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Revue europenne des

sciences sociales
XLV-137 (2007)
La monnaie, personnage historique

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Jrme Jambu
Changer de systme de compte ou de
monnaie, lpoque moderne et sous
la Rvolution
( travers lexemple normand)
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Rfrence lectronique
Jrme Jambu, Changer de systme de compte ou de monnaie, lpoque moderne et sous la Rvolution,
Revue europenne des sciences sociales [En ligne], XLV-137|2007, mis en ligne le 01 juillet 2010, consult le 14
octobre 2012. URL: http://ress.revues.org/222; DOI: 10.4000/ress.222

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Revue europenne des sciences sociales, Tome XLV, 2007, N 137, pp. 141-152

Jrme JAMBU

CHANGER DE SYSTME DE COMPTE


OU DE MONNAIE, LPOQUE MODERNE
ET SOUS LA RVOLUTION
(A travers lexemple normand)

En janvier 2002, les Franais et plusieurs de leurs voisins europens ont


chang de monnaie. Evnement majeur au plan conomique, le passage leuro
fut un vritable bouleversement pour les mentalits. Labandon, en France, dune
monnaie vieille de 650 ans, utilise depuis deux sicles et symbole de la Rpu-
blique a eu des consquences indniables sur les comportements individuels, bien
quelles furent moins ngatives que le prvoyaient les eurosceptiques . A titre
de comparaison, le passage de lancien au nouveau franc, en 1960, fut, ct du
changement qui vient davoir lieu, une volution bien mineure. Les moyens
contemporains de communication et la mdiatisation nous ont prpar cette
rvolution.
Les hommes et les femmes de lpoque moderne connurent eux aussi des
changements ou des crations de monnaie importants, avec une diffusion de lin-
formation autrement mdiocre.
LAncien Rgime vit en effet un nombre de monnaies circulant en concurrence
trs lev soit plus de 100 au dbut du XVIIe sicle, avec les espces trangres.
En 1575 tait cr le franc dargent ; il ne remplaait pas le teston1, mais sy ajou-
tait. En 1577, quand on changea de systme de compte, le quart dcu rejoint les
bourses sans dcrier2 dautres monnaies. Il en fut de mme lors de la cration des
louis dargent en 1641. Ces exemples pour les monnaies blanches3 illustrent bien
limbroglio montaire de lAncien Rgime : des espces de cuivre, de billon4,
dargent et dor vieilles de plusieurs dcennies se superposaient et circulaient avec
pour seule rgle que leur valeur tait intrinsque. La priode que lon se propose
daborder fut aussi lpoque de la cration du papier-monnaie qui, sous diffrentes
formes, rvolutionna les moyens de paiement. Il faudrait une autre communica-
tion pour traiter cette question, pourtant trs lie.
Je prsenterai donc ici les principaux changements et crations de monnaie
pour lpoque moderne, savoir ceux de 1577 (instauration de lcu comme mon-
naie de compte), 1640-1641 (cration des louis dor et dargent) et 1795 (cration
du franc). A travers lexemple normand qui mest cher, et pour illustrer ce propos,
on peut essayer de voir comment on apprhendait ces changements, comment ils
taient vcus, et en quoi ils ont pu ralentir ou non lactivit conomique.

1
Teston : monnaie dargent figurant le portrait du roi.
2
Dcrier : retirer dfinitivement une monnaie de la circulation.
3
Monnaie blanche : monnaie dargent.
4
Alliage de cuivre et dargent faible teneur de ce second.
142 JRME JAMBU

I. LINFORMATION
EN MATIRE MONTAIRE

Comment tait-on au courant de la mise en circulation dune monnaie, de son


cours ou de son dcri ? Il apparat que les informations relatives la monnaie
taient trs diffuses. Elles occupaient une grande place dans celles communi-
ques au peuple, jusquau commun, car elles taient une proccupation majeure
de ladministration royale. Le cours des monnaies devait tre en effet lune des
informations cries la plus suivie, aussi bien au son des tambours et trompettes
aux foires et marchs quaprs le prche lglise paroissiale. Larrt donn en
1577 par le Parlement de Rouen5 sur le cours des monnaies nous rvle comment
cette information tait diffuse. Au sujet du nouveau cours des monnaies, on y
prcise quil faut :
[] faire attacher [ladite ordonnance royale] aux principalles portes de toutes les glises,
auditoires & lieux o la juridiction, tant ecclsiastique que temporelle, sera tenu faire
admonnester le peuple par les prosnes des paroisses, de lobserver et garder.

