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Roger Chartier

Espace social et imaginaire social : les intellectuels frustrs au


XVIIe sicle
In: Annales. conomies, Socits, Civilisations. 37e anne, N. 2, 1982. pp. 389-400.

Abstract
Society in Fact and Vision : Frustrated Intellectuals in 17th Century

This article begins with a question framed both historical and sociological terms : what are the social and psychological effects on
a given population of intellectuals when the number of university graduates becomes greater than the number of posts available
to them? This study first tries to see if the hypothesis derived from the British case can be extended to all of Europe. It therefore
looks at both the situation within the universities and the job market for graduates. The discussion then moves from social
behavior to the ideological reasons for the surplus of intellectuals which is examined in its 17th century manifestations (literary,
political and sociological) and in its longer-term features (notions of the intellectual and notions of knowledge). Thus this historical
outline also serves as a fable about the present.

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Chartier Roger. Espace social et imaginaire social : les intellectuels frustrs au XVIIe sicle. In: Annales. conomies, Socits,
Civilisations. 37e anne, N. 2, 1982. pp. 389-400.

doi : 10.3406/ahess.1982.282849

http://www.persee.fr/web/revues/home/prescript/article/ahess_0395-2649_1982_num_37_2_282849
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ESPACE SOCIAL ET IMAGINAIRE SOCIAL


les intellectuels frustrs au XVIIe sicle

Le problme que voudrait poser ce texte peut ainsi noncer quels sont les
effets sur une population intellectuelle donne et sur la socit o elle insre
de instauration un tat de dsquilibre entre le nombre des positions sociales
ouvertes aux gradus universitaires et le nombre suprieur de ces derniers Il agit
donc de traiter historiquement et du point de vue une histoire des positions
intellectuelles un problme qui est au ur des dbats contemporains sur
universit savoir les effets multiples de la dvaluation des titres scolaires sur le
march des postes de travail Une telle question t introduite dans la
problmatique historique partir du cas anglais Dans un article classique
Curtis avan ait en effet la thse selon laquelle les universits anglaises avaient
constitu un lment fondamental de dsquilibre social entre 1600 et 1640 parce
elles avaient form un nombre de gradus trs suprieur au nombre des
positions laques ou ecclsiastiques auxquelles ils pouvaient prtendre et prten
daient Sa dmonstration tait double portant sur glise anglicane et les offices
civils Alors que sous le rgne lizabeth Ir les positions ecclsiastiques impor
tance celles vque ou de pasteur vi ar) taient largement ouvertes aux gradus
sous les deux premiers Stuarts il en va plus de mme le nombre tudiants
potentiellement candidats un bnfice ecclsiastique nombre qui exclut les fils
de la gentry et de la nobility dpasse une centaine chaque anne le nombre des
positions disponibles Ne pouvant devenir pasteur ces laisss-pour-compte accep
tent autres emplois ceux de vicaire curate) de prdicateur lecturer) de matre
cole qui ont tous les mmes caractristiques il agit de positions moins
rmunratrices plus instables et moins valorises que la condition pastorale Un
mme blocage se constate sur le march des offices laques dont le prix accrot
fortement et qui de plus en plus sont transmis hrditairement Nombre de
gradus se trouvent donc rejets du service de tat alors mme ils taient
intellectuellement et psychologiquement prpars Entre 1600 et 1640 se constitue
en Angleterre une population intellectuels que Curtis qualifie de discontented
dissatisfied alienated Runis par une mme frustration et une mme
amertume ces intellectuels alins qui reprsenteraient entre 15 et 20 des
immatriculs Oxford et de Cambridge dans cette priode constitueront le milieu
porteur une critique sociale et politique radicale puritaine ou rpublicaine
NOUVEAUX FOYERS

