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El aprendizaje

transforma el cerebro
Al aprender, nuestro encfalo cambia. El alcance de las modificaciones no afecta solo a la materia gris:
tambin la sustancia blanca, responsable del flujo de la informacin, sufre modificaciones

JAN SCHOLZ Y MIRIAM KLEIN

P or fin! Tras dos semanas de entrenamiento


diario, el joven Aaron, de 23 aos, ya sabe
cerebro. Las unidades encargadas de procesar
la informacin son las neuronas; sus cuerpos
ejecutar juegos malabares. Al principio, las bolas celulares forman la materia gris que, dispuesta
alcanzaban el suelo una vez tras otra. Pero, de en la corteza cerebral, forma la capa ms externa
repente, el ejercicio empez a salir redondo. Algo del encfalo. Cada neurona puede recibir sea-
RESUMEN parecido le sucedi a Sarah, pero con el ballet. Al les de otras clulas nerviosas en los puntos de
inicio tuvo que practicar con dureza los nuevos contacto (sinapsis) y transmitirlos de nuevo a
La adaptabilidad de
pasos de baile; ahora los realiza casi de memoria. lo largo de su axn. Estos conductos nerviosos
la sustancia blanca
Tambin Thomas ha conseguido enormes pro- conectan neuronas muy distantes entre s, de

1 El cerebro humano
se compone de la
materia gris de la corte-
gresos de forma paulatina. A sus 65 aos y jubila-
do, ha vuelto a aficionarse al ajedrez, actividad de
la que se est haciendo un experto. Mediante la
manera que permiten la comunicacin entre
distintas reas cerebrales. Los axones se hallan
en el interior del cerebro, por debajo de la cor-
za, donde se hallan los practica constante con el ordenador de su nieto teza, y forman la sustancia blanca.
somas de las neuronas, y ha adquirido un buen olfato para efectuar los
la sustancia blanca sub- movimientos adecuados. Materia grasa reforzadora
yacente, con los axones Qu ha cambiado en el cerebro de Aaron, Sa- La capa aislante de lpidos que envuelve los axo-
mielinizados, es decir, las rah y Thomas cuando aprendan los respectivos nes les confiere el caracterstico color blanco.
fibras nerviosas. movimientos fsicos o las jugadas de ajedrez? Se trata de una vaina de mielina que producen
Por qu fue necesario pasar por una fase de los oligodendrocitos y cuya funcin resulta de-

2 Los investigadores sa-


ben desde hace tiem-
po que la sustancia gris,
prctica individual antes de dominar las respec-
tivas actividades motoras y cognitivas?
Nuestra cultura se basa en una transferencia
cisiva en la comunicacin entre las neuronas:
acelera la transmisin de las seales y posibi-
lita una comunicacin casi instantnea y sin
responsable del proce- de conocimientos y destrezas: continuamente prdida de seales. La clave es la siguiente: la
samiento de la informa- adquirimos nuevas capacidades e informacin. vaina de mielina se encuentra interrumpida
cin, sufre modificaciones No obstante, todava resulta escaso el conoci- con frecuencia por los ndulos de Ranvier, de
cuando se aprende. miento acerca de lo que ocurre en el encfalo manera que las seales saltan de un ndulo
durante ese proceso. Se adapta cada vez la ma- a otro. Sin tales discontinuidades, las seales se

3 Tambin la sustancia
blanca presenta plas-
ticidad, lo que significa
quinaria de las neuronas a estos cambios, o bien
se establecen e integran unidades de procesado
completamente nuevas? Al aprender, se modifi-
propagaran con mayor lentitud, por lo que en
los tramos ms largos se atenuara poco a poco
su transferencia hasta extinguirse por comple-
que el cerebro en fase de ca solo la comunicacin entre las neuronas o se to. El grado de la mielinizacin influye en la ve-
aprendizaje puede opti- transforma tambin la estructura del cerebro, el locidad e intensidad de los impulsos nerviosos:
mizar el proceso de trans- hardware neuronal? cuanto ms gruesa sea la capa de aislamiento,
misin de informacin. Para responder a tales cuestiones, los inves- tanto mejor y rpida ser la comunicacin entre
tigadores necesitan conocer la estructura del las neuronas.

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ACROBACIAS MENTALES
Aquel que aprende a ejecutar
malabares transforma su cere-
bro: la materia gris y la blanca
aumentan de tamao.