On pourra objecter que ces textes ntaient faits, comme il est coutume de pen-
ser, que pour leurs rdacteurs. Mais les questions montaires taient trop impor-
tantes pour tre certain que les ordres taient bien diffuss puis suivis, ou du moins
couts. Le srieux de nos notaires et tabellions, qui respectent parfaitement la
lgislation royale, nous en donne la preuve. Dans le mme arrt, qui intime lordre
ceux-ci de relever les espces diffrentes utilises lors de chaque transaction, on
leur demande :
[] davoir certain lieu & bureau, o ils recevront les contractz, auquel sera affich le
double dudict edict []

Les notaires, greffiers des affaires conomiques, taient donc un important


relais de linformation, notamment dans les campagnes. Ils sont toujours au cou-
rant des dernires dcisions en matire montaire. Jamais, dans notre rgion, les
a-t-on trouvs en panne dinformation, mme pendant lpisode Law o la masse
dinformations, souvent contradictoires, aurait pu faire craindre de graves
erreurs6. Et ils sont les premiers appliquer ou faire appliquer les rglements. En
1577, ils utilisent lcu qui remplace la livre de compte ds la premire heure. En
1720, ils connaissent parfaitement au jour prs le cours des espces mtalliques
pendant le Systme de Law. Ils anticipent mme sur lutilisation du franc dans les
comptes sous la Rvolution, nous y reviendrons.
Ils prennent la suite, dans la diffusion de linformation en matire montaire,
des premiers relais de ladministration royale que sont les changeurs. La Norman-
die connaissait depuis le dbut du XVe sicle et loccupation anglaise le rseau de
changeurs le plus dense du royaume. Ceux-ci taient assez bien rpartis dans la
province, mais circulaient surtout de foires en marchs et apprenaient ainsi aux
populations le dcri et le nouveau cours des monnaies. Cest auprs deux que les
hommes et les femmes de lAncien Rgime devaient se rendre pour changer leurs

5
Publi chez M. Le Mesgissier, Rouen, 1608.
6
Faure (1977). Jambu, Annales de Normandie (mai 2000).
CHANGER DE SYSTME DE COMPTE OU DE MONNAIE 143

espces rognes ou dcries. Mais on constate que dans les zones les plus recules
le dlai dun mois gnralement accord par lEtat pour se dbarrasser des vieilles
espces tait loin dtre respect. En campagne, on sorganisait donc pour dl-
guer une personne de la paroisse ou de la communaut auprs du changeur le plus
proche. Ce sont aussi les diffrents trsoriers et fermiers qui diffusaient linfor-
mation, devant toujours afficher le prix des monnaies dans leurs bureaux. Cet
encadrement, plus urbain que rural, ne laissait pas les campagnes en reste. On dis-
pose pour la fin du XVIIe et le XVIIIe sicle dexemples de commandes de cen-
taines daffiches et de tracts, par une gnralit, sur le nouveau cours des mon-
naies. Des hommes taient dlgus leur diffusion et avaient la charge de
parcourir les villages pour placarder ces encarts.
Les textes lgislatifs en matire montaire taient de surcrot disponibles chez
les libraires, imprims en quantit pour quelques deniers. Encore fallait-il habiter
en ville pour se les procurer, prs dune imprimerie qui avait reu lautorisation de
les reproduire, et surtout savoir lire. Les marchands, artisans, bourgeois, taient
certainement les premiers acheteurs de ces quelques feuilles, avec les notaires.
Les colporteurs les rpandaient dans les zones les plus recules de la province,
mme sil sagissait parfois de copies illgales avec quelques erreurs. On doit
cependant noter que la majorit se satisfaisait de la lecture publique ou du bouche
oreille. Ainsi lit-on souvent dans la marge dun livre de comptes la dernire nou-
velle entendue en matire montaire, griffonne pour mmoire, comme dans ce
registre de lhpital de Lisieux :
Nota que largent a diminu, scavoir le louis dor de cinq sols, les escus blanc dun sol,
au commencement de lanne du siecle 17007.

Dans les mmoires privs, livres de comptes ou de raison, il nest dailleurs


pas rare que lauteur rserve plusieurs lignes au nouveau cours, comme cest le
cas pour le gentilhomme cotentinois Gilles de Gouberville.

Les infractions aux rglements montaires taient particulirement poursui-


vies. Linformation sur la rpression de la dlinquance montaire tait alors tout
aussi diffuse afin de mettre en garde les contrevenants. Larrt prcdemment
cit de 1577 prcise au sujet de celle-ci :
[quest] ordonn et enjoinct tous les autres juges, tant royaulx que subalternes, les faire
lire & publier de quinzaine en quinzaine, en leurs auditoires & juridictions & en toutes
les foyres & jours de march de leurs ressortz [].