est donc partir de la description une situation historique concrte celle de


Angleterre des premiers Stuarts t historiquement construit le problme des
intellectuels alins ou en meilleur fran ais frustrs Mais le poser hui
exige de prendre en compte la manire dont les sociologues ont dplac pour
comprendre les mcanismes qui rgissent le systme enseignement contemporain
et ses effets sociaux partir un constat identique reprant un dsquilibre
instaur entre titres et postes entre aspirations subjectives et chances objectives
accent est mis en effet moins sur les volutions idologiques des intellectuels
frustrs que sur la transformation de la dfinition mme des positions ils
occupent et donc sur les modifications de tout espace social Le mcanisme
premier est celui de la dvaluation des titres scolaires et universitaires On peut
considrer un titre toutes les chances avoir subi une dvaluation toutes les
fois que accroissement du nombre des titulaires des titres scolaires est plus rapide
que accroissement du nombre des positions auxquelles ces titres conduisaient en
dbut de priode2 Les effets sociaux de cette dvaluation sont ailleurs
accentus par sa mconnaissance mme i.e attachement des reprsentations
primes de la valeur des titres autant plus loignes de leur valeur relle sur le
march des postes que les groupes qui les portent sont plus dpourvus de capital
culturel il peut tre per le dsquilibre entre titres et postes engendre des
stratgies de reconversion qui toutes visent obtenir des titres possds une position
quivalente celle ils garantissaient antrieurement De l une redfinition qui
est une rvaluation un certain nombre de postes et de positions du seul fait du
changement des proprits scolaires et sociales de ceux qui les occupent de l
aussi la cration de nouvelles positions ou professions dans les secteurs les plus
flexibles de espace social Par la mdiation de ces stratgies jamais compltement
calcules ni matrises par les sujets sociaux la dvaluation des titres scolaires
gnre une modification de la structure sociale o la transformation de la dfinition
des positions professionnelles va de pair avec la perptuation des carts qui les
sparent Le divorce instaur entre les esprances subjectives et les chances
objectives de russite sociale conduit donc une reproduction sociale par
translation fonde sur une lutte de concurrence o les stratgies de reconversion
tout en modifiant profondment espace social annulent ni chelle des carts ni
avance de ceux qui dominaient tat antrieur du march des titres et des postes3
Ce modle de comprhension doit amener poser dans sa double dimension le
problme historique des intellectuels frustrs une part explorer les reprsen
tations adquates ou illusoires que les groupes se font tant du march des positions
sociales que des raisons de leur frustration ou des stratgies mettre en uvre
contre la dqualification autre part mettre en place les transformations de la
structure sociale non ou mal per ues par les sujets sociaux et qui sont induites par
les rsistances la dvaluation des titres ou au dclassement des positions Il agit
donc avant tout de comprendre les rapports entretiennent espace social et
imaginaire social et les manires dont les systmes de reprsentations la fois
disent et manquent les mutations une socit
Appliquer ce questionnaire au xvne sicle europen ncessite en premier lieu de
tester la possible gnralisation des constats de Curt la conjoncture universi
taire est-elle partout caractrise par un important accroissement des inscriptions et
des prises de grades et si oui quels moments du sicle Retrouve-t-on partout
cette fermeture du march des offices et des bnfices convoits par les dtenteurs
de titres universitaires qui marque la situation anglaise Pour rpondre la
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premire de questions peuvent tre mobilises les donnes rassembles depuis


une dizaine annes par les tudes srielles des matricules universitaires4 Ea
quatre sites la conjoncture des effectifs universitaires est maintenant bien tablie et
tout abord en Castille La courbe des immatriculations annuelles cumules pour
les 19 universits castillanes mais o une place dominante est tenue par les
tudiants de trois entre elles Salamanque Alcal et Valladolid manifeste un
point haut de la conjoncture universitaire tt dans le sicle aprs le maximum
plurisculaire de 1590 prs de 20 000 immatriculations) les annes 1610-1620
attestent un maximum secondaire qui aprs les pestes fait osciller entre 13 000 et
14 000 le nombre des immatriculations Ces hautes eaux universitaires sont suivies
un recul sculaire quasi sans rpit qui atteint son tiage au dbut du xvine sicle
avec moins de 000 immatriculations annuelles Si on admet que chaque anne
les nouveaux inscrits constituent le quart des tudiants immatriculs ce serait
54 de la cohorte des jeunes gens gs de 18 19 ans qui entreraient universit
la fin du xvie sicle contre 22 au milieu du xvine sicle5
Oxford et Cambridge la mise en srie du nombre annuel de nouveaux
inscrits les freshmen atteste un premier maximum dans la dcennie 1580
445 freshmen Oxford 46 Cambridge puis un maximum plurisculaire dans la
dcennie 1620 Cambridge 513 freshmen et dans la dcennie 1630 Oxford
530 freshmen Aprs effondrement d aux guerres civiles la rcupration de la
dcennie 1660 se fait un niveau infrieur et est suivie par un recul des admissions
continu la mi-xviue sicle 182 freshmen Oxford dans la dcennie 1750
116 Cambridge dans la dcennie 1760)6 Si on ajoute aux entrants dans les deux
universits ceux admis dans les Inns of Court ce sont 27 96 de la cohorte des
jeunes gens ayant ge mdian entre universit qui commencent des tudes
suprieures dans la dcennie 1580 24 dans la dcennie 1630 et seulement
15 dans la dcennie 16907
Dans Empire il est possible de raisonner sur le nombre des immatriculations
annuelles traites en moyennes dcennales et corriges de manire annuler les
effets des inscriptions multiples un mme tudiant frquentes une poque o la
peregrinatio acadmica est une habitude bien enracine En appliquant au nombre
cumul des inscriptions un coefficient immatriculation variable selon les
dcennies Frijhoff pu rcemment tablir de manire sre la courbe des
nouveaux inscrits dans les universits de Empire8 Celle-ci montre clairement
trois maxima si les annes 1576-1585 sont affectes de indice 100 les annes
1616-1625 sont indice 133lesannes 1646-1655 indice 160les annes 1696-
1705 indice 190 Aprs ce dernier maximum le nombre des nouveaux
immatriculs recule sans rmission pendant tout le xvine sicle9 Ce sont 1.4 des
jeunes gens gs de 17 ans qui entament un cursus universitaire dans les annes
1620 27 la mi-sicle 21 vers 1700 contre dans les annes 1770
Aux Provinces-Unies enfin le nombre des tudiants qui obtiennent des grades
soit dans les universits du pays soit dans des universits trangres trait en
moyennes annuelles par priodes de vingt-cinq ans montre une monte continue
au cours du xvne sicle 42 gradus chaque anne entre 1600 et 1624 72 entre
1625 et 1649 105 entre 1650 et 1674 123 entre 1675 et 1699 suivie un
tassement au sicle suivant avec cent gradus annuellement entre 1700 et 1750 11
Calcul partir du total de la population masculine qui survit ge moyen auquel
se fait obtention du dernier grade universitaire et qui oscille entre 21 et 24 ans
selon les poques) le taux de gradus manifeste une mme volution atteignant un
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maximum dans le dernier quart du xviie sicle 072 avant de reculer la


