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Sigmund FREUD (1907)

Actes obsdants
et exercices religieux

Traduction franaise de Marie Bonaparte, revue par lauteur, 1932.


Sigmund Freud (1907), Actes obsdants et exercices religieux. Trad. fr., 1932. 2
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Actes obsdants
et exercices religieux (1907)

Zwangshandlungen und Religionsbungen. Cette tude a dabord


paru dans la Zeitschrift fr Religionspsychologie, dite par BRESLER et
VORBRODT, vol. I, fasc. 1, 1907, Puis dans la deuxime suite de la
Sammlung kleiner Schriften zur Neurosenlehre.
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Je ne suis certes pas le premier quait frapp la ressemblance qui


existe entre les actes obsdants des nvross et les exercices par
lesquels le croyant tmoigne de sa pit. Le nom mme de
crmonial , que lon a donn certains de ces actes obsdants,
men est une garantie. Cependant cette ressemblance me semble tre
plus quune ressemblance superficielle, de telle sorte que lon pourrait,
dune intelligence de la gense du crmonial nvrotique, se risquer
tirer par analogie des conclusions relatives aux processus psychiques
de la vie religieuse.
Les gens qui pratiquent des actes obsdants ou un crmonial
appartiennent, avec ceux qui souffrent de penses obsdantes, de
reprsentations obsdantes, dimpulsions obsdantes, etc., un
groupe clinique particulier laffection duquel on a coutume de
donner le nom de nvrose obsessionnelle 1. Mais il ne faudrait pas
essayer de faire driver de son nom le caractre essentiel de cette
affection., car, proprement parler, dautres phnomnes psychiques
morbides peuvent galement prtendre ce que nous appelons
caractre obsdant . Une connaissance dtaille de ces tats doit
encore actuellement tenir lieu de dfinition, vu que nous navons pas
jusqu prsent russi dgager le critrium, sans doute trs
profondment situ, de la nvrose obsessionnelle, critrium dont on
devine cependant la prsence dans toutes les manifestations de cette
affection.
Le crmonial nvrotique consiste en petits actes : actions
surajoutes ou entraves ou bien rangements, lesquels, loccasion

1 Cf. LWENFELD, Die psychischen Zwangserscheinungen (Les Phnomnes psychiques


obsessionnels), 1904.
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des actes de la vie quotidienne, sont excuts toujours de la mme


manire ou bien dune faon qui varie suivant des rgles donnes. Ces
activits nous font limpression de simples formalits ; elles nous
apparaissent comme totalement dnues de sens. Elles napparaissent
pas sous un autre jour au malade, et il est pourtant incapable de ne pas
les accomplir, car tout cart du crmonial est puni dune
insupportable angoisse, qui oblige refaire aprs coup ce qui avait t
omis. Tout aussi mesquines que les actions elles-mmes du crmonial
sont les occasions et les sortes dactivits que le crmonial environne,
en rendant plus difficile, et en tout cas en retardant laccomplissement:
par exemple, laction de shabiller et de se dshabiller, de se coucher,
de satisfaire les besoins corporels. On peut dcrire la faon dont
sexerce un crmonial en remplaant en quelque sorte celui-ci par
une srie de lois non crites. Par exemple, en ce qui touche le
crmonial du lit : la chaise doit se trouver devant le lit dans une
position dtermine, les vtements doivent y tre plis dans un certain
ordre ; la couverture du lit doit tre borde aux pieds. Le drap doit tre
bien tir, sans plis ; les oreillers doivent tre disposs de telle ou telle
manire, le corps lui-mme doit se trouver dans une attitude
strictement dtermine ; ce nest qualors quon a le droit de
sendormir. Dans les cas lgers, le crmonial parat tre lexagration
dun ordre habituel et justifi. Mais la conscience toute particulire
avec laquelle il est excut et langoisse qui surgit sil est omis donnent
au crmonial le caractre dun acte sacr . Tout ce qui le trouble
est en gnral mal tolr ; il doit tre accompli lexclusion du public,
de la prsence dautres personnes.
Toutes les formes dactivit peuvent devenir des actes obsdants
au sens le plus large, quand ces activits sont surcharges de petites
actions surajoutes, sont rythmes darrts et de rptitions. On ne
peut sattendre trouver de frontire nette entre le crmonial et
les actes obsdants . Le plus souvent, les actes obsdants sont issus
dun crmonial. La maladie est constitue, en plus de ces deux
phnomnes, par des interdictions et des empchements (aboulie), qui
en ralit ne font que poursuivre luvre des actes obsdants, en tant
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que certaines choses ne sont pas du tout permises au malade, et que