On possde plusieurs exemples de placards affichs dans tel ou tel lieu annon-
ant la nature de linfraction commise par tel ou tel individu. Ces textes avaient la
tche trs rpandue de faire craindre la loi en prsentant trs lisiblement lidentit
du contrevenant et la nature du dlit. En ville comme dans les paroisses rurales, le
porche de bois des glises et le panneau de bois du carrefour principal servaient de
surface daffichage pour ceux-ci. En voici un, retrouv pour notre rgion ; il est de
1719 et concerne lexposition despces dcries8 :

7
Archives dpartementales du Calvados, Hpital de Lisieux, H. suppl. 173 E 12.
8
Cest--dire lutilisation, interdite, despces retires de la circulation.
144 JRME JAMBU

Extrait des registres du greffe de la Monnoye de Caen.


Du treize octobre mil sept cens dix neuf.
Qui juge la confiscation au profit du Roy de neuf cus & vingt-quatre pices valant
cy-devant douze sols exposes dans le commerce par Michel le Courtois de la paroisse
de Clinchamps.
Devant nous Jean Contest le Sueur, conseiller du Roy, juge garde de la Monnoye de
Caen, en la Chambre des dlivrances de ladite Monnoye, le vendredy 13 jour doctobre
1719 entre le procureur du Roy de ce sige, demandeur contre Michel le Courtois, fer-
mier laboureur de la paroisse de Clinchamps, pour faire confisquer au profit du Roy
huit pices de huit au marc, & 1 de 99, & de vingt quatre pices autrefois de douze
sols, que ledit Courtois exposoit dans la boutique de Joseph Denis, maistre boullen-
ger en cette ville, & prtendoit les faire recevoir comme tant de cours et mise ; les-
quelles espces tant refuses par ledit Denis, & vu le procs verbal de Michel le Sncal
sergent en cette dite ville du jour dhyer, controll Caen ledit jour par Fouet, fait requte
du procureur du Roy de ce sige, qui sur lavis lui donn, se seroit transport en la sus-
dite maison dudit Denis, o tant parvenu auroit trouv lesdites espces exposes comme
dit est, en auroit requis linstant la saisie, conformment aux arrts du Conseil, en datte
des 20 octobre & 19 dcembre 1718 sur quoy faisant droit, & ouy le procureur du Roy en
ses plus amples conclusions : NOUS AVONS ordonn que lesdits arrts des 20 octobre &
19 dcembre 1718 seront excuts, ce faisant, que les huit pices saisies sur ledit le
Courtois, de huit au marc seront confisques au profit du Roy, ensemble la pice de
neuf au marc, & les vingt quatre pices cy devant de douze sols, pralablement pris
les frais de justice & ce qui doit tre pay au dnonciateur conformment ausdits
arrts, en outre ledit le Courtois condamn en lamende du quadruple, & ordonn que
la prsente sentence sera lue, publie, imprime, & affiche o il appartiendra : SI DON-
NONS en mandement au premier huissier de ce sige ou autre sur ce requis la prsente
excuter dment selon sa forme et teneur, instance du procureur du Roy, la minute signe
du juge & du procureur du Roy, & au dessous, signer SOHIER, greffier.
A Caen, chez Antoine Cavelier,
Seul imprimeur ordinaire du Roy10.

II. MANIPULER ET COMPTER


LA NOUVELLE MONNAIE

Au-del de la question de la diffusion de linformation, on est galement saisi par


les capacits comptables des hommes et des femmes de lpoque moderne. Le sys-
tme de compte, bas sur la livre divise en 20 sols, chaque sol tant lui-mme divis
en 12 deniers, rendait incroyablement complexe les calculs quotidiens. Le nombre
impressionnant despces de valeurs diffrentes que nous avons voqu devait rajou-
ter en difficult. Comment manipulait-on des espces au cours fluctuant sur un sys-
tme si complexe ? Considrons, bien sr, que la monnaie ntait pas quotidienne-
ment utilise comme elle lest aujourdhui. On dispose de peu dindices avant le
XVIIIe sicle. A partir de celui-ci, il semble que les Comptes-faits de M. Barreme
aient beaucoup circul. Cet ouvrage prsentait des tables de multiplication pour cha-
cune des sommes en livres, sous et deniers possibles, afin de faciliter les comptes lors
des transactions. A 50 sols louvrage de facture simple en 1723, le livre tait abor-
dable par toute personne ayant besoin dadditionner ou de multiplier couramment des
sommes dargent, savoir les commerants, ngociants, fermiers et laboureurs11. Il

9
Il sagit dcus dargent.
10
Arch. dp. Calvados, 12 B 128, dossier avec affiche, 1719.
11
Laboureur : propritaire terrien en Normandie.
CHANGER DE SYSTME DE COMPTE OU DE MONNAIE 145

tait de surcrot assez facilement disponible. Ainsi tait-il prcis dans un avis, au
dbut de louvrage, que les comptes-faits :
[] sont vendus publiquement au moins deux livres dix sols la piece : les libraires
de Province qui les dbitent, ont toujours un nombre considerable dexemplaires au
choix de lacheteur, et ils auront toujours au [devant] de leur boutique les affiches : de
M. Barreme12.