mi-xviue sicle 057 entre 1725 et 1749)12
Au terme de cette relecture des donnes srielles disponibles trois diagnostics
peuvent tre ports sur la conjoncture tudiante du xvne sicle Il est clair tout
abord que le sicle pris globalement reprsente un temps fort du recrutement
universitaire plus nombreux au xvie sicle mais aussi au xvine sicle et ce
dans une conjoncture politique et conomique qui est loin tre paisible et
favorable autre part les maxima sculaires de ces hautes eaux universitaires
chelonnent ainsi 1590 en Castille 1630 en Angleterre 1690 dans Empire et
aux Provinces-Unies ce qui affirme la priorit de Europe mridionale dans cette
rue vers les facults Enfin en termes de taux de scolarisation ce qui permet de
prendre en compte les volutions de la population globale les maxima se trouvent
quelque peu dcals vers amont la fin du xvie sicle pour la Castille et
Angleterre la mi-xvne sicle pour Empire Le constat est donc net au
xviie sicle les universits europennes accueillent plus tudiants et forment plus
de gradus elles ne le feront au sicle suivant et mme dans la premire moiti
du xixe sicle elles seront concurrences par la multiplication des enseigne
ments stricte finalit professionnelle des moments diffrents chaque nation
connat donc au xviie sicle une forte expansion de sa population intellectuelle
puisque faute de mieux le passage par universit et obtention de grades nous
servent identifier ici les intellectuels en est-il donc de volution du
march des positions sociales auxquelles ces gradus aspirent
Sur ce point capital information disponible demeure malheureusement
encore trs lacunaire et il est fort difficile de mesurer le nombre offices et de
bnfices qui chaque anne sont ouverts aux dtenteurs des titres vidence ce
nombre dpend de deux variables une part le volume total de positions
ecclsiastiques ou administrative-judiciaires qui existent en un moment donn
autre part leur plus ou moins grande appropriation patrimoniale Mais une et
autre de ces variables ne peuvent tre restitues que dans quelques sites qui tout au
plus autorisent un corps hypothses il faudra ensuite vrifier En Castille il est
clair aprs 1560 le nombre des offices ouverts aux gradus augmente plus
est le cas par exemple des plazas de asiento qui constituent les plus rmunra
trices et les plus prestigieuses des positions de la hirarchie des letrados il
agit pour essentiel offices dans les conseils et les tribunaux royaux entre
1500 et 1560 leur nombre t multipli par trois passant de 48 132 mais il
stagne ensuite avec 148 places en 1600 et 166 en 1691 13 De plus ds la fin du
xvie sicle les places sont confisques par une minorit de familles qui utilisent les
six colegios mayores de Salamanque Alcal et Valladolid pour assurer la
reproduction de leur position sociale en effet les deux tiers des offices des
chancelleries et des conseils royaux sont aux mains des gradus des colegios
mayores14 est donc au moment mme o accroissement des effectifs universi
taires est le plus fort que se ferme le march des offices les plus convoits
La Hollande parat prsenter une situation trs analogue cent ans plus tard Soit
par exemple le nombre des avocats originaires de la province admis la Cour de
Hollande la mi-sicle il est infrieur au nombre des gradus en droit
originaires de cette mme province mais entre 1650 et 1665 le rapport inverse et
le nombre des avocats hollandais la Cour devient plus grand que celui des gradus
Aprs 1665 la situation se retourne et un dsquilibre croissant instaure entre le
nombre des dtenteurs de titres et le nombre des dtenteurs de positions cart se
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creuse entre eux au moment mme o la population des gradus est la plus
nombreuse15
Ces deux tudes de cas permettent peut-tre esquisser un modle de
comprhension articulant les phases suivantes
Dans un premier temps augmentation des emplois offerts par la croissance des
glises du temps des rformes comme par celle des bureaucraties nationales et
coloniales enclenche un accroissement de la population tudiante car plus
nombreux sont ceux qui esprent et peuvent lgitimement esprer convertir en
position professionnelle et sociale leur titre universitaire
Mais lorsque cette croissance des immatriculations et prises de grades atteint son
maximum le march des emplois convoits est dj satur est le cas de la Castille
des annes 1580 est celui de la Hollande un sicle plus tard
De l la transformation de tout un ensemble de positions professionnelles
occupes par les gradus qui ont pu assouvir leur ambition sociale Il en va ainsi
par exemple de la profession de schoolmaster dans Angleterre avant la guerre
civile Gradus et literati est--dire anciens tudiants qui ont pas pris de
grades sont en effet nombreux devenir matres cole dans le diocse de
Norwich dans la dcennie 1580 47 des nouveaux matres sont des literati et
30 des gradus 16 dans le Cambridgeshire entre 1574 et 1604 deux tiers des
matres qui enseignent la grammaire mais aussi un tiers de ceux qui enseignent
que les rudiments ont un titre universitaire 17 dans le diocse de Londres entre
1627 et 1641 50 96 des matres de grammar schools ont obtenu un grade 18 Cette
invasion de la profession enseignante ses chelons les plus modestes par les
gradus de Cambridge et Oxford une triple consquence elle modifie aire
sociale du recrutement des matres cole choisis dsormais parmi la petite gentry
les milieux marchands et les plus fortuns des yeomen elle transforme la dfinition
mme de la fonction de schoolmaster en accroissant les exigences de titres et de
curriculum qui lui sont ds lors attaches interdisant du mme coup son exercice
ceux qui auparavant pouvaient prtendre enfin elle fait de la profession
enseignante le lieu une profonde insatisfaction la fois conomique puisque le
revenu un matre de grammar school est de deux quatre fois infrieur celui
un pasteur et sociale un texte de 1663 dfinit tat de matre cole
comme le moins rmunrateur et le moins considr 19 Pour les matres
gradus le mtier enseignant dans une petty school ou une grammar school
ordinaire est vcu comme un purgatoire avant obtention un poste de master
dans une prestigieuse grammar school urbaine ou celle un bnfice glise de
fait dans le Warwickshire et le Worcestershire entre 1601 et 1640 56 des
matres des coles de grammaire entrent dans la carrire ecclsiastique mais aprs
une attente suprieure dix annes20 La condition de matre cole est donc
perue comme une frustration prolonge par ceux qui exercent faute un autre
destin social
Entre instauration du dsquilibre entre titres et postes et sa reconnaissance par
les sujets sociaux existe un cart le temps de comprendre21 De l un
ncessaire dcalage dans le retournement des deux conjonctures celui prcoce du
volume des positions et celui retard des immatriculations universitaires Mais
une fois enclench le dsinvestissement de institution universitaire est durable
conduisant soit au choix autres filires ducatives soit au refus des tudes
suprieures
Encore hypothtique et provisoire ce schma peut nanmoins rendre compte
NOUVEAUX FOYERS

