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JEAN MARKALE

LES SAINTS FONDATEURS


DE BRETAGNE
ET DES PAYS CELTES

Pygmalion
Grard Watelet
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2002 ditions Pygmalion/Grard Watelet Paris


ISBN 2-85704-761.4
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une contrefaon sanctionne par les articles L. 335-2 et suivants du Code de la proprit
intellectuelle.
A la mmoire de l'abb Henri Gillard,
recteur de Trhorenteuc
(1901-1979)
AVERTISSEMENT

Ceci n'est pas un ouvrage d'dification mais une


srie de rflexions caractre sociologique et mytho
logique partir de rcits hagiographiques recueillis
au cours des sicles, tant sous forme de vies latines
du haut Moyen Age consacres aux grands saints des
chrtients celtiques que de contes pieux transmis
jusqu' une priode rcente par la tradition popu
laire orale. Ce n'est pas non plus une encyclopdie
et l'inventaire qu'on trouvera dans ces pages n'aura
pas la prtention d'tre exhaustif. Les saints de
Bretagne - et des pays celtes, car, pour la plupart, ce
sont les mmes - sont innombrables, connus ou
inconnus, historiques ou lgendaires, parfois mme
issus d'une confusion ou du souvenir d'antiques divi
nits. Il fallait choisir ceux qui paraissaient les plus
caractristiques et s'attacher les tudier le plus objec
tivement possible, quitte passer pour iconoclaste.
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LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

Certes, dans cet amas de traditions et de croyances,


qui vont des plus srieuses aux plus aberrantes, il
convenait de faire le mnage tout en respectant la
foi et la sincrit de ceux qui les partagent. On ne
s'tonnera pas non plus de ne pas trouver ici des
saints historiques tel saint Yves Hlory. Il faut savoir
que c'est seulement au dbut du XIIe sicle que la
Papaut s'est rserv le droit de batifier et de cano
niser des personnages qui avaient vcu une sainte
vie. Tous les saints antrieurs cette date ont t
canoniss par le peuple, y compris saint Patrick,
lequel n'a jamais t homologu officiellement. Et
c'est au XVIf sicle qu'un dcret pontifical a autoris
le culte des saints qui avaient t ainsi canoniss
par la voix populaire. Les saints choisis dans ces
pages sont donc tous antrieurs l'an 1100. Il fallait
le prciser, et insister sur le fait qu'il ne s'agit nulle
ment d'un quelconque pamphlet anti-chrtien, bien au
contraire, mais d'une tentative pour montrer que ces
saints, qu'ils soient bretons, gallois ou irlandais,
sont des ralits de la pense et qu'ils font partie
intgrante d'une culture traditionnelle et d'une spiri
tualit ardente telle qu'elle a t vcue et l'est encore
dans les pays celtes. Dbarrasss de leur vernis quel
que peu artificiel, ces saints apparatront beau
coup plus clairement comme les mainteneurs et les
diffuseurs d'un message d'une trs haute lvation.

Poul Fetan
2001
INTRODUCTION

Des saints, pour quoi faire ?

Lorsqu'un Protestant, luthrien mais surtout calvi


niste, vient entrer dans une glise catholique, ortho
doxe ou anglicane, et qu'il aperoit un nombre plus
ou moins grand de statues rparties dans les moindres
recoins, il a tendance hausser les paules, pensant
en lui-mme qu'il se trouve dans un temple de la
superstition. Si c'est un Musulman, tout en respectant
un lieu sacr, il considrera comme scandaleux que
des gens puissent reprsenter le divin sous l'appa
rence d'une ralit humaine. Mais quand un agnos
tique, qui ne connat absolument rien de la religion
chrtienne, ni d'ailleurs des autres religions, surmon
tant parfois une terreur franchement superstitieuse,
ose s'aventurer dans un tel sanctuaire, sa premire
raction sera de croire que les chrtiens sont des
polythistes analogues aux hindouistes et aux ani
mistes de toutes sortes rpandus sur la surface du
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LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

globe. Car un rationaliste bon teint ne peut admettre


qu'un tre humain puisse s'abaisser adorer des idoles.
En fait, les innombrables statues de saints et les
diverses figurations humaines qu'on dcouvre sur les
chapiteaux, les bas-reliefs et les vitraux peuvent tre
considres par ceux qui n'en connaissent ni l'ori
gine, ni la signification, ni la fonction rituelle, comme
des objets relevant d'un culte de forces surnaturelles
reprsentes sous forme de dieux ou de desses
visage humain. Autrement dit, en s'appuyant sur l'ap
parence, on peut sincrement se persuader qu'une
religion qui accueille dans ses sanctuaires une quan
tit invraisemblable de figurations humaines est une
religion polythiste, c'est--dire base sur la croyance
que l'univers est rgi par de multiples divinits qui,
les rcits mythologiques en font foi, se livrent parfois
des luttes acharnes et sanglantes pour assurer leur
domination au dtriment des autres. Cela pose le pro
blme de l'antriorit du polythisme, caractristique
d'une socit qui est sinon demeure l'tat sauvage,
du moins qui se trouve encore dans un tat prirrtif
pour ne pas dire infantile.
Car il est adrrs peu prs unanimement chez les
sociologues, les anthropologues et bien entendu les
philosophes de toutes tendances, que la croyance
en de multiples dieux a prcd la notion d'un dieu
unique. Si l'on s'en tient cette opinion, ce serait
donc dans les socits culturellement les plus vo
lues (par exemple, chez les anciens Egyptiens, chez
certains penseurs grecs du temps de Socrate - et
mme chez les Hbreux avant Mose) que se serait
lentement dgag le monothisme, issu d'une rflexion
hautement mtaphysique qu'eussent t incapables
d'accomplir des peuples prirrtifs.
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ET DES PA YS CELTES

Rien n'est moins sr pourtant que ce consensus qui


ne tient pas compte d'une ralit sociologique vcue
et qui s'abrite exagrment sur la croyance en une
mentalit primitive 'si chre la plupart des phi
losophes de la premire moiti du XX" sicle. Cette
mentalit primitive ne rsiste pas l'analyse en
profondeur des tmoignages sur ce qu'on considre
comme les origines de la civilisation. En fait, cela a
t une explication commode qui ne rsolvait aucun
des problmes concernant l'volution de l'humanit.
Il tait facile en effet d'imaginer des hordes errantes
dans une nature hostile, composes d'tres unique
ment proccups de leur survie et satisfaisant les trois
besoins fondamentaux, la nourriture, l'abri et le pro
longement de l'espce. Ces primitifs ainsi dcrits
n'avaient certes pas le temps de se poser des ques
tions mtaphysiques et s'ils taient effrays par les
phnomnes naturels, le froid intense, la chaleur exces
sive, la scheresse, les orages, les inondations, les
tremblements de terre et bien d'autres catastrophes, il
leur suffisait de penser que ces phnomnes taient
provoqus par des esprits invisibles mais trs puis
sants acharns leur nuire et qu'il fallait soit vaincre
par la force ou se concilier par des offrandes. Ainsi
seraient apparues les prmices d'une religion propre
ment animiste, en dfinitive uniquement utilitaire,
avec pour corollaire la naissance d'une morale domi
ne par les interdits.
Or, comme il n'existe aucun document permettant
de dcrire cette priode de mentalit primitive qui
aurait prcd un soi-disant ge mythologique (pre
mire tentative pour expliquer logiquement le monde),
lui-mme prcdant un ge de raison qui aurait
gnr la fois la science et la religion, on est oblig
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LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de rejeter cette thorie, ou tout au moins de la nuan


cer considrablement. L'tude des mythologies les plus
anciennes, tude qui s'est considrablement dvelop
pe ces cinquante dernires annes, rvle bien des
surprises cet gard, et Freud lui-mme, dans Totem
et Tabou, a pris une tout autre direction en faisant du
meurtre du Pre par les fils, vcu ensuite par ceux-ci
comme un acte coupable, l'origine absolue de toute
religion et de toute morale. Ce qui s'impose, c'est de
reconnatre que la mentalit primitive est un juge
ment port par les hommes du xxe sicle sur les v
nements supposs s'tre drouls dans les jours plus
obscurs du pass de l'humanit, et seulement un juge
ment qui peut tre fauss par un sentiment de sup
riorit inhrent une poque o la Science (ou plutt
les Scientistes) avait la prtention de rsoudre non
seulement tous les problmes, mais tous les mystres
du monde.
Il est donc tout fait vraisemblable que le mono
thisme ait prcd le polythisme. La Bible hbra
que ne dit pas autre chose quand elle insiste sur les
dviances du peuple hbreu sacrifiant aux idoles.
Et l'tude de la plupart des traditions mythologiques
le confirme: il y a toujours un dieu - ou une desse -
primitif, et si l'on observe une multiplicit de divini
ts aux fonctions spcifiques, c'est parce que l'esprit
humain, incapable de se reprsenter l'ineffable, se
voit oblig de le reprsenter symboliquement ou all
goriquement sous une forme concrte accessible aux
sens. Il en est ainsi dans la tradition celtique o les
divers dieux ne sont que les reprsentations fonc
tionnelles d'une divinit unique, primordiale, omni
potente et omniprsente.
C'est dans le cadre de ces rflexions qu'il convient
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ET DES PAYS CELTES

d'examiner le problme des saints qui semblent


encombrer une spiritualit chrtienne pourtant ani
me par la croyance en un dieu unique. On objectera
que ce dieu soi-disant unique est nanmoins en trois
personnes. Mais le mystre de la Sainte Trinit
n'en est mme pas un: l'analyse, on peut facilement
admettre que le Pre est le dieu unique considr
comme crateur, que le Fils, par l'incarnation, est le
dieu unique ineffable manifest, et que le Saint-Esprit
est l'nergie divine (donc celle du Pre et du Fils)
dans son essence mme. D'o la vanit de la querelle
entre Orthodoxes et Catholiques propos du filioque
(le motif thologique de la rupture entre l'Eglise
d'Orient et celle d'Occident): l'Esprit Saint ne pro
cde ni du Pre seul, ni du Pre et du Fils, il est et lui
mme, et le Pre, et le Fils. L'humain ne peut conce
voir l'infini que sous des aspects finis.
Il existe une formule liturgique catholique qui justi
fie cette interprtation de la Trinit: Par le Pre et le
Fils, dans l'unit du Saint-Esprit. Les trois lments
sont un tout. On dit que saint Patrick, lorsqu'il voulait
expliquer ce mystre de la Trinit aux Irlandais encore
paens, leur montrait un trfle: Voyez, leur disait-il,
c'est un trfle, donc un trois feuilles (sens tymolo
gique), mais si j'enlve une des feuilles, ce n'est plus
un trfle. Ce raisonnement est une logique impla
cable. La base mme de la Foi chrtienne se trouve ainsi
dfinie, comme elle l'est dans ces bas-reliefs - si fr
quents en Bretagne, notamment en Cornouaille - qui
prsentent Dieu le Pre en homme barbu assis sur
un trne tenant entre ses genoux le Fils crucifi et
surmont de la colombe du Saint-Esprit. L'image est
parlante. Mais ce n'est qu'une image.
Or les Eglises catholiques, orthodoxes et anglicanes
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LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

ne manquent pas d'images, celles de la Vierge Marie


bien sr, mais aussi celles d'innombrables saints. Ces
saints, comme les diverses divinits du Paganisme,
quelle que soit la religion de rfrence, seraient-ils
des reprsentations concrtes des fonctions sous les
quelles on apprhende un Dieu unique?
Oui et non. La rponse ne peut tre qu'ambigu. Il
est certain que, dans les premiers temps de la christia
nisation, le culte des saints s'est superpos au culte
des anciennes divinits considres comme des entits
part entire. Avant que l'dit de Thodose n'impose
le Christianisme comme unique religion de l'Empire
romain, en 382, les tmoignages ne manquent pas
propos des nouveaux convertis qui, sortant de la cl
bration d'une messe, s'en allaient accomplir leurs
dvotions dans les temples paens. Il y a l une conti
nuit tout fait normale. Et par la suite, on sait trs bien
que de nombreux rites grco-romains ou druidiques,
qui faisaient partie de la conscience collective et qui
ne pouvaient pas tre extirps de celle-ci, ont t rcu
prs par l'Eglise romaine et intgrs aux liturgies
chrtiennes aprs avoir t en quelque sorte baptiss,
tandis que d'autres, impitoyablement rejets, ont t
diaboliss. Ainsi, l'image fortement ancre de la
Desse-Mre antique se retrouve-t-elle, complte
ment pure et mme aseptise, dans celle de la
Thotokos, la Vierge Marie, tandis que le souvenir du
dieu cornu que les Gaulois appelaient Kemunnos a
servi de base la reprsentation populaire du diable.
Cependant, dans le cadre du Christianisme, l'ori
gine du culte des saints est totalement diffrente. Les
premiers saints ont t les martyrs, ces aptres
et ces premiers convertis qui, plutt que de renier leur
foi, acceptaient de mourir parfois dans des conditions
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ET DES PA YS CEL TES

particulirement atroces. C'est en l'honneur de ces


martyrs qu'ont t difis les premiers sanctuaires, tant
l'emplacement de leur supplice que dans des lieux
considrs depuis toujours comme sacrs, bien sou
vent l'emplacement ou sur les vestiges d'un ancien
temple. Et les martyrs ont t particulirement nom
breux pendant tout le bas Empire, lors des diverses
perscutions opres par les autorits impriales 1, les
quelles perscutions ont d'ailleurs largement contri
bu, par ironie du sort, une remarquable expansion
de la nouvelle religion et finalement son triomphe.
Pourquoi honorer ainsi ces martyrs ? Parce que,
dans leur acte suprme, ils se rendaient sacrs: ils
allaient vers Dieu, porteurs du message de tous les
autres chrtiens, de leur esprance, de leur foi. Le
culte des martyrs a t non seulement le souvenir

1. Il ne faut pas se mprendre quant aux perscutions dont


ont t victimes les premiers chrtiens. Ce n'est pas par haine
du Christianisme que les Romains ont pourchass et martyris
les fidles de l'Evangile. Rome a toujours accueilli diverses reli
gions condition qu'elles ne troublassent pas l'ordre public et
qu'elles ne fussent pas contraires aux institutions de l'Etat. Or,
les premiers chrtiens refusaient le service militaire, refusaient
de servir l'Etat en tant que fonctionnaires, refusaient de payer
l'impt, et surtout refusaient de sacrifier aux dieux de Rome et
de l'Empire. Ce refus de sacrifier aux dieux tait un crime, car
c'tait refuser de s'intgrer l'Etat romain, donc se placer hors la
loi. Il ne faut pas oublier que Jsus a t crucifi par les Romains,
non pas en tant que prophte d'une nouvelle religion, mais
comme sditieux, son action tant considre comme une rvolte
contre l'Etat romain tout-puissant en Jude. Les perscutions
contre l'abominable secte des Christians, comme l'crit
Pline le Jeune dans une de ses lettres, n'avaient aucun motif
religieux: elles visaient seulement liminer des hors-la-loi
qui menaaient les institutions impriales. Cela ne diminue en
rien le mrite et la grandeur de ces martyrs de la Foi chrtienne.
17
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRET AGNE

respectueux de ceux-ci mais la reconnaissance de


leur sacralit. Ils taient la fois des exemples, voire
des modles, et surtout des intercesseurs. Etant donn
que Dieu, mme manifest dans Jsus-Christ, tait
ineffable, incommunicable par nature, donc inacces
sible, il devenait ncessaire de recourir des interm
diaires, qui n'taient pas divins, mais qui, tant par
venus une plus haute approche de Dieu, se faisaient
en quelque sorte les avocats de ceux qui n'avaient
pas encore, pour diverses raisons, atteint un tel degr
de spiritualit. Et lorsque les perscutions ont cess,
lorsque le Christianisme est devenu la religion unique
de l'Empire, et que par consquent il n'y a plus eu de
martyrs, la sacralit de ceux-ci a t place sur des
personnages qui, par leur foi, leurs vertus, leur ascen
dant sur les foules et parfois leurs pouvoirs de thau
maturgie (gurison des malades, expulsion des dmons,
divers actes dits miraculeux), ont t eux aussi consi
drs comme des intercesseurs.
Dans l'esprit de la religion chrtienne, les saints ne
sont que des intercesseurs: ce ne sont pas eux qui exau
cent les prires des humains, c'est Dieu lui-mme, et lui
seul. Ainsi, malgr des apparences parfois trompeuses
et certains rites quelque peu superstitieux hrits de
religions plus anciennes, se trouve raffirm solen
nellement le monothisme du Christianisme.
C'est donc le besoin naturel de l'esprit humain qui
le pousse considrer certains personnages parvenus
un haut degr de spiritualit comme servant d'inter
mdiaires entre un Dieu unique et absolu, inimagi
nable, et la crature prisonnire du concret et incapable
de s'adresser directement l'infini. Les saints jouent
donc ce rle privilgi d'tre la fois les interlocu
teurs de la crature et ceux de la divinit abstraite.
18
ET DES PA YS CEL TES

Mais qui sont donc ces saints et comment peut-on


juger qu'ils sont saints?
Le mot franais saint vient du latin sanctus, qui
signifie sain d'esprit,' pur, sacr, inviolable.
La racine du mot est lie celle de sanus, sain. Le
saint est donc, sans aucun jeu de mots, quelqu'un qui
est en bonne sant tant psychique que corporelle.
Cette parent tymologique ne se retrouve pas en
grec o hieros signifie d'abord puissant avant d'at
teindre le sens de sacr, mais se reconnat dans les
langues d'origine germanique. En effet, en anglais,
pour traduire cette notion de saintet, existent non
seulement le mot sant, calqu sur le latin, mais le
terme saxon holy (heilig en allemand) dont la racine
est la mme que celle de health, sant. Et il en est
de mme en allemand o heilig, doublet de sankt,
signifiant saint, sacr, est apparent au verbe
heilen, gurir et l'adjectif hell, lumineux,
clair, pur. Quant au breton armoricain, s'il a
emprunt le mot sant au latin, il dispose cependant
d'un antique terme qui est gwenn, signifiant la fois
blanc, lumineux, beau et de bonne nais
sance, provenant d'un ancien celtique vindo. Au vu
de ces quelques considrations linguistiques, le saint est
par consquent un personnage qu'on juge pur, lumi
neux, sain, qui gurit, qui est sacr, qui est inviolable.
Mais qui peut juger de cet tat de grce? Dans les
premiers temps du Christianisme, la rputation d'un
pieux personnage suffisait pour qu'on le considrt
comme un saint. On dira alors que ces saints ont
t canoniss voce populi et que c'est par le peuple des
fidles qu'ils font l'objet d'un culte. Or, devant l'abon
dance de ces saints plus ou moins connus, l'Eglise
catholique romaine a ragi, mais tardivement: en
19
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

1170, une dcrtale du pape Alexandre ID rserva le


droit de canoniser au seul Saint-Sige. Mais qu'allait
on faire de tous ces saints antrieurs dont on ne
savait mme pas s'ils avaient exist rellement et qui
pourtant taient pris et honors par les fidles - et
avaient mme accompli des miracles? En 1634, le
pape Urbain VIII mit fin au suspense en codifiant les
rgles de batification et de canonisation, celles-ci ne
pouvant intervenir qu'aprs une enqute serre et une
vritable sentence juridique. Cependant, il en excepta
tous les saints en faveur desquels on pouvait invo
quer un culte traditionnel. C'est dans cette catgorie
qu'il convient de placer tous les saints de Bretagne et
des pays celtes qui sont antrieurs au XII" sicle. Et ils
sont innombrables. Comme l'a crit Ernest Renan,
quand on visite pied le pays, une chose frappe au
premier coup d'il. Les glises paroissiales, o se fait
le culte du dimanche, ne diffrent pas essentiellement
de celles des autres pays... Mais, on rencontre sou
vent dans une seule paroisse jusqu' dix et quinze
chapelles, petites maisonnettes n'ayant le plus sou
vent qu'une porte et une fentre, et ddies un saint
dont on n'a jamais entendu parler dans le reste de la
chrtient (Souvenirs d'enfance et de jeunesse).
Renan, ancien sminariste devenu agnostique, n'ou
bliera jamais les impressions qui se sont infiltres
en lui du temps de son enfance. Evoquant les mer
veilleuses lgendes qu'il avait entendues au sujet de
la vie des saints bretons, il ajoute: Ces rcits eurent la
plus grande influence sur le tour de mon imagination.
Les chapelles dont je viens de parler sont toujours
solitaires, isoles dans les landes, au milieu des rochers
ou dans des terrains vagues tout fait dserts. Le vent
courant sur les bruyres, gmissant dans les gents, me
20
ET DES PA YS CELTES

causait de folles terreurs. Parfois, je prenais la fuite,


perdu, comme poursuivi par les gnies du pass.
D'autres fois, je regardais, par la porte demi enfon
ce de la chapelle, les vitraux ou les statuettes en bois
peint qui ornaient l'autel. Cela me plongeait dans des
rveries sans fin. La physionomie trange, terrible, de
ces saints, plus druides que chrtiens, sauvages, vin
dicatifs, me poursuivait comme un cauchemar.
Tout est dit dans ces phrases, ou presque, car le
grand crivain breton du XIX" sicle prend soin de
prciser que ces saints locaux, que l'on compte par
centaines, sont tous du V" ou du vr sicle, c'est--dire
de l'poque de l'migration; ce sont des personnages
ayant pour la plupart exist, mais que la lgende a
entours du plus brillant rseau de fables.
Ces saints ont pour la plupart exist. Certes, cer
tains d'entre eux sont ns de l'imagination des hommes
ou de l'interprtation errone d'un nom de lieu. Il en
est ainsi pour un mystrieux saint Logod honor dans
une chapelle du Golo (Ctes-d'Armor): vrification
faite, en langue bretonne, sant Logod rsulte d'une
confusion entre le terme signifiant saint et un autre,
san, qui veut dire valle, canal. Quant logod,
c'est un collectif signifiant souris. Il s'agit donc
tout simplement de la valle des souris, ce qui est
corrobor par l'abondance de rongeurs dans cette val
le isole et humide. Mais comme la langue bretonne
n'est plus parle dans le pays depuis le XII" sicle,
cette erreur apparat comme trs logique. Il en est de
mme pour saint Goazec, qui a donn son nom une
paroisse, puis une commune du Finistre, au pied
des Montagnes Noires: gwazhek est un adjectif signi
fiant rempli de ruisseaux. Et il s'agit effectivement
d'une valle trs humide comportant de nombreux
21
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

ruisseaux. On pourrait multiplier les exemples de cette


sorte travers les campagnes de la pninsule bre
tonne, sans pour autant ngliger des saints qui ont
purement et simplement remplac d'antiques divini
ts du paganisme : tel est le cas de saint Komeli
(Comly) Carnac (Morbihan), qui recouvre l'image
du dieu Kemunnos de l'poque celtique. Effective
ment, comme le dit Renan, les saints bretons appa
raissent souvent plus druides que chrtiens ! ...
Cependant, la trs grande majorit des saints honors
tant dans les glises paroissiales que dans les moin
dres chapelles de quartier ont t des personnages
ayant eu une relle existence historique, et cela mme
si on ne les connat qu' travers des rcits o la lgende
l'emporte largement sur l'histoire. Et, ce propos, la
remarque de Renan sur le fait que ces saints sont
presque tous des ye et vr sicles acquiert une impor
tance particulire.
C'est en effet l'poque qui a vu la plus forte mi
gration des Bretons de l'le de Bretagne vers la pnin
sule armoricaine laquelle ils ont donn leur nom,
leur organisation sociale, leurs traditions ancestrales,
leur langue et aussi leur religion. On sait qu'une pre
mire migration a eu lieu partir du rve sicle, encou
rage par les autorits impriales romaines, afin de
contribuer la dfense des rivages armoricains contre
les incursions des Saxons. Les Bretons taient relle
ment les plus ardents gardiens de l'intgrit de l'Em
pire. Mais la suite de l'invasion en masse de l'le de
Bretagne par les Saxons, ces Bretons ont d, dans un
--------------- premier temps, se concentrer sur le Pays de Galles et
le Cornwall, et finalement quitter en grand nombre
leur patrie d'origine pour se rfugier dans la pnin
sule armoricaine o se trouvaient dj installs certains
22
ET DES PA YS CEL TES

de leurs parents et allis. Et c'est l qu'apparat en


pleine lumire le rle de ces fameux saints fonda
teurs et btisseurs dont le souvenir s'est maintenu
dans l'ensemble du territoire jusqu' nos jours.
Etaient-ils vraiment des saints au sens o on
l'entend gnralement? La question se pose mais on
ne peut y apporter aucune rponse prcise. Pour ten
ter de rsoudre cette question, il faut d'abord insister
sur le fait que le Christianisme apport par les immi
grants n'tait pas identique celui qui s'tait en par
tie rpandu sur le continent. En effet, sur le continent,
l'vanglisation s'tait faite, partir de Lyon et de
Vienne, par les villes en suivant les grandes routes
commerciales, mais n'avait gure touch en profon
deur les campagnes qui taient restes paennes
(du latinpagani, habitants d'un pagus, c'est--dire un
pays correspondant au territoire d'un ancien peuple
gaulois). D'o les missions de saint Martin de Tours
et de ses disciples travers ces campagnes. Mais ces
missions partaient des villes et tendaient organiser
la vie religieuse selon un modle urbain bien caract
ristique des structures romaines. A la disparition de
l'Empire romain, les seules structures qui subsistrent
furent celles de l'Eglise romaine, calques sur l'orga
nisation civile et militaire de l'Empire, et l'on peut dire
que, sur une grande partie de l'ancienne Gaule, la reli
gion chrtienne s'est rpandue selon un mode centri
fuge, allant du haut vers le bas, du chef-lieu de la cit
vers les endroits les plus reculs et donc les plus dserts.
Or, l'urbanisation a t un phnomne mditerranen
avant de gagner le nord-ouest du continent. A l'poque
romaine, la pninsule armoricaine ne comportait pas
de villes au sens moderne du terme, part Rennes,
Nantes, Vannes, et sans doute Corseul (tout prs de
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LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Dinan), Le Coz-Yaudet (tus Civitas, non loin de


Lannion), Carhaix dans le centre-ouest, et Locmaria
Quimper (Aquilonia) dans le sud-ouest. C'est l que
rsidaient des vques dont la prsence est atteste
formellement Rennes, Nantes et Vannes, mais plus
problmatique dans ces autres villes: Et l'vang
lisation n'avait certes pas pntr les campagnes en
profondeur, ce qui explique que les pagani pratiquaient
encore des cultes synchrtiques o se mlaient les
rminiscences du druidisme et celles de la religion
officielle gallo-romaine. Autrement dit, la pninsule
armoricaine n'tait chrtienne que parce qu'elle fai
sait partie de l'Empire romain.
L'migration bretonne allait tout changer. Les nou
veaux immigrants arrivaient soit au hasard de leur
navigation, soit invits par des compatriotes dj
installs. Souvent, on le sait, ils achetaient des terres
aux occupants gallo-romains ou gallo-francs. Parfois,
cette installation ne se faisait pas sans violence et la
cohabitation avec les autochtones devenait sinon bel
liqueuse du moins trs dlicate. Mais, quoi qu'il en
ft, l'implantation des Bretons insulaires dans l'an
tique Armorique, tout au moins dans le nord et l'ouest
de la pninsule, devint rapidement une ralit incon
testable. Ainsi naquirent des tablissements isols, des
treb- (vieux terme celtique signifiant habitation,
reconnaissable dans les toponymes commenant par
tr-, du type Trhorenteuc). Peu peu, ces multiples
treb- se grouprent au sein d'un ensemble communau-
______./taire analogue une civitas (communaut de citoyens)
romaine que l'on reconnat facilement dans les topo
nymes commenant par plou-, pl-, pleu-, plu- ou plo
(du type Plormel ou Pluvigner), prfixe provenant
du latin plebem, peuple, tandis que des ermitages,
24
ET DES PAYS CELTES

qui deviendront plus tard des monastres, se fondaient


dans des endroits dserts, en particulier sur des landes,
en breton lann, dont il reste de nombreux souvenirs
(Landvant, Lanndern,' etc.) dans la toponymie'.
Et, ce qui est remarquable, c'est que la presque tota
lit de ces toponymes comporte, en deuxime terme,
le nom - parfois dform - d'unsaint. De l pr
tendre que ces saints sont de pieux personnages
qui ont vanglis lespays, il n'y a qu'un pas. C'est
sans doute exact, mais cela demande de nombreuses
nuances d'apprciation.
Certes, ces saints ont implant dans ces terres
occupes par les Bretons les principes mmes du
Christianisme, mais vus travers le modle celtique
insulaire, autant brittonique que galique, c'est--dire
irlandais. Ce n'est plus une religion qui se rpand
partir d'une ville, mais une srie de croyances et
de pratiques vcues dans le peuple, dans un milieu
rural, et qui, au cours du temps, tend constituer
des ensembles de plus en plus cohrents autour d'un
lieu sacr, la plupart du temps un monastre, formant
ainsi ce qu'on appelle des abbayes-vchs o
l'abb, lorsqu'il n'est pas vque, prend trs souvent
le pas sur celui-ci, tant sur le plan intellectuel que sur
le plan temporel 2. Et l'on est oblig de constater que
l'organisation religieuse des Bretons tablis en pnin
sule armoricaine est entirement diffrente de celle
des Gallo-Romains et des Gallo-Francs: d'origine

1. Sur ces formations d'tablissements primitifs dans la pnin


sule armoricaine, voir J. Markale, Histoire secrte de la Bre
tagne, Paris, Albin Michel, nouvelle dition, 2001.
2. Voir ce sujet J. Markale, Le Christianisme celtique et
ses su-rvivances populaires, Paris, Imago, 2 dition, 1995, et
Le Priple de saint Colomban, Genve, d. Georg, 2001.

25
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

essentiellement irlandaise, elle n'est pas centrifuge


mais centripte : elle part de la base et, enrichie de
multiples composantes, elle aboutit une sorte d'uni
fication beaucoup plus morale qu'effective. Cela sera
d'ailleurs, aux vn:r et IX" sicles, l'une des causes les
plus flagrantes des conflits entre les chrtients cel
tiques et le Sige apostolique romain, entre le clerg
d'origine insulaire et le clerg continental d'obdience
strictement romaine.
Mais cela n'est que l'aspect religieux du problme.
A la lecture de tous les textes concernant cette
poque, qui concide donc avec celle de l'migration
bretonne en Armorique, textes parfois suspects mais
toujours rvlateurs, une constatation s'impose: ces
saints n'taient pas seulement des prdicateurs, ils
taient avant tout des chefs. Quel fut le rle des
saints? Un trait a frapp tous les historiens: les liens
troits entre eux et les dirigeants politiques. [ ...] Repr
sentant, on le sait, l'lment instruit des familles diri
geantes, les saints sont organisateurs autant que
diplomates. Il leur arrive de faire de l'apostolat en
dtachant les populations de leurs idoles. [ ...] On ne
peut ignorer le ct lettr et religieux de la personne
du saint. Il apporte avec lui des livres sacrs. Il n'ou
blie pas son autel portatif qui convient au besoin
du clerg errant d'un peuple mobile. [Mais] un des
premiers soucis des "saints" l'arrive en Armorique
est de s'assurer d'une terre pour le groupe qui les
,,..--aceompagne 1 Il est incontestable que ces saints

1. Lon Fleuriot, Les Origines de la Bretagne, Paris, Payot,


1980, pp. 216-217. Cet ouvrage, particulirement riche en rf
rences et en documents divers, est absolument essentiel pour
la comprhension du phnomne de l'migration bretonne en

26
ET DES PA YS CEL TES

des V" et vr sicles sont avant tout des chefs de clans


proccups de la survie et de l'tablissement du
groupe d'migrs dont. ils sont les lments direc
teurs. Ce n'est que par la suite qu'ils deviendront des
dfricheurs, des fondateurs et des organisateurs.
Tout cela contribue l'originalit de ces saints
fondateurs. Comme l'avait vu Renan, ces saints sont
propres aux pays celtiques; ils sont gnralement
inconnus ailleurs et n'ont jamais fait l'objet d'une
reconnaissance officielle par Rome. De beaucoup
d'entre eux, on ne connat que le nom et, sauf excep
tion, on ignore les mrites qui leur valurent ce titre.
Ceux que l'on connat prsentent toutefois un certain
nombre de caractristiques communes. Ce sont des
moines; tents par l'rmitisme, ils mnent une vie

Armorique et pour l'explication de la multiplicit des saints


pendant cette priode. En plus de J. Markale, Histoire secrte
de la Bretagne, dj cite, on consultera galement, sur ce sujet,
Nora K. Chadwick, Studies in the early British Church, Cam
bridge, University Press, 1958, et Early Brittany, Cardiff, Uni
versity of Wales Press, 1969, ainsi que A. Chdeville-H. Guillotel,
La Bretagne des saints et des rois, V'-X' sicles, Rennes, d.
Ouest-France Universit, 1984. Il faut galement rappeler pour
mmoire des ouvrages qui, tout en ayant vieilli, n'en sont pas
moins importants sur cette question: Joseph Loth, L'Emigration
bretonne du V' au Vif sicle de notre re, Rennes, 1883, et Les
Noms des Saints bretons, Paris, 1910; Ren Largillire, Les Saints
et l'organisation chrtienne primitive dans l'Armorique bretonne
primitive, Rennes, 1925; Franois Ouine, Catalogue des sources
hagiographiques pour l'histoire de Bretagne jusqu' la fin du
XII' sicle, Paris, 1922; Durtelle de Saint-Sauveur, Histoire de
Bretagne, Rennes, 1957; Marcel Planiol, Histoire des institutions
de la Bretagne, 3 vol., Rennes, 1953-1955 (le reste du manus
crit n'tant pas encore publi ce jour); ainsi que la plupart des
ouvrages d'Arthur Le Moyne de la Borderie, dont l'incontour
nable Histoire de Bretagne en 7 volumes, Rennes, 1896-1899.

27
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

aventureuse, mais il leur arrive aussi de prendre en


charge des communauts de fidles dont ils devien
nent les pasteurs (Andr Chdeville, La Bretagne
des saints et des rois, p. 123). Et ce qui est trs remar
quable, la plupart sont originaires <l'outre-Manche,
du Pays de Galles surtout. La Bretagne armoricaine
est insparable d'une communaut celtique extrme
ment soude dont les sources sont rechercher dans
les les Britanniques.
Leur nom est souvent honor en divers points de
la pninsule: c'est parfois le rsultat d'une homony
mie; c'est le plus souvent la preuve que, fidles
l'usage celtique, ils voyageaient beaucoup. Ils ont aussi
laiss leur nom des toponymes <l'outre-Manche: ce
peut tre le rsultat d'un transfert de culte depuis
l'Armorique; inversement, on peut supposer que le
culte a t introduit en Bretagne sans que le saint y
soit jamais venu lui-mme (A. Chdeville, op. cit.,
p. 125). On a ainsi prtendu que saint Gildas (Gweltaz),
l'auteur du prcieux ouvrage en latin, le De excidio
Britanniae, moine originaire du nord de l'le de Bre
tagne, n'est pas le mme qu'un certain saint du mme
nom, fondateur de la clbre abbaye de Saint-Gildas
de-Rhuys, et qu'il n'aurait donc jamais mis les pieds
sur la pninsule armoricaine. Les rcits hagiographi
ques ne sont pas trs clairs sur ce point; mais ce qui
ressort de ce fatras de lgendes farcies de souvenirs
rellement historiques, c'est le fait que le rle de ces
saints ne fut pas toujours purement spirituel et qu'
leur niveau, ils jourent un rle de chef. [ ...] On peut
mme penser que certains d'entre eux, chefs de
groupes d'immigrs sans en tre pour autant les pas
teurs, forent ultrieurement considrs comme des
saints parce qu'on ne pouvait imaginer qu'ils puissent
28
ET DES PAYS CELTES

russir sans avoir les vertus ncessaires et la fois


parce que les clercs, garants de la tradition, ne pou
vaient pas ne pas considrer comme leurs tous ceux
qui taient devenus illstres autrement que par les
armes (A. Chdeville, p. 126).
Quoi qu'il en soit des problmes soulevs par ces
saints, on peut affirmer sans risque d'erreur qu'ils
ont t trs connus, sinon clbres, durant leur vie et
immdiatement aprs leur disparition. Comme le fait
remarquer Nora Chadwick, la composition des vies
des Saints a commenc beaucoup plus tt en Bretagne
armoricaine qu'au Pays de Galles, et c'est un fait
qu'on ne peut manquer d'attribuer l'influence de
l'Eglise continentale (Early Brittany, p. 265). C'est
probable, puisque la romanisation tait plus forte et
surtout plus ancienne sur tout le territoire de l'an
cienne Gaule, mais si les vies des saints armoricains
ont t mises par crit, en latin, d'une faon gnrale
entre le vir et le sicle, c'est bien parce que leur
rputation tait immense, aussi considrable que celle
des saints irlandais dont les Vitae ont t rdiges,
toujours en latin, avant le xe sicle. Et ce n'est qu'
partir du xr sicle qu'on voit apparatre des rcits
hagiographiques sur les saints gallois. Mais, bien sou
vent, ce sont les mmes, ce qui suppose que, si ces
personnages venaient, pour la plus grande majorit,
des les Britanniques, leur rputation a fait le voyage
en sens inverse. Ce qui fait qu'on ne peut jamais
sparer les saints de la Bretagne armoricaine de ceux
du Pays de Galles, du Cornwall et de l'Irlande, voire
de la lointaine Ecosse 1

1. Par exemple saint Ninian, l'un des premiers vanglisa


teurs de l'Ecosse (IV sicle), dont le nom se retrouve dans celui

29
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Ces rcits hagiographiques, il faut le remarquer,


n'ont jamais t crits par des contemporains. Leurs
auteurs appartiennent toujours des gnrations pos
trieures, ce qui fait qu'ils sont ncessairement de
seconde ou de troisime main. Ils ne sont donc pas
fiables intgralement. De plus, les auteurs de Vies de
Saints n'avaient nullement l'intention de faire de
l'histoire: leur but tait d'difier les fidles et de leur
donner des modles de vie chrtienne. Il s'ensuit une
altration vidente des faits voqus. On peut ga
lement constater un phnomne de cristallisation
autour d'un personnage plus clbre que les autres,
ou tout au moins plus reprsentatif d'un idal: la ten
dance sera donc d'attribuer ces pieux personnages
des actions qu'ils n'ont jamais accomplies mais qui
sont autant d'exemples mditer pour concider avec
l'idal chrtien. Il s'est produit le mme phnomne
avec des personnages historiques, comme le fut l'au
thentique Arthur, chef de guerre et non pas roi, qui,
dans l'imaginaire postrieur, a t dot de qualits
qu'il n'avait pas l'origine. Et, de plus, les rdacteurs
de ces Vies de Saints se sont copis les uns et les
autres par souci d'unification en mme temps que par
une volont de prouver qu'il n'y avait qu'une seule
voie pour parvenir la perfection spirituelle.
A la lecture de ces multiples Vies des Saints 1, on en

d'une rivire, le Ninian, affluent de l'Oust, dans le Morbihan.