DREAMSTIME / VLUE (chico); DREAMSTIME / BENJAMIN ALBIACH GALAN (fondo)

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Qu tiene que ver con todo ello el hecho de nes de forma distinta. Las adaptaciones de la
aprender? El proceso de aprendizaje descansa en sustancia blanca reflejan, por tanto, una opti-
nuestro cerebro, en primer lugar, en la transfor- mizacin en la transferencia de informacin,
macin de la comunicacin entre dos neuronas. mientras que las diferencias en la estructura
Sera por tanto imaginable que al aprender una de la materia gris afectan al procesamiento de
destreza motora (malabarismo, por ejemplo) se la informacin.
modificase tambin la sustancia blanca, ya fuese Ambas capacidades resultan relevantes para
a travs de nuevos axones, ya por una mayor un rendimiento cerebral adecuado. De una ma-
mielinizacin de los conductos nerviosos exis- nera anloga actuara un informtico que quiere
tentes. De esta manera, las seales procedentes mejorar el rendimiento de su red de ordenado-
de reas visuales llegaran con ms rapidez a las res. Por un lado, puede optimizar cada uno de
reas cerebrales responsables de las funciones los ordenadores mediante nuevos componentes
motoras. y programas, pero tambin puede dotar a la red
Por otro lado, podran darse asimismo cam- de una mayor capacidad de transmisin de da-
bios en la materia gris al generarse nuevas neu- tos para que funcione con mayor rapidez. Lo uno
ronas o al crear las ya existentes nuevas sinapsis no se da sin lo otro: un ordenador ms potente
que permitan al cerebro procesar informacio- resulta de poca ayuda si a cada momento debe

Ms all de las pequeas clulas grises

Casi la mitad de nuestro cerebro est formado por sustancia blanca.


Esta se compone sobre todo de millones de fibras nerviosas que conec-
tan las diferentes reas cerebrales. Entre otras funciones, dichos cables
transmiten seales entre zonas distantes de la corteza del encfalo,
esto es, de la materia gris.
Sustancia blanca

Sustancia gris
Corteza

Circunvolucin
del cngulo

SCIENTIFIC AMERICAN / JEN CHRISTIANSEN (representaciones del cerebro); DEREK JONES, UNIVERSIDAD DE CARDIFF (ampliacin)
Cuerpo calloso

Circunvolucin
del cngulo

Cuerpo calloso

Axn
Vaina
de mielina

Neurona

Cerebelo

En los blanquecinos cables envueltos


La sustancia blanca comprende tambin el cuerpo calloso. Las fibras de por vainas de mielina que componen
esta extensa estructura se encargan de la unin entre los dos hemisferios la sustancia blanca se hallan los axones
cerebrales. En ambas mitades se encuentra por encima la circunvolucin del de las clulas nerviosas que trasmiten
cngulo, una importante conexin asociativa. seales a otras zonas del cerebro.