dautres ne le sont qu la condition dobserver un crmonial prescrit
davance.
Il est curieux de voir que la compulsion comme les interdictions
(devoir faire une chose et ne pas avoir le droit den faire une autre) ne
frappent au dbut que les activits solitaires des hommes et laissent
intact pendant longtemps leur comportement social ; cest pourquoi
de tels malades peuvent, pendant de longues annes, traiter leur mal
en affaire prive et le dissimuler. Bien plus de gens dailleurs souffrent
de semblables formes de la nvrose obsessionnelle que ne
lapprennent les mdecins. En outre, beaucoup de ces malades
trouvent cette dissimulation une circonstance favorisante dans ce fait
quils arrivent fort bien remplir leurs devoirs sociaux pendant une
partie de la journe, aprs avoir consacr un certain nombre dheures
leurs mystrieux agissements dans une retraite la Mlusine.
Il est ais de voir o se trouve la ressemblance entre le crmonial
nvrotique et les actes sacrs du rite religieux : dans la peur,
engendre par la conscience, en cas domission, dans la complte
isolation de toutes les autres activits (dfense dtre drang) et dans
le caractre consciencieux et mticuleux de lexcution. Mais les
diffrences sont tout aussi frappantes, diffrences dont quelques-unes
sont si clatantes quelles font de cette comparaison quelque chose de
sacrilge : la plus grande diversit des actes crmoniaux par
opposition la strotypie du rite (prire, gnuflexion, etc.) ; le
caractre priv de ceux-ci par opposition au caractre public et
collectif des exercices religieux ; et surtout cette diffrence que les
petits actes du crmonial religieux ont un sens et une intention
symbolique, tandis que ceux du crmonial nvrotique semblent niais
et dnus de sens. La nvrose obsessionnelle semble ici la caricature
mi-comique, mi-lamentable dune religion prive. Cependant, cest
justement cette diffrence la plus tranche entre le crmonial
nvrotique et le crmonial religieux qui disparat lorsque, grce la
technique dinvestigation psychanalytique, on pntre assez avant
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pour comprendre les actes obsdants 1. Cette investigation permet de


mettre radicalement fin lapparence daprs laquelle les actes
obsdants seraient niais et dnus de sens. Elle rvle aussi do
provient cette apparence. On apprend voir que les actes obsdants
sont, sans exception et dans tous leurs dtails, pleins de sens, quils
sont au service dintrts importants de la personnalit et quils
expriment et des vnements influence persistante, et des penses
charges daffect de lindividu. Ils ralisent ceci de deux manires., en
tant que reprsentation directe ou bien en tant que reprsentation
symbolique ; il convient donc de les interprter soit biographiquement,
soit symboliquement.
Je ne pourrai me dispenser de citer ici quelques exemples lappui
de cette assertion. Quiconque sest familiaris avec les rsultats dus
linvestigation psychanalytique des psychonvroses ne sera pas surpris
dapprendre que ce que reprsentent les actes obsdants ou le
crmonial drive de la vie la plus intime, voire de la vie sexuelle du
malade.

a) Une jeune fille observe par moi tait soumise la compulsion,


aprs stre lave, de faire tourner plusieurs fois la cuvette en rond. La
signification de cet acte crmonial se trouvait dans le proverbe : Il ne
convient pas de jeter de leau sale avant den avoir de propre 2.

Cette action avait pour but de donner un avertissement sa sur,


quelle aimait beaucoup, et dempcher celle-ci de divorcer davec un
mari peu satisfaisant avant davoir nou des relations avec quelquun
de mieux.
b) Une femme qui vivait spare de son mari obissait pendant les
repas la compulsion de laisser les meilleurs morceaux, par exemple
de ne manger que les bords dune tranche de viande rtie. Ce
renoncement sexpliquait par la date o il avait pris naissance. Il stait