Cependant, le mystre demeure propos de ce nom qui est aussi
l'un de ceux que l'on attribue la fe Viviane (Nimue, Niviane,
Niniane) dans les multiples versions insulaires des romans arthu
riens, en particulier dans le Morte Darthur de Thomas Malory
(1450). Voir J. Markale, Merlin /'Enchanteur, Paris, Albin Michel,
3 d., 1997.
1. Trs peu de ces Vies des Saints ont t publies, et encore
moins traduites. Elles ont longtemps t considres comme

30
ET DES PA YS CEL TES

arrive discerner un schma unique autour duquel se


greffent des dtails emprunts des textes antrieurs
ou des traditions orales incontrlables. Le schma
type est le suivant: le saint nat dans une famille de
bonne souche (clan royal, gnralement); ses parents
sont soit dj chrtiens, soit hostiles la nouvelle
religion, mais rien n'arrte la vocation du saint; il
dcide de quitter le monde et de consacrer sa vie dans
la solitude en mditant et en priant; il s'tablit donc
dans un ermitage, mais sa rputation de saintet est
telle que de nombreux disciples viennent le rejoindre
pour mener une vie austre, ce qui a pour cons
quence de transformer l'ermitage primitif en enclos
monastique; le saint, toujours hant par son dsir de
dvotion solitaire, quitte ses compagnons et va de
nouveau s'installer dans un endroit isol, et ainsi de
suite; mais sa rputation le poursuit, et l'on vient le
chercher, soit pour devenir vque, soit pour prendre
la tte d'un enclos monastique afin de le maintenir
dans la droite ligne de l'idal originel; mais le saint
terminera paisiblement sa vie, entour de ses dis
ciples prfrs qui, ensuite, se disputeront ses restes
considrs comme un inapprciable hritage spirituel
en mme temps qu'une source de revenus pour l'ta
blissement dont ils sont responsables par l'abondance
des plerinages qui ne manqueront pas de converger

suspectes, mais depuis le milieu du XX" sicle, on s'y intresse


de plus en plus, car, aprs une lecture trs critique, on y dcle
trs souvent des informations historiques de la plus grande
importance. Il en est ainsi de la plus ancienne d'entre elles, La
Vze de Saint Samson, qui, en dehors des dtails hagiographiques
classiques, a le mrite de situer le personnage dans le contexte
politique, social et proprement historique de l'poque. Voir en
particulier R. Fawtier, La Vze de Saint Samson, Paris, 1912.

31
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

vers un lieu devenu sacr. Et, sur ce schma, on ajoute


tout ce qui peut servir glorifier le saint, en insistant
sur les gurisons qu'il a opres, les miracles - rels
ou imaginaires - qu'il a pu accomplir, et les rgles de
vie austre qu'il a suivies pendant son existence.
En fait, aussi bien dans une lecture cursive que
dans une tude critique, ces rcits hagiographiques
but d'dification apparaissent comme de vritables
popes, parfois trs longues, parfois trs brves, en
tout cas dignes des antiques traditions sur les hros
des temps druidiques. Car les saints, toutes propor
tions gardes, sont l'image de ces personnages hors
du commun que sont les hros irlandais Cchulainn
ou Finn mac Cumail : ils ont la mme nergie, ils se
sentent investis de la mme mission divine, ils accom
plissent des exploits analogues, ils vont jusqu'au-del
de leur potentiel humain, et par leurs actions, ils attei
gnent, par des moyens qui certes sont diffrents, au
mme tat de grce qui est la communication avec
l'ineffable, l'incommunicable, l'invisible. Les Vies des
Saints, tant bretonnes et galloises qu'irlandaises, ne
font que prolonger la grande aventure humaine entre
prise par des personnages rels ou imaginaires des
poques dites paennes. Elles en sont le pendant
chrtien, mais elles n'en sont pas moins dignes de leurs
illustres devancires, comme en tmoigne le rcit inti
tul Navigatio sancti Brendani, entirement calqu sur
deux popes galiques, l'une franchement paenne,
la Navigation de Bran, fils de Fbal , l'autre lg
rement christianise, la Navigation de Maelduin 1

1. Voir, sous le titre La Terre des Fes, une synthse entre ces
deux rcits dans Les Conqurants de l'ile Verte, premier volume
de La, Grande Epope des Celtes, Paris, Pygmalion, 1998.

32
ET DES PAYS CELTES

L'idologie religieuse a sans doute chang, mais l'tat


d'esprit demeure le mme.
Ces rcits, quelles qu,e soient leurs motivations et
leur formulation souvent dsute et conventionnelle,
sont d'une grande richesse intellectuelle, historique et
spirituelle. Ils dchirent le voile de brume qui entoure
ces poques enfouies dans l'inconscient collectif et
nartjcipent largement notre connaissance d'une
civilisation longtemps mprise qui se rvle pour
tant l'un des tmoignages les plus essentiels, non
seulement sur la civilisation celtique elle-mme telle
qu'elle avait perdur jusqu'au haut Moyen Age, mais
galement sur la naissance de l'Occident chrtien 1

1. En dehors de certains contes populaires oraux et des vies


latines des saints remontant au Moyen Age, la base de cet ouvrage
est rechercher dans deux livres fondamentaux. Le premier est
La Vie des Saints de Bretagne, du pre Albert le Grand (dit aussi
Albert de Morlaix), religieux dominicain du xvrr sicle, publie
en plusieurs fascicules Nantes entre 1634 et 1636, dition
revue et augmente par un certain Gui Audret en 1659, Rennes,
puis reprise en 1837 Brest par Miorcec de Kerdanet. C'est une
synthse globale de ce que l'on connaissait alors de la vie des
saints bretons, crite sans aucune volont critique et admettant
par consquent les fables les plus invraisemblables au milieu
d'informations historiques. Le deuxime ouvrage de base est La
Vie des Saints Bretons de Dom Lobineau (1666-1727), religieuse
bndiction, publie en deux volumes Paris, en 1707, dition
reprise et commente par l'abb Tresvaux, vicaire gnral de
Paris, en 1836. Dom Lobineau se veut historien et limine sys
tmatiquement de ses sources, en particulier de l'ouvrage d'Al
bert le Grand, tout ce qui lui parat merveilleux et incroyable et
qu'il juge relevant de la superstition, se bornant une relation
trs stricte - et parfois trop succincte - de la vie d'un saint,
accompagne de commentaires rationalistes hrits du Sicle
des Lumires et destins avant tout l'dification des fidles.
NOTE SUR L'ORTHOGRAPHE
DES NOMS PROPRES

Dans les manuscrits, la plus grande fantaisie rgne


sur l'orthographe des noms de personnes. Il est vrai
que ces manuscrits, recopis maintes et maintes fois
avec tous les risques d'erreurs que cela comporte, ne
font que transcrire une tradition orale o la graphie
ne joue strictement aucun rle. Il ne faut donc pas
s'tonner d'tre en prsence de variantes innombra
bles dans le nom d'un personnage, quel qu'il soit.
De plus, on est confront une diversit de langues:
le latin, bien sr, qui est essentiellement du bas
latin et non du latin classique, mais aussi du gal
lois, divis en ancien gallois et moyen-gallois, du
cornique, du breton-armoricain, divis en vieux bre
ton (identique l'ancien gallois et au cornique avant
le xr sicle) et en moyen-breton, du saxon, du vieil
anglais, de l'ancien et du moyen galique, puis du
franais gnralement de dialecte anglo-normand.
35
LES SAINTS FONDA TE URS DE BRETAGNE

C'est dire la complexit du problme et les risques


d'erreur et de confusion toujours possibles.
Il y a cependant quelques usages prcis compren
dre. En breton-armoricain et en comique, le C
n'existe pas, c'est unK. En revanche, en gallois et
en galique, leK n'existe pas, et c'est toujours un
C dur, et non pas unC sifflant comme parfois
en franais. Dans toutes les langues celtiques, leG
est toujours dur, comme leT, de mme que leS
est toujours sifflant - quand il n'est pas chuint
(notamment en dialecte vannetais). Quant au CH
gallois et galique, transcrit en breton parC'H, il se
prononce comme le J espagnol ou leCH alle
mand. Il faut aussi noter que le DD gallois qui
vaut au Z breton, lequel devient H aspir en
dialecte vannetais, et que leF gallois se prononce
comme unV. Pour prononcer le F franais, le
gallois utilise la graphieFF. Quant auY gallois,
il se prononce parfois commeeu et parfois comme
i, quand ce n'est pas comme la diphtonguea.
De plus, les noms ont volu au cours des sicles,
mais non pas de la mme faon dans toutes ces
langues. Ainsi, sans parler des drives normales dans
la transcription de noms trangers et qui ne sont plus
compris, le breton Armel, provenant d'un ancien
Arthmael, fix au XII" sicle, est devenu Arzel en bre
ton contemporain, et Corentin, nom trs francis, est
devenu Kaourentin, tandis que Goulc'hen correspond
un ancien Goulven, fix au Moyen Age, de mme
que Men est un ancien Mewen et Malo un ancien
Maklaw, devenu d'ailleurs Maclou en Normandie.
C'est dire la difficult qu'il y a harmoniser les dif
frentes graphies des noms propres.
Sainte Anne (Anna)

C'tait il y a bien longtemps. Dans cette rgion qui


entoure Uzel-prs-l'Oust, dans ce qu'on appelle mainte
nant les Ctes-d'Armor, il y avait deux surs, issues d'une
noble famille, dont l'une portait le nom d'Anne et l'autre
celui de Piti. Elles s'aimaient tendrement toutes les deux.
C'taient de bonnes et saintes filles que les hommes du
pays scandalisaient par leur attitude orgueilleuse et leur
langage ordurier. Elles avaient beau leur tenir tte, elles
avaient beau leur dmontrer que leur comportement
n'tait pas digne des tres humains, rien n'y faisait, et
chaque fois qu'elles les rencontraient, ils se complaisaient
les insulter et les abaisser par leurs quolibets et leurs
insinuations malsaines. A la fin, elles comprirent qu'elles
prchaient dans le dsert et que rien ne pourrait atten
drir ces hommes rudes et grossiers, et elles dcidrent de
quitter la rgion pour dcouvrir un pays o elles seraient
enfin respectes selon leurs mrites et leurs vertus.

37
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Un soir, sans que personne ne ft au courant de leurs


projets, elles sortirent sans bruit du manoir familial de
Vau-Gaillard et se lancrent l'aventure, marchant dans
les chemins creux qui abondaient alors dans toute la
Bretagne. Elles allrent ainsi toute la nuit sans s'arrter.
Alors vint le jour. Piti, qui tait plus faible que sa sur,
commenait sentir la fatigue l'envahir. Aprs avoir
rsist, force de volont, elle dut s'affaisser sur le
rebord d'un talus: elle tait puise, et elle supplia Anne
de la laisser reprendre ses forces avant de continuer
cette marche insense.
Mais Anne avait dcid qu'on s'loignerait le plus
vite possible du domaine familial. Elle dit sa sur
qu'elle l'aimait bien mais qu'elle n'avait pas de temps
perdre plaindre les faibles. Elle tendit la jambe, frappa
le sol de son talon et reprit sa marche, en solitaire cette
fois, sans plus s'occuper de Piti qui gisait toujours sur
son talus. Cependant, elle n'alla pas loin, car elle-mme
tait puise. Au bout d'un certain temps, elle s'affala
sur le bord du chemin, incapable de poursuivre plus
avant. Et quand elle eut rcupr assez de forces, elle
revint vers Piti qui se rveillait d'un long sommeil. Alors,
les deux surs, d'un commun accord, reprirent leur
marche.
On raconte qu'elles parvinrent dans un endroit qu'on
appelle le Porzay, situ au fond de la baie de Douarne
nez, l'abri derrire d'immenses rivages dont le sable
est si fin que le promeneur ou le pcheur qui s'y aven
ture inconsidrment peut s'y enfoncer et disparatre
jamais si l'on ne vient pas promptement son secours.
C'est l qu'elles trouvrent refuge. Et c'est l qu'Anne
pousa bientt un jeune seigneur qui habitait le manoir
de Moellien. Elle croyait, certes, avoir trouv le bonheur,
mais elle dut rapidement dchanter, car l'homme qui

38
ET DES PAYS CELTES

tait devenu son mari tait peut-tre encore pire que


ceux qu'elle avait frquents jusque-l dans son pays
d'origine. Et Anne passait ses journes se lamenter,
tandis que sa sur lui reprochait d'avoir quitt sur un
coup de folie le domaine familial, dans lequel elles se
trouvaient l'aise, pour aboutir chez des gens qui mpri
saient les femmes et leur menaient la vie dure.
En effet, le mari d'Anne tait non seulement cruel et
violent, mais d'une extrme jalousie. Il dclarait qui
voulait l'entendre que jamais il ne supporterait d'avoir
un enfant parce que cet enfant serait pour lui un rival.
Et, lorsqu'un beau jour, Anne lui annona qu'elle tait
enceinte, il entra dans une grande fureur et chassa sa
femme, lui interdisant de reparatre devant lui.
Dsespre, Anne quitta le manoir de son indigne mari
et s'en alla le long de la grve, plonge dans sa tristesse,
pleurant toutes les larmes de son corps, et pourtant
rconforte par la prsence de l'enfant qu'elle portait dans
ses flancs. Elle arriva ainsi l'endroit qu'on appelle l'anse
de Trfentec, et l, elle vit que s'tait choue une barque
dont les voiles battaient encore dans le vent. Elle aperut
galement trois hommes vtus de blanc, au regard si
limpide et si lumineux qu'elle se demanda s'ils n'taient
pas venus d'un autre monde. Ds qu'ils virent la pauvre
femme errant sur le rivage, ils s'adressrent elle en
disant: Ne te dsole pas, femme, car tu es promise
une destine qu'on t'enviera de gnration en gnration.
Sache que tu portes en toi l'espoir du monde, la Vierge
sans pch qui donnera naissance au Sauveur, celui qui
nous a t promis par les prophtes depuis que nos anc
tres, Adam et Eve, ont t chasss du Paradis. Viens
avec nous, femme, et sois sans crainte: nous sommes ici
pour te conduire l o Dieu a dcid que tu ailles pour
accomplir ton destin et le destin de toute l'humanit.

39
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

C'est ainsi qu'Anne prit place sur le bateau o se


trouvaient les trois hommes en blanc. Aussitt qu'elle y
fut, le bateau se mit voguer sur la mer. Et pendant un
jour et une nuit, il poursuivit sa route travers les tem
ptes, la lumire de la lune et sous les rayons du soleil
levant. Et quand elle parvint dans ce lieu qu'on appelait
la Palestine, elle donna naissance une fille laquelle
elle donna le nom de Marie.
Et, une fois parvenue l'ge adulte, Marie donna nais
sance elle-mme un fils: ce fut Jsus-Christ, le rdemp
teur du monde, qui mourut sur la croix pour le salut des
hommes. Mais Anne, dans sa vieillesse, se sentait de
plus en plus mal dans un pays qui lui tait tranger. Au
fond d'elle-mme, elle dsirait revenir en Bretagne pour
y terminer ses jours, et elle priait Dieu ardemment pour
qu'il exaut son vu.
Or, un matin o elle se promenait sur le rivage de la
mer, en pr9ie sa mlancolie, elle vit un bateau accos
ter. Parmi les marins, elle reconnut les trois hommes en
blanc qui l'avaient amen jusque-l. Femme, lui dirent
ils, Dieu veut que ton dsir soit satisfait. Viens avec nous
et nous te conduirons sur la mer jusqu' ce que tu attei
gnes la grve o nous t'avons trouve il y a dj bien
longtemps. Sans hsiter, Anne monta sur le bateau qui,
sans plus tarder, se mit en route sur les vagues. Il y eut
un jour et une nuit et, l'aube d'une belle journe qui
promettait d'tre ensoleille, Anne et ses trois compa
gnons atteignirent le rivage de Bretagne dans l'anse de
Trfentec.
Une fois dbarque, elle se retourna et ne vit plus
le bateau qui l'avait amene, ni les trois hommes au
regard blanc et lumineux. Elle ne douta pas que ce
fussent des anges qui l'avaient ainsi conduite dans son
pays natal. Alors, elle suivit un sentier et, traversant un

40
ET DES PA YS CELTES

hameau, elle apprit que son mari tait mort depuis plu
sieurs annes et que tous ses serviteurs attendaient son
retour dans son manoir de Moellien. Et c'est l qu'elle
passa ses dernires annes, entoure de l'affection de
tous les siens 1

Ainsi donc, sainte Anne tait bretonne, tout au moins


armoricaine, puisqu' l'poque o est cense se
drouler cette histoire, les Bretons n'avaient point encore
migr en Armorique. On pourrait certes justifier
cette tradition trs locale (elle est inconnue Sainte
Anne-d'Auray, le plus grand sanctuaire breton ddi
la mre de la Vierge Marie) par la volont du peuple
breton de naturaliser en quelque sorte la sainte
protectrice de leur pays. Mais l'origine de cette char
mante lgende est beaucoup plus complexe et fait
remonter au plus lointain de la mythologie celtique.
On sait en effet qu'aucun texte canonique chrtien
ne cite le nom de la mre de la Vierge Marie. L'his
toire de Joachim et d'Anne qui se lamentait de sa st
rilit est une tradition - certes profondment ancre -
qui ne repose sur aucun document authentique, ce
qui ne diminue en rien l'extraordinaire importance de
la dvotion envers celle que les Bretons appellent la
Mamm Gozh, la Grand-Mre par excellence. Or,
ce qualificatif de grand-mre renvoie l'antique
notion de Desse-Mre universelle que l'on retrouve
en particulier dans l'histoire plus ou moins mytholo
gique des Bretons insulaires. En effet, on peut lire

1. Lgendes populaires orales d'Uzel (Ctes-d'Armor) et de


Sainte-Anne-la-Palud (Finistre).

41
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

dans un manuscrit gallois du X" sicle que la ligne


d'un certain Morcant remonte Aballach map Beli
et Anna. Il faut remarquer que le nom d'Aballach
ou Evallach apparat dans certaines versions de la
Qute du Saint-Graal comme tant celui du pre du
Roi Pcheur, gardien du Graal, voire du Roi Pcheur
lui-mme. De plus, l'tymologie d'Aballach est trs
claire: c'est un compos d'aball, pomme, ce qui
nous ramne la fabuleuse le d'Avalon o rgne la
fe Morgane et son quivalent irlandais Emain
Ablach, cette terre des fes qui est vraiment l'in
sula Pomorum, l'le des Pommiers dont il est ques
tion dans la Vie de Merlin crite par le clerc gallois
Geoffroy de Monmouth au dbut du XII" sicle. Mais
qui est donc cette Anna donne pour pouse d'un
certain Beli, anctre mythique des Bretons, qui n'est
autre que le dieu Belenos (le Brillant) des anciens
Gaulois?
Une autre gnalogie, contenue dans le mme
manuscrit gallois, en dit davantage sur ce point:
Aballach map Amalech qui fuit Beli magni filius, et
Anna mater eius, quam dicunt esse consobrinam
Mariae Virginis, matris domini Jessu Christi, c'est
-dire Aballach fils d'Amalech qui fut le fils de Bli
le Grand, et Anna, sa mre, qu'on dit tre la cousine
germaine de la Vierge Marie, mre de [notre] seigneur
Jsus-Christ. A n'en pas douter, les rdacteurs de
cette gnalogie n'ont pas os faire de cette Anna la
mre de Marie, bien que la tentation et t trs forte,
et ils se sont contents d'en faire sa cousine ger
maine, la confondant plus ou moins avec le person
nagei d'Elisabeth. Mais on observera ici une volont
dlbre d'oprer une synthse entre la tradition cel
tique et la tradition biblique.
42
ET DES PAYS CELTES

Cette tendance, qui ressemble d'ailleurs davantage


du synchrtisme qu' une synthse effective, est
commune tous les Celtes du Moyen Age. Le cl
bre Livre des Conqutes, compilation irlandaise
en langue galique du XII" sicle, en est la preuve la
plus remarquable : tous les rudits de cette poque ont
cherch faire concider des personnages et des v
nements transmis par la tradition autochtone avec des
personnages et des vnements emprunts la Bible,
tant au Nouveau qu' l'Ancien Testament, et au besoin
des textes qu'on dit tre apocryphes et qui n'en
sont pas moins riches d'enseignements. Tel est le cas
pour la lgende du saint Graal, btie sur une tradi
tion proprement celtique mais crite dans un contexte
chrtien et littralement farcie d'lments bibliques
canoniques ou apocryphes. Il ne faut donc pas s'ton
ner de cette rcupration d'une sainte Anne, en
ralit plus que douteuse, dans un ensemble pseudo
historique commun aux deux branches celtiques, les
Gals et les Brittons 1
Mais pourquoi cette rcupration ? Essentiellement
parce qu'elle correspondait un besoin fondamental
de l'esprit celtique, celui de se rfrer une divinit
mre primordiale que les Gallois ont nomme Anna
ou Dn, et les Gals Anu ou Dana. Les principaux
dieux de la mythologie brittonique sont dits tre fils
de Dn, et les principaux dieux de la mythologie
galique, dont les fameux Tuatha D Danann, ces
tribus de la desse Dana dont les exploits sont

1. Rappelons que les Gals, ou Godels, sont les Irlandais, les


Manxois et les Ecossais, tandis que les Brittons sont les Gallois,
les habitants du Cornwall et les Bretons armoricains. Quant aux
anciens Gaulois, ils appartenaient la branche brittonique.

43
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

raconts en dtail dans les grandes popes irlan


daises 1 Les Celtes, et par consquent les Bretons,
avaient l'image d'une divinit-mre primordiale dans
leur inconscient collectif, et ils ont cru la retrouver
dans l'image chrtienne traditionnelle de sainte
Anne, et cela d'autant plus facilement qu'ils se trou
vaient en prsence d'un nom sinon identique, du
moins trs voisin.
Certes, cette notion de divinit-mre qui aurait pr
cd tous les dieux est rpandue dans le monde entier
et semble avoir, si l'on en croit par exemple les sta
tuettes palolithiques du type de la clbre Vnus
de Lespugue, qui sont les plus anciennes manifesta
tions la fois de l'art et du sentiment religieux, fait
l'objet d'un culte trs remarquable dans les temps les
plus archaques. On retrouve les traces de cette Mre
primordiale un peu partout, sous diffrents noms,
Cyble, Dmter, Crs, Ishtar, Astart, voire Athna,
Artmis ou Aphrodite, mais bien souvent sous des
noms qui ont tous quelque chose en commun avec
Anna, en particulier la Nannah des Assyriens et des
Phniciens, l'Anna Pouma des Indiens (dont le nom
se retrouve dans un des sommets de !'Himalaya) et
l'Anna Parenna des Romains, ces deux derniers termes
signifiant Anna la Pourvoyeuse ainsi que la mys
trieuse Diane latine qui parat bien tre une antique
Di-Anus, c'est--dire une Desse Vieille Femme.
Et il ne faudrait pas non plus oublier les souvenirs
qu'elle a laisss dans la toponymie, notamment sur

l. Voir J. Markale, Les Conqurants de l'ile Verte, premier


volume de la srie La Grande Epope des Celtes, ainsi que le
Nouveau Dictionnaire de Mythologie celtique, Paris, Pygma
lion, 1999.

44
ET DES PAYS CELTES

les fleuves Don et Danube, ou sur certaines appella


tions de peuples comme celle des Grecs Danaens
qui ont ncessairement un rapport mythologique avec
ces Danades si clbres cause de leur tonneau sans
fond.
Mais c'est surtout dans le domaine celtique que
cette notion de divinit-mre s'est dveloppe, non
seulement avec le culte de la Vierge, mais avec celui
de sainte Anne. Ce n'est certainement pas un hasard
si, au :xvir sicle, en 1624 trs exactement, alors que
la pninsule bretonne tait bouleverse par les retom
bes de la crise religieuse due au Protestantisme et
prte retomber dans certaines formes de paganisme,
un paysan du pays vannetais, Yves Nicolazic, a dcou
vert dans son champ une statue qu'il a juge tre une
image de sainte Anne et a prtendu ensuite que la
sainte lui serait apparue pour lui dire qu' cet endroit,
il avait exist une chapelle qui lui tait ddie et qui
avait t dtruite vers l'an 700. Quoi qu'il en soit de
cette statue, compltement retaille par les Capucins
d'Auray - sans doute parce que ce n'tait qu'une
Vnus ou une Isis des temps gallo-romains -, laquelle
on a donn le nom de sainte Anne, quoi qu'il en
soit de la vision de Nicolazic - jug, sur dossier, par
les psychologues actuels comme un ivrogne en proie
des hallucinations maladives -, il y a l matire
rflexion. Car le village de Nicolazic s'appelait
Keranna, c'est--dire le village d'Anna, et se situait
au croisement de la voie romaine de Vannes Quim
per et de celle de Corseul, prs de Dinan, ancienne
capitale du peuple gaulois des Curiosolites, Loc
mariaquer, ancienne capitale des Vntes. C'est dire
l'antiquit du lieu, mme si le village n'tait qu'un
parpillement de chaumires trs rustiques.
45
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

Le tout est de savoir si l'Anna de Keranna est la


mre de la Vierge Marie ou si elle n'est que le sou
venir d'une poque o l'on honorait la Desse des
Commencements. Le sanctuaire ddi Anna a cer
tainement exist, mais tait-ce une chapelle chrtienne
ou un temple paen? Il n'y a pas de rponse. Mais
quand on pense que, deux ans avant la dcouverte de
Nicolazic, on avait retrouv Commana (Finistre)
une statue de cette mme sainte Anne, et que la
paroisse portait depuis bien longtemps ce nom de
Commana, combe d'Anna, on ne peut s'empcher
d'tre troubl. De plus, on ne peut manquer d'voquer
l'trange culte qui se droulait la mme poque
Castennec en Bieuzy-les-Eaux (Morbihan), sur un
promontoire qui domine le Blavet, ancienne forteresse
gallo-romaine sur la voie qui reliait Angers Carhaix
et l'Aber-Vrac'h, statue- qui est peut-tre un faux
reprsentant une divinit paenne assimile Vnus
ou Isis. On ne peut nier qu'on se trouve l en plein
brouillard 1
Car si les chapelles ddies sainte Anne sont fort
nombreuses sur toute la pninsule armoricaine, elles
ne le sont pas moins en Grande-Bretagne et en
Irlande. Mais le folklore anglais garde le souvenir
d'une certaine BlackAnnis, Annie la Noire, qui est
une sorte de fe rdant travers la nuit, tandis qu'en
Irlande, on assiste des sortes de plerinages sur une
montagne du Kerry, non loin de Killarney, dont les

1. Pour plus de dtails sur cette nigme, voir le chapitre


Sainte Anne, la mre universelle, pp. 182-193, et celui intitul
Isis, Vnus ou la Vierge, pp. 177-181, de J. Markale, Histoires
mystrieuses de Bretagne, le Tombeau de Merlin, Paris-Monaco,
d. du Rocher, 2001.
46
ET DES PA YS CELTES

deux petits sommets pointus sont nomms Paps of


Anu, autrement dit les ttons d'Anna. Et que dire
du nom ancien du Puy-en-Velay, Anicium, antique
capitale du peuple gaulois des Vellaves et sanctuaire
indubitablement ddi une mystrieuse Anna, recou
verte depuis par la Vierge Marie?
Il y a plus. Dans la tradition populaire armoricaine,
les trpasss forment une troupe qui vient souvent
hanter les nuits sans lune, et on leur donne le nom
d'Anaon. On serait tent de voir dans ce terme le
nom d'Anna: ainsi, les Anaon seraient les peuples
d'Anna, strict quivalent des Tuatha D Danann
de la mythologie irlandaise. Cette tymologie est loin
d'tre fantaisiste, car il existe en moyen-gallois un
terme pour signifier l'Autre Monde, et ce terme, c'est
Annwfn ou Annwyn (on peut comparer le gallois
moderne anwel, invisible), tel qu'il apparat dans
les anciens rcits qui forment ce qu'on appelle le
Mabinogi, et qui constitue un prcieux rservoir de
traditions mythologiques concernant aussi bien les
Bretons que les Gallois. On est alors oblig de recou
rir l'observation de ces statues fminines grossires
qu'on trouve sur le mur des glises ou des cimetires,
mais seulement en Irlande et dans l'ouest de la Grande
Bretagne, auxquelles on a donn le nom de Sheela-na
Gigs. Ce sont des femmes qui non seulement ouvrent
les cuisses, mais qui cartent de leurs mains leurs
lvres vaginales, comme pour inviter les humains
pntrer au plus profond de leur ventre. Et ces repr
sentations, trs particulires, sont mettre en rapport
avec l'architecture des grands tertres mgalithiques
o le couloir d'entre, trs troit, aboutit une spa
cieuse chambre funraire comportant des vasques
de pierre encombres de cendres et d'ossements. Or,
47
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

certaines poques de l'anne, et plus particulire


ment au solstice d'hiver, les premiers rayons du soleil
levant inondent littralement la chambre funraire
pendant quelques instants. Il est vident que l'archi
tecture de ces tertres mgalithiques obit des moti
vations profondes: le couloir d'entre est le conduit
vaginal, la chambre funraire, la matrice et, symbo
liquement, les dfunts qui sont dposs dans cette
chambre reoivent, grce aux rayons du soleil, une
nouvelle vie dans un autre monde 1 Sainte Anne, se
superposant l'image de cette ancienne Anna, Desse
des Commencements, ne serait-elle pas le symbole de
la Matrice Universelle dtentrice de la vie ternelle?
Ces remarques, ces observations sont autant de
questions qui se posent mais qui demeureront sans
doute encore longtemps sans rponse. L'essentiel est
de constater que l'image de sainte Anne, cette bonne
grand-mre, n'a jamais cess de hanter l'esprit
humain depuis l'aube de l'humanit et que, de toute
faon, qu'elle soit bretonne ou non, elle est ressentie
par tous les Bretons comme l'affectueuse et toute
puissante protectrice de leur pays.

1. Sur ce sujet, voir J. Markale, Dolmens et Menhirs, Paris,


Payot, 1994, pp. 140-158.
Saint Armel (Arthmal, Arzel)

Armel naquit vers l'an 482 en l'le de Bretagne, dans


un village du Glamorgan, au sud du Pays de Galles,
qu'on appelle prsent Penn-Ohen, c'est--dire tte
de buf . Il appartenait une noble famille, mais on
ignore le nom de son pre et celui de sa mre. On sait
nanmoins que ses parents le firent lever et instruire
dans une cole monastique, comme cela se pratiquait
ordinairement en ce temps-l chez les chefs de tribus et
les plus en vue de leurs vassaux.
Les premires annes d'Armel furent donc consa
cres l'tude. La plupart des matres qui prenaient en
charge l'ducation de la jeunesse bretonne taient des
religieux soucieux de dvelopper chez leurs lves la
foi et la pit, mais ils n'oubliaient certes pas les lettres
humaines dont ils dispensaient largement les modles les
plus remarquables. Le jeune Armel, qui avait un esprit clair
et pntrant, et qui tait d'un excellent naturel, surpassa

49
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

bientt tous ses condisciples tant par son zle religieux


que par sa science et sa sagesse. Il s'y appliquait si soi
gneusement et y faisait de jour en jour de si admirables
progrs qu'on dit que, tant encore jeune colier, il tait
dj rvr des autres comme un matre et comme un
saint. Et il leur devint encore plus respectable lorsque
l'un d'eux, qui tait afflig d'une fivre trs violente, et
qui tait prostr en proie de douloureux tremblements,
s'tant imagin que le manteau d'Armel pouvait le gu
rir, s'en recouvrit sans mme en demander la permission:
il ne l'eut pas plus tt mis sur ses paules qu'il fut dlivr
de sa maladie.
Un jour qu'il mditait sur un passage de l'Evangile
o Notre Seigneur affirme que nul ne peut tre son vri
table disciple s'il ne renonce toutes choses, il se dit
qu'un dtachement intrieur ne suffisait pas pour devenir
un parfait disciple, et qu'il fallait effectivement renon
cer au monde pour ne s'attacher qu' Jsus-Christ. Il prit
donc immdiatement la rsolution de quitter son pays,
ses biens, ses parents et ses esprances. Il s'en ouvrit
certains de ses compagnons, parmi les plus zls, et
ceux-ci dcidrent de l'accompagner o il irait.
Ils s'embarqurent donc et, aprs un voyage paisible,
ils prirent terre sur la cte d'Armorique, dans la rgion
qu'on appelait Ach 1 S'tant avancs l'intrieur du

1. Autour de l'Aber-Vrac'h, dans le pays de Lon (Nord


Finistre). La description de cet tablissement primitif cor
respond exactement ce que l'archologie nous dmontre:
contrairement au type mme de l'abbaye mdivale o les bti
ments sont groups autour du sanctuaire et du clotre, les pre
miers monastres celtiques taient des enclos comportant un
ou plusieurs oratoires et des cabanes, des cellae, disperses tout
autour. Chaque moine menait sa propre vie et ne rejoignait les
autres que pour des crmonies communes.