Cette prcaution qui visait prvenir la vente douvrages contrefaits indique


bien leur diffusion en quantit. Lutilisation de telles tables ncessitait cependant
des capacits de lecture que lon ne saurait attribuer tous. Gageons, la lecture
des inventaires aprs dcs, que seuls les catgories socioprofessionnelles vo-
ques plus haut possdaient ces ouvrages dont la manipulation reste simple.
Lusage priv de jetons de compte tait quant lui trs peu diffus hors des lieux
de finance. Si lon en trouve peu, cest bien videmment parce que leur utilisation
ne se conoit qu loccasion de manipulations de sommes considrables, ce qui
nest pas le cas du commun. Tout au plus quelques inventaires de maisons nobles
ont-ils rvl la prsence dun tel matriel.
Lutilisation du trbuchet13 tait-elle aussi trs rpandue. Les balances de
changeurs , comme on a coutume de les appeler, ntaient pas rserves cette
profession. Ce petit appareil portatif, dmontable et rang dans une bote en bois,
tait disponible pour quelques dizaines de sols. Une table y indiquait le poids lgal
des monnaies, et des poids de laiton permettaient de vrifier celui-ci. La diffusion
de poids montaires sest par ailleurs gnralise dans la seconde moiti du XVIe
sicle. On se les procurait chez lofficier qui en avait la charge, avec les mesures.
Nombreux sont les inventaires aprs dcs qui rvlent le poids dun teston ou
dune pistole14. Gilles de Gouberville en acquiert frquemment pour vrifier la
valeur de ses espces. Ils taient complmentaires des trbuchets, dont lutilisa-
tion tait recommande par ladministration royale, comme le montre par
exemple lordonnance du 31 mai 1575 :
[] [enseignons] ceste fin de les poiser au trebuchet, mesmement lesdictes realles15,
dautant que la plupart courant par les bourses se trouvent fort foibles, et rognes [].

Cest la cration du franc en 1795 qui dmocratisa ces petites balances, plus
abordables car fabriques en quantit. Ecus et francs circulaient alors en concur-
rence et il sagissait de se mfier des faux.

On peut donc rapidement conclure que linformation en matire montaire


tait une question primordiale, trs diffuse et suivie. Les mthodes de comptes de
lpoque, peu connues de nous aujourdhui, devaient tre suffisamment dvelop-
pes pour que tous russissent utiliser des dizaines de monnaies au cours sans
cesse fluctuant.

12
Barreme (1723).
13
Petite balance plateaux pour peser les monnaies.
14
Pice dor espagnole et par extension cu dor franais.
15
Pices dargent espagnoles.
146 JRME JAMBU

III. LA RFORME DE 1577,


LA CRATION DES LOUIS DOR ET DARGENT (1640-1641)
ET LA RFORME DES LOUIS EN 1785

En 1577, Henri III changea officiellement le systme de compte, abandonnant


la livre au profit de lcu. Dans lordonnance de septembre 1577 il tait demand
qu partir du 1er janvier 1578 les comptes soient excuts en cus, diviss en tiers,
pour remplacer le systme de la livre raison de trois livres par cu. Le change-
ment tait peu vident puisque le nouveau systme de compte tait ternaire et que
lancien tait binaire. La traduction physique de ce nouveau fonctionnement ne
facilita pas les choses. La monnaie de compte tait reprsente en nature par lcu
dor, stabilis 60 sous soit trois livres depuis le 31 mai 1575. Le franc cr la
mme anne faisait un tiers dcu, soit 20 sols. Suivaient les divisionnaires du
franc, le demi et le quart, respectivement sixime et douzime dcu. On leur
ajouta alors une division binaire : les quarts et huitimes dcus dargent, crs le
28 septembre 1577. Etait-il aussi facile de diviser lcu en demis, tiers, quarts,
etc., que le franc, pour nous, en centimes ? Nous ne connaissons absolument pas
lapprhension de cette situation par les hommes et les femmes de lpoque.
Le mois mme de la rforme, tous les comptes officiels et les actes notaris se
sont plis la dcision royale. Aucune erreur de transcription ou de compte na t
releve, et lon apprend rapidement donner aux monnaies une valeur en frac-
tions dcu. Daprs les quelques livres de compte privs ou dinstitutions, le nou-
veau systme fut plus long se diffuser chez les particuliers. Mais il fut en
quelques mois unanimement adopt. On prcisait alors souvent auprs dune
somme indique en cus son quivalent en livres.
Le franc, monnaie frappe en quantits ingales selon les rgions, sest diffus
assez rapidement : un an aprs leur cration, ses divisionnaires taient utiliss en
Normandie. Il en fut de mme pour les quarts dcus. Les campagnes avaient bien
entendu du retard sur les villes, particulirement sur celles qui accueillaient un
atelier montaire lpoque Saint-L et Rouen. Mais en comparaison avec la
diffusion du franc rvolutionnaire que nous dvelopperons plus loin, celle de ces
espces fut rapide.
Henri IV allait mettre un terme ce systme par ldit de septembre 1602 en
raison de laugmentation du cours des monnaies. Lcu dor atteignant alors 65
sous, le quart 16 ne mritait plus son nom. La rforme ne pouvait fonctionner
quavec une stabilit montaire que lpoque ne pouvait soffrir ; on en revint
donc la livre. On a constat que certains de nos notaires avaient t assez longs
se dfaire de ce systme de compte.