1 Cf. S. FREUD, Sammlung kleiner Schriften zur Neurosenlehre (Suite de petites tudes sur la doctrine
des nvroses), Vienne, 1906 ; 3e d., 1920.
2 Man soll schmutziges Wasser nicht ausgiessen, ehe man reines hat.
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manifest pour la premire fois le jour o elle avait annonc son mari
quelle lui refuserait dsormais les rapports conjugaux, cest--dire le
jour o elle avait renonc ce quil y avait de meilleur.
c) La mme malade ne pouvait en ralit sasseoir que sur un seul
sige et ne parvenait sen relever quavec difficult. Le sige, daprs
certains dtails de sa vie conjugale, symbolisait pour elle son mari,
qui elle restait fidle. Elle expliquait par cette phrase sa compulsion :
On se spare si difficilement (dun homme, dun sige) aprs sy tre
assise une premire fois.
d) Pendant tout un laps de temps elle avait eu coutume de rpter
un acte obsdant particulirement frappant et absurde. Elle courait de
sa chambre une autre pice, au milieu de laquelle se trouvait une
table, elle arrangeait dune certaine faon le tapis qui se trouvait
dessus, elle sonnait la fille de chambre, qui devait sapprocher de la
table, puis elle congdiait celle-ci avec un ordre indiffrent. Au cours
des efforts que nous fmes pour expliquer cette compulsion, il lui vint
lesprit que le tapis de table en question portait une tache dune vilaine
couleur et quelle disposait chaque fois le tapis de telle sorte que la
tache dt sauter aux yeux de la fille de chambre. Le tout tait ainsi la
reproduction dun vnement relatif son mariage, vnement qui
avait ensuite donn son esprit un problme rsoudre. Son mari, au
cours de leur nuit de noces, avait t victime dune mauvaise fortune
qui nest pas rare. Il se trouva impuissant et courut plusieurs fois
cette nuit-l de sa chambre la sienne afin de rpter la tentative. Le
matin suivant il avait dit quil devrait avoir honte devant la fille de
chambre de lhtel, qui allait faire les lits ; aussi prit-il un flacon dencre
rouge et en versa-t-il le contenu sur le drap, mais dune faon si
maladroite que la tache rouge se produisit un endroit vraiment peu
en rapport avec son dessein. Elle rejouait ainsi par cet acte obsdant la
scne de sa nuit de noces. La table et le lit font en effet eux deux
le mariage.
e) Cette mme malade prsentait une compulsion noter le
numro de chaque billet de banque avant quil ne sortt de ses mains :
or, cette compulsion comportait aussi une explication biographique.
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Au temps o elle admettait encore lide de quitter son mari, au cas o


elle trouverait un autre homme plus digne de confiance, elle stait
laiss faire la cour, dans une ville deaux, par un monsieur des
intentions srieuses duquel elle doutait cependant. Un jour o elle
avait besoin de petite monnaie, elle le pria de lui changer une pice de
cinq couronnes. Il le fit, empocha la large pice dargent et ajouta
galamment quil ne sen sparerait jamais, cette pice ayant pass par
ses mains elle. Au cours de rencontres ultrieures, elle fut maintes
fois tente de lui demander quil lui montrt la pice de cinq
couronnes, en quelque sorte pour se convaincre de la foi quil
convenait daccorder ses hommages. Mais elle sen abstint en vertu
de la bonne raison que lon ne saurait distinguer lune de lautre des
pices de monnaie de mme valeur, Ainsi le doute ne fut pas dissip,
et il laissa aprs lui la compulsion noter les numros des billets de
banque, numros grce auxquels chaque billet se distingue
individuellement de tous les autres de mme valeur.
Ces quelques exemples, emprunts au vaste ensemble de mes
observations, ne sont destins qu illustrer la proposition daprs
laquelle tout, clans les actes obsdants, est plein de sens et
interprtable. Il en est (le mme du crmonial proprement dit ; la
preuve en exigerait seulement un expos plus circonstanci. Mais je ne
my mprends nullement : nous semblons nous tre fort loigns, par
llucidation des actes obsdants, de la sphre dides de la religion.
Cest une des conditions de ltat pathologique que la personne qui
obit une compulsion le fasse sans en connatre la signification, au
moins la signification principale. Seuls les efforts du traitement
psychanalytique pourront lui rendre conscient le sens de lacte
obsdant et par l les mobiles qui ly poussent. Nous exprimons cet
tat de choses important en disant que lacte obsdant sert
manifester des mobiles et des reprsentations inconscientes. Il semble
y avoir l une nouvelle diffrence davec les exercices religieux, mais il
faut se rappeler quaussi bien le dvot isol exerce en rgle gnrale le
crmonial religieux sans demander quel en est le sens, tandis que le
prtre et linvestigateur peuvent cependant connatre ce sens, le plus
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souvent symbolique, du rite. Les mobiles qui poussent imprieusement