50
ET DES PAYS CELTES

pays, ils choisirent un endroit encore dsert et y btirent


un oratoire entour de petites cellules. Armel vcut l un
certain temps avec ses compagnons dans une grande
austrit et dans la prire continuelle, sans pour autant
ngliger les travaux ncessaires la vie quotidienne.
C'est cet endroit que se trouve actuellement la paroisse
de Plouarzel, qui conserve ainsi le nom de son saint fon
dateur.
Mais Armel n'oubliait pas que sa vocation tait de
prier et de mditer dans la solitude et le renoncement au
monde. Choisi par ses compagnons pour tre leur abb
et aprs leur avoir donn ses instructions, il confia la
direction du monastre l'un d'eux qu'il jugeait digne
de cette fonction, puis il reprit son errance. Il longea la
cte armoricaine vers le sud et l'on dit qu'il s'tablit
un certain temps dans un ermitage prs de Quimper, en
un lieu appel aujourd'hui Ergu-Armel. De l, il serait
reparti, toujours en longeant la cte et aurait rsid un
certain temps la naissance de la presqu'le de Qui
beron, trs exactement Plouharnel, avant de s'tablir
au fond du golfe du Morbihan dans ce qui est actuelle
ment la paroisse de Saint-Armel, dans le pays de Vannes.
Or, cette poque, le pays de Vannes relevait encore
du roi franc Childebert. Celui-ci, inform des vertus
d'Armel, de ses austrits et des faits merveilleux qu'on
lui attribuait, voulut se l'attacher et le convoqua sa
cour. C'est ainsi qu'Armel, avec six de ses compagnons,
s'en alla dans le pays des Francs. Ces sept religieux y
demeurrent quelques mois, aussi pnitents parmi les
nobles de la cour que dans leur solitude bretonne, mais
comme ils prfraient cette solitude aux turbulences de
la cour, ils demandrent bientt au roi la permission
de rentrer dans leur pays. Childebert congdia les six
compagnons d'Armel, accordant chacun d'eux des

51
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

terres pour y btir un ermitage, du consentement de leur


abb, de sorte que peu d'entre eux retournrent dans
le pays de Vannes. Quant Armel, le roi, qui l'estimait
grandement, ne consentit pas son dpart, et il le
garda prs de lui pendant six annes avant de I'autori
ser partir.
Comme il ne le perdait qu'avec regret, le roi Childe
bert lui fit prsent d'une grande tendue de terre inculte
et dserte dans le pays de Rennes, sur les bords de la
rivire de Seiche, en un lieu qu'on nomme aujourd'hui
Saint-Armel des Boschaux. Lorsqu'il arriva sur les terres
qui lui avaient t confies, Armel fut saisi par la pau
vret du lieu et l'on dit que pour lui donner quelque
apparence de prosprit, il frappa le sol de son bton
et y fit jaillir d'abondantes sources. On raconte gale
ment qu'un grand serpent ravageait le pays: le seul
souffle de ce monstre brlait la terre, les btes et les
gens. Les habitants, saisis d'effroi, abandonnaient jus
qu' leurs maisons et leurs champs et se rfugiaient o
ils pouvaient. Armel rsolut de chasser ce serpent et de
rtablir le calme. Conduit sur les bords de la Seiche par
quelques fidles terroriss et qui restaient prudemment en
arrire, Armel s'avana hardiment vers l'antre du monstre.
Par ses prires et ses invocations, il fit sortir celui-ci et
lui ordonna de se jeter dans la rivire. Ce fut ainsi que
le pays fut dlivr du monstre qui l'avait si longtemps
opprim. Et Armel put tranquillement tablir son monas
tre, runissant autour de lui des compagnons bien dci
ds vivre dans la solitude et la mditation.
Cependant, non loin de l, dans la fort qu'on appelle
Brocliande, il y avait encore beaucoup d'idoltres qui
sacrifiaient dans les clairires et qui rendaient un culte
aux arbres et aux pierres. Conscient de son rle mission
naire, Armel alla prcher dans la fort et fut assez heureux

52
ET DES PA YS CEL TES

de convertir ces pauvres gens la foi chrtienne. Et il


tablit un enclos monastique au sud de cette fort, en un
endroit qu'on nomme aujourd'hui Plormel. Puis il revint
aux Boschaux et y termina trs saintement sa vie 1

Armel est incontestablement le type mme du saint


fondateur et organisateur. Parti de son pays natal pour
mener une existence austre et solitaire, il est entran
dans une entreprise missionnaire qui est la fois tem
porelle et spirituelle, entreprise d'ailleurs couronne
de succs et qui est largement marque par la topony
mie. Certes, le rcit de sa vie comporte des lments
lgendaires : le fait de frapper le sol de son bton
pour faire surgir une source et la lutte contre un ser
pent monstrueux sont de vritables clichs qu'on
retrouve dans d'autres rcits concernant les saints
bretons. Mais ce sont videmment des symboles.
Faire jaillir une source dans un endroit dsert et st
rile, c'est tout simplement mettre les terres en valeur
par le travail quotidien. Lutter contre un monstre qui
ravage le pays, c'est seulement faire uvre de conver
sion en luttant contre les pratiques du paganisme,
comme on l'a trop rpt, mais c'est aussi combattre
l'oppression et l'injustice. En somme, en arrivant aux
Boschaux, Armel fertilise des terres incultes et ta
blit un ordre social bas sur le respect de la dignit
humaine. Ce n'est certes pas un rle mineur, et cet
exemple prouve qu'effectivement, pendant la priode
de l'migration bretonne en Armorique, ces fameux
saints fondateurs ont vritablement encadr les

1. D'aprs Dom Lobineau.

53
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRET AGNE
nouveaux venus et ont contribu leur tablissement
social et politique sur des terres nouvelles qui avaient
t plus ou moins abandonnes.
Car la politique n'est pas absente de cette Vie de
saint Armel. Le rcit nous replonge dans les ralits
de l'poque mrovingienne. Les Bretons n'occupent
pas alors toute la pninsule armoricaine, peu s'en
faut, mais seulement l'ouest (Cornouaille) et le nord,
cette fameuse Domnone qui a longtemps constitu
un royaume double, la fois sur le continent et dans
le sud-ouest de l'Angleterre (Devon-Cornwall). Le
domaine breton s'arrte l'est sur les rives du Meu,
affluent de la Vilaine, puis sur la Vilaine elle-mme,
Rennes en tant exclue. Mais la rgion de Vannes
demeure sous influence franque et la pntration bre
tonne n'y est que sporadique au VI0 sicle. Depuis les
expditions de Clovis en Armorique, les Bretons sont
- trs thoriquement - sujets des Francs qui ils
doivent le tribut, qu'ils ne paieront d'ailleurs jamais.
Mais, cette Vie de saint Armel le prouve, l'autorit
des rois mrovingiens, celle de Childebert I0 fils de
',

Clovis et roi de Paris, s'y fait sentir en tant que suze


rain. Il invite Armel sa cour, ce qui dmontre son
influence morale, et c'est lui qui donne des terres
Armel et ses compagnons. Il faut d'ailleurs noter
que le domaine des Boschaux, o Armel tablit son
enclos monastique, sur les rives de la Seiche, n'est
pas en Bretagne (il le sera au IX" sicle) mais en terri
toire franc directement soumis Childebert.
En fait, par l'tude minutieuse de cette Vie de
saint Armel et de quelques autres rcits hagio
graphiques comme la Vie de saint Samson, on
s'aperoit que le roi Childebert surveille attentive
ment l'tablissement des Bretons dans la pninsule.
54
ET DES PA YS CEL TES

Non seulement il encourage incontestablement cette


immigration sur des terres encore en friche ou aban
donnes, mais il la canalise en favorisant certains chefs
- civils, mais surtout religieux - qui ont la rputation
d'organisateurs et de mainteneurs de l'ordre public.
Car l'poque mrovingienne, bien que traverse par
d'incessantes et sanglantes rvolutions de palais, est
cependant marque par la constitution de solides
structures sociales et politiques.
A cause de son implantation dans divers endroits
de la pninsule armoricaine et de ses relations privil
gies avec un roi mrovingien, il n'est pas permis de
douter un seul instant de la ralit historique de saint
Armel. Le personnage prte cependant quelques
commentaires d'ordre mythologique.
En effet, le nom d'Armel, anciennement Arthmal,
provenant d'un brittonique arto-maglos, une significa
tion aussi symbolique que trs claire : c'est le prince
ours, ou le roi ours. C'est bien sr un surnom,
comme on en observe propos de presque tous les
hros des poques pr-chrtiennes : le Gaulois Vercin
gtorix est le roi des grands guerriers ou le grand
roi des guerriers, l'irlandais Cchulainn est le
chien du [forgeron] Culann, Finn mac Cumail est
le beau, le noble fils de Cumal, l'irlandaise Morri
gane (comme la Bretonne Morgane) est la grande
Reine, pour ne citer que quelques exemples typi
ques. Mais ce surnom d'Arthmal voque surtout l'ours
qui, dans la symbolique traditionnelle des peuples
celtes, reprsente la classe royale, tandis que le san
glier est l'animal de la classe des guerriers. Le fait
qu'on y ait accol le terme maglos, prince, renforce
le sens profond de cette appellation. Cela prouve que
saint Armel tait sinon l'hritier d'un roi, du moins
55
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

membre d'une famille royale. C'est bien pour cette


raison que le fameux Arthur, l'origine simple chef
de guerre, est devenu, dans la lgende, le roi
Arthur: son nom provient en effet du terme britto
nique qui dsigne l'ours.
C'est dire l'aspect sacr que revt un personnage
plac sous le patronage symbolique de l'ours. Il est
presque un prtre pour lequel toute action temporelle
doit se doubler d'une action spirituelle. Et saint
Armel est l'incarnation parfaite de ce concept remon
tant la nuit des temps.
Saint Bieuzy (Bihui)

Bieuzy naquit au Pays de Galles la fin du V" sicle


et il eut pour matre spirituel celui qui deviendra le
clbre saint Gildas, l'auteur de cette chronique qu'on
appelle la Ruine de la Bretagne dans laquelle il expose
les malheurs du peuple breton opprim par les Saxons
et oblig de s'expatrier en Armorique. On assure que
lorsque saint Gildas passa la mer, Bieuzy l'accompagna
et rsida un temps avec lui dans un ermitage situ sous
le promontoire de Castennec, au bord du Blavet. Il y
avait l une grotte naturelle dans laquelle Bieuzy avait
amnag un logement trs sommaire, se consacrant la
prire et la mditation en ce lieu isol et solitaire.
Mais sa rputation eut tt fait de subjuguer les habitants
de la rgion qui vinrent bientt en foule pour le consulter
et se rconforter son contact. Il finit par complter la
grotte avec des murs et en fit une chapelle dans laquelle
il avait coutume de clbrer l'office divin. Un jour, la
57
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

foule de ses fidles, anims des meilleures intentions


mais peu respectueux de sa solitude, tait devenue si
dense que Bieuzy se trouva bloqu dans sa grotte sans
pouvoir en sortir. Alors, Dieu accomplit un miracle: sans
qu'il en part sur la faade, la roche dans laquelle tait
creuse la grotte se fendit, permettant ainsi Bieuzy de
se librer par le haut de la falaise et d'atteindre le lieu
qui est appel depuis Bihui en Deur, c'est--dire Bieuzy
les-Eaux, non loin de la forteresse gallo-romaine de
Castennec.
Bieuzy avait un don particulier: il gurissait ceux qui
taient atteints de la rage, cette redoutable maladie
contre laquelle toute mdecine, l'poque, tait impuis
sante. Aussi se pressait-on autour de son ermitage dans
l'espoir d'chapper un terrible sort. Et non seulement il
avait la rputation de gurir les humains, mais gale
ment les btes, et nombreux taient les paysans qui lui
amenaient leurs troupeaux lorsque ceux-ci avaient t
contamins par un chien enrag.
Or, un jour, c'tait un dimanche, Bieuzy se prparait
clbrer la messe dominicale lorsque les serviteurs du
seigneur voisin vinrent le trouver de la part de leur
matre pour lui demander d'accourir au plus vite son
manoir: le seigneur venait en effet de s'apercevoir que
sa meute de chiens avait t atteinte de la rage, et il ne
voyait d'autre recours que l'intervention immdiate du
saint homme. Mais Bieuzy leur rpliqua: J'irai plus tard,
mais pour l'instant, je dois clbrer la messe. Le service
de Dieu passe avant celui des hommes. Et sans plus
tarder, ayant revtu ses habits sacerdotaux, il gravit les
marches de l'autel et commena l'office devant la foule
qui s'tait rassemble dans le sanctuaire.
Quand les serviteurs revinrent au manoir et qu'ils
eurent transmis la rponse de Bieuzy, le seigneur entra

58
ET DES PA YS CELTES

dans une colre pouvantable. Ce prtre est mon


service I hurla-t-il. Il ose ainsi me dfier? Je vais lui don
ner une leon dont il se souviendra 1 Aussitt, il prit ses
armes et se prcipita vers la chapelle. Il y fit irruption en
plein office et ordonna Bieuzy de le suivre immdia
tement pour gurir ses chiens. On n'interrompt pas le
service divin, lui rpondit calmement le prtre. Et, sans
plus s'occuper du seigneur, il continua tranquillement sa
clbration.
Le seigneur, de temprament sanguin et facilement
irascible, ne pouvait admettre qu'on lui rsistt ainsi en
public. Il ne put se contrler et, s'avanant vers l'autel, il
tira son pe et en frappa si violemment Bieuzy que
l'arme lui traversa la tte et qu'il fut impossible de l'en
retirer. Mais tandis que le seigneur, tout honteux de son
geste inconsidr, demeurait prostr dans un angle du
sanctuaire, Bieuzy continua calmement sa messe. Quand
celle-ci fut termine, il s'adressa ses fidles, leur
recommandant de mener une existence exempte de tout
reproche et il monta sur un bateau qui descendit le cours
du Blavet. Arriv au lieu qu'on appelle actuellement
Pont-Augan, il dbarqua et demanda un paysan de le
conduire vers le sud, car il avait l'intention de mourir
auprs de son matre saint Gildas qui rsidait alors sur
la presqu'le de Rhuys.
Le paysan conduisit donc dans sa charrette le malheu
reux Bieuzy qui avait toujours son pe dans la tte.
Comme il tait passablement puis, il voulut qu'on
s'arrtt quelque temps prs de la fort de Lanvaux, en
un endroit qu'on appelle aujourd'hui en langue bre
tonne Bihui er Hod (Bieuzy les Bois), et en langue fran
aise Bieuzy-Lanvaux. L, Bieuzy frappa le sol de son
bton et fit jaillir une source, disant ceux qui l'entou
raient que lorsqu'il ne serait plus, on pourrait venir

59
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

cette fontaine pour y demander la gurison des mala


dies de la tte. Puis il repartit dans la charrette du pay
san jusqu'au petit port de Saint-Goustan, sur la rivire
d'Auray. Il monta alors sur un bateau et, les vents tant
favorables, il gagna rapidement la presqu'le de Rhuys
o le vnrable Gildas avait tabli un enclos monas
tique. Et c'est l qu'il passa de vie trpas entre les
bras de son matre spirituel 1

Bieuzy est un saint local dont le culte, limit un


espace compris entre le Blavet et la fort de Lanvaux
(Morbihan), ne s'est jamais rpandu travers la
Bretagne. Il est probable qu'il n a jamais t le disciple
de saint Gildas, ni qu'il a vcu vers l'an 500. Sans
douter de sa ralit historique, on peut cependant
affirmer qu'il s'agit l d'un fait divers trs localis
dont le souvenir s'est perptu dans la tradition popu
laire, fait divers qui dmontre que souvent la rivalit
entre les clercs et les lacs se soldait par des actions
violentes. Les seigneurs avaient tendance en effet
se croire les matres des prtres qui, avant d'tre au
service du peuple chrtien, taient leurs serviteurs
directs.
Cela dit, et quelle que soit la part de merveilleux
dans cette histoire, Bieuzy appartient une catgorie
de saints - et de hros - qui vont jusqu'au bout de
la mission dont ils se sentent investis. Le voyage de
Bieuzy, l'pe dans la tte, est videmment purement
lgendaire et se prsente en parallle avec les nom
breux rcits sur les saints cphalophores qui, tels

1. D'aprs Albert le Grand.

60
ET DES PAYS CELTES

saint Denis Paris et saint Trmeur en Bretagne, por


tent leur tte pendant un certain temps avant de la
dposer en un endroit o elle sera pieusement conser
ve. Le thme a t largement exploit tant dans la
littrature hagiographique que dans les rcits pro
prement mythologiques. Et l'on ne peut manquer
d'voquer ce propos la mort du hros irlandais
Cchulainn, cet extraordinaire personnage de l'po
pe des anciens Gals 1
En effet, amen magiquement dans un combat
ingal par tous ses ennemis acharns sa perte, le
hros d'Ulster, tant de fois sorti victorieux de situa
tions impossibles, est sur le point de succomber. Il est
mortellement bless, mais il ne veut pas mourir couch:
il s'appuie sur un pilier, debout, face ses ennemis,
tandis que surgit de sa tte ce mystrieux rayon que le
rcit nomme la lumire du hros. Par cette mort,
Cchulainn affinne, devant toutes les forces ngatives
ligues contre lui, qu'il ira jusqu'au bout de ses pos
sibilits, qu'il forcera le destin et que, s'il meurt, c'est
dans la dignit et l'honneur, conscient qu'il a accom
pli la mission qui lui tait impartie, et accdant en
quelque sorte au divin par son dpassement de la condi
tion humaine. L'attitude de Bieuzy, tenninant son office
et allant mourir dignement dans les bras de saint Gildas,
est absolument identique. Plus que jamais, le saint chr
tien se rvle comme le successeur de ces hros de
l'pope paenne pour qui l'on n'est pas digne de vivre
si non seulement on ne va pas au bout de ses forces,
mais si l'on ne franchit pas les limites du possible.

1. Voir J. Markale, Le Hros aux Cent Combats, troisime


volume de la srie La Grande Epope des Celtes, Paris, Pyg
malion, 1998.

61
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Un tel personnage ne pouvait tre que thaumaturge,


ou tout au moins gurisseur. Bieuzy tait cens gurir
de la rage les gens ou les animaux qui en taient
atteints, et cela parce qu'il avait dpass la condition
humaine. Aprs sa mort, il est cens oprer des gu
risons miraculeuses en rapport avec les souffrances
qu'il a endures du fait de sa blessure. Actuellement
encore, lorsqu'on souffre d'une rage de dents ou de
migraines, il est recommand d'aller la fontaine
Saint-Bieuzy de Bieuzy-Lanvaux, de prendre de l'eau
dans sa bouche et de faire neuf fois le tour de cette
fontaine en rcitant des prires. Les saints ne peuvent
tre gurisseurs que s'ils sont passs par les maladies
qu'ils sont censs combattre.
Saint Brendan (Brandan, Brandon)

Brendan naquit pendant le premier quart du VIe sicle


quelque part dans ce qu'on appelle encore le royaume
de Kerry, au sud-ouest de l'Irlande, dans cette province
de Munster qui fut une vritable ppinire de saints et
de missionnaires chrtiens. Il appartenait une noble
famille et fut trs tt destin l'tat ecclsiastique. Il
semble qu'il fut baptis et lev dans l'entourage d'un
certain Ere qui tait vque du Kerry et qui rsidait
Killarney. Il devint prtre, mais il avait plus de got pour
la solitude et la mditation que pour l'administration et
l'animation d'un territoire paroissial. C'est pourquoi il
s'effora de dcouvrir travers toute l'Irlande des lieux
encore inhabits ou d'antiques villages fortifis depuis
longtemps abandonns afin d'y tablir des commu
nauts monastiques. Mais son dsir de proslytisme tait
tel qu'il ne pouvait se rsoudre demeurer plus de quel
ques mois dans un tablissement qu'il venait de fonder:

63
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

infatigable, il repartait sur les chemins la recherche


d'un endroit idal o des hommes et des femmes, tout
entier saisis de l'idal vanglique, pouvaient mener
une existence austre dans la contemplation de l'infini
divin. Et c'est ainsi qu'il fonda le monastre de Clonfert
dans l'actuel comt de Galway, aux limites du comt
d'Offaly.
Mais l'envie le tenaillait d'aller toujours plus loin dans
des pays inconnus pour y prcher l'Evangile ceux
qui n'en avaient jamais entendu encore parler. Il quitta
l'Irlande et s'en vint en Ecosse, sur l'le d'lona, o un
autre moine irlandais contraint s'exiler la suite de
guerres inexpiables, Columcille, avait bti un monastre
qui abritait de nombreux fidles de Jsus-Christ. Il eut de
longues conversations avec Columcille, et elles le confor
trent dans sa volont d'aller ailleurs tant pour y pro
pager la foi chrtienne que pour connatre le monde,
surtout le monde invisible au commun des mortels.
Car Brendan connaissait les vieux rcits qui dcri
vaient une terre merveilleuse dans le grand ocan, une
le o rgnait un ternel t et o les fruits taient
toujours mrs dans les arbres, tandis que des oiseaux
chantaient des airs que personne n'aurait jamais pu
imaginer. C'est alors qu'il rencontra un moine nomm
Barinth, qui tait abb d'un monastre, lequel lui raconta
le priple d'un de ses filleuls nomm Mernok. Celui-ci
s'tait en effet lanc dans une navigation sans but sur
la grande mer, se fiant ainsi la volont divine, la
recherche de ces les merveilleuses que d'aucuns avaient
dcrites avec tant de prcision, mais qui demeuraient
cependant lointaines et inaccessibles.
Il n'en fallut pas plus Brendan pour se dcider
partir lui aussi sur la mer pour atteindre ce qui lui tenait
le plus cur, la vision du Paradis tel qu'il l'esprait et

64
ET DES PA YS CELTES

le souhaitait. Aussi prit-il grand soin de prparer son


expdition dans les meilleures conditions possibles, fai
sant construire un coracle, un de ces navires la car
casse de bois et recouvert de peaux, capable de rsister
aux plus fortes temptes. Et il choisit quatorze de ses
moines pour l'accompagner dans cette navigation
hasardeuse.
Les prparatifs furent rapidement achevs et le jour du
dpart fix dans un petit port qu'on appelle aujourd'hui
Brandon Creek, sur la pninsule de Dingle. Mais
peine le bateau s'loignait-il vers le large que trois
moines, qui n'avaient pas t choisis par Brendan, sau
trent dans les flots et se firent embarquer. Cependant,
l'abb Brendan les sermonna longuement, leur repro
chant leur dsobissance et leur prdisant qu'il leur arri
verait srement malheur, car il avait t dit par l'abb
Barinth que le bateau ne devait emmener que quatorze
personnes en plus de Brendan lui-mme.
Les navigateurs se lancrent donc sur la mer, mais le
vent, qui jusque-l tait favorable, tomba subitement, et
le bateau se mit driver lentement pendant des heures
et des jours, tandis que les provisions s'puisaient.
Lorsque le vent souffla nouveau, ils parvinrent cepen
dant prs d'une haute terre o, aprs avoir cherch en
vain pendant trois jours un port, ils finirent par aborder
dans une crique. Etant descendus terre, ils se dirig
rent vers un magnifique palais dont les murs taient de
cristal. Ils y pntrrent, traversrent des salles magnifi
quement ornes o se trouvaient accumuls de grands
trsors, mais ils s'aperurent bientt que cette trange
forteresse tait vide de toute prsence humaine. Ils y
trouvrent pourtant nourriture et boisson en abondance
et se rconfortrent grandement avant de sombrer dans
un profond sommeil.

65
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Cependant, au milieu de la nuit, Satan tenta l'un des


moines qui se leva et droba une coupe en or qu'il
cacha sous ses vtements. Or, Brendan avait vu ce qui
se passait. Trois jours plus tard, alors qu'ils se pr pa
raient tous partir, Brendan supplia ses compagnons de
ne rien emporter et dnona le voleur.' Celui-ci avoua
son larcin et demanda pardon. A ce moment, le diable
qui s'tait introduit dans son corps sortit en les maudis
sant. Et quand le moine voleur eut reu la communion, il
mourut. Or, c'tait l'un des trois frres qui taient monts
au dernier moment sur le bateau.
Quand ils eurent enterr leur malheureux compagnon,
ils virent arriver eux un jeune homme qui leur apporta
du pain et de quoi boire et qui les encouragea pour
suivre leur navigation sans crainte, leur assurant qu'ils
ne manqueraient jamais de rien. Ils reprirent alors leur
voyage, abordant d'abord une trange le o passaient
d'normes brebis, puis une autre le sur laquelle Brendan
clbra la messe. Mais, soudain, l'le se mit elle-mme
naviguer sur la mer, et les moines s'aperurent qu'ils se
trouvaient sur le dos d'une baleine.
Ils abordrent ensuite une autre le o chantaient des
oiseaux d'une grande beaut et dont les chants taient
merveilleux. L'un de ces oiseaux rvla Brendan qu'ils
taient en ralit des anges qui avaient suivi Satan dans
sa chute mais qui Dieu avait permis d'chapper aux
tourments de l'Enfer. Ils arrivrent enfin l'le d'Ailb o
se trouvait un mystrieux monastre. Les navigateurs y
furent reus avec honneur et y demeurrent pendant plu
sieurs semaines avant de reprendre leur voyage. Ils err
rent longtemps sur une mer dont les eaux trs paisses
empchaient le bateau d'avancer et durent ensuite combat
tre un horrible monstre marin qui les avait attaqus.
Mais la navigation de Brendan et de ses compagnons

66
ET DES PA YS CEL TES

fut encore tourmente : ils se trouvrent face un griffon


qui se prcipitait sur eux en vomissant des flammes.
C'est alors qu'un dragon apparut dans le ciel et lutta
victorieusement contre le 'griffon, librant les voyageurs
d'un terrible danger. Ils arrivrent ensuite sur le rivage
d'une le en forme de pilier, d'une couleur de saphir,
fait d'hyacinthe pure, sans trace d'autre matriau, qui
s'levait dans les nuages et descendait au fond de la
mer. Ils aperurent alors un autel d'meraude dont
le tabernacle tait en calcdoine et le pavement en
sardoine, le tout soutenu par une poutre d'or pur ancre
dans le pilier. Ils demeurrent trois jours dans cette le
et Brendan clbra la messe sur ce magnifique autel.
Ayant repris la mer, les navigateurs pntrrent dans
une rgion infeste de fumes putrides. L, sur une le,
les moines aperurent un tre qui les effraya, un diable
gigantesque qui sortait tout brlant de l'Enfer. Au poing,
il portait un marteau de fer si gros qu'il aurait pu servir
de pilier. Cet tre fantastique menaa sauvagement les
navigateurs, mais la lame rougeoyante qu'il lana sur
eux ne les atteignit pas et tomba dans les vagues, fai
sant jaillir autour d'elle des flammes gigantesques.
Brendan comprit qu'ils se trouvaient aux abords de
!'Enfer. D'ailleurs, quand ils furent prs d'une le dont le
sol tait tout noir, l'un des moines qui avaient embarqu
en surnombre se prcipita terre en criant qu'il allait
expier tous les pchs qu'il avait commis. Et il fut imm
diatement emport par une horde de diables horribles.
Alors, comme la fume s'tait dgage de la mon
tagne, ils virent les portes bantes de l'Enfer d'o sor
taient feu, flammes, perches enflammes, lames, poix
et soufre. Brendan bnit ses compagnons terroriss par
ce spectacle et reprit sa navigation jusqu' un rocher o
il dcouvrit un homme en perdition. Il s'agissait de

67
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Judas qui raconta longuement Brendan les supplices


que subissaient les damns et lui-mme en particulier. Et
au moment o Judas tait emport par une foule de
diables pour tre tourment, les navigateurs s'aperurent
qu'il manquait l'un des leurs, le troisime moine qui
s'tait indment embarqu en surnombre.
Quittant ces lieux maudits, ils parvinrent ensuite aux
abords d'une le o ils furent accueillis par un ermite
du nom de Paul. Celui-ci leur indiqua le chemin qu'ils
devaient suivre pour obtenir une vision du Paradis.
Ainsi, aprs avoir franchi un pais mur de brouillard, ils
atteignirent une le merveilleuse cerne de remparts par
sems de pierres prcieuses tincelantes, mais ils ne
purent franchir l'unique porte qui s'ouvrait dans ces rem
parts, car elle tait garde par des dragons qui br
laient de partout comme s'ils n'taient que flammes.
Alors survint un jeune homme qui les fit entrer et leur fit
visiter un Paradis si beau et si harmonieux qu'ils en
eurent le souffle coup. Enfin, le jeune homme les recon
duisit la porte et les congdia, leur prdisant que leur
voyage de retour durerait peu de temps et qu'il se
droulerait sans incident. C'est ainsi que Brendan et ses
quatorze moines, ceux qu'il avait choisis comme compa
gnons, regagnrent la terre d'Irlande, tout mus des
spectacles terrifiants et des visions extatiques dont ils
avaient t les tmoins privilgis.
Mais Brendan ne pouvait rsister son dsir d'errer
travers le monde, tant pour y prcher l'Evangile que
pour dcouvrir un endroit dsert afin de s'y livrer la
prire et la mditation. On assure ainsi qu'il quitta de
nouveau l'Irlande et qu'il passa dans l'le de Bretagne
pour y rencontrer le saint homme Malo et que de l, avec
celui-ci, il gagna l'Armorique. On ajoute mme qu'il resta
une vingtaine d'annes dans cette pninsule, d'abord

68
ET DES PAYS CELTES

Aleth, o Malo s'tait tabli, puis au Coz-Yaudet, prs


de Ploulec'h, et enfin Bourbriac. On prtend encore
qu'il accomplit un troisime voyage sur la mer en com
pagnie de Malo, ce qui n'st gure probable. Et surtout,
on ignore s'il mourut dans sa terre d'adoption ou dans son
Irlande natale, dans son cher monastre de Clonfert 1

On est peu prs certain que saint Brendan n'est


jamais venu en Bretagne armoricaine, et pourtant le
culte dont on l'y honore et les souvenirs qu'il a
laisss dans la toponymie, notamment dans les Ctes
d'Armor Saint-Brandan et Saint-Brolade (une
autre forme de son nom est Branwaladr), ainsi qu'
Loc-Brvalaire (Finistre) et Brandan, dans l'le de
Jersey, prouvent qu'il a t trs connu dans la pnin
sule ds le haut Moyen Age. Brendan est un per
sonnage historique, c'est incontestable, et s'il est le
fondateur de nombreux tablissements monastiques
en plusieurs endroits de l'Irlande, c'est cause de ses
voyages , certains rels, d'autres imaginaires, que
sa rputation en a fait un grand saint autant breton
qu'irlandais. Il est en tout cas l'un des modles de ces
saints btisseurs qui ont organis un peu partout dans
le monde celtique des communauts monastiques
autour d'eux et de leurs successeurs et qui ont
contribu rpandre les particularismes des chr
tients celtiques 2

1. D'aprs le rcit mdival de La Navigation de saint


Brendan, et diverses lgendes locales irlandaises et bretonnes.
2. A ce sujet, voir Dom Louis Gougaud, Les Chrtients
celtiques, Paris, 1911, et J. Markale, Le Christianisme celtique

69
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

Ce sont surtout les voyages de saint Brendan qui


ont suscit d'innombrables commentaires. Ce dont on
est sr, c'est qu'il a effectivement accompli une navi
gation hasardeuse dans l'Atlantique Nord et qu'il a
sans aucun doute abord sur le continent amricain.
L'exprience du navigateur anglais Tim Severin sur
un coracle construit traditionnellement et accom
plissant son priple en observant scrupuleusement les
indications et les repres contenus dans le texte
mdival de la Navigatio Sancti Brendani constitue
sinon une preuve formelle, du moins une quasi-certi
tude de la ralit de ce voyage 1 Brendan est parti de
la pninsule de Dingle, dans le Kerry, dans cette
petite baie appele Brandon Creek; il a long la
cte occidentale de l'Irlande, puis de l'Ecosse, s'est
retrouv du ct de l'Islande, a gagn ensuite le lit
toral du Groenland puis du Labrador, avant de des
cendre vers des lieux plus accueillants, vers le sud
des Etats-Unis actuels, o peut tre situ le fameux
paradis dont il aurait eu la vision.
Si la ralit de ce voyage dans l'Atlantique ne peut
gure tre mise en doute, il n'en est pas de mme
pour les autres navigations attribues saint Brendan.
Celle qu'il aurait faite en compagnie de saint Malo
doit tre rejete d'emble, car Malo, autre saint histo
rique et autre clbre navigateur, a vcu au moins un

et ses survivances populaires, 2 d., Paris, 1997, ainsi que Le


Priple de saint Colomban, Genve, 2001.
1. Sur cette ralit du voyage de saint Brendan et sa pro
bable dcouverte de l'Amrique bien avant les Vikings, on
ne peut se passer de lire le remarquable ouvrage de Louis
Kervran, Brandan, le grand navigateur celte du VI' sicle, Paris,
Robert Laffont, 1977.
70
ET DES PAYS CELTES

sicle aprs Brendan. De mme, il est douteux que


Brendan ait reu son ducation au Pays de Galles
dans le monastre de Llancarvan, cet tablissement
monastique et culturel n ,. ayant atteint sa plnitude et
sa renomme que bien aprs la jeunesse de Brendan.
On a dit galement que Brendan tait all en pleri
nage Rome, ce qui en soi n'a rien d'impossible
mais n'est pas prouv. On a mme prtendu qu'il
serait all vangliser les pays situs au fond de la
Baltique, mais le fait qu'il soit honor en Prusse
Orientale et dans le Brandebourg tient davantage sa
renomme qu' sa prsence effective dans ces rgions,
tant il est vrai qu'on ne prte qu'aux riches ...
Mais que dire de ce qu'on a pu raconter au sujet de
cette fameuse navigation la recherche du Para
dis? Ce rcit, connu par un texte latin dont la base
remonte au IXe sicle, la Navigatio Sancti Brendani
Abbatis, et par une traduction franaise de cet ouvrage
due au moine anglo-normand du xrre sicle Bndeit
sous le titre de Voyage de saint Brandan ', a t tra
duit et adapt dans toute l'Europe mdivale. Mais ce
rcit est-il un compte rendu de cette navigation ou
tout simplement une pope, par ailleurs littraire
ment admirable, la mode celtique? De fait, tel qu'il
se prsente, ce rcit appartient un genre bien dter
min dont les plus beaux fleurons sont, en dehors de
l'univers proprement celtique, l'Odysse et la Navi
gation des Argonautes la recherche de la Toison

1. Ce texte est conserv dans diffrents manuscrits, dont celui


dit Cotton Vesparien B.X. de la British Library de Londres. Cette
version a t publie et traduite intgralement par Ian Short
sous le titre Le Voyage de saint Brandan, Paris, 10/18, Biblio
thque mdivale, 1984.