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esperar a recibir nuevos datos que procesar (un
acceso a Internet ms rpido resulta intil si el Alumbrando el camino
ordenador no puede tratar las informaciones
con la velocidad necesaria). La tomografa por resonancia magntica (TRM) registra el comportamiento
En 2004, el equipo del neurlogo Arne May, fsico de protones en un campo magntico. En el cuerpo humano, la mayora
por entonces en la Universidad de Ratisbona de los protones proceden de componentes de molculas de agua. El agua
(en la actualidad investiga en la Universidad representa a su vez entre el 70 y 80 por ciento de la masa cerebral.
de Hamburgo), descubri, a travs de juegos Debido a su energa trmica, las molculas de agua se desplazan en di-
malabares, que el proceso de aprender produce recciones aleatorias y tienden a la dispersin. Si no existen barreras, las
dichas alteraciones en la anatoma cerebral. Los molculas se extienden en todas direcciones. En este caso se trata de una
investigadores midieron mediante tomografa difusin isotrpica. Si, por el contrario, existen membranas celulares en
por resonancia magntica (TRM) la materia gris su camino, ello dificulta la dispersin. Se produce entonces una tendencia
en el cerebro de 24 voluntarios. A continuacin de dispersin preferente a lo largo de las membranas celulares; su compor-
sometieron a la mitad de los voluntarios a un tamiento es entonces anistropo.
programa de entrenamiento de malabarismos. La TRM ponderada por difusin, o imagen por tensor de difusin (DTI
Durante tres meses los probandos practicaron del ingls diffusion tensor imaging) aprovecha esta direccionalidad de la
con esmero para mantener las tres pelotas en dispersin del agua. Al medir la direccin preferida del agua en el cerebro,
el aire durante al menos un minuto. La medi- indica cmo se halla orientada una membrana celular. Las molculas de
cin posterior por TRM demostr que la ma- agua se desplazan prcticamente sin impedimentos a lo largo de una fibra
teria gris (centro de procesamiento de datos nerviosa, semejante a una tubera, ya que las membranas celulares impiden
del cerebro) haba crecido en el rea del lbulo el desplazamiento de forma perpendicular a su eje.
temporal de los probandos. Qu ocurri con El grado de la limitacin se denomina anisotropa fraccional (FA, por sus
la sustancia blanca, responsable del flujo de las siglas en ingls). Un valor FA de 0 indica que la difusin ha transcurrido sin
informaciones? impedimentos (isotrpica), mientras que un valor de FA de 1 representa una
difusin anistropa en una direccin, como ocurrira en una fibra nerviosa
El malabarismo agudiza el intelecto extremadamente larga y fina.
En 2009 comprobamos en nuestro laboratorio de
Oxford que los juegos malabares agudizaban la
inteligencia. De nuevo, 24 voluntarios recibieron
tres pelotas para practicar ejercicios malabares que es el entrenamiento regular en s, y no el
media hora cada da durante seis semanas. resultado final, el factor determinante a la hora
Adems de las mediciones mediante TRM, que de potenciar la sustancia cerebral.
permitan observar las variaciones estructurales Otro hallazgo nos sorprendi todava ms:
de la sustancia gris antes y despus del perodo tras una pausa de cuatro semanas sin practi-
de entrenamiento, utilizamos la tomografa de car el malabarismo, analizamos de nuevo el
resonancia magntica ponderada por difusin, encfalo de los voluntarios. Pese a la falta de
tcnica de neuroimagen que permite el anlisis entrenamiento, la materia gris haba continua-
de la sustancia blanca. do creciendo; en cambio, la sustancia blanca
Tras finalizar el entrenamiento, los partici- prcticamente haba permanecido invariable Disco duro
pantes se mostraron capaces de mantener las durante esas cuatro semanas. Por lo que parece, cerebral
tres pelotas en el aire durante al menos dos diferentes mecanismos neuronales intervienen Un cerebro humano contie-
rondas. Ms fascinantes si cabe fueron a nues- en el aprendizaje, lo cual deberamos investigar ne unas cien mil millones de
tro entender los procesos que acontecieron en con mayor profundidad. neuronas. Las fibras nervio-
sus cerebros: la sustancia gris y la blanca haban Otros investigadores llegaron en 2005 a con- sas que las unen alcanzaran
crecido en su encfalo en comparacin con los clusiones similares. Dirigidos por el neurocient- una longitud acumulada
probandos que no haban practicado los juegos fico del Instituto Karolinska de Estocolmo y pia- total que podra dar la vuel-
de malabares. nista, Fredrik Ulln, los cientficos examinaron, ta al Ecuador por lo menos
La zona afectada corresponda al lbulo pa- mediante la tomografa de resonancia magntica 15 veces. No obstante, a
rietal, rea responsable de la coordinacin vi- ponderada por difusin, la sustancia blanca de diferencia de lo que ocurre
somotora, en este caso, la sincronizacin del pianistas profesionales. De esta manera identi- en las entraas electrnicas
movimiento del brazo con la de la posicin ficaron una correlacin directa con el tiempo de un ordenador, las neuro-
percibida de las bolas. Las variaciones en el ce- que haban practicado con el instrumento en su nas de nuestro cerebro no
rebro se producan con independencia de si los infancia: cuantas ms horas haba dedicado el estn conectadas de forma
voluntarios ejecutaban de manera correcta o probando al piano durante su niez, ms densos fija entre ellas.
no los ejercicios de destreza. Ello lleva a pensar eran ahora determinados haces nerviosos de su