En 1640 et 1641 taient crs les louis dor (par la dclaration du roi du 31
mars 1640) et dargent (ordonnance de septembre 1641). Crs par Louis XIII et
Richelieu, avec la volont duniformiser la monnaie dans le royaume, ils pntr-
rent lentement dans les bourses, au rythme de leur frappe : Rouen ne commena
frapper des louis dor quen 1646 et Saint-L en 1647, au nombre de 570 Puis
ils furent trs vite adopts ds leur diffusion en quantit. En Pays dAuge par
exemple, le premier louis dor utilis devant un notaire est relev en 1643. Mais
partir des annes 1660, les transactions dans leurs offices sont toutes rgles en
CHANGER DE SYSTME DE COMPTE OU DE MONNAIE 147

louis, tant dor que dargent 16. Cette adoption unanime dune nouvelle monnaie
de bonne qualit et intrinsquement fiable ne nous surprend pas17. On doit cepen-
dant retenir quau moment o elle apparaissait avec douze voire 24 division-
naires, les anciennes espces, fort nombreuses, circulaient encore.

Lors de lintroduction dune nouvelle monnaie ou lors de la transformation


dune ancienne, on se trouvait en effet confront la lenteur de production des ate-
liers montaires face la demande. Cest pour cela quil fallut attendre vingt ans
pour que les louis dor et dargent soient partout utiliss. Lpisode de la modifi-
cation du poids du louis dor, par la dclaration du roi du 30 octobre 1785, nous
offre une illustration de ce problme18. Le 7 dcembre 1785, les officiers de la
Monnaie de Caen dressaient un procs-verbal contre Lger Duverbois, changeur
de cette ville, car il ne pouvait satisfaire la demande en nouvelles espces ; et cela
tait considr comme un refus de dlivrance de sa part !
Du vendredy neufieme jour de decembre mil sept cent quatre vingt cinq. Nous, Jean
Louis Biot, conseiller du roy, juge garde du siege de la Monnoye de Caen et dependances,
asist de maistre Jean Jacques Marguerin Picard de Prebois notres greffier ordinaire, en
presence et la requisition du procureur du roy dudit siege.
Sommes entrs au bureau du change du sieur Leger Duverbois, changeur royal en
cette ville, sis paroisse Notre-Dame, cul de sac de la fontaine, sur les onze heures et
demies du matin, o etant nous avons interpell ledit sieur Leger Duverbois de nous
declarer quels motifs luy font refuser de changer les viels louis au terme de la decla-
ration du roy du trente octobre dernier, puisquil est notoire quil auroit commenc cette
operation jusqu ce jourdhuy la satisfaction du publicq, quoy il a t repondu par
ledit sieur Leger Duverbois que jusqu ce moment il a chang jusqu la concur-
rence de viron quarante mil livres de viels louis quil a fait passer par les trois
envoys successifs Messieurs Girardot, Ballet et compagnie, ses banquiers Paris,
pris den faire la conversion la Monnoye qui jusqu ce moment nont pu y par-
venir cause de la foulle inconcevable quils disent estre la Monoye, suivant quil
a t instruit par differentes lettres de leur part, que ses resources sont totallement epui-
ses, et ne sachant se procurer de fonds, il a t necessit de fermer son bureau jusqu ce
quil plaise ladministration lui indiquer les moyens de se procurer les fonds neces-
saires pour faire face limmense quantit dor qui se prsente son bureau. Telle est sa
reponse quil a sign aprs lecture []19.

