisation
(M. Heidegger op. cit.).

Vivant dans le temps, les peuples africains ont donc une


histoire, c'est--dire l'aventure spcifique de leur tre-au-monde
qui s'est passe et qui s'est, en mme temps, transmise (en
tant que mmoire collective, tradition) et qui se poursuit toujours,
encore maintenant. L'homme se rapporte par consquent toutes
les dimensions de la conscience historique comme sujet des
vnements, comme sujet d'histoire.

Longtemps, l'ethnographie a refus aux peuples africains


leur rapport leur propre histoire comme signification existentielle
de leur vcu, maintenant. L'ethnographie n'a jamais tabli une
chane causale en Afrique, c'est--dire une trame historique qui
lie le pass au prsent et le prsent au futur. L'Afrique n'avait pas
d'histoire, parce qu'elle n'a pas de pass. C'est un monde qui
n'est pas dans le temps. Un monde atemporel. C'est vritablement
Cheikh Anta Diop qui a donn l'Afrique noire son caractre de
pass et d'histoire. L'Afrique noire n'est pas un monde
intemporel ni atemporel. Les peuples de cette partie du monde
existent et vivent temporellement, de faon originale, depuis
l'aube des temps, en passant et en advenant dans le temps.
Assumer toute cette longue histoire, c'est en fait assumer le
mme, en dcouvrant tre un horizon nouveau de travail et de
libert. Le retour sur mme n'est pas un repli de soi sur soi. Les
possibilits hrites du pass peuvent permettre de meilleurs
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choix aujourd'hui. C'est l prcisment qu'est l'histoire dans le
combat qui libre toute la puissance du destin commun partag
par tout un peuple.

On peut rsumer tout ceci dans un tableau comparatif qui


met aisment en relief la grande diffrence, irrconciliable, entre
l'ethnographie africaniste et les concepts fondamentaux de
l'histoire profonde, tels qu'ils apparaissent dans l'historiographie
cheikhantanenne:

Ruptre pistmologique
Approche africaniste du pass
de Cheikh Diop

1. Chronique historique: simple relev de 1. Recherche d'un rcit authentique-ment


faits passs, sans critique, sans historique, en mettant en relief les relations
thmatisation des donnes recueillies, de causalit entre les faits rapports.
comptes d'piciers aux dates sches.

2. En consquence, refus d'intelligibilit, 2. En consquence, recherche de la clef


de comprhension de la socit qui ouvre une vritable rsurrection de la
africaine. parpillement des contenus, vie intgrale du pass africain; souci
avec toutes les monographies humain, intellectuel, scientifique et
ethnographiques: autant de tribus philosophique de concevoir l'histoire
africaines, autant de spcialistes (des africaine comme une totalit gnrale et
curieux); travail de l'ethnographe. collective; concept d'unit culturelle de
l'Afrique noire; travail de l'historien.

3. Incapacit mthodologique d'aller au- 3. Effort de critique historique et de


del de la "priode coloniale", le reste priodisation de l'histoire africaine, au-del
relevant des sicles obscurs (qui sont de l're coloniale; cration du concept
pourtant les sicles les plus glorieux du d'"Afrique noire pr coloniale, pour
pass africain). Aucune proccupation indiquer que le pass de l'Afrique remonte
pour raccorder l'histoire actuelle de bien au-del de la priode coloniale;
l'Afrique un pass lointain quelconque. l'histoire africaine ne doit pas rester en l'air,
Ainsi tout est attribu des agents telle une bauche avorte: des
civilisateurs trangers: Sumriens, Antiquits africaines existent; profondeur
Asiatiques, Carthaginois, etc. et autres de la dimension temporelle des civilisations
Blanes mythiques, auteurs des africaines.
bronzes du Bnin, des constructions
cyclopennes de Zimbabwe, etc.
La totalit historique de Hegel exclut lAfrique noire 41

Ruptre pistmologique
Approche africaniste du pass
de Cheikh Diop
(continuation)

4. Aucun souci de retrouver la continuit 4. Dfossilisation de l'histoire africaine


des temps historiques africains: comprime dans les documents: le faire
l'ethnographe africaniste ne se pratiquement sans solution de continuit
proccupe pas de raison historique pour de longues priodes de temps (la
en Afrique noire, obissant en cela, longue dure du pass africain); le temps,
mme inconsciemment, au schma armature fondamentale de l'histoire
hglien; le monde africain est un africaine, comme de toute histoire
monde a-temporel, encore dans humaine.
l'enfance de l'humanit, au seuil de
l'histoire du monde.