71
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

d'Or, sans parler des ouvrages parodiques comme


l'Histoire vritable (concentr d'affabulations diverses
et plaisantes) du philosophe sceptique grec du rr sicle
Lucien de Samosate, la Navigation de Pantagruel et
de Panurge vers l'oracle de la Dive Bouteille dans
les quatrime et cinquime Livres de Rabelais, les
fameux Voyages de Gulliver de Jonathan Swift, et
mme les Gestes et opinions du docteur Faustroll
d'Alfred Jarry, o l'on raconte une expdition
quelque peu grotesque vers l'le o rside un myst
rieux baron Hildebrand de la Mer d'Abundes, non
loin du phare de l'le de Bran qui met une lumire
extraordinaire. Il est vrai que, sous couvert de dri
sion, les symboles peuvent prendre parfois une
importance particulire.
Cela tant dit, il faut bien reconnatre qu'une lec
ture attentive de cette Navigation de saint Brendan
est riche_ d'enseignements de toutes sortes. Si l'on
s'en tient une explication rationnelle de certains
pisodes du rcit, et en dehors de celui de la baleine,
reconnue comme telle, et qui prouve la prsence de
Brendan dans l'Atlantique Nord, on peut considrer
le fameux palais de cristal comme tant un iceberg,
les flammes et les fumes des approches de l'Enfer
comme la description des phnomnes volcaniques
de l'Islande (geysers, fumerolles et ruptions) et
l'ternel t du Paradis comme la vision extasie
d'une nature tropicale entrevue aux abords du golfe
du Mexique. Comme pour l'Odysse, on peut reconsti
tuer sur la carte un priple parfaitement logique sinon
entirement rel.
Mais peut-on se contenter d'une telle lecture au
premier degr ? Il ne le semble pas, car le rcit sur la
navigation de saint Brendan comporte trop d'lments
72
ET DES PAYS CELTES

emprunts une littrature mythologique universelle


pour qu'on le prenne la lettre. Ce rcit est indubita
blement construit sur un modle trs ancien qui est
celui du voyage initiatique. L'Odysse tait videm
ment l'illustration du thme du retour, c'est--dire
d'une tentative pour se retrouver l'intrieur de
soi-mme, pour remonter l'intrieur de l'tre,
tentative qui est magnifiquement mise en valeur par
ce jeu traditionnel qu'on appelle le Jeu de l'Oie, cette
spirale qui part de l'extrieur pour atteindre - probl
matiquement - un centre idal qui est l'essence mme
de la Vie, et sa justification. La clbre Qute du
Saint-Graal n'est pas autre chose. Tout dpend de
l'Objet qu'on a dcid d'atteindre, car cet Objet n'est
jamais le mme pour tout le monde. C'est pourquoi
les textes qui surgissent d'un lointain pass sont si
vagues ce propos : mais ils expriment tous cette
ide fondamentale du retour au centre de la spi
rale, c'est--dire ce monde de lumire que les
Gnostiques - puis les Cathares - supposaient, aprs
Pythagore, avoir t l'origine de tous les tres, et
qu'il fallait donc rejoindre pour assurer la pleine
russite du plan divin, quelle que ft la divinit prsi
dant cette aventure de la cration.
En l'occurrence, la Navigation de saint Brendan,
dont les tenants et aboutissants sont nettement chr
tiens, est btie sur le schma exact de deux textes
antrieurs, remontant aux vn et VIII" sicles, La Navi
gation de Bran, fils de Fbal, et La Navigation de
Maelduin. Le premier est intgralement paen, d'ins
piration nettement druidique ; le second, d'essence
paenne, a t lgrement christianis, laissant
quand mme trs visibles les lments traditionnels
les plus archaques, mais tous deux reprsentent l'tat
73
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

primitif d'un priple initiatique valable l'intrieur


de n'importe quelle idologie religieuse.
La motivation du dpart de Bran, fils de Fbal, est
la recherche d'une le merveilleuse o l'a invit une
femme ferique qui lui est apparue travers le
brouillard et lui a laiss en main une branche de pom
mier. Or, cette le, uniquement peuple de femmes,
o rgne un ternel t, o l'on ne connat ni souf
france, ni chagrin, ni maladie, ni mort, est Emain
Ablach, cette fameuse le des Pommiers, identique
l'le d'Avalon des romans arthuriens. On voit donc
nettement que le dpart de saint Brendan la
recherche du Paradis est l'exacte transposition chr
tienne du modle paen.
La motivation du dpart de Maelduin est diffrente:
il entreprend sa navigation pour rechercher les meur
triers de son pre et les chtier. Mais cette recherche
tournera court lorsqu'il aura atteint, lui aussi, la
fameuse Ile des Femmes aprs une srie d'escales
dans des les tout aussi tranges que celles qui sont
dcrites dans La Navigation de saint Brendan. De
plus, trois hommes - trois frres de Maelduin - se sont
embarqus en surnombre sur le navire et, comme les
trois moines de Brendan, ils ne reviendront pas. Quant
aux aventures de Maelduin et de ses compagnons sur
des les de verre, sur des les tournoyantes, sur
des les dont les arbres fournissent une nourriture pro
videntielle, elles sont en tout point analogues celles
qui sont dcrites dans La Navigation de saint Brendan.
De toute faon, ces navigations se situent hors
du temps et de l'espace: Brendan, comme Bran ou
Maelduin, franchit les limites qui sparent le monde
visible du monde invisible. Le nom de Bran, qui
voque bien sr celui de Brendan, ou Brandan, est
74
ET DES PAYS CELTES

rvlateur: c'est l'ancien nom galique du corbeau


qu'on retrouve encore actuellement en breton et en
gallois. Le corbeau est un animal sacr, qui vit trs
vieux et qui a la rputation d'tre sage, c'est--dire
charg d'une longue mmoire. De plus, dans la tradi
tion galloise, on dcouvre un personnage consid
rable qui porte ce nom, Brn Vendigeit, Brn le
Bni, fils de Llyr, hros de la seconde branche du
Mabinogi, dtenteur d'un chaudron d'abondance et
d'immortalit. Ce Brn est un roi gant qui n'est pas
sans voquer le Roi Pcheur de la Qute du Saint
Graal 1 . On ne peut, ce propos, s'empcher d'ta
blir une comparaison avec l'appellation armoricaine
de Brendan, Branwaladr (devenu Broladre), qui pro
vient d'un ancien Bran Gwladyr, chef du pays. Ce
n'est pas par hasard s'il y a un rapport subtil entre
saint Brendan et Brn le Bni.
On ne peut pas douter de l'existence relle de
Brendan, abb du monastre de Clonfert en Irlande.
Et si sa prsence en Bretagne armoricaine est loin
d'tre tablie, bien que son culte y soit rpandu, ce
qui lui donne ainsi sa place parmi les saints bretons, il
est infiniment probable qu'il a entrepris une extraor
dinaire navigation travers l'Atlantique. Quant au
rcit qu'on a fait de cette navigation, c'est autre
chose: il est bien la transposition chrtienne d'une
antique pope celtique des temps druidiques 2

1. Voir J. Loth, Les Mabinogion, nouvelle dition, Paris,


1979,pp.25-42.
2. On pourra lire une synthse de la navigation de Bran et
de la navigation de Maelduin sous le titre La Terre des
Fes dans J. Markale, Les Conqurants de l'ile Verte, premier
volume de La Grande Epope des Celtes, Paris, Pygmalion,
1997,pp.275-298.
Saint Brieuc (Brieg, Briog)

Brieuc tait le fils d'un grand seigneur de la rgion de


Cardigan, au Pays de Galles. Ses parents n'taient pas
chrtiens lorsqu'il naquit vers l'an 41 O. Il fut lev avec
soin, comme tout noble de cette poque, dans la maison
paternelle, par de sages matres qui lui enseignrent les
lettres et les sciences, et il devint bientt fort expert en
ces matires.
Or, quand il eut 20 ans, il eut l'occasion de rencontrer
Germain d'Auxerre et Loup de Troyes que le pape avait
envoys dans l'le de Bretagne pour y combattre les
doctrines du moine Plage et qui, une fois leur mission
couronne de succs, se prparaient rentrer dans leur
pays. Germain remarqua les qualits et l'intelligence de
Brieuc et eut avec lui des entretiens si fructueux que le
jeune homme dcida de se convertir la foi chrtienne.
Et c'est ainsi que Brieuc, aprs en avoir obtenu la per
mission de son pre, accompagna Germain Auxerre

76
ET DES PA YS CELTES

o il s'exera avec le plus grand zle l'tude des


Saintes Ecritures.
Quand il eut manifest non seulement son dsir d'tre
instruit dans la religion qu'il avait choisie mais gale
ment son temprament charitable qui lui faisait aider
tous ceux qu'il rencontrait et qui se trouvaient plongs
dans le malheur ou la pauvret, Germain lui demanda
s'il voulait aller encore plus loin et recevoir la prtrise.
Ce fut avec joie que Brieuc accepta d'tre ordonn
prtre, et l'on raconte ce sujet que pendant la cr
monie, une colonne de feu parut sur sa tte lorsque le
prlat lui imposa les mains, et que ce feu, qui s'levait
jusqu'aux lambris de l'glise, ne cessa de jaillir tant que
dura l'office, frappant de stupeur et d'admiration ceux
qui y assistaient et leur donnant penser que Brieuc
avait t vraiment choisi par Dieu pour accomplir des
prodiges.
Quelque temps aprs, alors qu'il exerait avec le plus
grand soin son sacerdoce auprs de l'vque Germain,
il eut un songe: un ange du Seigneur lui apparut et lui
demanda de retourner au plus tt en son pays pour
librer son pre, sa mre et les membres de sa famille,
ainsi que tous ses compatriotes, des erreurs dans les
quelles ils taient encore plongs. Sans tarder, Brieuc
alla trouver l'vque, son matre, et lui raconta la vision
qu'il avait eue pendant la nuit. Germain reconnut aussitt
que son disciple avait eu une authentique rvlation et,
l'embrassant avec tendresse, il lui dit d'obir la voix
cleste et d'aller accomplir cette mission sacre dont il
avait t charg.
Brieuc quitta donc Auxerre avec quelques-uns de ses
compagnons qui, reconnaissant en lui un matre spiri
tuel, avaient dcid de mettre tout leur zle au service
d'une si noble cause. Ils passrent bientt dans l'le de

77
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Bretagne et, quelques semaines plus tard, Brieuc parvint


dans le pays de sa naissance, se faisant immdiatement
introduire auprs de ses parents, fort joyeux de les
retrouver, car il avait toujours gard envers eux une
tendre affection.
Mais, ce jour-l, on clbrait par tout le pays la fte
du Nouvel An selon les coutumes ancestrales, et le pre
et la mre de Brieuc n'avaient pas manqu de convier
un festin tous leurs amis qu'ils rgalaient ordinairement
pendant trois jours et trois nuits. C'tait une fte toute
paenne, dans laquelle, s'il faut en croire ce qu'on en
raconte, aprs des sacrifices impies en l'honneur du dieu
Janus, on le priait, comme chef de la famille de tous les
dieux, d'tre propice la famille des hommes qui l'invo
quaient. Ensuite, les hommes, dguiss en fausses divi
nits, en vieilles femmes, en animaux, et de plusieurs
manires diffrentes, couraient les champs, criaient,
chantaient, .dansaient et passaient la plus grande partie
du jour et de la nuit manger et boire dans les plus
grands excs.
La gaiet des convives augmenta lorsque chacun eut
reconnu Brieuc. Son pre et sa mre surtout taient hors
d'eux-mmes tant leurs transports de joie taient grands.
Mais ils furent tous bien surpris lorsque le jeune prtre,
invit prendre part la fte et s'asseoir leur table,
leur rpondit avec beaucoup de force et de srieux,
mais cependant avec douceur et modestie, qu'il ne pou
vait participer cette fte des dmons sans renoncer au
vrai Dieu qui tait le sien dsormais. Il ajouta que le
baptme chrtien qu'il avait reu ne lui permettait pas
de se souiller au contact de leurs superstitions impies. Et
Brieuc se lana dans un long discours pour leur dmon
trer la vanit et la grossiret de leurs crmonies, les
engageant le rejoindre dans la communion des saints.

78
ET DES PA YS CELTES

Mais l'habitude tait si puissante chez tous ces gens et


leur tat d'brit si avanc qu'ils ne l'entendirent pas et
qu'ils continurent leurs jex et leurs beuveries.
Alors Brieuc pria le Seigneur qu'il voult bien accom
plir un miracle pour gurir l'aveuglement dont ils taient
les victimes inconscientes. Un jeune homme de condition,
qui foltrait avec les plus emports de la troupe, tait
tomb si rudement sur le sol qu'il s'tait cass une cuisse
et dmis le bras droit. Souffrant atrocement, il ne pou
vait plus se relever et demeurait allong en criant pitoya
blement. Alors Brieuc s'avana vers lui, le rconforta
avec de douces paroles et lui ordonna de se relever.
Aussitt, le jeune homme bondit sur ses pieds, ne sen
tant plus aucune douleur et parfaitement sain comme
avant sa chute malencontreuse.
La vue de ce prodige remplit les assistants de stup
faction et les obligea affirmer qu'ils ne voulaient plus
adorer d'autre dieu que celui que Brieuc leur prchait,
et qu'ils renonaient pour jamais au culte de leurs fausses
divinits, dont aucune n'avait eu la puissance d'oprer
un tel miracle. Brieuc profita ainsi des heureuses disposi
tions des principaux chefs de son pays, dispositions qui
furent bientt, assure-t-on, confirmes par d'autres actes
merveilleux qu'il accomplit. Il les catchisa soigneuse
ment, tant en public qu'en particulier et, quand il les eut
suffisamment prpars, il leur administra le baptme et
fit lever plusieurs glises en divers cantons. Et, ne pou
vant assurer tout son sacerdoce lui seul, il fit venir
d'autres prtres dont il fut bientt le pasteur et l'vque.
De plus, il mit toute son application l'instruction de son
pre et de sa mre qui devinrent ainsi l'un et l'autre les
enfants spirituels de leur fils. Et il reut d'eux les secours
ncessaires pour btir une grande glise en un lieu
nomm Grande-Lande, autour de laquelle il rassembla

79
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de nombreux disciples auxquels il imposa la rgle qu'il


avait reue lui-mme de son matre, l'vque Germain
d'Auxerre.
On raconte divers miracles que fit Brieuc lorsqu'on
travaillait la construction de cette grande glise. Ainsi
dit-on qu'il remit en place sans qu'il n'y part le pouce
d'un charpentier qui se l'tait entirement coup, et sur
tout qu'il dissipa plusieurs spectres et autres visions
horribles par lesquels les dmons tentaient d'pouvanter
les ouvriers et de les dtourner de leur travail. On ajoute
qu'il multipliait les provisions du monastre pendant une
grande famine, de telle sorte qu'elles suffirent tous ses
religieux et une infinit de personnes qui taient
venues trouver refuge auprs de lui. De toute faon, sa
rputation de saintet tait telle que tous les gens du
pays venaient le consulter et lui demander sa bndic
tion. Mais lui, depuis qu'il avait fond ce monastre et
qu'il recevait ainsi de nombreuses personnes, menait
une existence de prire et de mditation, ne ngligeant
aucun de ses devoirs religieux et pratiquant l'austrit la
plus absolue.
Or, une nuit de Pentecte, alors qu'il tait en prire et
qu'il tait sur le point de s'endormir, bris par les veilles
et les fatigues, il eut la vision d'un ange qui lui ordonnait
de franchir la mer et d'aller dans le pays d'Armorique
o Dieu voulait qu'il prt en charge le salut d'un grand
nombre de personnes. Il se mit aussitt en devoir d'obir
et, avec plusieurs de ses disciples, vers l'an 480, il
s'embarqua. Aprs une navigation sans histoire, il
aborda un port qu'on appelait Ach, et qui est actuelle
ment l'Aber-Vrac'h, dans la rgion qu'on connat sous le
nom de Lon. De l, par voie de terre, en direction de
l'est, il alla jusqu' la rivire du Jaudy, dans le pays de
Trguier. On raconte qu'il y convertit un seigneur du

80
ET DES PA YS CEL TES

nom de Konan qui, en tmoignage d'estime et de recon


naissance, lui donna des terres sur lesquelles Brieuc fit
btir le monastre de Landbaron.
Il demeura en cet endroit un certain temps jusqu' ce
que ses compatriotes de la rgion de Cardigan, qu'il
avait quitts htivement pour accomplir son uvre mis
sionnaire, vinssent le supplier d'y retourner pour les dli
vrer d'une cruelle peste qui les avait frapps. Brieuc
retourna donc dans son pays natal, y gurit de nom
breux malades, puis, quand l'pidmie eut cess, il fran
chit de nouveau la mer vers l'Armorique et revint en son
monastre de Landebaron. Mais, s'tant aperu que sa
prsence tait charge pour certains religieux impar
faits que l'clat de ses vertus indisposait, il prfra s'en
aller, laissant la charge d'abb l'un de ses disciples
les plus dous, et continua sa route vers l'orient jusqu'au
port que forme l'embouchure de la rivire Gouet. L, il
fut accueilli chaleureusement par un seigneur du nom de
Riwal qui lui donna des terres, avec pour mission d'y
fonder un enclos monastique en un lieu qui est depuis
lors appel Saint-Brieuc-des-Vaux.
C'est l que Brieuc vcut dans sa vieillesse, gouver
nant sagement ses disciples et donnant tous ses soins
l'instruction des peuples voisins. Il tait dj trs vieux,
mais plus il avanait en ge, plus les jenes et les exer
cices de pnitence semblaient augmenter sa ferveur. On
assure qu'il opra plusieurs miracles dans ce pays, entre
lesquels la gurison d'un pauvre paralytique qu'on tait
oblig de transporter sur un brancard ne fut pas des
moindres.
En effet, ce fut le hasard, pour ne pas dire la Provi
dence, qui conduisit, par une nuit de tempte, deux
hommes qui portaient le paralytique chez eux pour en
prendre soin. lis s'taient gars dans les bois mais,

81
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

tant arrivs la porte du monastre, ils y demandrent


l'hospitalit. Brieuc, pour faire cesser l'inquitude de
leurs familles, les renvoya dans leurs maisons aprs leur
avoir enseign le chemin qu'ils devaient suivre. Il ne
retint que le pauvre malade, pour la gurison duquel il
passa toute la nuit en prires. Et, le lendemain, quand
les deux hommes revinrent chercher le paralytique, ils
furent bien tonns de le trouver parfaitement guri.
Cette merveille accrdita d'autant plus les mrites et
les vertus de Brieuc. Il fut alors en si grande considra
tion qu'on accourait lui de toutes parts et qu'en toutes
choses, principalement en celles du salut, on ne voulait
recourir qu' lui. Et c'est en ce monastre qu'il mourut
paisiblement vers l'an 502, g de plus de quatre-vingt
dix ans. Et l'on raconte qu'au moment de sa mort, la
chambre o il expira fut remplie d'une odeur dlicieuse.
Il fut enterr dans l'glise de son monastre o une infi
nit de miracles rendirent tmoignage de sa gloire et de
sa saintet 1

Saint Brieuc fait partie de ce groupe qu'on appelle


les sept saints fondateurs de la Bretagne armori
caine, comprenant en plus de lui saint Paterne de
Vannes, saint Korentin de Quimper, saint Pol de
Lon, saint Tugdual de Trguier, saint Malo d'Aleth

1. D'aprs Dom Lobineau qui reprend ici peu prs int


gralement la Vita latine de saint Brieuc, rdige vers 1050
Angers, dans le but manifeste de dmontrer l'antriorit et la
plus grande importance de saint Brieuc, fondateur suppos de
l'abbaye-vch qui porte son nom, par rapport saint Tugdual,
le fondateur prsum de l'abbaye-vch de Trguier.

82
ET DES PA YS CEL TES

( l'emplacement de Saint-Servan et transfr ensuite


Saint-Malo proprement dit) et saint Samson de Dol,
les vchs de Rennes et de Nantes tant de fondation
exclusivement gallo-romaine.
Son existence historique ne fait aucun doute, mme
si les miracles qui lui sont attribus relvent de l'ima
ginaire habituel des auteurs de vies des saints, plus
proccups de l'dification des fidles que de trans
mettre des informations exactes. Il faut d'ailleurs pr
ciser qu'aucun texte mdival ne signale que Brieuc,
abb d'un monastre de type celtique insulaire, ait pu
devenir vque. Son tablissement monastique n'a
pas donn lieu la naissance d'une paroisse puisque
l'endroit o il s'tait tabli se trouvait dans une
paroisse dj fonde depuis longtemps, celle de
Ploufragan (Ctes-d'Armor) au fond de la baie dite
actuellement de Saint-Brieuc, qui dpendait cette
poque du diocse de Trguier, dont tous les histo
riens s'accordent reconnatre l'anciennet.
On a ainsi systmatiquement vieilli saint Brieuc
d'un sicle en dcalant sa vie au V" sicle, l'anecdote
de la terrible peste de 555-560 dans l'le de Bretagne
le prouve. Il n'a jamais pu tre le disciple de saint
Germain d'Auxerre et son existence historique doit

tre ramene en plein cur du VI sicle, priode o
l'migration bretonne vers l'Armorique a t la plus
importante. Il est vident que sa Vita a t labore au
xr sicle pour soutenir les prtentions du sige pis
copal de Saint-Brieuc.
Il y a cependant, dans la tradition concernant saint
Brieuc, des pisodes qui semblent avoir t traduits
du vieux breton et qui tmoignent de certains faits de
socit antrieurs l'tablissement dfinitif du Chris
tianisme. C'est le cas du premier retour de Brieuc
83
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

auprs de ses parents, dans le pays de Cardigan,


c'est--dire au centre-ouest du Pays de Galles. On
nous dit en effet que le jour de ce retour concide
avec les festivits du Nouvel An, places faussement
au premier janvier, mais qui dsignent l'poque la
vieille fte celtique de Samain, au 1 ., novembre (plus
exactement la pleine lune la plus proche de cette
date), qui tait effectivement le Nouvel An celtique,
la plus grande fte du calendrier druidique, l o le
temps s'arrtait et o le monde invisible tait ouvert
aux humains tandis que les tres de l'Autre Monde
dferlaient sur le monde humain. On sait que cette
fte, devenue Halloween en Irlande et en Ecosse
avant d'envahir les pays anglo-saxons et de revenir
rcemment sur le continent europen, a t entire
ment rcupre par l'Eglise catholique romaine sous
le nom de Toussaint, c'est--dire communion de
tous les saints, passs, prsents et venir, parce
qu'elle ne pouvait tre extirpe de la mmoire popu
laire des pays celtiques 1 On dtient, avec cet pisode
de la Vie de saint Brieuc, la preuve que cette fte
tait, mme dans un milieu plus ou moins christia
nis, toujours clbr aux alentours de l'an 500, chez
les Gallois, et donc chez les Bretons armoricains,
puisque leurs traditions - et leur langue - taient,
l'poque, absolument identiques.
La vracit du rcit hagiographique apparat nette
ment dans la description de cette fte, videmment
diabolise puisque remplie de mascarades indignes
et de prires des faux dieux. On est assez bien
inform sur les ftes de Samain: elles se droulaient

1. Voir ce sujet J. Markale, Halloween, histoire et tradi


tions, Paris, Imago, 2000.

84
ET DES PA YS CELTES

pendant trois jours et trois nuits d'assembles royales,


de festins et de beuveries interminables et de repr
sentations thtrales - et, forcment religieuses - met
tant en scne les dieux et les hommes dans leurs
rapports ambigus et mme dans leurs conflits, ainsi
que la rgnration symbolique du roi, pivot essentiel
de la socit celtique. L'auteur de la Vita de saint
Brieuc ne dit pas autre chose: et ce qu'il dcrit est
exactement ce qui se passait autrefois en Irlande pr
chrtienne, comme dans les autres pays soumis
l'influence des druides.
C'est pourquoi la Vie de saint Brieuc, fondateur
suppos de l'vch qui porte actuellement son nom,
ne peut qu'interpeller tous ceux qui s'intressent
cet extraordinaire foisonnement de saints pendant les
ve et vI sicles, poque cruciale non seulement dans
la formation de la Bretagne armoricaine primitive,
mais dans l'volution du Christianisme vu travers la
mentalit celtique.
Sainte Brigitte (Berhed, Brigid, Bride)

Dans la province d'Offaly, en ce temps-l, il y avait un


roi du nom de Dubthach. Il avait achet une servante 1,
Broicsech, fille de Dallbronach. Et il l'avait rendue enceinte,
ce qui avait provoqu une grande jalousie de la part
de son pouse. Celle-ci menaa le roi de le quitter en
emportant tous ses biens s'il ne vendait pas immdiate
ment la servante. Dubthach, ne pouvant faire autrement,
chercha quelqu'un qui pourrait lui acheter la servante,

1. Il est impossible de traduire correctement en franais le


terme galique cumal qui dsigne une femme non libre qui est
la fois servante, suivante et concubine. Il faut savoir que mme
dans l'Irlande chrtienne, les usages anciens perduraient: un mari
pouvait avoir une ou plusieurs cumal, sous couvert d'un contrat
d'un an jour pour jour (qui protgeait ainsi la cumal), mais
condition que l'pouse lgitime ft d'accord. Pour plus de dtails,
voir le chapitre sur Le cadre juridique dans J. Markale, La,
Femme celte, Paris, Payot, nouvelle dition, 2001, pp. 59-83.

86
ET DES PA YS CEL TES

mais un sorcier 1, qui lui avait prdit une grande des


tine pour l'enfant qu'aurait Broicsech, lui conseilla de
vendre la servante I'exs:;lusion du fruit qu'elle portait.
Mais le sorcier ajouta ces paroles: La semence de
ta femme servira la semence de la servante, car la ser
vante mettra au monde une merveilleuse fille, qui brillera
comme le soleil parmi les toiles. Or, quelque temps
aprs, un vque breton venu visiter le roi, constatant
que la reine tait triste et chagrine, lui fit cette pro
phtie quelque peu ambigu: Ta semence servira celle
de la servante, mais la semence de la servante servira
ta propre semence.
Le roi vendit donc la servante un pote qui, lui
mme, la vendit ensuite un sorcier. Et, un jour, ce sor
cier se trouvait dans la maison du roi avec la servante
qui tait sur le point d'accoucher. Ce mme soir, la
reine mit au monde un fils mort-n. Quelques heures
plus tard, la servante, qui apportait un vase rempli de
lait, accoucha brusquement d'une fille qui fut donn le
nom de Brigitte. Et les femmes qui se trouvaient l lav
rent la mre et l'enfant avec le lait qu'elle avait apport.
Puis on plaa la petite Brigitte auprs du fils mort de la
reine, et la stupeur gnrale, celui-ci, lorsqu'il reut sur
le visage le souffle de la fille, reprit aussitt vie, comme
s'il tait n parfaitement sain.
Brigitte fut donc leve dans la maison du sorcier. Un
jour que sa mre tait alle traire les vaches et qu'elle avait

1. Il est galement impossible de traduire correctement le


terme galique drui, dsignant primitivement le druide, mais
dont le sens, au dbut de la christianisation, tait devenu sor
cier, satiriste et devin. Ce terme tait devenu pjoratif
tandis que le mot file englobait la fois le sens ancien de
druide proprement dit et de barde, c'est--dire pote, de
toute faon dtenteur du savoir traditionnel.

87
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

laiss la petite fille endormie, certains voisins virent une


grande flamme surgir de la maison. Sachant que l'enfant
se trouvait l'intrieur, ils se prcipitrent mais ne trouv
rent aucune trace de feu : ils comprirent alors que la petite
Brigitte tait remplie de toutes les grces de !'Esprit Saint.
Le fait est que, pendant son enfance, qu'elle passa
chez le sorcier, et son adolescence qui se droula dans
la demeure du roi Dubthach, son pre, la jeune Brigitte
accomplit de merveilleuses actions qui ne pouvaient tre
que provoques par la grce divine. Elle ne manquait
jamais de nourrir et d'abreuver ceux qui avaient faim et
soif, et quand il n'y avait plus assez de provisions, elle
multipliait miraculeusement ce qui restait afin de satis
faire tous ceux qui se trouvaient l, mme les animaux.
Et il lui arrivait frquemment, lorsqu'on manquait de
bire, de puiser de l'eau une fontaine: l'eau se chan
geait alors en bire de la meilleure qualit. Il en tait de
mme lorsque le lait venait manquer. Sa rputation
tait telle qu'on venait de partout pour la voir, et les
malades sollicitaient d'elle une prompte gurison. li lui
arriva ainsi de nombreuses fois de gurir des hommes et
des femmes, qu'ils soient pauvres ou riches, particulire
ment des lpreux et des aveugles. Enfin, elle prophtisait
devant tous ceux qui venaient la consulter pour des
affaires tant matrielles que spirituelles.
Quand elle fut devenue une belle jeune fille, de nom
breux prtendants, blouis la fois par sa beaut et sa
saintet, se prsentrent au roi son pre pour la demander
en mariage. Dubthach voulut alors faire pouser sa
fille un jeune noble pour lequel il avait beaucoup d'es
time et d'affection. Mais Brigitte, presse d'accepter ce
mariage, mit son pouce dans l'orbite de son il
gauche, en retira I'il et le laissa pendre sur sa joue,
affirmant avec force qu'elle prfrait rester dfigure

88
ET DES PA YS CEL TES

toute sa vie plutt que de se marier, car elle avait promis


de consacrer sa virginit Dieu. Le roi, fortement impres
sionn, l'assura qu'il ne ,lui parlerait jamais plus de
mariage. Alors Brigitte remit l'il sa place et son
visage redevint aussi beau et sain qu'il l'tait auparavant.
Il arriva un jour qu'une femme trs pieuse emmena
avec elle Brigitte dans la plaine de Liffey l'occasion
d'un synode que tenaient les vques du Leinster. On dit
l'vque lbhair, qui tait prsent cette assemble,
que la Vierge Marie se trouvait parmi eux. L'vque
examina tous les assistants et son regard tomba sur
Brigitte: Voici Marie, dit-il alors, et c'est elle que je
dois vnrer. Aussitt, tous les assistants bnirent la
jeune fille, et c'est depuis ce jour qu'elle fut appele la
Marie des Gals.
Brigitte runit autour d'elle plusieurs jeunes filles qui
avaient dcid, comme elle, de consacrer leur vie
Dieu. Elles allrent s'tablir en un lieu o, avant que
Patrick ne prcht l'Evangile en Irlande, on clbrait un
culte en l'honneur de la grande Desse des Commen
cements, mais qui avait t abandonn. Et ce lieu prit le
nom de Kildare, c'est--dire ermitage des chnes.
Brigitte et ses compagnes y passaient leurs journes en
prires et, dans l'glise qu'elles avaient construite de
leurs mains, elles veillaient entretenir un feu perptuel,
ce qui tait le tmoignage du lien qu'elles avaient avec
l'Esprit Saint. Et, pour rien au monde, elles n'auraient
laiss ce feu s'teindre. Il en fut d'ailleurs ainsi chez
toutes celles qui se succdrent ensuite Kildare jusqu'au
moment o, sous le roi Henry VIII, les partisans de la
Rforme supprimrent toutes les institutions monastiques
tant dans l'le de Bretagne qu'en Irlande.
Un jour, plusieurs vques taient venus Kildare.
Pendant qu'ils clbraient la messe dans l'glise, on vit

89
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

nettement une colonne de feu jaillir de la tte de Brigitte


et monter jusqu' la vote de la nef. Alors, l'vque
Mel dit Brigitte: Avance vers nous, sainte Brigitte,
afin qu'un voile puisse tre tendu sur ta tte devant
toutes les vierges qui sont assembles autour de toi. A
l'poque, ce geste rituel tait celui par lequel on consa
crait un vque. C'est pourquoi l'un des vques, dont
le nom tait Mac Caille, intervint en disant qu'il n'tait
pas permis de confrer la dignit piscopale une
femme. Je n'ai aucun pouvoir en cette matire, rpondit
l'vque Mel. C'est Dieu lui-mme qui a donn cette
dignit Brigitte devant toutes les autres femmes.
C'est pourquoi toutes les abbesses qui se succdrent,
aprs Brigitte, dans le monastre de Kildare, furent rev
tues de la dignit piscopale. Mais cela n'empcha nul
lement la prsence d'un vque, car le monastre dont
Brigitte tait l'abbesse tait double: une partie des bti
ments tait rserve aux femmes, et une autre l'tait pour
les hommes.
Une autre fois, sept vques vinrent Kildare en ple
rinage. Ils trouvrent Brigitte en mditation en un endroit
qui tait au nord de l'enclos monastique. Quand elle eut
salu ses visiteurs, Brigitte demanda celle de ses surs
qui tait charge de la cuisine s'il y avait de la nourri
ture pour rconforter les nouveaux arrivs. La sur
rpondit qu'il n'y avait plus rien. Brigitte fut fort honteuse
de n'avoir rien offrir ses pieux visiteurs, et elle se mit
adresser Dieu une prire fervente. Aussitt, des
anges lui dirent d'aller traire le troupeau de vaches pour
la troisime fois dans la journe. Brigitte alla elle-mme
traire les vaches et remplit entirement tous les vases
dont elle disposait, et le lait qui s'coulait tait en telle
abondance qu'elle aurait pu en remplir galement tous
les vaisseaux de la province de Leinster. Mais ce qui

90
ET DES PA YS CEL TES

dborda Forma un grand ruisseau qui aboutit dans un


creux, le remplissant entirement, et formant un lac
qu'on appelle encore Loch in Ais, c'est--dire Lac du
Lait. Et, cet endroit, 'on y rvre grandement la
mmoire de sainte Brigitte, la Marie des Gals 1

Bien qu'elle n'ait jamais quitt son le natale et


qu'elle soit considre par tous les Irlandais comme
leur seconde patronne aprs l'incontournable Patrick,
sainte Brigitte de Kildare, par le culte qui lui est rendu
travers toute la pninsule armoricaine et par les
marques dont elle a imprgn la toponymie, appar
tient de droit la ligne des saints bretons. Il est vrai
que, depuis un certain temps, le clerg catholique, aussi
bien sur le continent qu'en Ecosse et en Irlande, a ten
dance l'occulter derrire la figure historique d'une
sainte Brigitte de Sude, qui vcut au xiv sicle, et
qui fut canonise officiellement par Rome, ce qui
n'est bien sr pas le cas de l'abbesse de Kildare. Cette
mfiance, d'ailleurs parfaitement lgitime, de l'Eglise
romaine son gard ne diminue en rien l'intrt qu'on
peut porter ce personnage quelque peu fantoma
tique qui se situe au temps de saint Patrick la char
nire du Druidisme et du Christianisme.
On suppose en effet qu'elle est ne vers 454, au
moment o Patrick instituait l'vch et l'cole

1. D'aprs la Vie de Brigitte, rcit en langue galique


contenu dans le clbre manuscrit dit Livre de Lismore
(xvsicle), lui-mme compilation d'un manuscrit antrieur
perdu, Le Livre de Monasterboice. Traduction anglaise de Iain
Macdonald, Edinburgh, 1992.

91
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

monastique d' Armagh, et qu'elle serait morte vers


524 dans cet tablissement de Kildare, la fois enclos
monastique, universit et sige piscopal. Mais ce ne
sont que des hypothses qu'aucun document authen
tique ne vient confirmer. Tout au plus peut-on affirmer
qu'il y a eu Kildare, sur l'emplacement d'un antique
sanctuaire druidique - dont on ne sait rien -, un monas
tre de type celtique, dot de coutumes bien particu
lires, et dont les vestiges actuels constituent un
tmoignage irrfutable. Les premires constructions
furent entirement dtruites par les Vikings au dbut
du ixe sicle et c'est la femme d'un roi de Tara qui fit
reconstruire l'glise du monastre en 858. Mais lors
que les Anglo-Normands s'emparrent de l'Irlande,
au XII" sicle, cette glise tait de nouveau en ruine, et
c'est le premier vque anglais de Kildare, Ralph de
Bristol, qui fit riger une nouvelle cathdrale dont il
subsiste des lments dans le monument actuel, mal
restaur au x1x sicle, et devenu par la force des
choses cathdrale anglicane. Quant aux fontaines et
aux bassins qui se trouvent sous le chevet de cette
cathdrale, on ne peut en dire l'origine exacte, ni s'ils
faisaient partie du sanctuaire primitif.
Certains historiens, tous d'origine irlandaise ou
anglo-saxonne, ont avanc l'hypothse que Brigitte
avait t la grande prtresse d'une communaut de
femmes appartenant la classe druidique rsidant en
cet Ermitage des Chnes ( Cill Dara en galique),
avant de se convertir au Christianisme sous l'influence
de saint Patrick et de transformer ainsi un sanctuaire
paen en monastre chrtien, entranant du mme
coup sa communaut entire dans le respect du mes
sage vanglique. Ce n'est que pure supposition, car
il n'est absolument pas prouv que Brigitte ait eu des
92
ET DES PA YS CEL TES

contacts avec l'Homme Chauve, sobriquet que don


naient les Irlandais saint Patrick, par allusion sa
tonsure. Mais, compte tenu du fait que Patrick - ou
tous ceux qu'on a occults derrire lui ! - a surtout
converti les.fili, c'est--dire les anciens druides, ainsi
que les rois et les chefs, sans ainsi changer en profon
deur les structures de la socit celtique, cette hypo
thse n'a rien d'invraisemblable. Et elle expliquerait
le rayonnement exceptionnel de cette Brigitte de
Kildare non seulement dans son pays d'origine, mais
dans l'le de Bretagne et sur la pninsule armoricaine.
Mais tout cela n'emporte gure la conviction. La
lecture du rcit de la vie de Brigitte, telle qu'elle se
prsente dans Le Livre de Lismore, est autrement
clairante. Comme celui de La Navigation de saint
Brendan, ce rcit est en effet bti sur le schma clas
sique des grandes popes mythologiques de la tradi
tion celtique. Tous les ingrdients s'y retrouvent en
effet: la naissance illgitime et plus ou moins irrgu
lire, les prophties autour de l'enfant natre, ses
dons magiques devenus grces de !'Esprit Saint,
ses liens lumineux privilgis avec l'invisible, l'affir
mation de sa fminit dans un contexte nettement
patriarcal et le fait qu'on lui ait attribu - faussement,
mais symboliquement - la dignit piscopale, christia
nisation vidente d'une antique fonction sacerdotale
de haut niveau, tout cela donne Brigitte de Kildare
une dimension exceptionnelle qui n'a d'quivalent
que celle prte des personnages divins de la
mythologie comme la mythique reine Maeve du
Connaught ou l'nigmatique Morrigane des tribus de
la desse Dana.
On est ici en pleine mythologie. En lui-mme, le
nom de Brigitte (Brigid, devenu Berhed en breton et
93
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Bride en anglais) est rvlateur: il provient de celui


de la fameuse Brigantia, desse protectrice du peuple
brittonique des Brigantes, divinit honore dans plu
sieurs sanctuaires britto-romains d'Angleterre et qui
a laiss son nom au col de la Brigue ainsi qu'aux
villes de Brianon et de Bregenz. L'tymologie en
est simple et indiscutable: haute, puissante, ce
qui convient fort bien au caractre prt une divi
nit primordiale de type fminin.
D'ailleurs, elle apparat nettement dans les popes
galiques dites paennes comme tant la fille de
Dagda, l'un des principaux chefs des Tuatha D Danann
(les peuples de la desse Dana), les anciens dieux
pr-chrtiens des Irlandais, Dana tant l'un des noms
les plus rpandus de la Desse-Mre primordiale dont
sainte Anne est l'image christianise. Mais cette
Brigid est triple, ce qui veut dire qu'elle est, selon la
mode celtique, trois visages, ou mieux trois fonc
tions. Et, de mme que le dieu Lug est dit le Multiple
Artisan parce qu'il concentre en lui-mme toutes les
fonctions divines, la triple Brigid de l'antique mytho
logie appartient aux trois fonctions indo-europennes:
en tant que pote, inspiratrice des arts et des techni
ques, gurisseuse (donc femme mdecin) et prtresse
prophtesse, elle fait partie de la classe druidique; en
tant que chef d'une communaut, elle fait partie
de la classe des guerriers ; en tant que dispensatrice
de nourriture et de boisson (lait et bire), elle appar
tient de droit la classe des producteurs 1
On sait que les noms des divinits, dans toutes
les mythologies, sont en ralit de simples pithtes

1. Voir ce sujet J. Markale, Le Druidisme, Paris, Payot,


nouvelle dition, 1997. Les diffrentes popes mythologiques

94
ET DES PA YS CEL TES

formulant la fonction attribue cette divinit lors


qu'on l'implore pour une raison particulire - et qui
n'est jamais forcment la mme. Brigid est donc la
haute, la puissante>>, qui surpasse toutes les autres
femmes. Mais elle est aussi Bobdh, la corneille, ou
encore Morrigane, la grande reine, capable de se
transformer en oiseau pour survoler le monde tout
en tant mconnaissable. Et surtout, elle est Boann,
autrement dit le fleuve Boyne, dont le nom (provenant
d'un ancienBo-Vinda) signifie vache blanche, sym
bole de fcondit et de nourriture inpuisable. D'aprs
sa lgende, Brigitte a un rapport privilgi avec le lait,
rapport qu'elle partage avec une certaine hrone du
nom d'Eithn dans un trs curieux rcit marquant la
transition entre le Druidisme et le Christianisme la
Nourriture de la maison des deux gobelets 1 . Car
Brigitte est la nourricire, la nourrice par excel
lence qui distribue la nourriture la plus pure qui soit,
la plus maternelle aussi, le lait. Et, cependant, elle est
vierge, mot dont l'origine est une racine indo-euro
penne signifiant nergie et qu'il ne faut jamais
interprter comme on le fait habituellement. Cela
explique pourquoi la fte de la Chandeleur, autrement
dit la Purification de la Vierge, a t officielle
ment place le 2 fvrier, et non pas le 1 e,, jour de la
fte de sainte Brigitte, parce qu'il tait impensable
de dloger Brigitte au profit de la Vierge Marie.

dont il est question ici, notamment propos des Tuatha D


Danann, sont runies dans J. Markale, Les Conqurants de l'ile
Verte, premier volume de la srie La. Grande Epope des Celtes.
1. Voir ce rcit dans le prlude de J. Markale, Les Seigneurs
de la Brume, cinquime volume de La Grande Epope des
Celtes, Paris, Pygmalion, 1999, pp. 33-48.