Notre homme ne pouvait rien faire de plus quattendre de recevoir les nou-
velles espces de Paris. La Monnaie de Caen tant ferme depuis 1772, les bas-
Normands taient tributaires des envois de la capitale. Dans le cas prsent, 40 000
livres de louis, soit plus de 1 600 pices, furent momentanment indisponibles. On
pensait alors que ces changements de monnaie freinaient mais quelle hauteur ?
lconomie, puisquils paralysaient loutil dchange mtallique. Il faut lire,
pour sen persuader, les mmoires des ngociants adresss ladministration,
comme celui de Nicolas Mesnager. Les historiens se sont souvent opposs cette

16
Jambu, LArgent dans les campagnes normandes (2000).
17
Le louis dor tait stabilis 22 carats et le louis ou cu dargent 917 millimes.
18
La dclaration modifiait le poids du louis de 24 livres de 8,158 grammes 7,649 pour
faire face la fuite de lor franais devant llvation du cours de ce mtal en Europe, en
Angleterre notamment.
19
Arch. dp. Calvados, 12 B 127, liasse 1, procs-verbal du 7 dcembre 1785.
148 JRME JAMBU

ide, au prtexte que lconomie ntait pas suffisamment montarise et que


lutilisation rpandue des lettres de change comblait le manque de monnayage. Il
faut adopter une position plus nuance concernant cette question. Il ne sagit pas
ici de revenir sur la montarisation de lconomie de lAncien rgime qui fut
manifestement plus pousse quon la longtemps pens, et je renverrais aux tra-
vaux et recherches en cours rcemment publis pour sen persuader20. La lettre de
change ne concernait absolument pas le commun. Seuls les marchands, les ngo-
ciants en ville et la noblesse la pratiquaient. On palliait le manque de monnaie en
utilisant des billets mentionnant la dette, remboursables ds disponibilit de liqui-
dits. Ils furent souvent utiliss comme une forme primitive de papier-monnaie.
Cela permettait de ne pas limiter les changes, et lconomie ne sen trouvait pas
freine. Cependant, il est manifeste que les priodes de rforme montaire impor-
tante, comme celles qui caractrisrent le rgne de Louis XIV et le dbut de celui
de Louis XV, pnalisrent le rglement des salaires journaliers et hebdomadaires.
Les intendants de Rouen et dAlenon notamment relevrent plusieurs reprises
ces difficults.

Ces moments forts de lhistoire montaire en France restent encore tudier.


Les premiers lments tirs de dpouillements darchives nous proposent des
pistes de recherche. La diffusion des monnaies fut alatoire, parfois plus rapide
quon pouvait le penser. Les priodes de mutation montaire, nombreuses de
Louis XIV 1726, ne freinrent sans doute pas lconomie, mme si les priodes
de rformation furent des moments plus difficiles. Lors de ces rformes, on devait
alors dposer ses anciennes espces latelier montaire, souvent par linterm-
diaire du changeur, qui dlivrait un reu changeable contre la nouvelle monnaie.
Celui-ci pouvait tre utilis comme moyen de paiement car il sagissait dun
billet de monnoie . Ces priodes de transition, o lon attendait ses nouvelles
pices, duraient souvent plusieurs semaines et rendaient difficiles des transactions
quotidiennes par manque de petites espces. En effet, le billet de monnaie ntait
pas divisible.

IV. COMMENT LES FRANAIS ONT APPRIS


UTILISER LE FRANC

Le passage de la livre au franc, lors de lpisode rvolutionnaire, est peut-tre


le plus droutant. Pendant prs de cinquante ans, les monnaies royales et dci-
males, relevant de systmes de compte totalement diffrents, cohabitrent dans les
bourses des Franais. Au dbut de lanne 2002, le franc et leuro ne se mlrent
quun mois et demi. Le franc, cr au XIVe sicle pour payer la ranon du roi Jean II
le Bon aux Anglais, avait t choisi par les rvolutionnaires pour son nom la
rsonance nationale. Cest donc incontestablement un symbole qua perdu le
pays, au profit du nouveau de ldifice europen. Cest le changement de monnaie
le plus rapide que les Franais eurent connatre, mais peut-tre aussi lun des
plus simples.