des homologies de situation qui se rencontrent diffrents moments du xvne sicle


dans chacun des pays europens De plus il permet de penser la constitution une
population intellectuelle frustre dans ses esprances sociales comme effet une
discordance entre un systme de reprsentations qui longtemps accordent aux
titres une efficace ils ont plus et un fonctionnement social qui les dvaluent du
fait mme de accroissement du nombre de leurs dtenteurs
Mais comme on vu une telle discordance mconnue donc aggrave en ses
premiers temps est finalement per ue par les sujets sociaux et fonde tout un
ensemble de reprsentations qui veulent la nommer la dnoncer ou en rendre
raison Il nous faut donc saisir maintenant comment au xvne sicle se fa onne un
motif idologique nouveau expression une conscience inquite devant ce qui est
dsign comme une surproduction de gradus et un excdent intellectuels Selon
les traditions nationales ce motif idologique tout comme les motifs iconogra
phiques est formul de manire diffrente et dans des modalits diverses En
Castille il nonce travers la fiction littraire celle du roman picaresque que on
peut lire aussi comme une caractrisation dnonciatrice de la prolifration
estudiantine qui multiplie les nouveaux dclasss Il en va ainsi par exemple dans
le Guz man de Alfar ache de Mateo Alem dont la premire partie est publie en
1599 et la seconde en 1602 est--dire au moment mme o cart est le plus
grand entre la frquentation des universits et les possibilits accs la carrire
bureaucratique travers le rcit romanesque auteur inverse son propre destin
Alem en effet est un gradu qui t dclass en 1564 il obtenu le grade de
bachelier es art Universit de Seville puis commenc des tudes de mdecine
Salamanque anne suivante La mort de son pre des dettes jamais teintes et
fondamentalement son origine conversa brisent ses aspirations et une possible
carrire librale et font de lui un tre en marge ou qui du moins se per oit
comme tel vou la condition indigne dans Espagne du Sicle Or de
manieur argent il est comptable du trsor mais surtout affairiste invtr)
Dans le roman Mateo Alem objective son ambition d ue mais au travers
une figure inverse son hros Guzman est en effet un gueux qui devient
tudiant Au terme une itinrance qui men Espagne en Italie puis de Rome
Madrid devenu veuf et sans trop de bien le picaro dcide de se faire glise
Je me dis ai des humanits je en veux servir cette heure je en irai
Alcal il que trois pas ici o je ferai ma philosophie et ma thologie puis je
prendrai mes degrs Peut-tre aurai-je du talent pour monter en chaire et entre les
messes et les sermons aurai mon pain gagn et au pis aller je aurai me faire
moine la pitance me sera assure22 Alcal Guzman devient matre es art
comme Mateo Alem puis fait sa thologie Mais un amour subit lui fait
renoncer aux ordres et aux degrs rendant vaines les sept annes tudes Alcal
Ce hasard biographique qui prive Guzman de la position laquelle il aspirait peut
sans doute tre entendu comme une manire de dire la frustration de tout un
groupe Guzman Guzman Que sont devenus tant de veilles tant de sollicitu
des tant de levers au petit matin un si grand temps mis aux coles tant actes tant
de degrs et tant de prtentions Je vous ai dj dit de mon jeune temps que le tout
en vint aboutir dans une hotte et je vous dis maintenant que tous ceux de ma sorte
viennent fondre en une htellerie Dieu veuille encore ils en demeurent
l2 Retournant son existence propre et celle de ses semblables dans le destin de
son hros Mateo Alem fait du romanesque une figure inverse du social Il dit
ainsi dans la manire qui est celle de son livre o tout se ddouble et se renverse la
CHARTIER LES INTELLECTUELS FRUSTR