95
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Il y a des images divines qui remontent la nuit


des temps et qui, de ce fait, sont fixes jamais dans
la mmoire. Celle d'Anna-Dana en est une, mais celle
de Brigitte-Brigid en est une autre tout aussi forte.
C'est d'ailleurs elle que Csar, au livre VI de son De
Bello Gallico, cite parmi les dieux les plus honors en
Gaule, et il l'assimile Minerve, desse de la sagesse,
des arts et des techniques. Le syncrtisme romain
tant ce qu'il est, il ne faut pas toujours prendre
la lettre les interprtations des auteurs latins, mais
cependant, cette Minerve gallo-romaine semble bien
reprsenter cette entit divine qu'est la Brigid, fille
de Dagda, des rcits mythologiques irlandais 1
Qu'elle ait rellement exist ou qu'elle ne soit que
l'image christianise d'une antique divinit celtique,
sainte Brigitte est demeure, travers les sicles, la
Vierge des Gals et elle tendit son regard bien
veillant bien au-del de son Irlande d'origine. La
dvotion dont elle est l'objet dans toute la Bretagne,
que ce soit Loperhet (Finistre), Sainte-Brigitte et
Loperhet en Grand-champ (Morbihan), ainsi que
dans d'innombrables chapelles isoles dans toute la
pninsule, est la preuve de cette permanence. Dispo
nible et puissante, comme son nom l'indique, elle est
en quelque sorte l'incarnation de cette Desse des
Commencements que les tres humains n'ont jamais
cess de reconnatre pour leur Mre universelle et
toujours prsente pour les nourrir et les rconforter
dans leur dtresse.

1. Dans les annes 1970, lors de fouilles sur le Menez Hom,


on a retrouv une magnifique statuette (actuellement au muse
de Rennes) datant de la priode gallo-romaine et qui de toute
vidence est une Minerve, mais trs particulire, et qui peut tre
considre comme une Brigid.
Saint Budoc (Beuzec)

En ce temps-l, le pays de Golo tait sous l'autorit


d'un chef du nom de Hol. Il tait en ge de se marier
et se mit chercher une femme qui pourrait lui convenir.
Or, le seigneur de Lon avait une fille qu'on appelait
Aznor, dont la beaut et la perfection l'emportaient
au-dessus de toutes les femmes de son sicle. De taille
leve, droite comme une palme, belle comme un astre.
Mais cette beaut extrieure n'tait rien en comparaison
des belles qualits de son me. Et lorsqu'il entendit
vanter les mrites et les vertus de cette fille, le comte de
Golo se rsolut la demander en mariage.
Le seigneur de Lon accueillit favorablement cette
demande, mais la jeune fille avoua son pre qu'elle
avait pris la rsolution de passer sa vie au service de
Dieu, en une parfaite chastet. Le seigneur de Lon fut
fort chagrin par cette rponse, mais respectant la
volont de sa fille, il ne voulut pas l'obliger lui obir. Il

97
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

prfra lui dmontrer qu'un tel mariage aurait d'heureux


effets sur la vie et le bien-tre des habitants des deux
pays, et il sut si bien veiller les sentiments charitables
d'Aznor que celle-ci accepta finalement, bien qu'
contrecur, de devenir l'pouse du comte Hol de
Golo. Et c'est ainsi qu'Aznor suivit le comte Hol sur
ses terres.
Leur mariage paraissait sans histoire, sinon qu'Hol
tait trs jaloux de sa femme, cause de sa beaut et
de son intelligence. Mais cela n'assombrissait nullement
leur union qui fut heureuse et fconde. Car Aznor fut
enceinte et les deux poux manifestrent leur joie d'avoir
enfin un hritier. Malheureusement, la mre d'Aznor
tait morte et le comte de Lon, ne pouvant supporter le
veuvage, s'tait remari avec une femme qui avait
conu, ds le dbut, haine et jalousie envers sa belle
fille. Quand elle apprit qu'Aznor tait enceinte, elle
trouva l l'occasion d'assouvir cette haine: elle crivit
elle-mme au comte Hol une lettre dans laquelle elle
accusait sa belle-fille d'avoir eu des rapports adultres
avec un jeune seigneur, affirmant que l'enfant qu'elle
attendait n'tait pas de son mari.
La jalousie du comte Hol se rveilla. Sans chercher
savoir si ce que racontait la martre tait l'expression
de la vrit, il renvoya Aznor auprs de son pre, lui
exposant les faits, et lui demandant de la chtier comme
il convenait. Le seigneur de Lon, qui se sentait bless
dans son honneur, voulait faire un exemple et condamner
la femme adultre au bcher, comme c'tait la coutume
en ce temps-l. On lui objecta que s'il avait le droit de
condamner la mre pour sa mauvaise conduite, il
commettrait une injustice vis--vis de l'enfant qu'elle por
tait dans son sein et qui tait innocent de toute faute.
Alors, le comte, comprenant le bien-fond de cette

98
ET DES PA YS CEL TES

objection, mais voulant tout prix laver son honneur


qu'il pensait terni jamais, dcida qu'on enfermerait
Aznor dans un tonneau et qu'on jetterait ce tonneau
la mer, remettant ainsi la oupable la justice de Dieu,
le seul qui pt dcider du sort de l'enfant natre.
Ainsi fut fait. La malheureuse Aznor subit son sort
avec la plus grande rsignation et n'eut mme pas la
pense de maudire celle qui, par ses insinuations, avait
conduit son pre se comporter de la sorte envers elle,
la plus innocente des femmes. Elle se contenta de prier
et d'implorer le secours de Dieu.
Ce secours ne lui fit pas dfaut. Le tonneau erra sur
les flots pendant cinq mois. Chaque jour, un ange appor
tait Aznor de quoi se nourrir et s'abreuver. On dit
mme que sainte Brigitte venait souvent la rconforter et
qu'elle l'assista lorsque le temps fut venu de mettre au
monde le fils qu'elle portait en elle. Deux jours aprs la
naissance de l'enfant, le tonneau fut rejet vers les
rivages d'Irlande et s'choua non loin d'un petit port.
On dit encore que lorsque le tonneau fut immobilis sur
le sable, la mre et l'enfant en sortirent et que le garon,
s'adressant aux habitants du lieu stupfaits par ce pro
dige, leur demanda d'aller chercher l'abb du monastre
le plus proche. Une fois prvenu, l'abb se prcipita
vers le rivage et baptisa l'enfant en lui donnant le nom
de Budoc, c'est--dire le noy. Et la mre et l'enfant
furent adopts par tous les gens du pays. Oubliant sa
naissance princire, Aznor vcut en leur compagnie,
partageant leurs joies et leurs peines, levant son fils
dans l'amour de Dieu.
En Armorique, cependant, le comte Hol de Golo
sombrait dans la tristesse. Dans la rsidence du comte
de Lon, celui-ci prouvait beaucoup de chagrin d'avoir
ainsi condamn sa fille un si dur chtiment. La martre

99
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

elle-mme, prise de remords, tomba gravement malade


et avoua qu'elle avait dnonc sa belle-fille par pure
jalousie. Et son aveu tant peine exprim, on vit sortir
de sa bouche un horrible serpent arm d'un dard qui la
piqua de sorte qu'elle mourut.
Quand le comte Hol apprit la nouvelle, il ne voulut
plus s'intresser rien d'autre que de retrouver son
pouse. Il embarqua et explora en vain les ctes de l'le
de Bretagne. Il tait en proie au plus sombre dsespoir
quand il accosta enfin dans le port prs duquel s'tait
chou le tonneau. La premire personne qu'il rencontra
fut un jeune garon. Le comte lui demanda quel tait
son pre, et l'enfant lui rpondit qu'il n'avait pas d'autre
pre que Dieu lui-mme. Et il raconta ce qui lui tait
arriv sa mre et lui. Le comte Hol se hta d'aller
retrouver Aznor et de lui faire les plus tendres et les
plus pitoyables excuses pour l'avoir crue coupable et de
l'avoir abandonne un si cruel chtiment. Aznor lui
rpondit avec douceur, lui dmontrant qu'il avait t
abus et lui affirmant qu'elle n'avait rien lui pardonner.
Mais le comte Hol, puis de fatigues et d'angoisses,
mais rconcili avec celle qui n'avait jamais quitt son
cur, rendit le dernier soupir auprs de son pouse
retrouve aprs tant d'annes et de son fils qu'il connais
sait enfin. Quant Aznor, elle ne voulut pas reprendre
la place qui lui tait due en tant que comtesse de
Golo: elle prfra rester en Irlande au milieu de tous
ceux qui les avaient si bien accueillis, elle et son fils,
dans l'infinie dtresse qui avait t la sienne lorsque le
tonneau, livr aux vagues dferlantes de la mer, avait
enfin abord en un rivage de paix.
Et Budoc, sur cette terre d'Irlande, grandit en sagesse
et en vertu. Trs tt, il avait rsolu de se consacrer au
service de Dieu en qui il reconnaissait son vrai pre.

100
ET DES PA YS CEL TES

C'est ainsi que, lorsqu'il eut atteint l'ge requis, il se fit


moine. Comme ses compagnons reconnaissaient en lui
la fois la ferveur, le savoir et l'autorit, ils le choisirent
bientt comme abb. Mais la population, qui lui vouait
une admiration sans bornes, voulut l'arracher sa vie
monacale et en faire son roi et archevque. Mme
s'il tait l'hritier d'une ligne royale, cela ne correspon
dait nullement la vocation qui, depuis toujours, avait
t la sienne. C'est pourquoi il quitta le monde turbulent
dans lequel on voulait le plonger et se rfugia dans un
endroit dsert o il pourrait enfin manifester pleinement
son zle pour la prire et la mditation.
li avait, dit-on, coutume de dormir dans une immense
auge de pierre. Or, une nuit, alors qu'il dormait profon
dment, par la volont de Dieu tout-puissant, cette auge
de pierre se dplaa et aboutit dans la mer o elle se
comporta comme un bateau, emportant avec elle Budoc,
toujours plong dans son sommeil. Il ne se rveilla que
lorsque l'auge de pierre eut abord dans un petit port
qui se trouvait sur la paroisse de Porspoder, sur la cte
du Lon, dans la Bretagne armoricaine, c'est--dire dans
le pays d'o sa mre tait originaire.
Budoc y construisit un ermitage en bois au sommet
d'une falaise qui dominait une mer tumultueuse, et
comme beaucoup d'habitants de cette rgion avaient
abandonn la foi du Christ pour retomber dans les
superstitions de leurs anctres, il parcourut la campagne
pour leur prcher l'Evangile et les remettre dans le
chemin trac par Dieu. Le soir, il s'en retournait son
ermitage et l, il passait la nuit en oraisons et lectures,
puis se reposait un peu sur son auge de pierre.
Cependant, ayant demeur un an Porspoder, il
s'ennuya de ce lieu fort incommode cause du bruit qu'y
faisait la mer dont les flots se brisaient continuellement

101
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

contre les cueils qui taient au pied de son ermitage,


mais plus encore cause de la multitude de gens qui
venaient journellement pour le visiter et lui demander
conseil. Il fit charger son auge de pierre sur une charrette
attele d'une paire de bufs, rsolu d'aller o il plairait
Dieu de le guider.
Or, quelque temps aprs son dpart, alors qu'il se
trouvait sur la paroisse qui est maintenant Plourin, une
roue de sa charrette se rompit. Il se dit que c'tait peut
tre en cet endroit qu'il devait s'tablir. Ayant construit
un autre ermitage, il s'effora d'y accomplir le plus par
faitement possible son ministre. Mais il se trouva en
butte des zlateurs de l'ancienne religion qui taient
devenus ses pires ennemis parce qu'il dnonait leurs
pratiques superstitieuses et les privait ainsi de leurs
revenus. Ils en taient venus prparer contre lui un
meurtre, mais Budoc, prvenu temps, remonta dans sa
charrette, aprs y avoir fait charger son auge de pierre,
et s'loigna pendant la nuit, reprenant ainsi son errance
dans les campagnes.
On ne sait pas exactement dans quelles rgions, ni
par quels chemins, les bufs qui tranaient son char
conduisirent Budoc, peut-tre vers le sud, dans cette
longue bande de terre qu'on appelle le Cap-Sizun; mais
on raconte qu'il arriva dans le pays qui tait celui de
son pre, le Golo. L, tant parvenu dans un port qui
tait appel Penpoul, c'est--dire les cinq mares, il
descendit de son char et, bris de fatigue, il s'endormit,
comme il en avait l'habitude, dans son auge de pierre.
Or, le lendemain matin, il se rveilla sur une petite le,
qu'on appelait Lavret, au nord d'une autre le, un peu
plus grande, nomme Brhat. Dans cette le, se dressait
un ermitage, bien construit en pierres sches, et qui tait
occup par un pieux personnage qui venait du pays

102
ET DES PA YS CEL TES

qu'on appelle Glamorgan ou Morganwg, au sud du


Pays de Galles, un certain Maudez, lequel s'tait donn
pour mission d'tablir un monastre qui pt dispenser la
solide instruction que lui-mme avait reue de l'autre
ct de la mer dans l'abbaye de Llancarvan. Budoc et
Maudez dcidrent alors de mettre tous leurs efforts en
commun, et c'est ainsi que l'le Lavret devint l'une des
coles les plus florissantes de cette poque, accueillant
sur son sol de pieux personnages qui allaient devenir de
grands saints. Et c'est l, dit-on, que Budoc, fils de sainte
Aznor, termina calmement, dans la paix du Seigneur,
sa vie non seulement riche en errances et en dvotions,
mais tout entire consacre l'enseignement du peuple
de Dieu 1

Il est possible qu'il y ait eu deux Budoc, celui du


pays de Lon (particulirement Porspoder et
Plourin-Ploudalmzeau) et celui du Cap-Sizun, o il
est largement honor sous le nom de Beuzec (volu
tion moderne du moyen-breton Budog), notamment
dans les paroisses de Beuzec-Cap-Sizun, Beuzec
Conq et Beuzec-Cap-Cavan, non loin de la pointe du
Raz. Une autre tradition, rapporte d'ailleurs par Albert
le Grand, prtend qu'il serait all Dol sur l'invita
tion de l'vque saint Magloire (Mloir ou Mlar?) et
qu'il aurait t le successeur de celui-ci. Il faut bien
avouer qu'aucun document digne de la moindre cr
dibilit ne vient tayer cette affirmation, pas plus
d'ailleurs que les autres pisodes de la vie de Budoc,
en particulier les circonstances de sa naissance.

1. D'aprs Albert le Grand.

103
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Car dans le rcit de sa vie, telle qu'elle est rap


porte par Albert le Grand, on retrouve absolument
tous les ingrdients qui font la trame - et le charme -
des contes populaires traditionnels. L'histoire de la
martre jalouse de sa belle-fille, l'accusant d'adultre
ou cherchant la faire prir ou disparatre (comme
dans Blanche-Neige ou dans la Belle au Bois
dormant), est un lieu commun qu'on retrouve dans
quantit de rcits destins mettre en relief les vicis
situdes endures par le hros ou l'hrone, et qui sont
autant d'preuves initiatiques pour parvenir un haut
degr de conscience. Le flottage du nouveau-n
est galement un thme mythologique bien connu:
c'est celui de Mose sur le Nil, de Remus et Romulus
sur le Tibre, du barde gallois Taliesin sur la mer, au
large d'Aberystwyth et de bien d'autres futurs hros
sauvs des eaux pour mieux assumer la destine
exceptionnelle laquelle ils sont promis, ce qui sym
bolise en ralit l'tat utrin, lorsque le ftus baigne
dans les eaux primordiales du ventre maternel, sans
souci certes, mais dj charg d'une mission sacre.
Autre lment commun de nombreux rcits, la
navigation la grce de Dieu: le hros est embarqu,
pour diffrentes raisons, sur un bateau sans voile et
sans pilote qui se dirige au gr des vents vers une
destination que le hros ne connat pas mais o il lui
arrivera une aventure merveilleuse. C'est le cas de
Tristan, bless par l'pe empoisonne du Morholt
qu'il vient de combattre, qui demande qu'on l'aban
donne sur une barque livre aux vents et aux vagues.
Le destin le mnera jusqu'en Irlande o il sera soign
et guri par la mre d'Yseult, celle qui dsormais
conditionnera sa vie entire. Il en est de mme pour
!'Irlandais Art, fils de Conn aux Cent Batailles, errant
104
ET DES PA YS CEL TES

sur la mer la recherche d'une femme qui lui est des


tine mais dont il ne sait pas dans quelle le elle se
trouve.
Ce thme de la navigation errante a t videm
ment repris dans le contexte chrtien : la Navigation
de saint Brendan en est l'exemple le plus connu.
Les saints irlandais ou bretons qui partent en
plerinage pour l'amour de Dieu prennent la mer
sans se soucier de l'endroit o Dieu jugera bon de les
faire aborder, car Dieu sait quelle est la destine de
ceux qui lui font confiance. Et, dans de nombreux
rcits hagiographiques, c'est sur un rocher mobile, ou
sur une auge de pierre, voire dans un sarcophage,
que le saint accomplit cette navigation. Budoc, le
noy, en est l'un des exemples les plus caractris
tiques: l'auge de pierre est son lieu de repos habituel,
un lit froid et rude qui voque bien entendu un sarco
phage, mais qui dfie le temps et l'espace. Le contexte
se rfre la magie, mais cette magie est divine,
comme celle que saint Patrick, dit-on, utilisait contre
celle des Druides pour leur prouver que la sienne,
sous le regard de Dieu, tait plus efficace que la leur.
Et, de plus, l'auge de pierre voque une nef d'glise
renverse, ce qui n'est pas sans faire penser aux pre
miers sanctuaires de pierre btis par les Celtes chr
tiens, comportant une vote en encorbellement,
comme c'est le cas en Irlande, au fameux Oratoire de
Gallarus, sur la presqu'le de Dingle.
Cette navigation la grce de Dieu se double
d'ailleurs d'une errance terrestre, puisque Budoc, quit
tant son premier ermitage, se confie - en n'oubliant
pas son auge de pierre - l'itinraire que prendront
les deux bufs attels son char. C'est encore un
thme qu'on retrouve frquemment dans les contes
105
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

populaires et qui sera abondamment utilis dans les


rcits hagiographiques pour montrer que la Provi
dence est toujours prsente au-dessus des tres
vivants, mme s'ils n'en ont pas conscience.
La vie de saint Budoc, telle qu'elle est rapporte,
est une authentique pope mythologique qui a t
christianise pour les besoins de la cause. Il n'em
pche que Budoc a bel et bien exist et qu'il a fait, en
compagnie de saint Maudez, selon des tmoignages
archologiques concordants, d'un ancien sanctuaire
gallo-romain sis sur l'le Lavret 1 un authentique foyer
de culture et de spiritualit o se sont forms nombre
de saints bretons.

1. Le nom de La.vret provient du latin La.urea Insula, se rap


portant au terme Laura qui dsignait les monastres orientaux
ds le 1v sicle. Voir Chdeville-Guillotel, La Bretagne des
Saints et des Rois, Rennes, 1984, pp.131-132.
Saint Colomban (Koulm, Coulomb)

Colomban, qui appartenait une noble famille


d'Irlande, naquit vers 525 dans le Leinster. Il reut une
solide ducation et devint un jeune homme d'une
grande beaut, ce qui lui attirait tous les regards fmi
nins. Ayant peur de succomber la tentation, il dcida
de se retirer du monde. Il commena par suivre un
ermite qui vivait dans un endroit solitaire, puis devint
moine la clbre abbaye de Bangor, au nord-est de
l'Ulster, tablissement qui attirait alors des gens de
toutes les rgions d'Irlande et de l'le de Bretagne, dsi
reux de parfaire leur ducation et leurs connaissances
des Saintes Ecritures.
Il tait hant par le dsir d'aller rpandre l'Evangile
chez des peuples qui vivaient encore dans les antiques
superstitions. C'est pourquoi, aprs en avoir reu la per
mission de son abb, il quitta l'Irlande avec une dou
zaine de moines qui avaient pris la rsolution de le

107
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

suivre dans son errance. Ils passrent d'abord dans l'le


de Bretagne, qu'ils parcoururent pied, puis franchirent
la mer en bateau, abordant dans la baie du Mont-Saint
Michel, en un endroit qui porte aujourd'hui le nom de
Saint-Coulomb.
Fort bien accueilli par les habitants, Colomban comprit
que ceux-ci, devenus fort bons chrtiens, n'avaient pas
besoin de son ministre et qu'il serait plus utile ailleurs. Il
dcida donc de partir vers le milieu du continent, en des
royaumes lointains dont les rois et les princes menaient
une vie dissolue. Se dplaant pied, chargs d'autels
portatifs et de sacs contenant de prcieux manuscrits -
car ils avaient le souci de rpandre la science et la
culture en mme temps que la foi -, ils allaient de vil
lages en villages, de villes en villes, prchant l'Evangile,
convertissant ceux qui ne l'taient pas encore, et tablis
sant leur dpart de petites communauts religieuses
dont certaines allaient devenir de grandes abbayes,
surtout dans le nord et l'est de la rgion parisienne.
Colomban et ses moines, dont le nombre augmentait
sans cesse par l'apport de nouveaux convertis, arriv
rent ainsi dans les Vosges, aux confins de l'Austrasie et
de la Burgondie. L, aid par un abb breton du nom
de Carantec, qui avait fond un monastre dans la
rgion, Colomban fonda successivement trois monas
tres au sud des Vosges, Annegray, Luxeuil et aux
Fontaines. Et l'enclos monastique, Luxeuil, tabli
l'emplacement d'un antique sanctuaire paen, devint
bientt un important centre de culture et de spiritualit.
Mais, par son intransigeance et la discipline austre
qui tait la sienne et celle de ses moines, Colomban
s'attira bientt les foudres de la vieille reine Brunehaut
et de son petit-fils, le roi Thierry. Colomban et ceux de
ses compagnons qui taient d'origine irlandaise furent

108
ET DES PAYS CELTES

emprisonns et conduits par des hommes en armes


jusqu' Nantes o on les embarqua sur un navire, leur
ordonnant de regagner l'Irlande et de ne plus jamais
revenir en Gaule. Mais urie fois sortis de l'estuaire de la
Loire, une tempte drouta leur navire qui vint s'chouer
dans la baie de Quiberon, en un lieu qui depuis lors fut
appel Saint-Colomban.
Colomban vit l un signe que Dieu lui envoyait: sa
mission en terres lointaines n'tait pas termine et il
devait retourner d'o il venait. Toujours accompagn de
ses moines irlandais, il reprit son errance le long de la
Loire et regagna l'est de la Gaule. Mais comme l'animo
sit de Brunehaut et du roi T hierry n'avait pas cess, il
continua sa route, franchit le Rhin dont il remonta le
cours et alla s'tablir un certain temps prs du lac de
Constance. Encore une fois, se sentant menac par la
vieille Brunehaut, il prfra franchir les Alpes, laissant
sur place son disciple Gall, qui y fixa son ermitage,
lequel fut l'origine de la clbre abbaye de Saint-Gall.
Quant Colomban et ses fidles compagnons, aprs
une pnible traverse des Alpes, ils aboutirent en Italie
du nord o ils se fixrent en un lieu appel Bobbie.
C'est l que Colomban, fidle sa vocation, tablit
un autre enclos monastique qui devint aussi clbre que
Luxeuil, et vers lequel afflurent de nombreuses per
sonnes avides de s'instruire et de mener une vie austre
tout entire dirige vers la prire, dans l'observance
d'une rgle trs stricte. Et c'est Bobbie que mourut
Colomban en l'anne 615 1

1. D'aprs la Vie de saint Colomban, crite en latin par


Jonas, moine de Bobbio, vers 640.

109
LES SAINTS FONDA TE URS DE BRETAGNE

Saint Colomban, qu'il ne faut pas confondre avec


un autre saint irlandais presque homonyme, saint
Colum-Cille (appel souvent Colomba), fondateur
du monastre d'Iona, en Ecosse, et qui vcut dans la
premire moiti du v1 sicle, est rest trs peu de
temps en Bretagne armoricaine. Cependant, son sou
venir y est marqu jamais et son culte y est large
ment rpandu, tant sa rputation de missionnaire et de
fondateur d'abbayes a t grande son poque et
dans les sicles qui ont suivi.
Colomban est un personnage entirement histo
rique qui a eu des rapports incontestables tant avec la
papaut et les vques qu'avec les princes mrovin
giens. Le rcit de sa vie, malgr des pisodes quelque
peu suspects propos de ses miracles, est parfaite
ment fiable, car il a t crit trs peu de temps aprs
sa disparition par un disciple qui l'avait connu et qui
avait recueilli sur lui de nombreux tmoignages. En
plus, Colomban a laiss des uvres crites dans un
latin impeccable et harmonieux, sa fameuse rgle
dite colombanienne , des lettres, diffrents traits
spirituels et mme des pomes. Et il est incontestable
que non seulement saint Colomban a marqu profon
dment l'volution du Christianisme sur le continent,
mais que son activit et son uvre peuvent tre
considres comme l'une des bases les plus authen
tiques de la civilisation occidentale au Moyen Age 1

1. Pour les dtails sur la vie et l'uvre de Colomban, voir


J. Markale, Le Priple de saint Colomban, Genve, ditions
Georg, 2001.
Saint Edern (Yder)

Edern tait un noble guerrier, n dans l'le de Bretagne


la fin du V" sicle. Il s'illustra dans la lutte que menaient
les Bretons contre les Saxons lorsque ceux-ci envahis
saient leurs terres. Mais voyant que tout espoir tait perdu,
il prfra quitter son pays et dcouvrir un lieu o il pour
rait terminer sa vie dans la prire et la mditation. Il
s'embarqua donc en compagnie de sa sur Genovefa
et, aprs une longue navigation, il aborda sur les ctes
de l'Armorique, au fond de la baie de Douarnenez.
Ayant explor le pays, il se choisit un endroit solitaire
non loin d'une forteresse qu'habitait un seigneur sans
scrupules et qui est maintenant la paroisse de Le Juch. Il
avait acquis une vache et, sa sur et lui se nourrissaient
exclusivement du lait que leur prodiguait l'animal. Or, un
jour qu'il tait la chasse, le seigneur aperut la vache
qui paissait tranquillement dans un champ qui lui appar
tenait et, comme il n'avait pas russi se procurer du

111
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

gibier, il lana ses chiens sur elle, bien dcid en faire


un mets de choix pour sa table. Edern, qui se trouvait
proximit, comprit les intentions du seigneur: il ne pronona
qu'un seul mot et la vache, se relevant, quitta le champ
du seigneur pour aller se rfugier dans l'enclos d'Edern.
Un autre jour, comme le seigneur tait une fois de plus
la chasse, Edern, qui tait en prire dans son enclos, vit
un cerf harass par une longue course se rfugier prs de
lui comme pour lui demander aide et assistance. Alors
Edern se mit debout et fit le signe de la croix sur l'animal,
de telle sorte que celui-ci devint invisible aux yeux du sei
gneur qui passa en trombe auprs de l'enclos d'Edern,
poursuivant sa course folle et enrage sur les landes. Et le
cerf demeura alors en compagnie d'Edern et de Genovefa.
Malheureusement, le seigneur n'tait pas le seul se
plaindre de la vache: les paysans d'alentour l'accusaient
en effet de tout dvaster sur leurs terrains et affirmaient que
l o cet animal venait pturer, le bl et l'orge ne repous
saient jamais. Voyant tant d'animosit autour de lui,
Edern se dcida quitter ce lieu. Il monta sur son cerf, y
plaa sa sur en croupe et, suivis de la vache responsable
de cette flambe de colre envers eux, tous deux s'en
allrent vers les hauteurs proches des Monts d'Arre.
Ils arrivrent au sommet de Koad-ar-Roc'h et regar
drent le paysage, au-dessous d'eux, qui s'tendait trs
loin jusqu' la dpression du Yeun Elez, ce sombre mar
cage qui passe pour une des portes de l'Enfer. Voici un
endroit dsert qui nous conviendrait fort bien, dit Edern
sa sur. Il ne nous reste plus qu' nous le partager.
Genovefa lui rpondit: En effet, mais c'est moi de
choisir d'abord le lot qui sera le mien. Edern, qui connais
sait bien le caractre de sa sur, se mit sourire: Trs
bien, lui dit-il, fais comme tu l'entendras. Et tandis
qu'Edern se mettait en prire, laissant le cerf et la vache

112
ET DES PAYS CELTES

brouter prs de lui, Genovefa se prcipita sur les pentes.


Son pas tait rapide, et elle eut tt fait d'atteindre un
lieu sur lequel fut bti par la suite le bourg de Loqueffret.
Quand elle revint vers son frre, celui-ci lui demanda
si elle avait trouv ce qu'il lui fallait. Oui, rpondit-elle,
mais il faut que tu m'aides construire ma maison.
Edern y consentit, et grce aux charrois conduits par le
cerf attel, le travail fut rapidement achev. Edern quitta
Genovefa et vint se retirer Koad-ar-Roc'h, endroit qui
lui plaisait car il se trouvait l entre ciel et terre et il pou
vait y mditer son aise. Il s'y tait bti un ermitage
avec quelques pierres et des branchages, mais la plu
part du temps, il dormait dehors, allong sur une large
dalle de granit qui lui servait de lit et qu'on voit toujours
au lieu-dit Goarem Edern, entre Le Clotre et Lanndern.
Cependant, les disputes avec sa sur ne manquaient
pas, notamment lorsqu'il s'agissait de dlimiter la part
de l'un et celle de l'autre.
A la fin, excd par les demandes incessantes de
Genovefa, il consentit ce qu'on dlimitt les deux terri
toires. Je te demande seulement, lui dit-il, de m'accorder
l'espace dont je pourrai faire le tour mont sur mon cerf.
La sur feignit de rflchir cette proposition, mais en
fait, en elle-mme, elle se rjouissait, parce que le cerf
tait vieux et que le terrain tait accident. J'accepte,
rpondit-elle son frre, mais condition que tu ne quittes
par Koad-ar-Roc'h avant la nuit complte et que tu t'arrtes
ds que tu entendras le premier chant du coq.
La nuit suivante, persuade que son frre ne pourrait
gure progresser sur son cerf, elle se reposait sur un
talus, non loin de sa maison de Loqueffret, quand elle vit
surgir sous la seule clart des toiles son frre mont sur
son cerf qui galopait toute vitesse. Sa stupfaction
laissa vite place la colre: elle rentra prcipitamment

113
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

dans son enclos, saisit un coq dans le poulailler et lui


plongea la tte dans une auge remplie d'eau. Le coq,
brusquement rveill et ne comprenant pas ce qui se
passait, s'broua et se mit crier. C'est ainsi que
Genovefa put arrter son frre dans le fantastique lan
de son cerf, mais malgr tout, c'est cause du cerf et
de sa course folle dans les Monts d'Arre que, de nos
jours encore, le territoire de la paroisse de Lanndern
pousse ses limites jusqu' l'entre du bourg de Loqueffret.
Un jour, cependant, le clocher qu'avait bti Edern sur
l'glise de ce qui est maintenant Lanndern s'effondra
pendant une tempte parce qu'il tait trop haut.
Genovefa se rjouit mchamment de cet accident et cou
vrit son frre de quolibets en lui affirmant qu'il n'y aurait
jamais plus de flche Lanndern. Mais son frre lui
rtorqua que les cloches de Loqueffret seraient toujours
fendues et qu'on ne les entendrait jamais mettre une
sonnerie correcte. Et, sans plus discuter avec sa sur, il
repartit dans son ermitage sur Koad-ar-Roc'h.
On raconte que le duc de Bretagne, passant tout
auprs et se croyant perdu, dlgua l'un de ses pages
vers l'ermitage afin qu'il pt s'informer sur le chemin
suivre. Edern tait en prire lorsque le page arriva prs
de lui, et malgr les flots de paroles de celui-ci, il ne
rpondit rien, continuant ses oraisons. Alors, au comble
de la fureur, le page souffleta l'ermite. Edern, se souve
nant de la parole vanglique, lui tendit l'autre joue. Le
page n'osa pas le frapper et revint vers le duc qui reprit
la route un peu au hasard, car depuis ce moment, tous
ceux qui se trouvaient dans la troupe taient devenus
aveugles, y compris le duc lui-mme.
Le page ayant racont ce qui s'tait pass, le duc et
ses gens comprirent qu'ils taient sous le coup d'une
maldiction lance par un saint homme qu'on avait

114
ET DES PA YS CEL TES

insult. Tout en dplorant cette action, ils adressrent au


Ciel de ferventes prires afin de solliciter son pardon et
aussitt, ils recouvrrent la vue. En reconnaissance, le
duc fit lever une chapelle l'endroit mme de ce
miracle, endroit qu'on appelle depuis ce jour Ploudern.
Et ainsi se rpandit par toute la Bretagne la rputation
de saintet de l'ermite Edern 1

Bien que trois paroisses du Finistre, Edern, Lann


dern et Ploudern soient situes dans un secteur
d'ailleurs trs restreint au voisinage des Monts
d'Arre, l'existence relle de saint Edern est des
plus contestables. Sa vie - ou plutt certains pisodes
merveilleux de sa vie - n'est connue que par la tradi
tion populaire orale, et on ne possde aucun document
hagiographique sur ce personnage.
Par contre, il apparat dans la tradition celtique
insulaire, aussi bien dans les anciens manuscrits en
langue galloise que dans les romans dits de la Table
Ronde o il est devenu Yder de Northumbrie, l'un
des plus anciens compagnons d'Arthur. Le nom d'Edern
provient du latin Aeternus, qui signifie ternel, et
on le retrouve sous une forme latinise sur les sculp
tures de l'archivolte de la cathdrale de Modne, en
Italie du Nord, sous la graphie Isdernus, dans une srie
image, remontant l'an 1100, qui raconte la dli
vrance de la reine Guenivre (ici appele Winlogee),
enleve par un certain Mardoc, par le roi Arthur et
certains de ses compagnons, dont cet Isdernus, ainsi

1. D'aprs divers contes populaires recueillis la fin du


XIXe sicle par Anatole Le Braz.

115
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

que Ka et Gauvain. Cette mme histoire se retrouve


dans un roman franais du xme sicle, Durmart, o
Edern-Yder semble jouer un rle prpondrant. Et,
d'aprs d'autres rcits arthuriens tardifs mais remplis
de dtails archaques, il est plus qu'vident qu'Edern
yder a t l'un des plus anciens compagnons d'Arthur
et galement l'un des amants de la reine Guenivre
bien avant l'apparition de Lancelot du Lac 1
Qu'en est-il exactement? Dans Les Triades de l'le
de Bretagne, rdiges en gallois, on prtend qu'Edern
et son frre Gwynn sont fils d'un certain Nudd Hael,
qui peut tre aussi bien Nuada la Main d'Argent (et
par consquent le fameux Nodens des inscriptions
britto-romaines), le roi des peuples de la Desse Dana
des Irlandais, que le personnage mythologique gallois
Lludd Llaw Ereint ( Ludd la Main d'Argent) qui
est probablement une des figures de Lug au Long
Bras, le grand dieu pan-celtique. Ici, la confusion est
presque totale et il est difficile de s'y retrouver. Il faut
galement signaler que la tradition galloise mdivale
prtend qu'aprs la christianisation, Gwynn, fils de
Nudd, est devenu le gardien de !'Enfer, tandis que
son frre Edern est devenu un saint. C'est le seul l
ment qui peut vritablement faire penser que le
saint armoricain Edern est le mme personnage
que le hros insulaire Edern-Yder considr, dans les
textes les plus archaques, comme l'un des premiers
compagnons du roi Arthur.
A moins de prtendre qu'il a t authentiquement
un guerrier breton insulaire engag dans la lutte contre

1. Tous ces lments sont tudis dans J. Markale, Le


roi Arthur et la socit celtique, Paris, Payot, 1976, nouvelle
dition, 1997.