20
Cf. bibliographie fin de chapitre.
CHANGER DE SYSTME DE COMPTE OU DE MONNAIE 149

La Rvolution dcida le plus grand bouleversement de lhistoire montaire en


France : le systme de compte, bas sur le denier, le sou et la livre fut aboli au pro-
fit du franc, et les monnaies subirent en consquence la mme transformation.
Dun systme de compte complexe, on passait au systme dcimal si ais. Il fal-
lait en outre changer toutes les espces en circulation : certaines pices taient
alors utilises depuis prs de deux sicles !
Aprs avoir dcrt ltablissement du systme dcimal le 18 germinal an III
(7 avril 1795), la Convention fixa les conditions du nouveau monnayage le 28
thermidor an III (15 aot 1795). La nouvelle monnaie cre, le franc, serait com-
pose de cent centimes appels centimes21. Cest cette anne que lon frappa les
premires pices de 5 centimes, dun et deux dcimes, ainsi que celles de 5
francs22. Ces premiers centimes purent tre frapps en nombre grce la fonte du
mtal des cloches des glises dsaffectes23. Il fallut attendre 1803 pour disposer
des premires pices de un franc24. Par le dcret du 29 vendmiaire an VII (20
octobre 1798), les comptabilits devaient dsormais tre tablies en francs ; paral-
llement, on devait progressivement retirer les monnaies royales de bronze, de
billon et de mtal de cloche de la circulation, alors que les pices dor et dargent
pouvaient encore circuler. Ce nest que le 6 mai 1799 que lon rendit obligatoire
tous les comptes en francs, compter du 23 septembre de la mme anne. La loi
du 17 floral an VIII (7 mai 1799) imposait dfinitivement le mot franc.
On lit souvent que la transition prit cinq ans : en 1803, la cration du franc ger-
minal, la nouvelle monnaie aurait t dans toutes les bourses, les pices rvolution-
naires remplaant celles aux effigies royales. Or, la lecture des archives les plus
proches du commun, les inventaires aprs dcs par exemple, il apparat que le franc
mit longtemps se faire une place, et ce en raison de quantits trop faibles de mon-
naies frappes en des temps troubls. Les apports de mtaux monnayables aux ate-
liers taient limits. Avant les campagnes dItalie qui offrirent un nouveau souffle au
Directoire, trop peu despces pouvaient tre frappes. Certes, le nouveau systme
de compte fut trs vite adopt ; noublions pas quune livre de compte tait dj
quivalente un franc, et nombreux sont les notaires, mme dans nos campagnes,
avoir anticip les dcrets rvolutionnaires. Partout, des comptes sont tablis en
francs ds 1795-1796. Cependant, au dbut du XIXe sicle les bourses et cassettes
des Normands sont constitues presque uniquement de louis dor et dargent aux
effigies royales. Seul le bronze dcimal, cest--dire des centimes, circulait : ce sont
donc les plus modestes qui accdrent les premiers et quotidiennement la nouvelle
monnaie. Tout au plus trouve-t-on quelques sous dargent de la Rpublique. Il ne fut
de toutes faons plus frapp dor entre 1793 (pices de 24 livres au nom de la Rpu-
blique) et 1802 (premires pices leffigie du Premier Consul Bonaparte).
La monnaie royale fut tolre encore longtemps pour pallier le manque de
nouvelles frappes ainsi que la lenteur de fonte et de refrappe des anciennes

21
Dj le dcret du 17 frimaire an II (7 dcembre 1793) divisait la livre en dcimes et
centimes pour prparer au systme dcimal.
22
Dcret du 28 thermidor an III (15 aot 1795). La pice de 5 francs quivaut 5 livres
1 sol 3 deniers (loi du 25 germinal an IV, 14 avril 1796).
23
Dcret du 25 juin 1791.
24
Loi du 7 germinal an XI (28 mars 1803).
150 JRME JAMBU