pauvret et la richesse la faute et le chtiment hrdit et le libre arbitre le pch


et la grce24 esprance trompe des intellectuels frustrs de Espagne de
Philippe II
En France tt dans le xvne sicle les textes abondent qui dnoncent le trop
grand nombre universits et de collges et dplorent les effets de leur frquenta
tion accrue Pense par les politiques tel le cardinal de Richelieu dans son
Testament ou les administrateurs qui accumulent les mmoires visant la rforme
des universits cette dnonciation articule autour de trois arguments princi
paux 25 Un trop grand nombre tudiants ou lves dans les collges parat tout
abord contraire utilit sociale Dtournant vers les offices et les bnfices ceux
qui auraient d se consacrer aux commerces et aux arts la multiplication des lettrs
menace la capacit productive du royaume Partant en bonne logique mercanti-
liste elle le place en situation de dpendance conomique elle oblige un
commerce dficitaire elle corne donc ses rserves montaires et sape du mme
coup sa puissance politique autre part vasion vers les offices et les bnfices
que rend possible acquisition de la culture latine ou obtention de grades accrot
sans mesure le nombre des officiers grands ou petits et des clercs donc celui des
exempts fiscaux Il l un risque immense de dsquilibre social en pays
impt de rpartition la charge qui pse sur les producteurs se trouve augmente en
proportion de la dfection des parvenus du grade et de la robe Enfin excs de
lettrs branle ordre social il brouille chelle des conditions en laissant esprer
beaucoup un statut incongru pour leur tat et par l il dtruit le fondement mme
de la socit savoir la stricte reproduction des positions familiales Dsquilibrant
la pyramide des tats la trop grande frquentation scolaire et universitaire ou ce
qui est jug comme tel contredit le fixisme social qui caractrise le discours que
les dominants des socits ancien type tiennent sur celles-ci discours o la
naissance les capacits et les esprances doivent aller sans discordance
En plusieurs moments cette idologie tente de incarner dans une politique
scolaire Sous Richelieu Colbert ou Louvois les principes en sont les mmes Il
agit abord abaisser le niveau enseignement des petites coles afin de
dboter totalement ducation lmentaire du curriculum des humanits Comme
crit la suite une enqute de Colbert auprs des intendants un Mmoire des
raisons et moyens de la rformation des universits dat de 1667 Dans ces coles
on enseignerait seulement lire et crire chiffrer et compter et en mme temps on
obligerait ceux qui sont une naissance basse et inepte pour les sciences
apprendre des mtiers et on exclurait mme de criture ceux que la Providence
fait natre une condition labourer la terre auxquels il ne faudrait apprendre
lire seulement moins on remarqut en eux des semences de lumire et
ouverture pour les sciences pour lesquelles ils mritassent tre excepts de la loi
commune26 Enrayer la surproduction de lettrs exige autre part laguer la
carte scolaire et de supprimer les collges et les universits installs dans de petites
villes afin de rendre plus malais accs aux tudes suprieures Le Mmoire de
1667 le dit en clair Leur suppression rendra les tudes plus difficiles parce que les
paysans qui par la commodit du voisinage envoient leurs enfants une universit
voisine et qui les entretiennent facilement avec leurs propres denres ne sauraient
les entretenir dans les grandes villes o il se fait beaucoup plus cher vivre el ou ils ne
sauraient envoyer leurs provisions cause de loignement et ayant moins
tudiants de cette espce il aura par consquent moins de procs et de chicane
moins de prtres et de moines fainants et ignorants et au contraire beaucoup plus
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argent et de personnes dans le commerce beaucoup plus pour labourer la terre et