116
ET DES PA YS CEL TES

les Saxons avec l'Arthur historique - qui n'tait pas


roi mais simple chef de guerre - et rfugi ensuite en
Armorique o il serait devenu ermite, la tradition
concernant Edern relv de la plus pure mythologie
celtique. Le thme du cerf apprivois - qui rappelle
bien sr la lgende de saint Hubert - renvoie encore
plus loin dans le temps, bien avant l'arrive des Celtes
en Occident, lorsque les autochtones pratiquaient le
culte du dieu cervid, connu ensuite sous le nom
de Kernunnos, le dieu cornu dispensateur de nour
riture et de richesses, souvent reprsent dans la sta
tuaire gallo-romaine, et que l'on retrouve Carnac,
sous le nom de saint Korneli, comme par hasard
protecteur des btes cornes. Certes, dans les contes
populaires, les dmls d'Edern avec sa sur pren
nent une tournure parodique: c'est une allusion per
fide, et peine voile, la fcheuse rputation des
servantes de cur, gnralement leur sur, au
caractre toujours acaritre, qui prtendaient rgenter
la vie paroissiale. Mais le propre des contes popu
laires est d'intgrer les mythes dans un contexte socio
culturel qui est celui du pays concern l'poque o
les conteurs prennent la parole.
Quel qu'ait t ce mystrieux Edern qui a marqu
ainsi une portion de territoire breton et dont le sou
venir s'est perptu dans la littrature pique d'origine
celtique, on peut affirmer qu'il rgne en quelque sorte
sur les Monts d' Arre comme une espce de vigie
protgeant les habitants du pays des miasmes qui
s'chappent du Yeun Elez, cette porte de l'Enfer dont
le gardien n'est autre que son frre, un non moins
mystrieux Gwynn, fils de Nudd, qu'on peut retrouver
lui aussi, sous diffrents aspects, dans la tradition
hagiographique de la Bretagne armoricaine.
Saint Efflam (Euflam)

Efflam naquit en l'le d'Irlande, environ en l'an 448,


sous le pape saint Lon le Grand et l'empereur
Valentinien Ill. Son grand-pre tait roi des cinq pro
vinces de cette le, mais il tait mort avant d'avoir
termin une guerre sanglante et cruelle qu'il avait entre
prise contre un des rois de l'le de Bretagne. La charge
de cette guerre en revint au pre d'Efflam qui lui suc
cda la couronne. Il la mena courageusement et opi
nitrement, rsistant valeureusement aux assauts que
menaient les ennemis. Pendant cette guerre, il fut
rpandu beaucoup de sang humain de part et d'autre,
et les deux royaumes furent affligs des misres et cala
mits que tout conflit draine aprs soi: ruines, famines,
trahisons, viol des femmes, pillages, incendies et sacs
de Forteresses. Pendant des mois et des annes, une
perptuelle frayeur fut le lot quotidien de ces malheu
reux peuples. Et comme l'issue de cette guerre tait

118
ET DES PA YS CEL TES

incertaine pour chacune des deux parties, les adver


saires dcidrent d'y mettre fin.
Les deux rois se rencontrrent et conclurent un trait
tablissant la paix entre leurs peuples. Et pour rendre ce
trait ferme et inviolable, ils conclurent le mariage du
petit prince Efflam, jeune fils du roi d'Irlande, et de la
princesse Enora, fille du roi de Bretagne. Aprs quoi, les
deux anciens adversaires dispersrent leurs troupes, et
leurs sujets vcurent en paix, retrouvant enfin, aprs de
si pnibles preuves, la srnit et la prosprit.
Efflam, attendant d'avoir l'ge requis pour se marier,
passa ses jeunes annes dans l'tude et les exercices de
pit. Par son exemple, il instruisait les jeunes gens qui
l'entouraient et, les ayant sonds au plus profond, il
avait dcouvert qu'ils taient tout disposs servir en
l'tat monastique. Il les rassembla un jour et leur tint ce
discours: Mes amis, je me suis rsolu fuir le monde
et ses turbulences. On me promet la couronne de ce
royaume, mais je suis prt y renoncer, comme je
renonce aux richesses des Etats de mon pre et
l'amour d'une belle dame digne d'un roi. Tout cela est
certes dsirable, mais cela excite l'envie et l'orgueil de
ceux qui ne regardent que l'apparence extrieure des
choses de ce monde. Pour tre prcis, je vous affirme,
mes amis, que je suis prt quitter volontiers mon pre,
mes biens et mme mon pays, pour courir aprs les ves
tiges de mon Sauveur et chercher quelque lieu dsert
pour lui consacrer tous les jours de ma vie.
Les jeunes gens, la larme l'il, rendirent grce
Dieu et assurrent leur prince qu'ils le suivraient partout
o il irait, soit en mer, soit sur terre, afin de se consacrer
eux aussi au service de Dieu. Efflam, rconfort par les
paroles qu'ils venaient de prononcer, eut aussi les larmes
aux yeux, et il les remercia chaleureusement de leur

119
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

fidlit et de leur confiance. Sur-le-champ, ils dlibr


rent entre eux des moyens qu'ils emploieraient, dans le
plus grand secret, pour quitter leur pays et s'en aller sur
la mer la recherche d'un lieu propice pour y tablir un
monastre.
Mais alors que tous leurs prparatifs taient termins,
il advint quelque chose qui contraria fort Efflam: la prin
cesse Encra, que le roi avait fait chercher dans son
pays, venait de dbarquer en Irlande afin d'y pouser
l'hritier du royaume, comme cela avait t dcid dans
le trait qui avait mis fin la guerre. Efflam fut bien
ennuy par cette affaire et dlibra longuement en lui
mme. Bien qu'il n'et aucun dsir de se marier, afin de
ne pas contrarier son pre et de ne pas compromettre la
paix du royaume, il accepta de prendre Encra pour
pouse devant Dieu et devant les hommes.
Les noces furent clbres en grande pompe et magni
ficence, mais Efflam, qui n'en avait pas pour autant
abandonn son projet, fit savoir aux jeunes gens qui
avaient dcid de l'accompagner qu'ils devaient tenir
prt un navire fourni et quip de tout ce qui tait nces
saire et de le mettre l'ancre dans le port le plus
proche. Les jeunes gens obirent en tout point ce que
leur avait demand le prince Efflam.
Celui-ci, la nuit des noces, selon la coutume, se
coucha auprs de sa jeune pouse, mais il commena
par l'exhorter de garder intacte sa virginit et de vivre
dans une perptuelle continence. Ses paroles furent si
douces et si persuasives qu'Enora se rendit ses raisons
et promit qu'elle vivrait avec lui comme mari et femme
devant le monde, mais comme frre et sur devant Dieu.
Ayant ainsi obtenu son consentement, il lui rvla alors
son projet de s'en aller sur la mer afin de trouver un lieu
propice pour y tablir un monastre. La jeune Encra en

120
ET DES PA YS CEL TES

fut Fort trouble et attriste, tel point qu'Efflam se


repentit de lui avoir Fait cette rvlation, craignant
qu'elle ne s'oppost son dpart. Aussi, quand Enora
fut endormie, Efflam se glissa silencieusement hors du lit,
s'habilla en hte et, par des couloirs que lui seul
connaissait, sortit furtivement de la maison royale et s'en
alla directement vers le port o ses compagnons se
tenaient prts appareiller. Puis, les ayant rejoints et
ayant embarqu, il fit lever l'ancre et hisser les voiles. Ils
sortirent ainsi du port et, comme le vent tait favorable,
ils cinglrent en pleine mer, se laissant conduire par
Dieu l o il lui plairait de les guider.
Cependant, quand la princesse Enora fut veille, ne
trouvant plus son cher poux ses cts, elle se douta
bien de ce qui tait arriv. Sans attendre le matin, dans
son impatience, elle appela ses serviteurs et fit chercher
Efflam de tous cts. Mais ce fut en vain. Quand ce fut
vraiment le jour et quand le roi et la reine apprirent les
nouvelles, ils sombrrent dans la consternation, et toute
la cour avec eux.
Cependant, le prince et ses compagnons, le navire
tant pouss par un fort vent de norot, franchirent rapi
dement la mer et s'en vinrent aborder sur les ctes de la
Bretagne armoricaine, au fond de la baie de sable qui
est entre Toul-Efflam et Lok-Mikel, dite communment
Lieue de Grve, en la paroisse de Plestin du diocse de
Trguier. Et leur navire s'arrta trs exactement sous un
grand rocher qui surgissait au milieu de la grve, et
qu'on nommait Hirglas.
Or, en ce temps-l, il y avait, le long de la grve, une
trs grande fort. Lorsqu'ils mirent pied terre, Efflam et
ses compagnons virent surgir de cette fort un horrible
dragon, lequel se retirait travers la grve en direction
de sa caverne, distante d'environ mille pas de ce rocher.

121
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Et cette caverne paraissait profonde de neuf coudes


tandis que son ouverture tait peu prs de douze cou
des. Les nouveaux arrivs comprirent bien que le
monstre, de peur d'tre pist la trace de ses griffes
dans le sable et d'tre alors assailli dans son antre, mar
chait reculons. Ainsi, on aurait pens qu'il ne faisait
que sortir du lieu o il tait entr rellement.
A cette poque, se trouvait en Bretagne armoricaine,
la cour du roi Hol, premier du nom, le gnreux
Arthur, son cousin, couronn roi de toute l'le de Bretagne.
Ce prince fort vaillant et courageux avait coutume de
chasser les dragons et autres btes monstrueuses de
cette sorte qui hantaient alors les forts et les bois.
Efflam, suivi de ses compagnons, marchait sur la grve
et rencontra le roi Arthur au milieu d'une troupe de sei
gneurs et de valets. Efflam salua courtoisement le roi, lui
dit qui il tait et ce qu'il venait faire en ce pays. Arthur
descendit aussitt de son cheval et l'embrassa affectueu
sement, car ils taient tous deux proches parents par la
mre d'Efflam. Ils marchrent longtemps ensemble en
devisant familirement.
Lorsqu'ils furent arrivs devant la caverne du dragon,
Arthur dit Efflam qu'il s'tonnait de le voir marcher
tranquillement avec tant d'assurance et de hardiesse sur
ce rivage sablonneux, sans crainte ni apprhension de
ce dragon hideux qui hantait ces lieux. Efflam lui rpondit
que les serviteurs de Dieu ne devaient rien craindre
puisqu'ils taient sous la protection et la sauvegarde du
Seigneur. Il ajouta qu'il avait vu lui-mme le monstre
sortir de la fort et se retirer dans sa caverne. Arthur,
qui n'avait jamais pu dcouvrir o se terrait le dragon,
supplia Efflam de l'y mener. Efflam l'y conduisit volontiers.
Une fois qu'ils furent arrivs devant la caverne, Arthur
demanda Efflam et ses compagnons de se contenter

122
ET DES PAYS CELTES

d'tre spectateurs du combat qu'il voulait engager contre


le monstre; puis il empoigna sa massue tout en se prot
geant de son bouclier et s'avana vers l'entre de la
caverne. Le dragon, furiux, cracha des flammes et vint
attaquer le roi Arthur. Et le combat dura jusqu' la fin
du jour, quand Arthur, puis et mourant de soif, recula
et vint s'allonger aux pieds d'Efflam, demandant dses
prment boire. Ses serviteurs taient dsempars,
car il n'y avait aucune source aux alentours qui pt pro
curer de l'eau potable. Alors Efflam, prenant le roi en
piti, adressa une fervente prire Dieu, rappelant qu'il
avait octroy de l'eau son serviteur Mose lorsque
celui-ci, la tte des Hbreux, traversait le dsert vers la
Terre Promise, et suppliant de venir en aide un autre
de ses serviteurs qui tait le roi Arthur, ardent dfenseur
de la foi et de la justice. Ayant termin son oraison,
Efflam fit le signe de la Croix et frappa trois fois le
rocher de son bton. Et tous furent bien tonns de voir
surgir alors un beau courant d'eau frache et limpide
d'une cavit que le bton avait creuse dans la pierre.
Et cette source coule encore de nos jours: on dit que
nombreux furent les malades qui vinrent par la suite en
boire l'eau et qui furent miraculeusement guris par
l'intercession de saint Efflam.
Le roi Arthur, rconfort par l'eau qu'il venait de boire
mais merveill par le prodige dont il avait t l'heureux
bnficiaire, se prcipita terre devant Efflam, lui saisit
les genoux et lui dit qu'il se recommandait ses prires
afin qu'il pt venir bout du monstre. Efflam lui rpondit
de laisser cette affaire entre ses mains et passa la nuit
en prires. Le lendemain matin, il se prsenta devant
l'entre de la caverne o se terrait le dragon et, d'une
voix forte, il commanda celui-ci de sortir. Alors, il
s'agenouilla et rcita une courte prire: Jsus-Christ,

123
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

qui as dit tes aptres qu'en ton nom ils extermineraient


les serpents, entends mon humble requte et octroie-nous
que ce pays soit dlivr des incommodits rpandues
par ce dragon et puisse ainsi te servir jamais, toi qui,
avec le Pre et le Saint-Esprit, vis et rgnes par tous les
sicles des sicles, amen.
Efflam n'avait pas plus tt termin sa prire que le
dragon monta sur un gros rocher qui s'avanait dans la
grve et dominait la mer. L, roulant les yeux de tous
cts, il lana un sifflement si horrible et si effroyable
que tout le rivage en retentit. Ensuite, il baissa la tte et
vomit une grande abondance de sang avant de se pr
cipiter dans les flots et de s'y engloutir.
Le roi Arthur, ayant vu ce miracle, remercia Efflam de
son aide et, avec sa troupe, reprit la mer et retourna
dans son royaume. Quant Efflam, il dcida qu'il pas
serait la nuit en cet endroit. Le matin suivant, aprs avoir
rcit ses prires habituelles, il se mit marcher sur la
grve avec ses compagnons, cherchant quelque lieu
propice pour s'y tablir. Ils arrivrent ainsi dans un petit
vallon o coulait un ruisseau qui charriait du sable. Ils le
remontrent jusqu' la source en un endroit fort agrable,
et l, ils dcidrent tous d'y demeurer. Ils se mirent alors
au travail et difirent une petite chapelle et des huttes
pour se protger des intempries.
Le lendemain matin, ils allrent explorer plus avant
dans le pays jusqu' une belle fontaine dont ils burent et
se rafrachirent, puis s'en retournrent leur ermitage.
Ils eurent alors la surprise de trouver le repas apprt
et un ange assis tout auprs sur l'herbe, si blanc et si
brillant qu'ils ne pouvaient mme pas le regarder ni s'en
approcher. Et l'ange leur dit d'une voix harmonieuse:
Venez, gens de valeur, et mangez hardiment de cette
nourriture que votre Pre cleste, pour l'amour duquel

124
ET DES PA YS CELTES

vous avez tout quitt, vous a prpare par mon minis


tre. Car je suis par lui envoy pour vous consoler en
votre exil volontaire. Cela dit, l'ange disparut, les lais
sant combls d'une granle joie et allgresse spirituelle.
Cependant, la princesse Enora, qui se voyait plutt
veuve que mre de famille, ne cessait de pleurer depuis
que son cher poux l'avait quitte. Comme elle savait
pour quel motif Efflam s'tait retir du monde, elle finit
par se dcider mener elle-mme la mme sainte exis
tence que son mari, mais auprs de lui. Pour cela, il fal
lait qu'elle le retrouvt, et c'est pourquoi, dans le plus
grand secret, elle fit quiper un bateau de cuir bien
joint, cousu et poiss. Car, en ce temps-l, les peuples
d'Irlande et de l'le de Bretagne usaient du cuir en leurs
navires au lieu de planches et de poutres 1
Une nuit, s'tant dguise, Enora quitta furtivement la
maison royale o elle rsidait, entra dans le bateau et
leva l'ancre, se laissant conduire o il plairait Dieu.
Elle navigua ainsi pendant trois jours et finit par aborder
au port du Coz-Yaudet, l'embouchure de la rivire du
Lguer. Comme la mer s'tait retire, sa barque demeura
sec sur le sable, en une des cluses que le seigneur du
lieu avait fait tablir. Ce fut le fermier de ces cluses qui
dcouvrit Enora, laquelle lui dit qu'elle recherchait un
ermite nomm Efflam, qui tait prince d'Irlande. Le fer
mier lui apprit qu'en effet, il connaissait un saint ermite
de ce nom trois lieues de l et, mu par son histoire, il
lui fournit un cheval pour aller l'y rejoindre.

1. C'est la description de ce qu'on appelle en anglais


coracle, mot provenant du galique curragh. Ce type de
bateau est toujours en usage dans le nord-ouest de l'Irlande,
avec de la toile goudronne au lieu de cuir, dresse sur un appa
reillage de bois.
125
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Mais la nouvelle de l'arrive d'Enora s'tait rpandue


dans le pays. Le seigneur qui appartenaient les cluses
manda son fermier pour lui demander des explications.
Aussitt, fort intress par la prsence sur ses terres
d'une jeune princesse d'une rare beaut qui se disait
fille d'un roi de l'le de Bretagne, qui cherchait son mari
qui tait devenu ermite en la paroisse de Plestin, le sei
gneur sauta sur son cheval et se prcipita vers Plestin
afin de la rejoindre.
Il fora tant son cheval qu'il l'atteignit, du moins de
vue. Mais Dieu rendit Enora si lgre et d'une telle agi
lit qu'elle parvint la cellule d'Efflam avant que le sei
gneur pt la rattraper. Elle ouvrit la porte de la cellule
juste au moment o le seigneur allait la saisir et se prci
pita l'intrieur. Et l'un des bras du seigneur, qu'il avait
appuy sur le mur, ne put se dtacher, tandis que l'autre,
qui avait peine effleur l'paule d'Enora, devint sec et
aride. Aussitt, le seigneur comprit que Dieu l'avait puni
de son injuste poursuite. Il manifesta un grand repentir
et supplia Encra de prendre piti de sa misre. Encra,
son tour, supplia Efflam de faire quelque chose pour sou
lager le malheureux. Efflam se mit en prire et, aussitt,
le seigneur retrouva l'usage de ses bras. En reconnais
sance de ce bienfait, il donna Efflam une belle terre
pour qu'il pt y btir un grand monastre.
Quant Efflam, il fut trs heureux d'avoir retrouv
Enora et de constater que celle-ci tait dans les mmes
dispositions que lui-mme, voulant mener une existence
de prire dans la chastet la plus complte. Il lui btit
une petite cellule quelque distance de son ermitage, et
c'est ainsi que les deux poux vcurent, chacun de son
ct, dans une bonne intelligence, au service de Dieu.
Mais un jour, sur la renomme qui s'tait faite du monas
tre de Lannennok, en Cornouaille, qu'avait tabli sainte

126
ET DES PAYS CELTES

Ninnok, elle dsira s'y retirer. Ayant obtenu la permis


sion de son poux, devenu son pre spirituel, elle le
quitta pour ce monastre o elle vcut saintement de
longues annes.
Efflam, lui, demeura dans son ermitage avec ses
compagnons. Ils construisirent de beaux btiments et la
rputation d'Efflam ne fit que crotre et augmenter dans
toute la Bretagne. Un jour, un pieux ermite du nom de
Gestin, qui revenait de Rome, vint le visiter. Gestin tait
trs g et Efflam lui proposa de rsider avec ses
moines, mais Gestin dclina cette invitation, disant qu'il
aimait mieux finir ses jours l'cart, dans la plus
complte solitude. C'est pourquoi l'endroit o s'tait
retir Gestin s'appelle encore de nos jours Plestin, c'est
-dire Plou-Gestin, la paroisse de Gestin .
Quant Efflam, il demeura en son oratoire, au milieu
des compagnons qui taient venus avec lui de l'le de
Bretagne. Il y vcut saintement jusqu' un ge avanc et
y mourut dvotement en l'an de grce 512, entour de
l'affection et de la vnration de tous les siens. Son
corps fut enseveli dans son oratoire, mais les miracles
qui se firent journellement son spulcre clatrent telle
ment qu'on difia par-dessus une belle chapelle, laquelle
fut fort frquente par les plerins, tant trangers que
bretons, pour les grces et faveurs qu'ils y recevaient
par les mrites de ce glorieux saint 1

Le culte de saint Efflam n'est gure dvelopp en


dehors d'un primtre limit au rivage qui s'tend de
l'embouchure du Lguer celle de la rivire de

1. D'aprs Albert le Grand.

127
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Morlaix. Il faut avouer que l'existence historique de


ce saint est on ne peut plus suspecte. Le rcit de sa
vie, tel qu'il a t rdig au xv11e sicle par Albert le
Grand, ne repose que sur des dbris de traditions
orales qui se rfrent davantage la mythologie cel
tique pr-chrtienne qu' une prise en compte d'v
nements historiques. Certes, on y discerne un lointain
cho des luttes incessantes que se livrrent au dbut
de l're chrtienne les Gals d'Irlande, demeurs
indpendants de toute sujtion romaine, et les Bretons
insulaires qui, au sein de l'Empire romain, se sentaient
vraiment les derniers Romains, selon l'expression
frquemment utilise par Lon Fleuriot propos des
derniers temps de l'Empire d'Occident. Mais tout le
reste est une sorte de patchwork o se retrouvent
tous les ingrdients non seulement des contes popu
laires mais de tous les rcits mythologiques des
anciens Celtes.
La nuit de noces d'Efflam et d'Enora est en effet la
transposition chrtienne de celle de Tristan et d'Yseult
aux Blanches Mains telle qu'elle est raconte, la fin
du xne sicle, par l' Anglo-Normand Thomas dans
son Roman de Tristan 1 Dans le rcit hagiographique,
c'est pour obir son vu de chastet qu'Efflam
refuse toute union chamelle avec son pouse lgi
time. Dans le pome de Thomas, c'est pour ne pas
manquer son vu d'exclusivit envers Yseult la
Blonde que Tristan, mari lgitiment la fille du roi
Hol d'Armorique, refuse d'accomplir son devoir

1. J'ai comment longuement la nuit de noces de Tristan


dans un chapitre de mon ouvrage sur L'Amour courtois, ou le
couple infernal, Paris, Imago, 1987.

128
ET DES PAYS CELTES

conjugal, prtextant une ancienne blessure qui le


conduit l'impuissance sexuelle. Et ce n'est peut-tre
pas un hasard si le personnage de Hol, dont la rsi
dence est Carhaix, rpparat dans le rcit concer
nant saint Efflam 1
L'pisode du dragon pourchass par Arthur et
jugul ensuite par Efflam en dit d'ailleurs trs long
sur les origines mythologiques du rcit hagiogra
phique. Certes, comme saint Armel et beaucoup de
saints bretons - et autres - plus ou moins hypoth
tiques, Efflam vient bout d'un horrible monstre qui
terrorise la contre. Mais si l'on se limite l'inter
prtation clricale classique qui veut que cette action
remarquable d'un saint personnage frachement
dbarqu dans un pays inconnu symbolise la victoire
du Christianisme sur le Paganisme, on risque de
tomber, par une interprtation la lettre, dans une
affligeante banalit, pour ne pas dire un non-sens
absolu. L encore, on rencontre le souvenir de Tristan,

1. Cet Hol d'Armorique, personnage lgendaire, est plus


ou moins confondu avec d'autres fonctionnaires de l'Empire
romain dans les rcits mdivaux issus de la tradition littraire
rapporte par Robert de Boron, la fin du XII sicle, et col
porte ensuite par de nombreux continuateurs et adaptateurs,
sur Merlin !'Enchanteur et le saint Graal. Voir J. Markale,
Merlin ['Enchanteur, Paris, Albin Michel, 1992, et Le Graal,
Paris, Albin Michel, 1994. Des recherches rcentes, menes par
un rudit passionn, Jean-Claude Even, font tat de dcouvertes
archologiques qui mettent en vidence le rle de l'antique for
teresse gallo-romaine de Carhaix dans la formation de la
lgende arthurienne autour du saint Graal. Voir J.-C. Even,
Carhaix et Paule, le pays de Guenivre, de Viviane et de
Merlin, Lannion, 1995, ainsi qu'une courte synthse dans
J. Markale, Petite Encyclopdie du Graal, Paris, Pygmalion,
1997,pp. 192-195.

129
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

vainqueur du grand serpent crt d'Irlande, obte


nant de ce fait la princesse Y seult la Blonde en
mariage pour son oncle le roi Mark de Cornouailles
(Cornwall). Il s'agit de bien autre chose que de l'li
mination des superstitions prtes aux diverses
religions pr-chrtiennes, en particulier le Druidisme.
Si l'on se rfre aux textes les plus anciens de
l'humanit, la Bible hbraque et les rcits babylo
niens, l'image du dragon, ou du serpent repr
sente la partie obscure de la cration, pour ne pas dire
son aspect ngatif: c'est le Lviathan, celui qui
hante les profondeurs et qui parfois dborde de son
antre pour venir semer la destruction sur la surface de
la terre. D'o la ncessit de le combattre. Mais com
ment? Dans la tradition chrtienne, rpercute dans
1 'Apocalypse (dont le nom signifie rvlation), le
dragon des profondeurs n'est pas tu par l'archange
saint Michel, il est seulement jugul et enchan
pour mille ans, terme au bout duquel il peut se rveil
ler et venir envahir le monde. La reprsentation habi
tuelle de saint Michel avec sa balance, soi-disant
pour peser les mes, indique nettement que cet
archange est non pas un - injuste, puisqu'il appuie
sur l'un des plateaux de la balance- peseur d'mes
mais un quilibrateur, le garant de la conjonction
harmonieuse entre la Lumire et l'Ombre, donc entre
la Matire et l' Anti-Matire, ce qui permet l'uni
vers d'exister, c'est--dire d'tre cohrent malgr sa
sortie hors de (sous-entendu le Dieu crateur),
sens rel du mot existence. Mais, en aucun cas,
saint Michel, ou tout autre saint investi de
la mme mission, ne peut liminer le Dragon: il se
contente de le remettre sa place, dans les profon
deurs, l'empchant de surgir hors des domaines qui
130
ET DES PA YS CELTES

sont les siens. Et, inversement, le Dragon ne peut pas


laisser la Lumire, reprsente par saint Michel
- et ici par saint Efflam - pntrer dans ses
domaines obscurs. C'est par cet quilibre, fragile et
instable, que le monde est monde 1 La victoire
d'Efflam sur l'horrible dragon qui hante la Lieue de
Grve n'est que l'avertissement donn aux puis
sances ombreuses des profondeurs de ne pas dpasser
les limites qui leur sont imparties, et cela pour viter
la dislocation et l'anantissement d'un univers, monde
de ralits relatives et non absolues, qui ne peut exis
ter que par l'quilibre de deux principes opposs. Ce
n'est pas du manichisme au sens iranien (et maz
den) du terme, mais une simple constatation de faits
rellement vcus depuis que le monde est monde.
De toute faon, on ne peut que constater la pr
sence de l'archange saint Michel, chef des milices
divines contre le Lviathan, sur la Lieue de Grve,
cette longue tendue de sable intermdiaire entre le
diocse de Trguier et celui de Saint-Pol-de-Lon, si
riche en traditions diverses remontant au plus lointain
des ges. La paroisse de Saint-Michel-en-Grve est
sous son patronage, ce qui n'est certainement pas for
tuit. En effet, les lgendes locales font tat d'une ville
engloutie, non sous les flots, comme c'est le cas pour

1. Je me suis expliqu trs longuement sur la signification


de cette lutte entre l' Archange de Lumire et le Dragon des
Tnbres, dans mon ouvrage intitul Le Mont-Saint-Michel et
l'nigme du Dragon, Paris, Pygmalion, 1987, et je maintiens
absolument l'argumentation que j'y ai expose en fonction des
textes bibliques et des traditions locales qui font du Mont-Saint
Michel l'un des points primordiaux par o s'opre cet quilibre
entre !'Ombre et la Lumire, entre le Positif et le Ngatif.

131
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

la fameuse ville d'ls, mais sous le sable 1 Un conte


populaire local, recueilli vers 1886 dans les Ctes
d'Armor 2, en fait tat et prtend qu'on peut accder
cette ville pendant la nuit de la Pentecte, mais seu
lement entre les douze coups de minuit. De plus, il
existe une lgende concernant la clbre et myst
rieuse crypte qui se trouve sous l'glise de Lanmeur,
non loin de l, lgende selon laquelle la fin du monde
arrivera le jour o la crypte sera inonde 3. En compa
rant ces diverses traditions, on est bien oblig
d'admettre que la rgion de la Lieue de Grve est
tout entire imprgne de croyances concernant un
Autre Monde, invisible mais rel, qui est enfoui
sous la surface, aussi bien de la mer que de la terre,
moins bien entendu que ce ne soit que dans la mmoire
inconsciente des habitants du lieu.
La prsence - et sa tentative malheureuse contre le
dragon - du fabuleux roi Arthur dans cette histoire

1. Marc'harid Fulup, de Pluzunet, la principale informatrice


du folkloriste Anatole Le Braz, tait persuade que l'authen
tique ville d'Is se trouvait enfouie sous le sable Saint-Michel
en-Grve. Voir A. Le Braz, La Lgende de la Mort en Basse
Bretagne, Il, pp. 41.
2. Revue des Traditions populaires, III (1888), pp. 103-104.
C'est cette mme lgende qu'a utilise, en la dformant consi
drablement, Emile Souvestre dans un de ses contes du Foyer
breton, sous le titre la Nuit de la Pentecte. J'en ai publi
une version conforme l'original dans mon ouvrage, La Tradi
tion celtique en Bretagne annoricaine, nouvelle dition, Paris,
Payot, 1984, pp. 107-108.
3. Cette crypte, o l'on ne peut tenir debout, comporte
d'tranges piliers orns de sculptures qui reprsentent des ser
pents, ce qui n'est peut-tre pas sans rapport avec l'pisode du
dragon mat par saint Efflam. Voir J. Markale, Histoires myst
rieuses de Bretagne, Paris, d. du Rocher, 2001, pp. 261-263.

132
ET DES PAYS CELTES

n'est assurment pas non plus due au hasard. Quel


que soit le personnage historique qui en est le modle
(un chef de guerre au service des rois de Bretagne
insulaire contre les Saxons), il est devenu le symbole
d'une certaine forme de royaut de type celtique: le
roi est le dispensateur des richesses du groupe social
dont il est le pivot, il est le garant des contrats passs
tant entre les humains qu'entre les humains et les
puissances divines (comme Mithra dans la mytho
logie indienne), donc le mdiateur et l'quilibrateur
du monde, mais il ne peut rien accomplir s'il n'est
pas en harmonie constante avec un prtre, c'est-
dire avec un inspir des dieux, un prophte et en
quelque sorte un magicien (comme Varuna dans la
mythologie indienne, qui fait pendant Mithra). En
l'occurrence, selon sa lgende, le roi Arthur ne peut
rien sans l'enchanteur Merlin, et ce couple restitue
intgralement sur un plan littraire et quelque peu
fantasmatique une ralit sociale dment constate
chez les peuples celtes: la socit ne peut fonctionner
que par l'alliance totale entre le Druide et le Roi, ce
qui, aprs la christianisation, est devenu l'alliance
entre le Prtre (abb ou vque, voire les deux fonc
tions runies en un mme personnage) et le Roi.
D'aprs tous les documents, chrtiens ou pr-chr
tiens, cette coutume, en fait cette loi, ne souffre
aucune exception.
Si l'on en croit l'abondante littrature mdivale
europenne connue sous l'appellation de la Table
Ronde, le roi Arthur, tel qu'il a t mythifi,
apparat effectivement comme un mdiateur, un
harmonisateur, un quilibrateur. On lui prte de
nombreuses aventures et expditions dans le but de
remettre de l'ordre dans un monde tourment qui se
133
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

cherche et qui est en proie toutes sortes de forces


ngatives. Mais il ne peut rien accomplir de valable sans
l'assistance de Merlin, ce personnage ambigu, fils
d'une sainte femme et d'un diable, donc inter
mdiaire entre la spiritualit chrtienne et celle hrite
d'un long pass druidique. Le roi Arthur lgendaire
combat les monstres, qu'ils soient humains ou surna
turels, afin de rtablir l'quilibre de son royaume,
supprimant toute injustice et toute oppression, ces
injustices et oppressions tant incarnes par des gants,
des ogres, des dragons. Mais il n'est qu'un roi garant
de traits dment tablis. Il n'a pas le pouvoir magi
que, le pouvoir surnaturel, le pouvoir spirituel, qui lui
permettraient de vaincre tous les ennemis qui surgis
sent de l'ombre pour empcher le monde de retrouver
l'tat primitif, celui d'avant la mystrieuse chute
qui a fait des humains les damns de la terre.
En l'occurrence, dans le rcit hagiographique qui
concerne saint Efflam, Arthur accomplit la mis
sion qui lui est impartie. Mais, s'il n'est pas vaincu
lui-mme dans sa personne, il demeure impuissant
devant le Dragon des Profondeurs, car il n'est qu'un
humain, le primus inter pares, c'est--dire le pre
mier parmi ses pairs. Il n'a pas t revtu de
l'onction sacerdotale par laquelle un prtre peut
mtamorphoser la matire en esprit. Il choue dans sa
tentative de juguler le monstre. Et c'est Efflam, le
prtre, sous-entendu le druide, le saint, qui vient
son aide et qui complte spirituellement son uvre
temporelle, en parfaite harmonie d'ailleurs. Loin d'tre
un ouvrage d'dification l'usage de fidles convain
cus d'avance, le rcit transcrit par Albert le Grand,
sans doute sans le comprendre dans son intensit, est
riche d'enseignement et de sagesse.
134
ET DES PAYS CELTES

Certes, malgr l'importance du culte qu'on lui rend


dans cette rgion qui entoure la Lieue de Grve, il
n'est gure probable que saint Efflam ait eu une
existence historique relle. Cela n'a d'ailleurs aucune
importance, car les enjeux suggrs par le rcit hagio
graphique dpassent de loin le domaine de ce qu'on
est tent d'appeler la bondieuserie. Ce qui est
voqu ici, ce ne sont pas tellement des faits rels ou
supposs, c'est l'ternel combat d'une humanit aux
prises avec les forces des tnbres et qui cherche
dsesprment regagner le Royaume de Lumire
qu'elle a quitt lorsque ses anctres mythiques, Adam
et Eve, cdant l'orgueilleux dsir d'tre comme
des dieux, ont consomm sans vraiment en prendre
conscience le fruit dfendu de l'Arbre de la Connais
sance.
Saint Gildas (Gweltaz)

Gildas, qu'on surnomme parfois le Sage, naquit


vers l'an 500 dans le royaume de Strathclyde, cette
partie de la basse Ecosse qui tait alors peuple par
ceux qu'on appelait les Bretons du Nord. Il tait d'une
grande famille princire et reut une ducation digne
d'un jeune noble. Et on l'envoya au monastre de
Llantwit Major qu'avait fond le moine lltud, et qui tait
en ce temps-l l'cole la plus brillante et la plus
renomme de toute l'le de Bretagne. On dit qu'il tait le
plus jeune et le plus dou des lves d'lltud, parmi les
quels on comptait dj Pol Aurlien, qui devait ensuite
devenir le premier vque de Lon, en Bretagne armori
caine, et Samson, qui lui-mme allait bientt tablir son
monastre Dol, sur cette mme pninsule, et tre
revtu galement de la dignit piscopale.
Ses premires annes furent exemptes des purilits
de l'ge. Il ne se distinguait que par son innocence et

136
ET DES PA YS CEL TES

ne parut jamais enfant dans sa conduite ni dans ses


murs. Au contraire, on assure qu'il avait en lui toute la
prudence et la maturit d'un vieillard, sans pour autant
avoir perdu les agrmenfs et l'aimable gaiet de la jeu
nesse. Humble, soumis, obissant son matre lltud,
doux et complaisant envers ses gaux, il se faisait aimer
de tous parce que tous recevaient de lui des tmoi
gnages continuels d'une cordiale et sincre affection,
sans que celle-ci et rien de recherch ni de contraint. Et
surtout, son application l'tude ne pouvait tre plus
grande, si bien qu'il devint en peu de temps aussi vers
dans les lettres profanes que dans la connaissance des
Saintes Ecritures. Mais ce got pour l'tude, loin de le
dtourner de sa vocation, renforait en lui son attrait
pour la solitude extrme, afin d'entretenir en celle-ci un
perptuel dialogue avec Dieu.
Ce fut cet attrait pour la solitude qui le poussa, avec
la permission de son matre lltud, s'embarquer pour
l'Irlande o il demeura plusieurs annes, perfectionnant
son tude au contact des grands savants qui enseignaient
alors dans les monastres de cette le, o convergeaient
des jeunes gens venus de toutes les rgions de l'Europe.
Il revint alors dans l'le de Bretagne et s'effora de vivre
selon ce que sa vocation lui dictait.
En ce temps-l rgnait sur cette le un roi nomm Arthur.
Ce roi, qui avait russi vaincre les Saxons, envahisseurs
de ce pays, la bataille du Mont-Badon, avait cepen
dant fort faire pour rtablir la paix dans son royaume,
car de nombreux chefs contestaient son autorit et
menaient contre lui une lutte sournoise qui ne semblait
jamais devoir finir. Parmi ceux-ci se trouvait le propre
frre de Gildas, qui se nommait Hueil, fils de Kaw. La
querelle entre Arthur et Hueil tait surtout due leur riva
lit auprs d'une femme qu'ils avaient courtise tous les

137
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

deux. Arthur et Hueil, pour ce motif, s'taient rencontrs


l'un et l'autre et avaient engag une sanglante bataille
au cours de laquelle le roi avait t bless la cuisse.
Mais Arthur, fort honteux d'avoir t vaincu ainsi en
combat singulier cause d'une histoire de femme, fai
sait tout son possible pour qu'on ignort cette blessure.
Or, un jour, Arthur, qui tait tomb amoureux d'une
autre femme, avait rejoint celle-ci dans une assemble;
mais pour ne pas se Faire reconnatre, il avait revtu des
habits fminins. Pourtant Hueil, qui se trouvait parmi les
assistants, reconnut son rival parce qu'il boitait lgre
ment et fit savoir tout le monde que cette soi-disant
femme tait en ralit le roi et qu'il avait une blessure
la jambe. Arthur, furieux d'avoir t ainsi dmasqu,
s'arrangea par la suite pour capturer Hueil et, pour se
venger, il le fit mettre mort.
C'est alors que Gildas dut intervenir, en tant que frre
du dfunt et reprsentant de la famille de Kaw. Il se pr
senta devant le roi au cours d'une assemble laquelle
il avait convi la plupart de ses vassaux, et demanda
justice pour le forfait qui avait t commis. Arthur, fort
embarrass, et ne pouvant contredire Gildas, fut alors
oblig de procurer la Famille de Kaw des compensa
tions en objets de valeur et en terres. Et, depuis lors,
malgr cette amende honorable, il y eut toujours inimiti
entre le roi Arthur et Gildas 1

1. Cet pisode provient d'un conte populaire gallois. Il


semble qu'il n'y ait ici aucune ralit historique, mais cela
explique pourquoi Gildas, dans son ouvrage De Excidio Bri
tanniae ( la Chute de la Bretagne), ne cite pas le roi Arthur
propos de la bataille du Mont-Badon qu'il dcrit cependant,
avec beaucoup de dtails, comme une grande victoire des
Bretons sur les Saxons.