espces. Certes, la Convention thermidorienne vocifrait contre lutilisation de


monnaies leffigie royale, mais cest seulement sous Louis-Philippe, en 1834,
quon les dmontisa, principalement les cus et demi-cus dargent, les louis et
doubles louis dor. Les petites pices de 15 et de 30 sols frappes sous la Consti-
tuante, ainsi que tout le billon royal, dont les 15 deniers de Louis XIV qui circu-
laient encore, ne furent supprims quen 1845. A cette date, on prvoyait dj la
dmontisation du bronze, mais il fallut attendre 1846 et la refonte gnrale de
1847 pour que ces monnaies quittent peu peu la circulation25. Et malgr leur des-
truction, les sols rvolutionnaires de la Constituante furent utiliss jusquen
191426 ! On navait cependant pas attendu le milieu du XIXe sicle pour fondre les
monnaies royales et leur donner une nouvelle empreinte. Ds le consulat en effet,
on fondit principalement des louis dor pour en faire les pices de 20 francs, les
napolons . Le retour des immigrs explique en partie cet apport de mtaux
rformables et monnayables. Bonaparte devenu Napolon Ier poursuivit au maxi-
mum la transformation des anciennes espces.
Pour autant, le sentiment rvolutionnaire ou rpublicain de certains ne faiblit
pas au contact des louis dargent : nombreux sont ceux qui furent marqus dun
bonnet phrygien grav avec un poinon de fabrication artisanale ou sur lesquels
furent inscrites les initiales RF de la Rpublique franaise ! On fit dailleurs de
mme dans le camp oppos : les pices de 5 francs du premier consul puis de lem-
pereur furent surfrappes dune chouette, dune fleur de lys ou dun bandeau sur
les yeux de Napolon Bonaparte
Le numraire fut donc trs long tre modifi. La cohabitation des deux sortes
despces rendit leur utilisation difficile puisque la nouvelle parit fixait le cours
du franc 100 francs pour 101 livres 5 sols. Une tolrance tait pratique pour les
petites monnaies, par exemple pour les liards de 3 deniers fixs 1 centime, pour
les sols 5 centimes. Larrondi sappliquait jusquaux 30 sols constitutionnels.
Au-del, les cus de 6 livres taient pris pour 5 francs 92 et les louis dor de 24
livres pour 23 francs 68 centimes. On appliquait cependant trs largement la tol-
rance qui arrondissait la somme de 6 livres celle de 6 francs, notamment dans
nos campagnes. En prairial de lan VII par exemple, Estres, dans le Calvados,
un inventaire compte tous les cus royaux 6 francs, tous les demis 3, etc. Un
autre inventaire de fructidor prsente des louis de 48 et de 24 francs27. En 1803, les
cus sont toujours pris pour 6 francs, et il faut attendre 1809 pour trouver un demi-
cu 2 francs 96 chez un laboureur, quand les nouvelles espces sont suffisam-
ment diffuses et permettent de faire le change28 ou lappoint.
Ce sont les assignats qui permirent le contact avec le franc le plus rapide. Alors
que les pices en mtal prcieux de toute origine disparurent progressivement de
la circulation ds 1792 au gr des difficults conomiques et militaires, les billets

25
Il sagissait de liards (pices de 3 deniers), sols (pices de 12 deniers) et doubles sols
royaux.
26
Les sols taient pris pour 5 centimes et les doubles pour 10.
27
Arch. dp. Calvados, Cambremer, 8 E 6764, inventaires aprs dcs de Nicolas Pou-
belle, 19 prairial an VII, et de Jean-Baptiste Brunet, 11 fructidor an VII.
28
Arch. dp. Calvados, Le Breuil-en-Auge, 8 E 5566, inventaire aprs dcs de Louis
Cordier, 20 juin 1809.
CHANGER DE SYSTME DE COMPTE OU DE MONNAIE 151

libells en francs ds 1795 envahirent les bourses. Malgr leur constante diminu-
tion, ils firent apprendre aux Franais utiliser la nouvelle monnaie. Mais ils sus-
citrent aussi la mfiance au point que les espces mtalliques allaient encore
longtemps tre prfres, et lon notait soigneusement quelle tait leur valeur au
moment de leur utilisation afin de ne pas y perdre lavenir. Cet exemple de 1796
trouv chez un notaire rural est rvlateur ; les 225 livres dune constitution de
rente furent verses, prcise-t-on :
[] en numraire mtallique valleur de mil sept cents quatre vingt dix parce que dans le
cas o il plairoit aux legislateurs presents ou futurs de suprimer la monnoie, qui avoit
pour lors cours, les arrerages et echois seroient remplacs par une valleur quivalente
[]29.

Le franc, monnaie physique, fut donc trs long pntrer les bourses. En 1803,
les hommes comptaient avec le systme dcimal mais nombreux taient ceux qui
navaient jamais manipul une pice du nouveau systme, sauf peut-tre les
dcimes. La longueur de ce temps de diffusion est importante relever car le mes-
sage rvolutionnaire passait aussi dans la symbolique utilise sur le numraire.
Ainsi les types montaires au gnie , de la Rpublique franaise , etc., attei-
gnirent-ils et duqurent-ils tardivement le peuple.

Limbroglio montaire de la priode rvolutionnaire aurait donc d temporiser


les craintes daujourdhui. Avec des moyens dinformation autrement moins
dvelopps voire lacunaires, les hommes et les femmes de lpoque russirent
passer de lcu et du louis au franc en un demi-sicle ! Et ce avec des systmes
de compte qui senchevtraient autrement plus complexes, des monnaies diff-
rentes bien plus nombreuses et des billets changeant constamment de valeur. On
est ds lors tonns du peu defforts que firent nos compatriotes pour passer, en
1960, de lancien franc au nouveau franc ou franc lourd ; seule une division par
100 tait ncessaire. Largument de lge, soyons honnte, est peu valable : il y a
40 ans, les gens qui se disent encore en difficult ntaient pas les vieux de
lpoque Il est rassurant de constater que notre socit sut parfaitement sadap-
ter au passage du franc leuro.

SOURCES
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29
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