pour servir le Roi et tat dans les armes27 Mais ni Colbert ni Louvois
arriveront leurs fins tant la demande scolaire des corps de ville et des
populations urbaines tait forte opposant une rsistance dcide toute politique
mondage de la carte scolaire Il en reste pas moins que les lites administratives
fran aises ont partag le sicle durant une reprsentation qui voyait dans la
surproduction de lettrs un danger mortel pour tat et la socit
Dans les tats allemands partir de la mi-xvile sicle cette reprsentation
collective prend la forme une thorie cohrente dsigne du terme Ueberf il-
lungsthese thse de engorgement des carrires Elle repose sur le mme socle
idologique en France mais appuie sur une volont observation et de mesure
mieux assure Deux sries de faits viennent tayer une part le constat de la
multiplication spectaculaire du nombre des universits et des gymnases acad
miques lie affermissement politique et exclusivisme confessionnel des
diffrents tats allemands autre part une claire perception un dsquilibre
croissant entre les titres universitaires des candidats aux charges publiques et les
exigences scolaires traditionnellement requises pour celles-ci La conscience une
production excessive de gradus et une frquentation dmesure des universits
un double effet Tout abord elle fait natre la proccupation une statistique
universitaire mesurant aprs des comptages oprs sur les registres immatricu
lations les variations des effectifs tudiants bauche ainsi ds le xvme sicle une
premire description srielle des populations universitaires Par ailleurs le motif de
excs intellectuels sous-tend toute une rflexion qui vise limiter accs aux
universits en ajustant strictement le nombre des tudiants celui des charges
disponibles ne plures civium literis incumbent quam cujusvis status ratio
requirit crit Paul Grunewald en 1677 et en instaurant un svre examen
entre pour admission universit28 Dveloppe dans Empire la charnire
des xviie et xvme sicles la thse de la surproduction intellectuelle enregistre et
traduit sa manire et pas forcment en pleine conscience) deux pousses de la
scolarisation suprieure en Allemagne celle de la mi-xvne sicle et celle des
dcennies 1690 et 1700
Mis en place avec des modalits discursives diverses au xvii sicle au moment
mme o croissent les effectifs universitaires le motif de excdent intellectuels
va ensuite prendre une force propre et tre manipul des fins politiques ou
polmiques dans des conjonctures scolaires et sociales fort diffrentes est lui qui
fonde hostilit que manifestent les administrateurs fran ais du xviiie sicle vis--
vis de la scolarisation des peuples29 Et est cette mme reprsentation qui sous-
tend dans la premire moiti du xixe sicle les dbats engags en France et en
Allemagne propos du systme enseignement30 un ct de la frontire le
thme de la surproduction intellectuels sans emploi dans tat glise ou les
professions librales est utilis comme argument contre le curriculum classique des
gymnases de autre ct il est par ceux qui critiquent enseignement des lyces
des facults de lettres et de cole normale ide que le nombre des tudiants en
lettres et en droit est trop grand devient un lment constitutif un imaginaire social
trs largement indpendant des conjonctures o il inscrit Sa force est telle elle
rsiste mme aux constats chiffrs qui lui sont opposs est le cas par exemple
dans la France de la Monarchie de Juillet lorsque le ministre Villemain dans un
rapport de 1843 soutient statistiques en main que la population des collges en
1789 tait plus nombreuse que celle des collges royaux et communaux de son
CHARTIER LES INTELLECTUELS FRUSTR

temps Il est trs remarquable que la dmonstration est gure re ue non pas
cause de sa possible fausset dmontre depuis) mais parce elle allait contre une
reprsentation tenue pour une vidence et qui tait fortement enracine dans la
peur inspirait le proltariat des lettrs insatisfaits31 Il faut donc essayer de
comprendre ce qui donne sa force intrinsque au motif des intellectuels surnum
raires et frustrs et lui assure une vie propre trs indiffrente aux volutions
objectives statistiquement mesurables du volume des populations tudiantes
Le thme charrie avec lui une conception fixiste de la socit radicalement
oppose idologie librale et mritocratique que on tenue tort comme
unique idologie sociale du xixe sicle La dnonciation de excs intellectuels
est point en effet librale elle implique le projet une ncessaire
adquation numrique entre le nombre des positions disponibles et celui des jeunes
gens forms pour les occuper et elle est point mritocratique elle fonde
cette stricte adquation sur une reproduction perptue de la classe dominante Le
motif des intellectuels excdentaires est sans doute une des traces les plus videntes
de la persistance tenace une idologie sociale Ancien Rgime qui voit dans les
fils des doubles du pre et pour qui le collge ou universit doit tre une noria de
dominants puisant toujours au mme bassin Ceux qui transgressent les rgles de ce
jeu constituent une possible menace pour ordre Ouvrir largement les tudes et les
titres ceux qui auraient d en tre tenus loigns par leur condition met en pril
toute la socit Le rapport rdig par Victor Cousin occasion du vote de la loi
scolaire de juin 1833 en dmontre les raisons En gnral ces jeunes gens qui ne
se sentent pas destins une carrire leve font assez ngligemment leurs tudes
et quand aprs des succs mdiocres ils rentrent vers dix-huit ans dans la profession
et les habitudes de leurs familles comme rien dans la vie ordinaire ne leur rappelle
et entretient leurs tudes passes quelques annes ont bientt effac le peu de
savoir classique ils avaient acquis Souvent aussi ces jeunes gens contractent au
collge des relations et des gots qui leur rendent difficile ou presque impossible de
rentrer dans humble carrire de leurs pres de l une race hommes inquiets
mcontents de leur position des autres et eux-mmes ennemis un ordre social
o ils ne se sentent point leur place et prts se jeter avec quelques connaissances
avec un talent tout rel et une ambition effrne dans toutes les voies de la servilit et
de la rvolte32
Avec beaucoup autres ce texte dit une crainte partage vis--vis des
intellectuels dclasss et doublement dclasss puisque leurs tudes sont dsaccor
des avec leur condition et puisque leur emploi dans la socit est point
conforme aux esprances permises par leurs titres Devenus diffrents de leurs
pres mais obligs en accepter la condition ces parvenus un savoir inutile ne
peuvent imputer la socit leur dception personnelle et vivre dans inqui
tude et le mcontentement comme dit Cousin leur sort malheureux Pour les
hommes ordre de Europe du xixe sicle il l une arme de rserve de la
rvolte un proltariat intellectuel plus dangereux encore que autre il
cru un temps pouvoir bousculer chelle des conditions et il peut mettre son
demi-savoir au service de la subversion nonc clairement dans le texte de Victor
Cousin ce thme trouvera une force nouvelle aprs les rvolutions de 1848
imputes tout comme la Rvolution anglaise deux sicles auparavant aux
intellectuels amers et frustrs Il l comme une figure nouvelle et amplifie une
image qui court travers la littrature des Lumires et qui dnonce le danger
reprsent par le peuple grandissant de ces crivains qui sont comme crit Voltaire
NOUVEAUX FOYERS