les croyants aux exercices religieux leur restent cependant tous
inconnus, ou bien sont reprsents dans leur conscience par dautres
mobiles mis en avant leur place.
Lanalyse des actes obsdants nous a dj permis de jeter un coup
dil sur ltiologie de ceux-ci et sur lenchanement des mobiles qui
les dterminent. On peut dire que celui qui souffre de compulsion et
dinterdictions se comporte comme sil tait sous lempire dun
sentiment de culpabilit, dont il ne sait rien dailleurs, dun sentiment
inconscient de culpabilit, ainsi quil convient de dire en ne tenant pas
compte du heurt des mots ici associs. Ce sentiment de culpabilit
prend sa source dans certains processus psychiques prcoces, mais
trouve un lment de reviviscence perptuelle dans la tentation que
renouvelle chaque occasion actuelle. Dautre part, il donne naissance
une angoisse expectante, une attente du malheur, toujours aux
aguets, angoisse lie par le concept de la punition la perception
interne de la tentation. Quand un crmonial est en train de se
constituer, le malade sait encore consciemment quil doit faire ceci ou
cela sans quoi un malheur arriverait et, en rgle gnrale, la sorte de
malheur attendre est encore communique sa conscience. Mais le
rapport, dmontrable dans chaque cas, qui existe entre loccasion o
langoisse expectante surgit et llment de menace quelle contient
est dj cach au malade. Ainsi le crmonial commence par tre un
acte de dfense ou une assurance contre quelque chose, une mesure
de protection.
Au sentiment de culpabilit du nvros obsessionnel correspondent
les protestations des dvots lorsquils affirment savoir quils sont de
grands pcheurs dans leur cur ; il semble que les exercices de pit
(prires, invocations, etc.), aient la valeur de mesures de dfense et de
protection, mesures par lesquelles les dvots font prcder chaque
activit de la journe et surtout chaque entreprise sortant de
lordinaire.
On acquiert une intelligence plus profonde du mcanisme de la
nvrose obsessionnelle si lon estime sa juste valeur le fait primordial
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se trouvant sa base et qui consiste toujours dans le refoulement


dune pulsion instinctive (dune composante de linstinct sexuel),
pulsion qui tait contenue dans la constitution de la personne en jeu,
qui put se manifester un certain temps dans sa vie infantile et devint
ensuite la proie du refoulement. Une scrupulosit particulire, dirige
contre les objectifs de cet instinct, est engendre en mme temps que
le refoulement de cet instinct. Seulement cette formation
ractionnelle psychique ne se sent pas sre delle-mme, mais
constamment menace par linstinct demeur aux aguets dans
linconscient. Linfluence de linstinct refoul est ressentie sous forme
de tentation, et cest au cours du processus du refoulement lui-mme
que nat langoisse, qui, en tant quangoisse expectante, sempare du
domaine de lavenir. Le processus de refoulement qui conduit la
nvrose obsessionnelle est qualifier de refoulement incompltement
russi, refoulement qui menace de faiblir de plus en plus. Cest en quoi
il est comparable un conflit qui ne saurait connatre de fin ; des
efforts psychiques toujours renouvels sont ncessaires afin de
maintenir lquilibre contre les pousses constantes de linstinct. Les
actes crmoniaux et obsdants naissent ainsi, dune part, titre de
dfense contre la tentation, dautre part, titre de protection contre
un malheur attendu. Mais contre la tentation, les actes de protection
semblent bientt ne pas suffire ; alors surgissent les interdictions qui
doivent nous garder distance de la situation o nous serions tents.
Ainsi quon peut le voir, les interdictions remplacent les actes
obsdants, tout comme une phobie a pour but dpargner la ncessit
dune crise dhystrie. Dun autre ct, le crmonial reprsente la
somme des conditions sous lesquelles dautres choses, pas encore
absolument dfendues, restent permises ; de mme le sens du
crmonial religieux du mariage est de permettre au dvot la
jouissance sexuelle, par ailleurs entache de pch. La nvrose
obsessionnelle, comme toutes les autres affections analogues, a
encore pour caractre que ses manifestations (ses symptmes, parmi
lesquels les actes obsdants) remplissent cette condition dtre un
compromis entre les forces psychiques en conflit. Ainsi les symptmes
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ramnent au jour quelque chose du plaisir quils sont destins