5. Aucune explication historique n'est 5. Tentative de comprhension scientifique


propose. Extrme monotonie des de tous les faits historiques non expliqus
tudes ethnographiques. Mme les jusqu'ici. Elargissement de ce fait, du
illustrations doivent relever champ historiographique. De nouveaux
ncessairement de l'exotique. Les titres objets historiques apparaissent: migrations
sont galement trs rvlateurs de la primaires des peuples; niveaux culturels,
psychologie profonde de l'ethnographe scientifiques et intellectuels; systmes
ou de l'ethnologue: Afrique fantme, graphiques africains, etc. Naissance de la
peuples nus, peuples non-civiliss et linguistique compare, en tant qu'indication
nous, Rois ivres, etc. historique. Choix minutieux des titres et
des illustrations, dans un but de signifi-
cation et de valeurs historiques.

6. Travail ethnographique de terrain, 6. Affirmation de la restauration de la


mais sans but prcis, sans intention conscience historique africaine, et cela ne
humaine, sans suggestions possibles, fut pas sans exigence intellectuelle,
sans angoisse (juste des travaux morale, scientifique (mthodologique). La
universitaires). Le problme remmoration de l'histoire et de l'histoire
ontologique n'a jamais alert aucun culturelle africaines est lie, chez Cheikh
ethnographe en Afrique noire, tre Anta Diop, un vaste problme de cons-
Marcel Griaule seul, et Lo Frobenius truction de vrit, mme dans une
malgr ses hypothses peu contrles science trs dlicate comme l'Histoire.
au plan proprement historique.

7. Les cartons ethnographiques ne 7. La conscience historique des peuples


confrent pas aux ethnies concer- africains leur fait retrouver leur place dans
nes la conscience de vivre dans la conscience historique de l'humanit.
l'histoire: La nature organique n'a pas L'histoire africaine existe: elle n'est pas en
d'histoire (Hegel). L'Afrique, englue marge de celle de l'humanit entire.
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Ruptre pistmologique
Approche africaniste du pass
de Cheikh Diop
(continuation)

dans la Nature, n'est jamais qu'-objet L'Afrique est sujet d'histoire humaine,
d'histoire. Aucun ethnographe n'a tabli comme n'importe quelle autre partie de
des liens de parent culturelle par l'humanit. La conscience d'unit culturelle
exemple entre les peuples du Mali et dveloppe la conscience historique.
ceux du Kenya, entre ceux du Gabon et L'pars est runi, dans la diversit et l'unit
du Malawi, entre ceux de l'Afrique culturelle profonde, ds les origines.
centrale et de l'Afrique de l'ouest. Tout
est pars.

8. Impossibilit radicale pour toute la 8. Sujet d'histoire, l'Afrique a contribu au


science ethnographique de concevoir progrs culturel, scientifique et
un apport quelconque de l'Afrique au philosophique de l'humanit. L'Afrique
dveloppement de l'humanit, dans le n'est pas un chec dans l'histoire
pass. universelle. L'Afrique contemporaine doit
pouvoir agir pour mettre profit les acquis
positifs de l'Humanit.
9. Les tudes ethnographiques ou 9. L'histoire africaine prend toute sa sig-
ethnohistoriques n'ont aucun souci de la nification, toute sa valeur, dans le contexte
condition humaine, en Afrique, et pour gnral et global de l'histoire humaine.
l'humanit. L'histoire comme force vitale Chez Cheikh Anta Diop, tous les efforts
pour les peuples est un non-sens. d'analyse et de synthse historiques n'ont
qu'un immense objectif final: essayer de
rpondre la question fondamentale du
sens de l'tre et de notre existence
humaine, dans le temps qui a t, qui est
et qui sera.

10. Aucune perspective d'avenir dans 10. L'uvre de Cheikh Anta Diop ouvre
les tudes d'ethnographie africaine. l'Afrique les perspectives les plus
La connaissance correcte du pass modernes: lutte contre la barbarie (l'ordre
africain n'est pas un droit pour les sthien), triomphe de la civilisation (l'ordre
Africains, encore moins pour la mmoire osirien).
collective de l'humanit.

Ces catgories fondamentales, mises au point par Cheikh


Anta Diop pour servir la connaissance scientifique de l'histoire
africaine, sont la source nergtique mme de ses thses
celles-ci constituent l'histoire rflchie, et celles-l l'histoire
philosophique, pour reprendre les expressions de Hegel.
La totalit historique de Hegel exclut lAfrique noire 43

Les ethnographes et les ethno-historiens africanistes ont


surtout attaqu Cheikh Anta Diop au niveau de l'histoire
rflchie, et non au niveau du discours historique propre qu'aucun
africaniste n'a jamais tent d'laborer.

Avant d'exposer comment l'historiographie africaine est ne


de nos jours avec Cheikh Anta Diop, il est requis de rendre
compte de cet autre obstacle rencontr sur le chemin et qui a pour
nom la race ngre, classe galement par Gobineau au plus
bas chelon de l'humanit.