la canaille de la littrature 33 Dans le microcosme du monde des lettres les


ambitions d ues et les russites avortes sont per ues par les crivains lgitimes
qui tiennent les postes et les places dans les mmes termes que le sera chelle de
la socit tout entire amerture des proltaires de la certification scolaire
Porteur une conception fixiste de la socit et une image dprcie de
intellectuel le motif des intellectuels en excdent est aussi une reprsentation
du savoir qui identifie sa divulgation et sa dissmination une profanation Les
socits europennes de ge moderne partagent en effet ide que la valeur
opratoire et efficace symbolique de la connaissance dpendent strictement de sa
matrise par une lite troite la tenant hors de atteinte du vulgaire Carlo Ginzburg
rcemment montr la double formulation de ce savoir monopolis34 La premire
est chrtienne et fait des clercs les seuls interprtes autoriss des secrets de Dieu de
la nature et du pouvoir arcana Dei arcana naturae arcana imperil Avec
clatement des savoirs traditionnels et la rvolution scientifique du premier
xvne sicle se trouvent repousses les bornes et levs les interdits traditionnelle
ment mis au travail de connaissance mais point sa dvolution une minorit
restreinte seule capable de le mener bien sans danger pour la foi la loi ou ordre
la respublica literatrm Au moment mme o Icare et Promthee deviennent les
figures emblmatiques de cette uvre de connaissance sans limites rappel est fait
elle est apanage des nouveaux clercs Conrad Vorstius professeur arminien
Leyde le dit un mot Hic vero libertas aliqua inquirendi aut etiam dissentiendi
doctis omnino concedendo est35 est un mme partage qui un sicle plus tard
fonde la distinction kantienne des usages de la raison II partout limitation de
la libert Mais quelle limitation est contraire aux Lumires Laquelle ne est pas
et au contraire lui est avantageuse Je rponds usage public de notre propre
raison doit toujours tre libre et lui seul peut amener les lumires parmi les
hommes mais son usage priv peut tre trs svrement linut sans pour cela
empcher sensiblement le progrs des lumires entends par usage public de notre
propre raison celui que on en fait comme savant devant ensemble du public qui
lit appelle usage priv celui on le droit de faire de sa raison dans un poste civil
ou une fonction dtermine qui vous sont confis36 Mme si tout citoyen est
suppos pouvoir exercer un et autre de ces usages de la raison il est clair que son
usage public qui suppose la matrise de criture savante se trouve de fait rserv
la minorit de ceux qui soumettent leurs ides au jugement des lecteurs inverse
une divulgation du savoir sans contrle porte en elle le risque de sa perversion
argument est en place chez les adversaires de imprimerie ds les commencements
du xvie sicle Dissminant les savoirs le livre imprim la fois rpand une illusion
puisque son accs immdiat fait mconnatre ce est le vrai travail de connais
sance et menace autorit il donne chacun impression tre aussi docte
que les doctes37 Il l sans doute enracinement idologique le plus fondamental
de la thse de la surproduction intellectuelle accroissement sans frein des lettrs
et des gradus pouvait en effet tre per comme destructeur tant du savoir lui-
mme parpill perverti travesti tous venants que de la position symbolique et
sociale de ceux qui se dsignaient comme ses gardiens est cette reprsentation qui
donne son socle toutes les autres et qui fonde pour longtemps la conscience que
les intellectuels ont eux-mmes mme lorsque leurs discours semblent le
dmentir
Notre question initiale se trouve donc dplace ce il faut comprendre en
effet est pas tant adquation vrifie ou non une reprsentation
CHARTIER LES INTELLECTUELS FRUSTR

intellectuelle et une conjoncture universitaire mais les conditions dans lesquelles


cette reprsentation est nonce et manipule est clair que le motif de excs
intellectuels inscrit dans le temps trs long une conception fixiste des
hirarchies sociales et une conception monopoliste de appropriation du savoir
ce qui lui donne une relative indpendance par rapport aux fluctuations du
recrutement universitaire et du nombre des literati Mais il est sr aussi que le
thme prend une force inhabituelle chaque fois que ceux qui tiennent le pouvoir et
se rservent le savoir per oivent tort ou raison leur position menace par
des nouveaux venus trop nombreux et parvenus ainsi au xvne sicle lorsque les
gradus demeurent sans emploi sur le march des offices et des bnfices ainsi dans
la premire moiti du xixe sicle au temps des rvolutions Il faudrait donc pour
chaque situation historique concrte identifier quels sont les groupes sociaux qui
affirment la thse de la surproduction intellectuels mettre au jour les stratgies
sociales et politiques qui utilisent comprendre comment elle est reformule
chaque remploi enjeu est importance puisque lie la conjoncture universi
taire mais sans en tre le reflet une telle reprsentation est en position de inflchir
si elle est assez forte pour se traduire en termes de politique scolaire tait le cas au
xvne ou au xixe sicle Ce est sans doute encore au xxe sicle
Roger CHARTIER
E.H.E.S.S