138
ET DES PA YS CEL TES

Aprs cela, Gildas dcida de quitter son le natale et


de se rendre en des rgions inconnues de la Bretagne
armoricaine. Aprs avoir err longtemps sur les ctes
mridionales de la pninsule, il choisit, pour btir un
ermitage, une petite le qu'on appelait Houat. Il y vcut
dans les plus grandes privations, mais il eut le bonheur
de convertir les quelques pcheurs qui se trouvaient
dans cette le triste et dsole, perdue en pleine mer. Il y
acquit une telle rputation que celle-ci atteignit bientt
les rivages de l'Armorique et que nombreux furent ceux
qui vinrent non seulement pour le consulter mais pour
vivre en sa compagnie. De ce fait, voulant chapper
cet afflux de disciples, il se rsolut chercher ailleurs un
endroit o il pt satisfaire son dsir de solitude.
Il y avait alors, dans la presqu'le de Rhuys, une forte
resse btie en haut d'une falaise abrupte qui donnait sur
la mer. Il y transporta sa demeure, et ce fut certainement
le seigneur du pays breton de Vannes qui lui fit offrande
de cet emplacement abandonn depuis fort longtemps.
C'tait assurment un des endroits les plus srs et les
plus fertiles de toute la cte, et quoique sa situation
auprs de la mer lui donnt un aspect sauvage, il tait
des plus agrables par sa varit et son tendue. Mais
Gildas, insensible ces considrations, n'y trouva rien
de plus son gr que la solitude. Il amnagea le lieu de
faon ce qu'il pt accueillir de nombreux cnobites, et
il eut la consolation de le voir rempli bientt de plusieurs
de ses disciples qui voulaient partager avec lui une vie
austre mais tout entire dirige vers les tudes. Et l'on
dit que c'est dans ce monastre de Rhuys que Gildas
crivit une relation sur les malheurs de l'le de Bretagne
livre aux envahisseurs saxons, malheurs provoqus
d'ailleurs par les Bretons eux-mmes, relchs dans leurs
murs, indiffrents aux grands principes de l'Evangile

139
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

et dsunis par d'incessantes guerres fratricides qui se


rvlaient encore plus meurtrires que les affrontements
qui les opposaient aux Saxons.
Cependant, les nombreux miracles qu'il oprait sur ce
promontoire de Rhuys pour la gurison d'une infinit de
malades rendirent le lieu trop frquent son gr.
l'amour du repos et de la prire l'obligea d'aller cher
cher de l'autre ct du golfe de Vannes, et au-del
mme de la pointe de Quiberon, un dsert o personne
ne pt l'interrompre en ses mditations lorsqu'il voudrait
s'y retirer. Il crut l'avoir trouv sous un rocher situ au
bord de la rivire du Blavet, o la nature avait form
une assez belle grotte, dont l'enfoncement allait de
l'occident l'orient. Cette disposition fit natre en lui la
pense d'y tablir un oratoire. Il creusa encore davan
tage ce rocher, et l'on dit que Dieu lui donna miraculeu
sement du verre pour l'embellissement de cette chapelle,
et une source vive pour la commodit de la demeure. Et
c'est l, dans cette solitude, qu'il se retirait frquemment
pour chapper la foule, n'admettant auprs de lui que
son disciple Bieuzy qu'il avait en grande affection et qui
observait les mmes rgles de vie.
En ce temps-l, dans la Bretagne armoricaine, rgnait
sur le nord de la pninsule un seigneur du nom de
Konomor. C'tait, ce qu'on raconte, un brutal qui
avait coutume d'user du mariage de la manire la plus
dtestable et la plus cruelle qu'on puisse imaginer. En
effet, sans aucun amour pour toutes ses femmes, et ne
recherchant leur alliance que pour assouvir la brutalit
de sa passion pendant quelques jours, il ne manquait
point de les poignarder ds qu'il s'apercevait qu'elles
taient enceintes. Il s'tait dj plusieurs fois rendu veuf
de cette abominable manire, et si l'clat de sa fortune
et de son rang lui avait fait d'abord trouver aisment de

140
ET DES PA YS CEL TES

nouvelles alliances, il devint tellement l'excration de


tous, lorsqu'on le connut un peu mieux, que la fille la
plus misrable n'aurait pas voulu, au prix d'une brillante
lvation, courir le risqu d'une aussi funeste union.
Or, Waroc'h, comte de Vannes, fils d'Hol, premier
du nom, avait une fille qui Gildas avait inspir de
grands sentiments de religion et de vertu. Le comte, qui
connaissait mieux que personne les mrites de sa fille,
avait une tendre amiti pour elle et souhaitait l'tablir
dans les meilleures conditions. C'est alors que Konomor
s'avisa de la demander en mariage. Il avait sollicit de
Waroc'h la main de sa fille Tryphina, car c'est ainsi
qu'elle se nommait, d'une manire qui faisait assez com
prendre qu'un refus du comte entranerait pour lui et ses
Etats de graves dsagrments. Aussi Waroc'h n'tait-il
pas peu embarrass. Il se dcida cependant repous
ser cette demande, mais, de crainte d'irriter davantage
Konomor, il colora ce refus des prtextes les plus sp
cieux, et l'accompagna de toutes les honntets possibles.
Konomor ne se dcouragea pas: il envoya de nou
veaux messagers pour faire de nouvelles propositions et,
ayant appris que Gildas de Rhuys semblait avoir tout
pouvoir sur le pre et la fille, il convoqua l'abb et tenta
de le gagner par ses prires et ses flatteries, et de le
tromper par des protestations d'une pnitence sincre et
d'un vritable dsir de changer de vie. Mais Gildas ne
se laissa pas surprendre par les paroles mielleuses de
Konomor, et il refusa de se rendre complice de ce qui lui
paraissait une odieuse machination, rpondant son
interlocuteur qu'il ne ferait jamais rien qui pt conduire
la jeune Tryphina un funeste sort, et son pre au plus
sombre dsespoir.
Toutes ces rticences ne firent que rendre plus vives
les instances de Konomor. Croyant qu'il ngocierait

141
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

mieux cette affaire en personne, il sollicita une entrevue


avec le comte Waroc'h Vannes, et Gildas y fut lui-mme
convi. Ds que l'abb de Rhuys fut arriv, Waroc'h lui
dit: Pre trs vnrable, le seigneur Konomor me fait
grand honneur en me demandant en mariage ma fille
Tryphina, mais j'affirme solennellement qu'il ne l'aura
jamais comme pouse si ce n'est de ta main. C'est toi
que je la confie. Vois si tu dois la lui donner.
Gildas, comprenant bien que la guerre serait invi
table entre Waroc'h et Konomor si celui-ci essuyait un
refus, et mettant toute sa confiance en Dieu, rpondit au
comte de Vannes: De la part du Seigneur, j'accepte le
don que tu me fais ici de la princesse. J'espre que par
sa grce je t'en rendrai toujours bon compte, et qu'il
voudra tre mon garant. Quant toi, ajouta-t-il
l'adresse de Konomor, aprs lui avoir fait promettre par
serment qu'il ne maltraiterait pas la princesse, souviens
toi que c'est bien de ma main, ou plutt de la main de
Dieu, que tu la reois. Songe donc traiter cette pouse
qu'on t'accorde non plus comme la fille d'un homme
mais comme la pupille du Seigneur qui te la confie.
Ainsi fut conclue l'alliance, et peu de temps aprs, on
clbra le mariage, la crmonie duquel Gildas ne
voulut pas tre prsent. Il se retira dans son monastre
de Rhuys pour en recommander le succs Dieu.
Les premiers temps de ce mariage furent d'un calme
trompeur, mais cela ne dura gure. Ce qui devait rendre
Tryphina plus chre Konomor excita au contraire
contre elle sa colre: il ne se fut pas plus tt aperu de
sa grossesse qu'oubliant tout ce qu'il avait promis, il
rsolut de tuer son pouse. Il ne lui donna plus que des
marques d'indignation et de haine, et un air de bar
barie et de frocit qu'elle ne discernait que trop lui fit
apprhender pour son enfant une mort injuste et sans

142
ET DES PAYS CELTES

baptme, et pour elle-mme un sort aussi funeste que


celui qu'avaient endur les prcdentes femmes de son
cruel mari.
Aprs avoir inutileme'nt pleur son malheur et celui
des autres pouses de Konomor, elle crut, pour tenter
d'chapper son destin, ne pouvoir mieux faire que
de s'enfuir chez son pre, avec quelques-uns des servi
teurs qui l'avaient accompagne. Aprs avoir form ce
dessein, elle les avertit de se tenir prts, et tout tant dis
pos de leur part, elle quitta secrtement la demeure de
Konomor et prit htivement le chemin de Vannes.
Mais Konomor s'tait aperu de la fuite de son pouse.
S'abandonnant tout entier sa fureur, sans considrer
ce qu'il avait craindre du pouvoir que l'abb Gildas
avait auprs de Dieu, il sauta sur son cheval et la pour
suivit. L'ayant retrouve, cache sous des feuillages,
assez prs du chemin, il tira son pe et coupa la tte
de la malheureuse Tryphina, puis s'en retourna tran
quillement en sa forteresse, sans mme avoir conscience
de l'horrible crime qu'il venait de commettre, non seule
ment contre son pouse, mais contre Gildas et Dieu
lui-mme, sans oublier l'enfant innocent que Tryphina
portait dans ses flancs.
Mais Dieu ne pouvait tolrer une telle injustice. Gildas,
averti par un ange, se prcipita au lieu o Konomor venait
de couper la tte de Tryphina 1 La voyant ainsi toute
sanglante sur le bord du chemin, il lui replaa la tte
sur le cou et pronona une fervente prire. Et Tryphina

1. La tradition locale de Vannes prtend que le meurtre de


Tryphina eut lieu au Bondon et qu'on porta ensuite le corps de
la malheureuse au chteau de La Motte, devenu par la suite le
palais piscopal et, au x1xc sicle, la prfecture. C'est l que
Gildas aurait ressuscit sainte Tryphina.
143
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

tressaillit et revint la vie. Gildas la ramena chez son


pre, le comte de Vannes et, peu aprs, Tryphina eut
un fils auquel Gildas donna son nom, mais qui fut bien
tt surnomm Trec'h-Meur, c'est--dire le grand vain
queur. C'est ce saint Trmeur qui est honor Carhaix
ainsi que dans plusieurs paroisses de Bretagne 1 o il est
reprsent avec sa sainte mre Tryphina.
Quand ce miracle eut t opr, Gildas revint en son
monastre de Rhuys o il avait assembl une nombreuse
communaut de disciples tout entiers tourns vers le ser
vice de Dieu. Il y vcut encore bien longtemps. Et l'on
dit qu'il recevait dans son enclos monastique non seule
ment des moines venus chercher des instructions auprs
de lui, mais galement des lettrs et des potes, comme
le clbre Taliesin, qui fut chef des Bardes de la Cambrie
au temps du roi Arthur et du roi Uryen Reghed. Quelque
fois, il se retirait son ermitage du Blavet, mais lorsqu'il
voulait s'ocuper exclusivement de Dieu, dans un plus
grand loignement de toutes sortes d'occupations tem
porelles, il s'en allait dans l'le d'Houat, qui fut toujours
sa solitude prfre. C'est l qu'il mourut en l'an 570,
aprs avoir demand ses religieux de mettre son
corps dans une barque, avec la pierre qui lui servait de
chevet, et d'abandonner cette barque au gr des flots 2

1. Notamment Sainte-Triphine (Ctes-d'Armor).


2. D'aprs Dom Lobineau, lequel utilise pour ce rcit des
lments emprunts la Vita Gildae, crite vers 1050 par un
certain Vitalis, moine de Rhuys et un autre rcit, fort suspect,
la Vita Gildae, crite au dbut du XIII0 sicle par Caradoc de
Llancarvan, collecteur de traditions diverses qui a tout fait pour
mettre en valeur une relation suppose entre Gildas et le roi
Arthur. La rfrence au clbre barde mi-historique mi-lgen
daire Taliesin se trouve dans la Vita Merlini, crite par Geoffroy
de Monmouth vers 1130.
144
ET DES PA YS CEL TES

Les historiens ont longuement discut pour tenter


de savoir si le saint fondateur du monastre de Rhuys
tait le mme que le moine insulaire, originaire de la
rgion de Glasgow, auteur du De Excidio Britanniae,
crit en latin vers 540, ouvrage prcieux s'il en fut et
qui est l'un des rares tmoignages historiques de pre
mire main sur cette poque de la lutte des Bretons
contre les Saxons et de l'migration massive vers la
pninsule armoricaine. Il faut bien avouer que le pro
blme est loin d'avoir t rsolu. Cependant, il est
plus que probable que l'auteur de cette Ruine de la
Bretagne et le fondateur de la clbre abbaye de
Rhuys - qui eut, au XII" sicle, Ablard pour abb - ne
font qu'une seule et mme personne, un moine ins
pir et fin lettr, comme le furent saint Pol Aurlien
du Lon et saint Samson de Dol, eux aussi brillants
lves de cette vritable universit que constituait,
sous l'autorit de saint Iltud (d'origine armoricaine),
le monastre de Llanilltud (Llantwit Major) au Pays
de Galles, qui fut clbre pendant tout le Moyen
Age.
Il y a une partie tout fait historique dans le rcit
de la vie de saint Gildas. Son tmoignage sur ! 'mi
gration bretonne vers la pninsule armoricaine au
VIe sicle est absolument essentiel. Dans son De
Excidio Britanniae, il trace un portrait peu flatteur
des Bretons - insulaires - qu'il rend responsables de
leurs malheurs tant par le relchement de leurs
murs que par leurs dissensions intestines. En fait,
on s'aperoit qu' l'poque, ces Bretons insulaires
sont diviss en deux partis nettement opposs: il y a
un parti ultra que Vortigem [le "saint" Gurthiem des
Bretons-armoricains] reprsente et qui, oppos aux
Pictes et aux Scots, l'est galement aux Romains au
145
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

point de prfrer faire appel aux Saxons, avec les


consquences qui bouleversrent l'le, d'un autre
ct, un parti britto-romain reprsent par Ambrosius
Aurelianus [l'Emrys Gwledig des traditions galloises]
et les gens d'glise. Ce parti fait tout pour maintenir les
liens avec Rome aprs le dpart des troupes romaines
au dbut du v sicle. [ ...] Gildas, svre pour les
Barbares et mme pour les Bretons, est constamment
favorable aux Romains 1 . Cela explique galement
les dmls qu'eut l'nigmatique Konomor, comte de
Poher et de Lon, mais galement roi d'un double
royaume de Domnone, au sud-ouest de l'Angleterre
et dans le nord de la Bretagne armoricaine, avec le
clerg de son temps, Gildas bien entendu, mais gale
ment Samson de Dol, son ancien condisciple.
Il est vident que si l'pisode concernant la riva
lit entre Arthur et Rueil peut correspondre une ra
lit historique, celui qui met en scne Konomor et
Tryphina ressort, sinon du conte populaire le plus tra
ditionnel, du moins d'une transcription bien chr
tienne d'un thme mythologique ancien qui se rfre
l'antique culte des ttes coupes, culte attest non
seulement chez les Irlandais d'aprs leurs popes,
mais chez les Gaulois, selon les historiens grecs et
latins et l'archologie elle-mme.
Ce thme mythologique est d'ailleurs tout fait
extraordinaire. Bien sr, l'histoire de Konomor est
conforme au conte populaire de Barbe-Bleue rper
cut par Charles Perrault. Mais Konomor est-il
l'origine du conte? Nul ne le sait. Ce qui est plus
intressant, c'est l'pisode de la fuite de Tryphina,

1. Lon Fleuriot, Les Origines de la Bretagne, Paris, Payot,


1980, p. 237, d'aprs une thse indite de F. Kerlougan.

146
ET DES PAYS CELTES

car il remet en question les interprtations classiques


et gnralement admises de certains personnages du
folklore franais bien connus depuis Rabelais, en par
ticulier Gargantua et Pantagruel.
En effet, une variante de ce conte, recueillie au
dbut du xx. sicle dans la rgion de Camors (Mor
e

bihan) sur les Landes de Lanvaux, Le mchant sei


gneur de Kamorh 1 , prsente une situation identique.
Le mchant seigneur tue ses femmes lorsqu'il
apprend qu'elles sont enceintes. Mais l'une d'elles
s'enfuit et est sauve par un Gergan, qu'on dit tre
marchand de sel. Le Gergan cache la jeune
femme et jette une poigne de sel sur le chteau du
mchant seigneur, anantissant le chteau et le sei
gneur lui-mme. Le nom de Konomor n'est pas men
tionn, mais la tradition locale met toujours son nom
en rapport avec celui de Camors (en breton Kamorh),
cause d'une vague homonymie.
C'est dans les petits dtails que l'histoire devient
curieuse. En effet, le mot gergan est la forme van
netaise du breton-armoricain gargam, littralement
la cuisse courbe, autrement dit boiteux. Cela
ouvre de nouveaux horizons sur l'origine du nom de
Gargantua, personnage qui non seulement appartient
au folklore europen mais reprsente une antique
divinit gigantesque que les Bretons insulaires appel
lent Gurgunt et que l'on reconnat dans le Dagda des
popes irlandaises. De plus, le fait que ce Gergan
soit marchand de sel et qu'il anantisse le seigneur en
lui lanant une poigne de sel voque invitable
ment Pantagruel, fils de Gargantua selon Rabelais,

1. Rcit complet dans J. Markale, La Tradition celtique en


Bretagne armoricaine, Paris, Payot, 1984, pp. 25-26.

147
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

qui assche ses ennemis en leur jetant du sel. Et Pan


tagruel, loin d'tre une invention de Rabelais, peut
tre reconnu dans le thtre religieux de la fin du
Moyen Age sous l'aspect d'un diable qui tourmente
les humains en leur jetant du sel 1
En somme, dans cet pisode, saint Gildas joue le
mme rle que le Gergan, c'est--dire Gargantua,
le bon gant ou Dagda, le dieu bon. Il est
incontestable que Gildas recouvre une antique divi
nit protectrice des faibles et des opprims. Mais cette
remonte du mythe dans le rcit hagiographique ne met
nullement en doute l'existence relle de saint Gildas
dont le culte est si rpandu non seulement dans toute
la Bretagne armoricaine, comme en tmoignent de
nombreux toponymes (surtout Loqueltas), mais
galement dans une Grande-Bretagne qui n'a pas
oubli son pass celtique. Et surtout, par son uvre,
la fois le rcit de la ruine de la Bretagne et la fon
dation du monastre de Rhuys, saint Gildas acquiert
une importance particulire dans la connaissance qu'on
peut avoir de cette poque si trouble, et parfois fort
obscure, qu'est le VI" sicle.

1. Voir J. Markale, Histoires mystrieuses de Bretagne,


Paris, Le Rocher, 2001, pp. 55-66.
Saint Gouesnou ( Gouno)

Gouesnou naquit en l'le de Bretagne, de parents de


fortune mdiocre, qui cependant firent l'impossible pour
l'lever dans les meilleures conditions avec son frre
Majan et sa sur Tugdona. Quand ils eurent atteint
l'ge adulte, Gouesnou, son frre et sa sur dcidrent
de passer la mer et de vivre en solitaires dans la
Bretagne armoricaine. Ils abordrent ainsi dans la ville
de Brest et, ayant distribu tout ce qu'ils possdaient
aux pauvres du pays, ils se cherchrent chacun un lieu
pour y construire un ermitage. C'est ainsi que Majan se
retira en un endroit qui se nomme prsent Loc-Majan
et que Tugdona entra dans une communaut de femmes
qui rsidaient l'emplacement de l'actuelle paroisse de
Saint-Renan. Quant Gouesnou, il se construisit une
hutte de branchages sur une lande dserte, une lieue
et demie de la ville de Brest, et l, il se livrait de nom
breux exercices de pit.

149
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Il y avait, en ce temps-l, un seigneur de Lon qu'on


disait tre le fils du comte Konomor, que Judual, roi
de Bretagne, aprs de nombreuses vicissitudes, avait
vaincu et tu. Ce seigneur chassait un jour sur la lande
dserte o Gouesnou avait bti sa hutte. Curieux de
savoir qui habitait en une cabane si rudimentaire, le sei
gneur descendit de cheval et s'en alla saluer l'ermite qui
tait en mditation. Lui ayant demand qui il tait et
d'o il venait et ayant entendu le rcit que lui faisait
Gouesnou de sa vie passe, il le prit en affection et, ins
pir par Dieu, lui offrit autant de terrain pour y btir un
monastre qu'il en pourrait clore de fosss en un jour.
Gouesnou accepta volontiers le don qu'on lui proposait
et, ayant saisi de sa main une fourche, il se mit en marche
en la tranant par terre et parcourut ainsi deux lieues en
carr. Mais, chose trange, au fur et mesure qu'il avan
ait, la terre se levait derrire lui de part et d'autre et for
mait un grand foss comme ceux qui servent sparer
les enclos. Le seigneur, ayant vu de ses yeux ce miracle,
fut plus que jamais persuad que Gouesnou tait un saint
homme. Aussi, ne se contentant pas seulement du don de
la terre, il fit btir ses frais le monastre qu'il lui desti
nait. A cette fin, il convoqua des ouvriers qui se mirent
au travail sur les plans qu'avait dresss Majan, le frre
de Gouesnou, qui tait expert en l'art d'architecture. Et
tandis qu'on difiait le monastre matriel, Gouesnou
disposait des pierres vives pour le btiment spirituel, un
beau sanctuaire digne d'une sainte communaut dans
lequel Gouesnou avait l'intention d'instruire la jeunesse.
Une seule chose tait dsagrable en ce lieu: le
manque d'eau, tant pour l'usage courant du monastre
que pour la commodit des ouvriers qui taient obligs
d'aller en chercher assez loin. Mais Dieu y pourvut et
rvla Gouesnou un certain endroit o, ayant creus

150
ET DES PAYS CELTES

deux pieds en terre, il fit jaillir une source d'eau claire et


limpide. Cette fontaine fut nettoye par Majan et on
l'entoura d'un muret de pierre grise pour y retenir l'eau,
la laissant seulement cduler par un petit ruisseau qui
allait arroser un bel arbre que Gouesnou avait plant de
sa propre main. Et quand le monastre fut achev,
l'glise fut solennellement ddie par l'vque de Lon,
qui tait alors saint Houirdon.
Gouesnou et les disciples qui taient venus se joindre
lui menaient une existence austre dans cet enclos
monastique. Gouesnou prenait bien soin de fuir la conver
sation des femmes et ne leur permettait pas d'entrer
ailleurs que dans l'glise. Et pour marquer jusqu'o elles
pouvaient aller librement, sans scrupules et sans danger,
il fit lever une grande pierre qu'il leur tait interdit de
franchir. On raconte d'ailleurs qu'une femme, ayant
voulu passer, en dpit de la dfense de Gouesnou, tomba
terre raide morte. On ajoute qu'une autre femme,
ayant pouss une sienne compagne de l'autre ct de
cette pierre, reut le mme chtiment tandis que celle
qui tait passe involontairement demeura indemne.
Pendant qu'on travaillait la construction du monastre,
Gouesnou avait coutume d'aller dans les villages voisins
quter des vivres pour nourrir ses ou;riers. Un jour, ayant
demand un fromage de lait 1 une femme, celle-ci le
lui refusa schement, prtextant qu'elle n'en avait point.
Gouesnou, en souriant, lui rpondit: Tu crois mentir,
certes, mais en fait, tu dis la vrit. Tu crois avoir le fro
mage que tu m'as refus, mais en ralit tu n'en as pas.
Et lorsque Gouesnou fut parti et qu'elle ouvrit l'armoire
o elle serrait ses provisions, elle fut bien tonne et bien

1. En langue bretonne, le mot fourmaj employ seul


dsigne diverses sortes de charcuteries.
151
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

marrie de voir que tous ses fromages avaient t changs


en gros cailloux tels qu'on en rencontre sur le rivage de la
mer. Elle comprit que Dieu l'avait punie de son manque
de charit. Elle prit les cailloux, les porta Gouesnou et
lui demanda pardon. li lui donna alors sa bndiction et
la renvoya chez elle en paix. Mais en mmoire de ce
miracle, ces cailloux furent longtemps conservs dans
l'glise de la paroisse actuelle de Gouesnou.
Cependant, la mort de saint Hou:irnon, c'est
Gouesnou qui fut lu vque de Lon, et il gouverna
son diocse pendant vingt-quatre ans avec une grande
sagesse. Un jour, en compagnie de son frre Majan, il
s'en alla visiter un saint personnage du nom de Corbasius,
qui faisait construire un monastre au lieu qui est main
tenant Quimperl. Comme il considrait la structure de
l'difice, en prsence de Corbasius et de son architecte,
on en vint parler du propre monastre de Gouesnou,
pour lequel Majan avait employ le meilleur de son art.
Mais plus Gouesnou vantait les mrites de Majan, plus
l'architecte de Corbasius se sentait mal l'aise, croyant
qu'on diminuait son travail en insistant sur la perfection
d'un autre ouvrage. Il fut saisi d'une grande colre contre
Gouesnou et, tant mont sur un chafaudage dress
pour lambrisser l'glise, il laissa, comme par mgarde,
tomber son marteau sur la tte de l'vque de Lon. Le
choc fut si rude que le marteau brisa le crne du prlat
et pntra jusqu'au cerveau.
C'est ainsi que mourut Gouesnou, saint anachorte,
puis sage vque de Lon, Quimperl, en l'anne 675.
Et ce fut Corbasius qui le fit enterrer par ses religieux
dans l'glise mme o son malheureux visiteur avait pri
victime de l'injuste jalousie de son architecte 1

1. D'aprs Albert le Grand.

152
ET DES PA YS CEL TES

Il n'y a aucune raison de ne pas croire l'existence


relle de saint Gouesnou, mme si les dates aux
quelles on le fait vivre ne sont pas nettement dfinies.
Ce qui ressort de la lgende, ce sont les dtails
quelque peu pittoresques qui ont t ajouts au rcit
historique primitif qui relve non pas seulement de la
tradition populaire, toujours prte admettre le mer
veilleux, mais encore de l'ancienne mythologie. En
effet, s'il est courant de voir un saint fondateur
entourer le futur enclos monastique de faon plus ou
moins miraculeuse, l'pisode dans lequel, tranant
une fourche derrire lui, il dlimite son terrain tandis
que se creuse miraculeusement un foss, rappelle
curieusement un passage de l'pope irlandaise dite
la seconde bataille de Mag-Tured 1 . On y voit en
effet Dagda, l'un des chefs des fameuses tribus de la
desse Dana, accomplir les mmes gestes - et le
mme miracle.
Quant la mtamorphose des fromages en pierre en
guise de punition pour un manquement la charit, c'est
un motif courant dans la littrature hagiographique. Il
faut cependant remarquer que l'attitude de Gouesnou,
lorsque la femme vient faire amende honorable, n'est
gure plus conforme l'enseignement vanglique. Il
se contente en effet de bnir la femme, mais n'en lve
pas pour autant le sort qu'il a jet sur elle. Car il
s'agit bel et bien ici d'un sort, d'un de ces gessa
que les druides ou les satiristes de l'Irlande pr-chr
tienne lanaient sur tous ceux qui leur causaient du

1. Rcit complet dans J. Markale, Les Conqurants de l'ile


Verte, premier volume de la srie La Grande Epope des Celtes,
pp. 123-148.
153
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

tort, se moquaient d'eux ou agissaient contre l'ordre


tabli. En l'occurrence, Gouesnou pratique une magie
druidique, comme celle que la tradition prtend que
saint Patrick mettait en uvre pour contrer les prten
tions des druides et leur dmontrer que la magie
chrtienne tait plus efficace que la magie paenne.
Il est vrai que le sacr est toujours ambigu et que, dans
les campagnes bretonnes, on est toujours dispos
croire que le prtre- donc un exorciste-, s'il peut
chasser les dmons, peut galement les soumettre
sa volont, et qu'il accomplit donc, selon l'expression
populaire, des tours de physique.
Beaucoup plus grave est l'pisode de la pierre que
ne doivent pas franchir les femmes. Il tmoigne d'une
gynophobie pousse l'extrme. La femme y est
compltement diabolise. C'est un tre maudit que
. tout saint doit fuir. On finit par se demander si la
vertu de ces saints est si assure, puisqu'ils se
mettent toujours des barrires entre la tentation et
eux-mmes, comme s'ils craignaient d'y succomber.
D'ailleurs, la lecture des diffrents pnitentiels irlan
dais, en particulier celui de saint Colomban qui a t
longtemps en usage sur le continent 1, comme l'ana
lyse du De Excidio Britanniae de saint Gildas, est
rvlatrice de ce qui se passait, rellement, dans le
domaine de la sexualit, dans les monastres de type
celtique comme dans ceux qui suivaient le modle
romain aux vie et vrre sicles. Ces pnitentiels insis
tent lourdement sur les fautes contre la chastet,
toutes tarifes selon un barme trs prcis si l'on veut
se faire pardonner.

1. Voir J. Markale, Le Christianisme celtique, ainsi que Le


Priple de saint Colomban.

154
ET DES PA iS CEL TES

Il n'empche que l'attitude de saint Gouesnou


tient davantage du sectarisme et mme de l'into
lrance pure et dure que de l'honnte observance de
la morale chrtienne traditionnelle. Il est difficile
d'admettre le sort rserv toute femme qui franchit
la fameuse pierre-frontire, y compris celle qui
pousse de l'autre ct sa compagne. Et, d'aprs le
rcit, Gouesnou ne fait rien pour remdier cet tat
de fait: pour lui, comme pour la femme qui avait
refus le fromage, le chtiment n'est assorti d'aucune
circonstance attnuante. On se croirait revenu au
temps o, selon les Actes des Aptres (V, 1-11 ), les
nomms Ananie et Saphire, ayant vendu tous leurs
biens pour rejoindre la communaut chrtienne, et en
ayant gard une partie pour eux-mmes au lieu de la
remettre en totalit aux Aptres, furent foudroys par
la colre de Dieu et moururent l'un aprs l'autre. Il y
a l un signe vident d'un odieux fanatisme, qu'on
appellerait de nos jours du fondamentalisme, fana
tisme conduisant aux pires aberrations et qui, mal
heureusement, a souvent t pratiqu, encore dans
l'histoire rcente, dans ce pays de Lon o se situe
cette histoire de saint Gouesnou 1

1. Dans le Nord-Finistre, les exemples ne manquent pas de


cas o, en plein milieu du XX" sicle, dans certaines communes
rurales, l'on refusait de vendre quoi que ce ft un instituteur
ou une institutrice de l'cole publique sous prtexte qu'elle
reprsentait l'cole du Diable.
Saint Goulven (Goule'hen)

Au temps du pape Vigilius et de l'empereur Justinien 1,


en l'an de grce 540, alors que rgnait en Bretagne
armoricaine le roi Hol, deuxime du nom 2, un homme
du nom de Glaudon quitta l'le de Bretagne et aborda
sur les ctes de la province de Lon, avec sa femme que
l'on appelait Gologwenn, c'est--dire lumire blanche.
Etant sortis de leur navire, ils suivirent un chemin le long
du rivage et arrivrent en la paroisse de Plouder, dis
tante de deux lieues de la ville de Lesneven. Ils voulaient
aller encore plus avant, mais la nuit les surprit sur la grve,
du ct de Plonour-Trez, de telle sorte qu'ils furent

1. Il s'agit de l'empereur d'Orient, inspirateur du clbre


Code Justinien.
2. Personnage plus ou moins inconnu, mais confondu ici,
semble-t-il, avec l'Hol de Carhaix, cousin du fabuleux roi
Arthur dans l'une des versions des romans de la Table Ronde.
156
ET DES PA YS CEL TES

contraints de chercher un asile pour s'y reposer. Dans un


village qui s'appelait Brengorut, ils demandrent l'hospi
talit un paysan, mais celui-ci, considrant l'tat mis
rable de ces trangers, leur refusa tout net, et ils durent
se rfugier sous les arbres d'un bosquet o Gologwenn
accoucha d'un fils auquel son pre donna le nom de
Goulven.
Quand le matin fut venu, Glaudon s'en alla vers la
maison la plus proche pour demander un peu d'eau,
afin de laver l'enfant et rafrachir la mre, qui tait extr
mement altre. Mais il fut conduit brutalement. Cepen
dant, un voisin prit piti de lui et lui prta une jarre, lui
montrant le sentier qui, travers la fort, conduisait
une fontaine. Mais, tant entr dans la fort, comme le
chemin tait encombr de feuillages, il s'gara et perdit
tout le reste de la journe courir aprs la fontaine sans
jamais la trouver, de telle sorte qu'il ne revint que le soir,
fort dcourag, auprs de sa femme et de son enfant.
Voyant qu'il avait couru en vain et que sa femme tait
dans la plus extrme ncessit et que son fils tait faible
et dbile, il eut recours Dieu et, se jetant genoux,
supplia le Ciel de leur venir en aide. Or, ds que sa
prire fut termine, l'eau jaillit de dessous terre prs
de lui, entre deux roches, rpandant une eau claire et
abondante. Gologwenn en but avidement, puis elle
y lava son enfant, se disant en elle-mme que celui-ci
serait, par la grce qui venait de lui tre accorde, une
vive source de saintet, laquelle les hommes altrs de
dsespoir viendraient puiser, dans ses eaux salutaires,
un rconfort et un courage incomparables. Et cette fon
taine miraculeuse se voit encore prs de l'glise de
Goulven, laquelle burent, avec foi et dvotion, de
nombreuses personnes atteintes de diverses maladies et
qui en furent incontinent guries.