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cerebro. Las conexiones nerviosas destacaban nerviosas del cerebro. Sin embargo, desconoce-
Plasticidad sobre todo en dos reas cerebrales: la cpsula mos qu ocurre a nivel celular: la resolucin de
El encfalo no constituye interna encargada del control del movimiento dicha tcnica resulta insuficiente para lograr ese
una estructura esttica, sino de los dedos, y el cuerpo calloso, encargado de detalle. Por ello, las causas de las modificaciones
que se adapta sin cesar a las la conexin entre los hemisferios derecho e iz- observadas en la sustancia blanca podran ser
condiciones de su entorno, quierdo del encfalo. de diversa ndole: primero, es posible que los
es decir, es plstico. La Ya que los participantes fueron analizados en axones de los malabaristas y pianistas se en-
plasticidad se manifiesta, un solo instante concreto, surgen dos posibles cuentren mejor aislados que en otras personas
en primer lugar, porque las explicaciones ante el fenmeno descrito: por un gracias a una capa de mielina ms gruesa; pero
conexiones entre neuronas lado, la sustancia blanca podra haberse trans- tambin pudiera ser que se generasen nuevas
(las sinapsis) reaccionan con formado gracias al entrenamiento intensivo con conexiones, o bien que los propios axones hubie-
mayor sensibilidad. Por otro el piano durante la infancia; por otro, podra sen aumentado de dimetro. En la neuroimagen
lado, pueden dar lugar a ser que aquellos individuos que de entrada (por del tomgrafo no se distinguira una posibilidad
conexiones completamente factores genticos, por ejemplo) poseyeran un de otra.
nuevas. Estos mecanismos mayor volumen de materia blanca en determi- Llegados a este punto, la nica herramienta
configuran la base del nadas reas cerebrales, mostraran mayor pro- capaz de aportar ms luz al asunto consiste en
aprendizaje. pensin a la prctica del piano por resultarles las investigaciones histolgicas con experimen-
una actividad ms sencilla que a la mayora de tacin animal. En 1996, el grupo de Bernard Zalc,
las personas. de la Universidad Marie Curie en Pars, demos-
En la actualidad, la tomografa por resonancia tr en mridos que un incremento de activi-
magntica ponderada por difusin es el nico dad generaba un engrosamiento de la vaina de
mtodo del que disponemos para analizar la es- mielina de los axones. No obstante, el equipo de
tructura y las modificaciones en las conexiones Sayaka Hihara, del Instituto del Cerebro Riken,

Una materia grasa que asla y potencia

Gracias a una vaina de mielina aislante, las fibras de las clulas ner-
viosas (axones) pueden transmitir las seales con mayor rapidez. De- Los ndulos de Ranvier
terminadas clulas de la gla, los oligodendrocitos, generan la mem- amplifican las seales
brana lipdica que envuelve el axn entre 10 y 150 veces. Otro tipo y las reenvan de inme-
de clulas, los astrocitos, pueden desencadenar el proceso ya que diato al siguiente n-
son capaces de registrar el trfico de seales sobre el axn. La vaina dulo. Las corrientes de
de mielina no envuelve el axn por completo, sino que esta queda iones actan a travs
interrumpida por los ndulos de Ranvier. Es en dichas ubicaciones ex- de la membrana de las
puestas donde puede generarse un potencial de accin a causa de la fibras nerviosas.
corriente de iones. Esta seal provoca a su vez nuevas corrientes que
circulan a toda velocidad a lo largo de la neurona hasta el siguiente
ndulo, donde se genera el siguiente potencial de accin. El estmulo
va prcticamente saltando de discontinuidad a discontinuidad, por lo
que los ndulos actan a modo de amplificadores elctricos. Ndulo de Ranvier
Canal
de iones

Ion sodio
SCIENTIFIC AMERICAN / JEN CHRISTIANSEN

Oligodendrocito Canal
de iones
de potasio

Axn
VARSHA SHUKLA, HIN

Vaina de
Impulso mielina
Axn de la
seal

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en Wako, descubri por su parte que el entre-
namiento intensivo en monos poda generar Difusin en imgenes
conexiones nerviosas completamente nuevas.
Los investigadores ensearon a los macacos a Gracias a la tomografa de resonancia mag-
pescar su comida mediante un rastrillo. En el ntica ponderada por difusin, los investiga-
cerebro de los animales entrenados se crearon dores pueden visualizar los haces nerviosos.
conexiones adicionales en reas implicadas en Las zonas blancas corresponden a reas en
el manejo de herramientas. De acuerdo con ello, las que el agua solo puede extenderse con
las variaciones de sustancia blanca en los huma- restricciones (anisotrpica, detalle superior),
nos podran deberse al fortalecimiento de las es decir, a lo largo de las fibras nerviosas. Las
vainas de mielina, pero tambin a la formacin zonas de difusin sin restricciones (isotrpica,
de nuevas conexiones. detalle inferior) aparecen en color oscuro, por
Los procesos moleculares y celulares que trans- ejemplo, el agua en los ventrculos.
curren durante la modificacin de la sustancia
blanca cerebral constituyen todava un rompeca-
bezas por resolver. Los cientficos tienen numero-
sas preguntas an sin respuesta: Qu mutaciones De vuelta a los experimentos basados en jue-