NOTTES
Cet article dveloppe le texte une communication prsente au colloque franco-hongrois Les
intellectuels du Moyen Age au XXe sicle Matrafured octobre 1980) II utilise des matriaux
rassembls par enqute mene au Centre de Recherches Historiques de cole des Hautes tudes en
Sciences Sociales sur les universits europennes entre xvie et xvme sicle Je remercie Armstrong
et Hbrard pour les rfrences ils ont communiques
CURTIS The alienated intellectuals of early Stuart England Past and Present 23
1962 pp 25-43
BouRDiEu La distinction Critique sociale du jugement Paris Les ditions de Minuit 1979
p.149
BOURDIEU op cit. pp 145-185
Un bilan critique de ces recherches est prsent dans CHARTIER et REVEL Universit et
socit dans Europe moderne position des problmes Revue Histoire moderne et contempo-
raine 1978 pp 353-374 repris dans histoire des universits Problmes et mthodes Zeszyty
Naukowe Universytetu Jagiello skiego DLXVII Prace Historyczne Zeszyt 67 Varsovie et
Cracovie 1980 pp 27-49
KA AN Students and Society in Early Modern Spain Baltimore et Londres The Johns
Hopkins University Press 1974 pp 196-200 fig et
STONE The size and composition of the Oxford student body 1580-1910 dans The
University in Society Stone d Princeton University Press 1974 vol pp 3-110 gr et
tables et IB pp 91-92
Nous calculons ces taux partir des chiffres donns par Stone dans article cit ci-dessus
91 entres Oxford) 92 entres Cambridge) 103 distribution par ge de la population et
dans The Educational Revolution in England 1560-1640 Pas and Present 28.1964 pp 41 -80
54 entres dans les Inns of Court)
FRIJHOFF Surplus ou dficit Hypothses sur le nombre rel des tudiants en Allemagne
poque moderne 1576-1815 Francia Band 1979 pp 173-218
FRIJHOFF art cit tableau 203 et fig 206
NOUVEAUX FOYERS

10 Ibid tableau 212 ;-


11 FRUHOFF La socitnerlandaise etses gradus 1575-1814 Une recherche srielle sur le
statut des intellectuels Amsterdam APA-Holland University Press 1981 annexe 383
12 FRIJHOFF op cit. tableau 47 209
13 KA AN op cit. table 83
14 Ibid. table 93
15 FRUHOFF pp cri- gr 12 255
16 CRESSY Literacy and the Social Order Reading and Writingin Tudor and Stuart England
Cambridge University Press 1980 168
17 SpuFFORD The Schooling of the Peasantry Cambridgeshire 1575-1700 Agricultu
ral History Review XVIII Supplement 1970 112-147
18 WIDE et MORRISS The Episcopal Licensing of Schoolmasters in the Diocese of
London 1627-1685 The Guildhall Miscellany XI 1967 no pp 392-406
19 NEDHAM Discourse concerning Schools and Schoolmasters 1663
20 ORPEN Schoolmastering as Profession in the Seventeenth Century the Career
Patterns of the Grammar Schoolmasters History of Education VI 1977 no pp 183-194 table
185 et table 190
21 BouRDiEu op cit. pp 157-159
22 Mateo ALEM Le gueux ou la vie de Guzman Alfarache dans Romans picaresques
espagnols Paris Gallimard Bibliothque de la Pliade 1968 655
23 Ibid. 677
24 Cf MOLHO Introduction la pense picaresque Romans picaresques espagnols op
cit. pp XL-LXXVII
25 Un premier ensemble de ces textes t rassembl par DE DAINVILLE Collge et
frquentation scolaire au xvne sicle Population 1957 repris dans ducation des jsuites XVIe-
XVIIIe sicles) Paris Les ditions de Minuit 1978 pp 119-149 en particulier pp 126-134
26 DE DAINVILLE op cit. 134
27 Ibid 133
28 Sur la thse de la surproduction intellectuelle en Allemagne voir excellente mise au point
de FRIJHOFF Francia art cit. 173-181
29 CHARTIER COMP RE et JULIA ducation en France du XVIe au XVIIIe sicle
Paris S.E.D.E.S. 1976 pp 37-41
30 BoYLE The Problem otan Excess of Educated Men Western Europe 1800-1850
Journal of Modern History 1970 no pp 471-495
31 Sur cette statistique voir la mise au point critique de JUUA et PRESSLY La population
scolaire en 1789 Les extravagances statistiques du ministre Villemain Annales E.S.C. 1975 no
pp 1516-1561
32 Cit par CRUBELLIER Histoire culturelle de la France XIXe-XXe sicle Paris Colin
1974 pp 105-106
33 DARNTON The High Enlightenment and the Low-Life of Literature in Pre-Revolutio-
nary France Past and Present 51 1971 pp 81 -115
34 GINZBURG High and Low the Theme of Forbidden Knowledge in the Sixteenth and
Seventeenth Centuries Past and Present 73 1976 pp 28-41
35 Cit par GINZBURG art cit 40
36 KANT Rponse la question est-ce que les Lumires La Philosophie de Histoire
opuscules) Paris Denoel/Gonthier Paris 1974 pp 48-49
37 Cf LOWRY The World of Aldus Manutius Business and Scholarship in Renaissance
Venice Oxford Basil Blackwell 1979 31