empcher, ils se mettent au service de linstinct refoul non moins que
de linstance refoulante. Et mme, avec le progrs de la maladie, les
actes, qui lorigine servaient plutt la dfense, se rapprochent
toujours davantage des actions condamnes par lesquelles, dans
lenfance, linstinct se manifestait.
On pourrait retrouver quelque chose de ces rapports dans le
domaine de la vie religieuse : la rpression, le renoncement certaines
pulsions instinctives semble aussi tre la base de la formation de la
religion ; cependant ce ne sont Pas, comme dans la nvrose, des
composantes exclusivement sexuelles dont il sagit ici, mais des
instincts gostes, nuisibles la socit, auxquels dailleurs une
contribution sexuelle nest le plus souvent pas trangre. Le sentiment
de culpabilit man dune tentation qui ne steint jamais, langoisse
expectante sous forme de la peur des chtiments divins, nous avons
appris les reconnatre au domaine de la religion plus tt qu celui de
la nvrose. Peut-tre en vertu des composantes sexuelles qui sy
mlent, peut-tre par suite des qualits gnrales de linstinct, la
rpression des instincts au domaine de la vie religieuse se manifeste-t-
elle aussi comme insuffisante et jamais acheve. Des rcidives totales
de pch sont mme plus frquentes chez le dvot que chez le
nvros, et elles conditionnent une nouvelle espce dactivits
religieuses, les actes de pnitence, auxquels on trouve des pendants
dans la nvrose obsessionnelle.
Nous lavons vu : un caractre particulier et dgradant de la
nvrose obsessionnelle consiste en ce que le crmonial sattache de
petits actes de la vie quotidienne et se manifeste sous forme de
prescriptions et de restrictions puriles. On ne comprend ce trait
frappant de la structure du tableau clinique quen apprenant voir que
le mcanisme du dplacement psychique, dcouvert par moi dabord
dans la formation du rve, domine les processus psychiques de la
nvrose obsessionnelle. Dans les quelques exemples dactes obsdants
que jai cits, on peut dj voir comment le symbolisme et les dtails
de lexcution de lacte sdifient grce un dplacement de ce qui est
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propre, important, une chose mesquine mais substitutive, par


exemple dun homme un sige. Cest cette tendance au dplacement
qui modifie toujours davantage le tableau des phnomnes morbides
et qui en vient pour finir faire de la chose la plus minime la plus
importante et la plus pressante. On ne saurait mconnatre quau
domaine religieux nexiste une tendance semblable au dplacement de
la valeur psychique, et la vrit dans le mme sens, de telle sorte que
peu peu le crmonial mesquin des exercices religieux devient
lessentiel, aprs qua t mis de ct son contenu idatif. Cest aussi
pourquoi les religions subissent par saccades des rformes qui
sefforcent de rtablir la relation originelle des valeurs.
Le caractre de compromis des actes obsdants en tant que
symptmes nvrotiques est celui que lon reconnat le moins
nettement dans les actes religieux qui leur correspondent. Et
cependant quelque chose nous rappelle ce trait de la nvrose quand
nous voyons combien souvent tous les actes que la religion rprouve
les manifestations des instincts rprims par la religion sont
justement accomplis en son nom et soi-disant son profit.
En vertu de ces concordances et de ces analogies, on pourrait se
risquer concevoir la nvrose obsessionnelle comme constituant un
pendant pathologique de la formation des religions, et qualifier la
nvrose de religiosit individuelle, la religion de nvrose
obsessionnelle universelle. La concordance la plus essentielle rsiderait
dans le renoncement fondamental lexercice dinstincts
constitutionnellement donns, la diffrence la plus dcisive dans la
nature de ces instincts qui, dans la nvrose, sont dorigine
exclusivement sexuelle, et dans la religion aussi de nature goste.
Un renoncement progressif des instincts constitutionnels, dont
lexercice pouvait donner au moi un plaisir primaire, semble tre lune
des bases de lvolution culturelle des hommes. Une partie de ce
refoulement des instincts est accomplie par les religions, en tant
quelles incitent lindividu offrir en sacrifice la divinit ses plaisirs
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instinctifs. A moi est la vengeance , dit le Seigneur 1. On croit


reconnatre dans lvolution des vieilles religions que bien des
forfaits auxquels lhomme avait renonc avaient t passs
Dieu et taient encore permis en son nom, de telle sorte que la cession
la divinit tait le moyen par lequel lhomme se librait de la
domination de ses instincts mauvais et nuisibles la socit. Aussi
nest-ce pas un hasard si toutes les particularits humaines - avec les
mauvaises actions qui en drivent - taient attribues aux anciens
dieux dans une mesure illimite, et ce ntait pas une contradiction
quil ne ft pourtant pas permis de justifier ses propres forfaits par
lexemple divin.

FIN DE LARTICLE.

1 Deutronome, XXXII, 35. (N. de la Trad.)