CORTESA DE LOS AUTORES (ambas imgenes en esta pgina)


genticas o procesos fisiolgicos pueden alterar gos malabares, ya sea el de Ratisbona ya el de
la formacin de mielina? Cmo se desencadena Oxford, cabe remarcar que los probandos tenan
tal proceso? La plasticidad de la materia blanca de media 25 aos, es decir, eran bastante jve-
incumbe solo a nios y a adultos jvenes, o tam- nes. Sin embargo, tambin las personas mayo-
bin se da en personas mayores? res son capaces de aprender malabarismos. Qu
A pesar de ese mar de dudas, un fenmeno plasticidad exhibe su cerebro cuando adquieren
se dibuja cierto: la sustancia blanca no solo pue- una actividad o informacin nueva? Para averi-
de modificarse en sentido positivo; tambin es guarlo, May y sus colaboradores repitieron en la
posible la cara contraria. De hecho, existen en- Clnica Universitaria de Hamaburgo-Eppendorf MODIFICACION VISIBLE
fermedades que afectan a las vainas de mielina, el experimento desarrollado en 2008, con una Un entrenamiento de
por lo que impiden la propagacin de las seales diferencia: la edad de los probandos se situaba juegos malabares durante
neuronales. Entre tales patologas se encuentra entre los 50 y los 67 aos. Comprobaron que el seis semanas modifica la
la esclerosis mltiple, en la que un ataque de las entrenamiento de ejercicios malabares provoca- sustancia gris y la blanca
clulas del sistema inmunitario del propio orga- ba tambin en esta franja de edad un aumento de del cerebro, en especial
nismo ataca a la mielina de las conexiones ner- la materia gris. Con todo, queda pendiente averi- en las zonas del lbulo
viosas [vase Esclerosis mltiple, por Howard guar si un cerebro en fase de envejecimiento pue- parietal (naranja), donde
Weiner; MENTE Y CEREBRO, n.o 15]. El ataque en- de exhibir modificaciones de la sustancia blanca. se sincronizan la percep-
lentece o interrumpe las seales de las conexio- Sera posible retrasar o contener la degeneracin cin espacial y los movi-
nes nerviosas principales, fenmeno que puede y destruccin de las conexiones nerviosas gracias mientos.
afectar al nervio ptico y a la mdula espinal, a un entrenamiento especfico?
provocando problemas de visin o parlisis en Pese a que las estructuras cerebrales degene-
brazos y piernas. ran con la edad, ello no implica que las capaci-
dades cognitivas deban menguar, puesto que el BIBLIOGRAFA
Entrenamiento cerebral encfalo posee la capacidad de adaptarse a las COMPLEMENTARIA
en edades avanzadas nuevas circunstancias, es decir, ha aprendido a
Otro trastorno relacionado con el deterioro de aprender. Es ms, si el rendimiento de determi- QUE FUNCIN CUMPLE LA
la sustancia blanca es la enfermedad de Alexan- nadas reas del cerebro disminuye con los aos, SUSTANCIA BLANCA?, R. Dou-
der. Los nios que padecen esta rara patologa, otras regiones potencian su actividad para com- glas Fields en Investigacin y
caracterizada por generar una alteracin del pensar el deterioro. Gracias a su plasticidad fun- Ciencia, n.o 380, pgs. 54-
metabolismo, poseen un gen mutado que im- cional, nuestro encfalo es capaz de neutralizar 61, mayo 2008.
pide la generacin de las vainas de mielina en la en parte las variaciones estructurales derivadas
medida necesaria. Por ello, los impulsos nervio- del envejecimiento. TRAINING INDUCES CHANGES
sos no pueden propagarse de manera eficiente, IN WHITE-MATTER ARCHI-
lo que causa que el nio presente retrasos en Jan Scholz investiga en el Centro de Fenogentica de To- TECTURE. J. Scholz et al. en
su desarrollo mental y psicomotriz. Los cient- ronto, tras realizar un posdoctorado. Miriam Klein realiza Nature Neuroscience, vol.
ficos no descartan que la alteracin en la materia un doctorado en el departamento Sobell de neurociencia 12, n.o 11, pgs. 1370-1371,
blanca d origen a otras enfermedades, caso de motora y trastornos de movimiento, de la Escuela Univer- 2009.
la esquizofrenia y el autismo. sitaria de Londres.

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