157
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

Le bruit du jaillissement miraculeux de cette fontaine


se rpandit tout alentour. Bientt, une grande foule y
accourut, et parmi celle-ci un homme riche et craignant
Dieu du nom de Godian, lequel, inspir de Dieu et mu
de compassion envers la misre de ces pauvres tran
gers, leur offrit ses biens, les logea, assista Gologwenn
de tous ses soins et tint l'enfant sur les fonts baptismaux.
Plus tard, alors que Goulven commenait parler, il
l'envoya aux coles et fit en sorte de l'entretenir pendant
toutes ses tudes.
Celles-ci acheves, Goulven commena frquenter
plus assidment les glises, lire les Saintes Ecritures et
catchiser le peuple. Dieu aussi commena le faire
connatre par les grands miracles qu'il accomplissait en
son nom, mais lui, qui se mfiait du Diable et de ses
piges, voyant que tout le monde venait lui pour
couter ses salutaires instructions, prit la rsolution de se
retirer en quelque endroit dsert afin d'y servir Dieu en
plus grande tranquillit. Cependant, comme son pre et
sa mre taient passs de vie trpas, Godian, son bien
faiteur, qui n'avait pas d'enfant et qui souhaitait faire de
Goulven son unique hritier, tenta de le dtourner de sa
vocation.
Mais il ne put venir bout de la tenace rsolution de
Goulven. Il quitta donc la maison de Godian, au grand
regret de toute la famille, et il s'en alla le long du rivage
jusqu' ce qu'il dcouvrt un petit bois bien abrit au
creux d'un vallon o, ayant fait le choix d'un endroit
propice, il dcida de s'tablir. Il y difia d'abord une
petite chapelle carre qui rsista longtemps aux intem
pries et qu'on appelait Penity sant Goulc'hen, c'est-
dire la maison de pnitence de saint Goulven. On dit
que la porte de cette maison, qui donnait sur le nord,
tait constamment ouverte, expose aux vents froids qui

158
ET DES PAYS CELTES

venaient de la mer et qui sont si furieux sur ces ctes,


mais que jamais Goulven, ni ceux qui venaient le visiter,
n'en subirent les incommodits, comme s'ils se trou
vaient dans un manoir bien clos.
Il ne rsidait gure depuis longtemps dans ce lieu que
le bruit de sa saintet s'tait rpandu travers tout le
pays, de telle sorte qu'il y avait des foules venir le
trouver. Et le chemin qui y menait, autrefois encombr
de buissons pineux qui le rendaient presque inacces
sible, devint bientt une vritable avenue comme celles
qui s'ouvrent aux limites d'une ville. Il admettait volon
tiers tous ceux qui le visitaient, soit pour tre instruits dans
la religion, soit pour se recommander ses prires, soit
pour tre guris de leurs infirmits. Mais s'il permettait
aux hommes d'entrer dans son petit ermitage pour y dire
leurs prires en son oratoire, il interdisait aux femmes
d'aller plus avant que la limite de son enclos. En ce lieu,
il passait des journes entires en prire et contempla
tion. Il ne mangeait rien d'autre qu'un peu de pain et
buvait de l'eau, et tenait clture continuelle en son ermi
tage, n'en sortant qu'une fois par jour pour faire une
promenade aux environs immdiats. Mais il avait cou
tume, pendant cette promenade, de s'arrter trois fois
devant trois croix qu'il avait lui-mme plantes pour y
prier et remercier Dieu.
Or, pendant qu'il menait cette existence austre dans
la solitude et la privation, les Danois et les hommes du
Nord, qui tenaient la mer cette poque, pillant et cu
mant tout ce qui tait bti face l'ocan, abordrent sur
les ctes du Lon. Ils mirent leurs navires couvert dans
des anses abrites et, en hordes confuses, se jetrent sur
l'arrire-pays pour y accumuler nourriture et richesses
diverses. Le seigneur de Lon, qui se nommait Even, qui
rsidait alors en la ville de Lesneven, fit armer tous ses

159
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

sujets afin de rsister ces envahisseurs et les rejeter


bien loin des rivages.
Mais avant d'aller la rencontre de ces barbares, il
alla trouver Goulven dans son ermitage. Goulven tait
genoux devant une croix. Le comte Even le salua hum
blement et lui dit qu'il venait lui annoncer qu'une arme
d'infidles avait dbarqu non loin de l, qu'il s'appr
tait les combattre et que, pour assurer la victoire des
chrtiens sur ces paens, il le suppliait de demander
Dieu de donner ses soldats et lui-mme le courage et
l'nergie ncessaires en ces circonstances. Goulven lui
rpondit: Seigneur Even, va hardiment au combat avec
tes hommes, et quand tu auras vaincu tes ennemis, reviens
me voir en ce lieu.
Le comte Even, ayant reu la bndiction de Goulven,
remonta sur son cheval et s'en retourna en sa ville de Les
neven. L, ayant fait prparer ses troupes, il les conduisit,
le lendemain matin, droit vers les ennemis. Les suivant
la fume des maisons brles, au son du tocsin et la
clameur perdue des paysans, il affronta les Danois et les
hommes du Nord alors qu'ils taient en dsordre, s'par
pillant par bandes, chargs de butin, en route vers leurs
navires. Le comte Even leur coupa le chemin et se jeta
sur eux avec la moiti de son arme, les faisant attaquer
par-derrire par l'autre moiti, de telle sorte qu'ils furent
compltement encercls, ne pouvant ni avancer ni reculer.
C'est ainsi qu'ils furent dfaits. Trs peu d'entre eux purent
se frayer un passage et se jeter dans les chaloupes, qu'ils
tenaient amarres au rivage, afin de regagner leurs
navires. L, levant immdiatement les voiles, ils prirent la
fuite perdument sans aucune envie de demeurer en
cette terre d'o on les chassait si brutalement. Quant au
butin qu'ils avaient amass, il resta aux mains d'Even et
des hommes qui l'avaient assist en ce combat.

160
ET DES PAYS CELTES

Ce mme jour, le comte Even, victorieux et triom


phant, s'en retourna Lesneven, ville qu'il avait fortifie
et ceinte d'une muraille trs solide, ville dans laquelle il
rendit grces Dieu de 'sa victoire et distribua le butin
rcupr ses hommes. Aprs quoi, il runit tous les
chefs et principaux officiers et les convia un festin.
Mais comme il se lavait les mains avant le repas, il se
souvint que Goulven lui avait demand de revenir vers
lui aprs la victoire qu'il souhaitait si ardemment. Il pr
senta ses excuses aux convives, les pria de faire bonne
chre pendant son absence et, sautant sur son cheval, il
se hta vers l'ermitage de Goulven. Quand il y fut arriv,
il sauta de son cheval, se prcipita terre et baisa
dvotement la main de l'ermite en lui disant: Pre,
lve-toi, car par la grce de Dieu et le mrite de tes
prires, nous avons vaincu nos terribles ennemis.
Goulven, prostern terre, les bras tendus en forme
de croix, n'avait pas boug de l, priant pour le succs
des armes chrtiennes, depuis que le comte Even tait
venu le trouver pour lui demander son aide. En enten
dant celui-ci, il se leva d'un bond et prit le comte par la
main: Seigneur Even, dit-il, rends grces Dieu qui
t'a donn cette victoire sur tes ennemis. Observe ses
commandements et garde-toi d'y contrevenir. Even le
remercia de ses bonnes instructions et lui dit qu'il lui
octroierait de bon cur tout ce qu'il lui plairait de lui
demander.
Je n'ai besoin d'aucun bien temporel, lui rpondit
Goulven, mais si tu veux faire quelque chose en actions
de grces pour ta victoire, je te conseille de btir un
monastre ici, prs de mon ermitage, et de lui donner
cette fort afin qu'elle permette de vivre aux religieux
qui seront ici et qui prieront chaque jour pour toi et ses
sujets. Le comte Even le lui accorda de bon cur et

161
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

donna au monastre autant de terre que Goulven pour


rait en cerner en un jour. Or, au fur et mesure que
Goulven s'avanait, le sol s'levait ses talons, formant
une sorte de foss, distinguant ainsi cette nouvelle dona
tion du reste des terres du seigneur de Lon.
Cependant, pour vaquer plus librement ses dvo
tions, il s'associa un jeune homme du nom de Maden,
lequel avait soin des choses extrieures, de recevoir les
aumnes et d'assurer les divers services ncessaires. Un
jour, Goulven envoya Maden chez un riche et gnreux
paysan de la paroisse de Plonour-Trez qui se nommait
Le Joncour pour lui demander de lui envoyer sans faute
la premire chose qu'il trouverait sa commodit. Maden
rencontra Le Joncour alors qu'il tait occup labourer
son champ et lui dlivra le message de son matre.
Quelque peu tonn, et jugeant qu'il n'avait rien qui ft
digne d'tre offert au saint homme, il fit le signe de la
Croix, ramassa trois poignes de terre et les mit dans le
vtement de Maden. Celui-ci retourna vers l'ermitage de
Goulven, mais plus il marchait, plus il sentait les trois
poignes de terre s'alourdir. Il ne put rsister au dsir
de regarder ce qu'il portait et vit avec stupfaction que
la terre s'tait transforme inexplicablement en or pur. Et
de cet or, Goulven fit faire un calice, trois croix et trois
belles cloches carres si lourdes qu'on ne pouvait en
faire sonner qu'une la fois.
Aprs la mort de Pol Aurlien, vque de Lon, le
clerg eut l'intention d'lire Goulven pour lui succder;
mais celui-ci, qui se sentait indigne de l'piscopat, quitta
secrtement son ermitage et partit accomplir un pleri
nage Rome. Or, pendant qu'il sjournait dans cette
ville, un songe rvla au pape saint Grgoire le Grand
l'excellence des mrites de Goulven et le choix qu'avaient
fait de lui comme vque les chanoines et le clerg du

162
ET DES PA YS CELTES

diocse de Lon. Le pape fit chercher Goulven travers


tout Rome et, quand on l'eut trouv, il le sacra lui-mme
vque de Lon.
Goulven, comprenant que telle tait la volont de Dieu,
retourna aussitt en Bretagne o il fut accueilli avec le
plus grand enthousiasme par les populations du Lon
qui le portrent en triomphe jusqu'en la ville d'Occis
mor, laquelle commenait tre appele Kaste/1-Paol,
c'est--dire Saint-Pol-de-Lon. Considrant qu'il avait
de nouveaux devoirs, Goulven se mit immdiatement
l'uvre. Il visita tout son diocse, rformant les abus
qu'il put constater, faisant rebtir les glises que les bar
bares avaient ruines et, en toutes choses, il se montrait
pasteur vigilant et soigneux de son troupeau. Et c'est
alors qu'il se trouvait Rennes, auprs de l'vque
Mlaine pour rgler quelque affaire d'importance, qu'il
sentit les atteintes d'une grave fivre qui, en quelques
jours, le fit passer de vie trpas, le premier jour de
juillet, l'an de grce 616, la quatorzime anne de son
piscopat 1

La chronologie est plutt malmene dans ce rcit


de la vie de saint Goulven. Le texte dont s'est servi
Albert le Grand est plutt tardif et son auteur semble
avoir emprunt certains dtails des rcits antrieurs,
en particulier la Vie de saint Gouesnou. On y
retrouve en effet, entre autres, le miracle du foss qui
se creuse au passage du saint et dlimite le territoire
de son monastre. C'est une sorte de lieu commun,

1. D'aprs Albert le Grand.

163
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

d'ailleurs, un vritable clich, mais dont l'inten


tion est vidente: il s'agissait de montrer le caractre
sacr d'un enclos monastique, la fois hors du
monde et projection sur terre de la Jrusalem cleste,
cela en parfaite continuit avec le concept celtique de
nemeton, clairire sacre au milieu d'une fort, sanc
tuaire inviolable o le temps et l'espace sont abolis
symboliquement.
Il y a bien entendu des intentions moralisatrices
dans ce rcit: la transformation des poignes de terre
en or pur n'est pas le rsultat d'une transmutation
alchimique, ni mme celui d'une intervention divine;
c'est tout simplement l'affirmation que reprendra
plus tard La Fontaine dans une clbre fable : le tra
vail est un trsor, en particulier le travail de la terre.
Il ne faut pas oublier que les hagiographes s'adres
sent d'abord une population paysanne et qu'ils sont
eux-mmes bien souvent d'origine rurale. Il s'ensuit
donc une description idyllique d'un pays tout entier
tourn vers le travail de la terre et le service de Dieu,
o les nobles sont toujours bienfaisants et veillent
assurer la scurit de ceux dont ils ont la charge. En
quelque sorte, mme si les femmes sont souvent
souponnes d'entretenir le trouble dans les corps et
les mes, tout le monde, il est beau, il est gentil.
Cette volont de rassurer en mme temps que d'en
seigner la bonne manire de vivre explique assez
bien le mlange de faits historiques qu'on peut
constater dans le rcit de la vie de saint Goulven. Le
personnage a une existence historique incontestable.
Il est all Rome au temps de saint Grgoire le
Grand. Il a t lu vque de Lon. Mais en faire le
contemporain de saint Pol Aurlien, de saint Mlaine
et surtout du comte Even, c'est prendre ses dsirs
164
ET DES PA YS CELTES

pour des ralits. D'ailleurs, ce n'est pas le comte


Even qui a donn son nom la petite ville de
Lesneven 1, et la ville d'Occismor, dans laquelle on
retrouve le nom gaulois Uxisma ( la plus haute),
dsignant l'le d'Ouessant, et par consquent le nom
du peuple gaulois des Osismii, est plus mythique que
relle, bien qu'on ait pu la localiser Brest ou sur les
rives de l'Aber-Vrac'h. Mais, en aucun cas, ce ne peut
tre la ville qui est maintenant Saint-Pol-de-Lon.
Quant l'invasion prtendue des Normands la
fin du ye sicle, c'est une absurdit vidente. S'il y a
eu des envahisseurs cette poque, ce ne peut tre
que des Saxons, et c'est d'ailleurs pour protger les
rivages armoricains des incursions saxonnes que, ds
le rve sicle, les autorits impriales romaines ont
install les premiers immigrants venus d'une le de
Bretagne surpeuple l'poque, alors que la pnin
sule manquait d'habitants, et surtout d'hommes capa
bles de porter les armes 2

1. Le nom de Lesneven (Finistre) signifie la cour neuve.


C'tait une simple rsidence, une cour nouvellement ins
talle l'intrieur de l'ancienne paroisse de Plouder. Le comte
Even a lui-mme une existence plus que douteuse.
2. Voir Lon Fleuriot, Les Origines de la Bretagne, Paris,
Payot, 1980.
Saint Guigner (Fingar)

Guigner tait le fils d'un roi d'Irlande et, dans la


langue de son pays, il tait nomm Fingar, c'est--dire
bel ami, non seulement parce qu'il tait beau et d'un
abord agrable, mais parce qu'il s'tait efforc, ds son
plus jeune ge, de manifester son esprit de charit et de
dvouement envers tous ceux qui l'entouraient.
C'tait l'poque o saint Patrick prchait l'Evangile
dans toute l'Irlande, convertissant les rois et les princes,
ainsi que tous les prtres de l'ancienne religion qu'on
appelait des druides. Mais le pre de Guigner demeu
rait obstinment fidle aux cultes de ses anctres. Aussi,
lorsqu'il apprit que son fils, au cours d'une grande
assemble, avait montr devant tout le monde le respect
qu'il avait pour Patrick et qu'il avait solennellement dclar
qu'il embrassait la Foi chrtienne, le roi le chassa-t-il de
ses Etats comme tant l'ennemi de sa personne et de ses
dieux.

166
ET DES PA YS CELTES

Guigner rassembla alors une troupe d'amis qui


taient chrtiens comme lui et, en accord avec eux, il
dcida de les conduire sur d'autres terres, l o ils
pourraient librement servir Dieu sans craindre de pers
cutions. Et, aprs une longue navigation, ils abordrent
sur les rivages de l'Armorique. En ces annes-l rgnait
un certain Audren sur le sud de la pninsule, depuis le
fleuve Vilaine jusqu' la rivire de l'Odet. Lorsqu'il
apprit l'arrive d'un groupe de Bretons venus de la
grande le et conduits par un fils de roi, il alla les
trouver et, comme il tait fervent chrtien, il leur donna
gnreusement des terres pour qu'ils pussent fonder un
enclos monastique. C'est ainsi que Guigner s'tablit sur
des landes, l'endroit qu'on appelle aujourd'hui
Pluvigner, en langue bretonne Pleuiner, c'est--dire la
paroisse de Guigner. Lui et ses compagnons y vcu
rent dans les principes et exercices de la vie religieuse
pendant quelques annes, en s'inspirant autant qu'il
leur tait possible des exemples que leur avait donns
saint Patrick.
Cependant, Guigner avait le dsir imprieux de fuir
le monde afin de se consacrer Dieu seul: c'est pour
quoi il se spara de ses compagnons et s'en vint habiter
dans une caverne qui s'ouvrait dans la valle de la
rivire qu'on appelle le Loch. L, il passait son temps
mditer les vrits ternelles et ne se nourrissait que de
glands. Mais, un jour, des messagers venus d'Irlande
vinrent le trouver dans sa retraite pour lui annoncer que
son pre tait mort et que les habitants de son pays,
gagns par la foi chrtienne, le rclamaient pour en
faire leur nouveau roi. Sentant que c'tait son devoir de
rpondre l'appel de ses compatriotes, il sortit de sa
solitude, traversa la mer et retourna en Irlande. Mais, aprs
avoir rgl diffrentes affaires dans le royaume dont il

167
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRET AGNE

tait l'hritier, il refusa la couronne qu'on lui proposait


et rsolut de retourner en Armorique pour retrouver sa
solitude. Mais, comme il avait appris que l'le de Bre
tagne tait envahie par des Saxons qui suivaient les
erreurs du paganisme, il dcida de passer auparavant
par ce pays pour y prcher l'Evangile et tenter de
convertir ces barbares qui, au mpris de toute justice,
faisaient tant de mal aux peuples de l'le, tous bons
chrtiens et fervents serviteurs de l'Eglise.
Guigner quitta donc son le natale en compagnie de
plus de sept cents personnes, dont sept vques, et de
sa propre sur, qui avait nom Piale, et qui tait aussi
humble et dtache du monde que lui. Mais ds qu'ils
furent arrivs en Cornouaille insulaire et qu'ils eurent
manifest leurs intentions missionnaires, un certain
prince breton nomm Thewdric rassembla des troupes et
fondit sur eux avec tant de fureur qu'il les fit tous massa
crer. Guigner, qui n'avait jamais cess d'exhorter les
siens souffrir le trpas avec patience, eut lui-mme la
tte tranche aprs tous ses compagnons. Cet vnement
arriva vers l'an 455, et l'on dit que ce carnage fut uni
quement l'effet de la haine que les Bretons avaient contre
les Irlandais, sans que la religion y et aucune part 1

En admettant l'existence - fort douteuse - d'un


pieux personnage irlandais du nom de Fingar, il
est totalement impossible de croire la ralit du

1. D'aprs Dom Lobineau qui s'inspire ici d'un rcit, proba


blement apocryphe, contenu dans les uvres de saint Anselme
de Canterbury.

168
ET DES PAYS CELTES

saint Guigner honor en Bretagne Pluvigner


(Morbihan) et dans deux Loc-Eguiner du Finistre
Nord. Et cela pour plusieurs raisons d'ordre tant
archologique que linguistique.
Son nom suscite en effet bien des interrogations.
Le galique Finn-gar peut se traduire par blanc
ami ou encore par saint proche parent. Il en est
de mme pour la forme originelle bretonne Gwenn
Gar qui a donn le franais Guigner. II n'y aurait
donc aucune difficult admettre que Fingar et
Guigner sont une seule et mme personne. Mais un
problme se pose, car logiquement la premire lettre
du breton Kar, ami, parent, n'aurait pas d subir
la mutation adoucissante en G aprs Gwenn
considr comme un mot masculin. Or, la mutation
s'est faite comme si on avait compris que Gwenn
tait du genre fminin, et dans ce cas, Gwengar
Guigner serait la blanche amie, ou la sainte
parente. A moins qu'il ne s'agisse du terme breton
Gar qui signifie cuisse : alors la signification ne
pourrait tre que blanche cuisse. Et ce n'est pas
tout...
A une quinzaine de kilomtres de Pluvigner, sur la
paroisse de Gunin, se dresse une colline de 155 m de
hauteur, le Man-Guen (Man Gwenn en breton),
dont le nom signifie mont blanc ou mont sacr,
un incontestable sanctuaire pr-chrtien orn actuel
lement d'une chapelle Saint-Michel sur le sommet et
d'une glise et d'une fontaine ddies Notre-Dame
du Man-Guen, en contrebas. Il s'agit videmment
d'un lieu vou au culte d'une divinit de lumire,
dont l'pithte tait Belenos chez les Gaulois, ensuite
recouverte par le plus brillant des archanges, saint
Michel, lequel est toujours doubl par la Vierge
169
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Marie 1 qui pose son pied sur le serpent-dragon que


Michel combat pour le faire rentrer dans les tnbres
intrieures. Or, on sait que chez les Celtes, la divinit
solaire tait toujours fminine. Ne faudrait-il pas voir
dans ce nom de Gwenn - composante de celui de
Guigner-Fingar - le souvenir d'une antique desse
solaire lumineuse ? Les arguments en faveur de cette
hypothse ne manquent pas 2.
Une lgende locale du pays de Baud raconte une
bien trange histoire ce sujet: il s'agit de la Mre
du Diable qui, autrefois bien sr, parcourait la Bre
tagne en portant dans son tablier (allez savoir pour
quoi ! ...) deux grosses pierres: et comme elle tait
puise par sa longue marche, elle laissa tomber ces
pierres qui forment actuellement les deux mamelons
du Man-Guen. Cela rappelle les clbres Paps ofAnu,
ces ttons d'Anna du comt de Kerry, en Irlande,
et il n'est pas difficile d'identifier cette mre du
diable comme tant une diabolisation d'une
antique divinit blanche et lumineuse dont le nom de
Gwenn conserve le souvenir. De plus, la tradition
locale prtend que les femmes qui veulent du lait en
abondance pour nourrir leur enfant peuvent venir
gratter la mousse dore qui recouvre la faade ouest
de la chapelle Notre-Dame du Man-Guen et s'en
frotter les seins. Le rsultat est garanti, si l'on en croit
ce qu'on raconte au sujet d'un Anglais trs sceptique

1. Il en est ainsi au Mont-Saint-Michel en Normandie, dans


les Monts d'Arre, o l'glise de Brennilis, ddie la Vierge
Marie, fait pendant la chapelle Saint-Michel de Brasparts,
ainsi que dans bien d'autres lieux.
2. Voir J. Markale, Histoires mystrieuses de Bretagne,
Paris, Le Rocher, 2001, pp. 214-216.

170
ET DES PA YS CEL TES

qui aurait accompli ce rituel et qui se serait vu afflig


d'une paire de seins.
Il y a d'ailleurs une sainte Gwenn dans l'ha
giographie bretonne, dont l'histoire est lie au lait
maternel. Cette Gwenn tait la mre de trois saints
(sans jeu de mots !), Jacut, Guethenoc (Gwezennek)
et Gwenol, et, comme elle ne pouvait pas nourrir ses
trois enfants, Dieu accomplit un miracle en la dotant
de trois seins, d'o son nom de Gwenn Teir Bronn,
Blanche aux trois seins, et la trs belle statue qui
la reprsente ainsi dans la chapelle Saint-Vennec de
Briec-sur-l'Odet (Finistre). Certes, on peut y dceler
une interprtation errone de l'expression latine
trois fois mre, mais la lgende est tenace et
ramne toujours au thme des seins nourriciers.
On peut encore aller plus loin en revenant la
paroisse de Pluvigner. L'glise primitive, dont subsis
tent des vestiges au sud de l'difice actuel, tait
ddie Notre-Dame-des-Orties, et cela malgr
le patronage de saint Guigner. Or, une appellation
de ce genre se rfre obligatoirement la dcou
verte fortuite d'une statue fminine dans un buisson
d'orties, de ronces, de gents ou de tout autre vgtal.
Les cas semblables sont innombrables et, chaque
fois, on dclare qu'il s'agit d'une statue de la Vierge
Marie (ou de sainte Anne) alors que, selon toute vi
dence, ce ne peut tre qu'une Vnus, une Isis ou une
Cyble de la priode gallo-romaine, statue gnrale
ment informe ou trs mutile que l'on est oblig de
retailler ou d'habiller somptueusement afin de lui
donner un aspect chrtien prsentable. Cette appel
lation de Notre-Dame-des-Orties est significative,
d'autant plus que des fouilles rcentes sur certains
sites archologiques des alentours de Pluvigner ont
171
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

permis de retrouver des dbris de statuettes gallo


romaines reprsentant Vnus. Ce mystrieux saint
Guigner n'aurait-il pas recouvert un culte trs ancien
d'une divinit fminine laquelle on aurait donn le
nom latin de Vnus - dont le gnitif est Veneris?
Il semble que la rponse ne peut tre qu'affirma
tive. Dans les documents mdivaux en latin, l'glise
de Pluvigner est appele Ecclesia sancti Veneris.
On a manifestement masculinis le nom de Vnus. Et
si l'on veut une preuve supplmentaire de ce recou
vrement, on peut aller sur les rives de la Vilaine,
Langon, village situ non loin de Redon (Ille-et-Vtlaine),
pour lever tous les doutes concernant cette affaire.
Il existe en effet dans cette paroisse une chapelle
place sous le vocable de sainte Agathe, patronne des
nourrices, qui est en ralit un sanctuaire gallo
romain du IV0 sicle, non dtruit et qui a t rutilis
tel quel ds les premiers temps de la christianisation
de la pninsule armoricaine. Ce vocable de sainte
Agathe est assez rcent, car autrefois cette chapelle
tait ddie un mystrieux saint Vner ( ou Vn
rand) dont on ne savait strictement rien. Mais telle
tait la tradition locale. Or, au x1x sicle, en res
taurant l'intrieur de l'difice, on a gratt les murs
recouverts de pltre et on a dcouvert une fresque,
typiquement gallo-romaine, et d'ailleurs tout fait
remarquable, reprsentant la naissance de Vnus, ses
deux seins bien en vidence, au milieu des flots. Bien
entendu, on a jug que cette fresque, essentiellement
paenne mais qu'il tait impossible de faire dispa
ratre, tait hors de propos dans un sanctuaire ddi
un Vner compltement inconnu. On a donc prfr
lui substituer une sainte - qui n'est gure plus authen
tique, mais qui ne sent pas le soufre, du moins au
172
ET DES PAYS CELTES

premier degr - afin de justifier la prsence de cette


reprsentation en en faisant une sorte de vision pr
monitoire du lgendaire chrtien.
Guigner, Fingar, Vner? Trois noms qui se rfrent
tous la Vnus latine dont le nom, bti sur une racine
indo-europenne qui signifie beau, blond, lumineux,
bien n, se retrouve d'ailleurs dans l'appellation du
peuple des Vntes et dans celle du hros irlandais
Finn mac Cumail, roi des fameux Piana, ces guer
riers blancs et lumineux engags dans une lutte sans
merci contre les forces obscures qui tentaient de trou
bler le monde ... Il y a vraiment trop de concidences
pour qu'on ne reconnaisse pas dans ce saint
Guigner le lointain souvenir de cette lutte dsespre
que, depuis l'aube des temps, l'humanit, toujours
prise de clart et de puret, a engage contre les
puissances du Mal.
Saint Gurthiern (Gwrtheyrn, Vortigern)

Gurthiern tait un roi de l'le de Bretagne qui avait


support bien des vicissitudes face aux frquentes incur
sions des Pictes et des Irlandais sur les territoires dont il
avait la charge. On dit mme que pour lutter plus effica
cement contre ces pirates, il avait demand le secours
de certains peuples de la Germanie et que c'tait
cause de lui que l'le avait t ensuite envahie par les
Saxons, ceux-ci se conduisant en conqurants et non
plus comme allis contre un ennemi commun. Et Gurthiern
en fut la premire victime, car pour prix de leurs inter
ventions, les Saxons, que conduisait un certain Hengist,
assist de son frre Horsa, demandrent des terres et s'y
fixrent dfinitivement. Cette collusion entre Gurthiern et
les Saxons mut les Bretons qui, en grande majorit, se
rangrent sous l'autorit d'Emrys Gwledig, fils d'un roi
que Gurthiern avait limin - certains disent mme
assassin - pour s'assurer le pouvoir suprme sur toute

174
ET DES PA YS CEL TES

l'le. Et c'est ce propos qu'on raconte que Gurthiern,


voulant se protger de ses ennemis qui s'acharnaient
contre lui, fit construire une tour bien fortifie au sommet
d'une montagne. Mais, chaque nuit, la tour s'effondrait
sans qu'on st pour quelle cause. Or, comme il avait fait
venir le prophte Merlin, lequel tait encore un jeune
enfant, celui-ci lui rvla que deux dragons se battaient
chaque nuit sous les fondations de la tour, ce qui ruinait
la construction du jour prcdent. Et surtout, cette
occasion, Merlin prdit Gurthiern qu'il serait bientt
vaincu par Emrys Gwledig.
Cependant, Gurthiern rsistait bravement tous ceux
qui l'attaquaient, mais au cours d'une bataille, il eut le
malheur de tuer le fils de sa sur sans savoir que c'tait
son neveu. Pour viter que son fils mort ne ft outrag
par ses ennemis, et ne pouvant emporter le corps tout
entier, la sur lui coupa la tte et porta celle-ci contre
elle afin de l'enterrer en un endroit digne de lui. Et
lorsque Gurthiern vit sa sur porter la tte du jeune
homme en se lamentant, il en conut une grande tris
tesse. C'est pour cette raison, dit-on, qu'il abandonna sa
couronne pour aller se rfugier dans une valle dserte
du nord de l'le et y pleurer sur sa destine. Pourtant,
certains prtendent qu'il fut brl avec tous les siens
dans sa forteresse laquelle les troupes d'Emrys Gwledig
qui l'assigeaient avaient mis le feu, chose manifeste
ment fausse si l'on n'admet pas qu'il ait pu chapper
aux flammes et s'enfuir en un endroit secret.
Quoi qu'il en soit de toutes ces histoires, on assure
que Gurthiern, chass de son royaume ou quittant volon
tairement la couronne par un mouvement de pit, se
dcida fouler aux pieds les grandeurs de la terre et
passer la mer afin de trouver en Armorique un lieu qui
pt convenir son dsir de solitude et de repentir. C'est

175
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

ainsi qu'il aborda dans l'le de Groix, situe une lieue de


l'embouchure de la rivire Blavet, et qu'il s'y construisit
un ermitage, sur une falaise dominant la mer, dans le
but d'y prier pour le salut de son me et le pardon de
tous les pchs qu'il avait commis au temps o il tait
tout-puissant dans ses domaines.
Ce fut donc dans cette solitude affreuse que Gurthiern
vint cacher ses qualits et sa noblesse, aprs s'tre drob
ses courtisans et ses domestiques. Il y demeura plu
sieurs annes, connu des seuls pcheurs de cette cte
perptuellement battue par les vents du large. Mais
enfin, le Ciel le fit connatre par tant de prodiges que les
deux seigneurs, propritaires du lieu, qui avaient nom
Chemen et Heboen, lui rendirent toutes sortes d'hom
mages et de respects, et surtout le firent connatre au roi
Gradlon, de qui l'le dpendait, quoiqu'elle soit prsen
tement du diocse de Vannes.
Ce prince- envoya vers lui des serviteurs pour le prier
de venir le voir. Gurthiern qui, malgr sa nouvelle voca
tion d'ermite, n'avait cependant pas oubli ses origines
royales, alla donc trouver le roi Gradlon qui rsidait alors
Quimper. Le roi Gradlon fut si difi de son entretien
et de son humilit qu'il voulut le retirer de son rocher sur
l'le de Groix, qu'il jugeait indigne de son rang et
de sa pit, et lui donna en toute proprit une portion
de terre dans un lieu nomm Anaurot, situ au confluent
des deux rivires Isole et Ell, sur un promontoire o fut
ensuite btie la ville de Quimperl (Kemper-Ell), c'est-
dire le confluent de l'Ell. Et il s'tablit en cet endroit
en un simple ermitage, l o, bien longtemps aprs, fut
rig un monastre que l'on plaa sous le vocable de la
Sainte-Croix.
Or, cette poque, le comte du pays de Vannes tait
bien ennuy parce que ses vassaux taient menacs de

176
ET DES PAYS CELTES

la famine. En effet, leurs terres taient envahies par des


vers qui mangeaient le bl en herbe et ruinaient entire
ment l'esprance de la moisson. Ayant entendu parler
des mrites de Gurthiern; il jugea qu'il n'y avait pas de
meilleur moyen de lutter contre cette calamit que d'avoir
recours aux prires de celui-ci. A cet effet, il lui envoya
des messagers qui taient trois des plus importants habi
tants de Vannes, Gwedgwal, Katwoth et Kadwr, pour le
supplier d'avoir piti de son pays.
L'ermite, sensible la misre de ces pauvres gens,
leur fit parvenir de l'eau bnite et leur conseilla d'en
parpiller quelques gouttes sur les terres atteintes par le
flau. Cela ne fut pas plus tt accompli que tous les vers
qui ravageaient les campagnes prirent, comme si cette
eau fut devenue pour eux le plus terrible des poisons. Et,
en reconnaissance de ce bienfait, le comte de Vannes
donna Gurthiern une terre situe sur la rivire du
Blavet, qui portait le nom de Vignac, et qui a constitu
ensuite la paroisse de Kervignac. Et l'on assure que
c'est en cet endroit que Gurthiern, autrefois puissant roi
des Bretons, termina sa vie dans la solitude, l'humilit, le
repentir et la prire 1

Tout n'est pas clair dans le rcit de la vie de


saint Gurthiem, peu s'en faut, mais il n'y a aucune
raison de douter de son existence relle, et de plus,
comme le fait remarquer Lon Fleuriot, le texte qui
relate sa vie dans le Cartulaire de Quimperl, rdig

1. D'aprs Dom Lobineau et des dtails emprunts au Cartu


laire de l'abbaye de Quimperl ainsi qu' la Vita Merlini de
Geoffroy de Monmouth.

177
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

en latin au xc sicle, parat bien tre une traduction


d'un original en vieux breton, ce qui est assurment
une preuve d'anciennet. Mais qui est donc en ralit
ce saint Gurthiem, roi dchu devenu ermite?
Car il s'agit bien d'un roi dchu, le doute n'est pas
possible. Le compilateur du texte du Cartulaire de
Quimperl, un certain Gurheden, est formel sur ce
point quand il prcise: ce sont les reliques de Gur
thiem qui fut roi des Anglais, le terme Anglais
dsignant ici bien entendu les Bretons insulaires.
Mme s'il a exist quelque "petit" saint homonyme
de Vortigernos > Gurthiern, c'est bien du roi Vorti
gem qu'il s'agit dans cette vie'. D'ailleurs, le nom
de Vortigem - devenu Gwrtheym en gallois et Gur
thiem en breton - est en lui-mme rvlateur
puisqu'il signifie grand chef, pithte flatteuse qui
convient videmment fort bien un roi.
Cependant, il faut constater que Vortigem n'a pas
la rputation d'un saint outre-Manche, en particulier
dans la tradition galloise qui n'est gure tendre envers
lui: Trois hommes de dshonneur furent dans l'le
de Bretagne. [ ...] Le second est Gwrtheym Gwrthe
neu (= "le trs mince") qui, le premier, donna de la
terre aux Saxons dans cette le et s'allia en premier
avec eux. C'est lui qui fit tuer Kystennin Vychan
(Constantin le Petit), fils de Kystennin Vendigeit
(Constantin le Bni), par trahison, et contraignit
l'exil les deux frres Emrys Gwledig (Ambroise
le Roi, c'est--dire Aurelius Ambrosius) et Uther
Pendragon, qui durent aller jusqu'en Llydaw

1. Lon Fleuriot, Les Origines de la Bretagne, p. 278. Voir


J. Markale, L'Epope celtique en Bretagne, Paris, Payot, 1985,
pp. 109-110 et 240-247.

178
ET DES PA YS CEL TES

(l'Armorique). Et il s'empara par ruse de la couronne


et de la royaut. A la fin, Uther et Emrys brlrent
Gwrtheyrn dans sa forteresse'. Ce passage, emprunt
l'une des fameuses Triades de l'ile de Bretagne,
rdiges en gallois vers le xr sicle, rsume parfaite
ment ce qu'on pensait de Vortigern chez les Bretons
insulaires. Et il n'a pas meilleure rputation dans les
rcits piques concernant l'enchanteur Merlin, Uther
Pendragon et le roi Arthur.
Le moins qu'on puisse dire, c'est que le person
nage est fort ambigu, mais on peut essayer de com
prendre son comportement si l'on se rfre certains
passages des chroniques anglo-saxonnes concernant
les vnements du ve sicle. On lit en effet ceci la
date de 443: En cette anne, les Bretons envoyrent
travers la mer des messagers Rome et demand
rent de l'aide contre les Pictes, mais ils n'obtinrent
personne, car les Romains taient engags dans une
campagne contre Attila, roi des Huns. C'est alors
qu'apparat cette importante prcision: Alors, ils
dputrent vers les Angles et firent la mme demande
aux chefs des Angles. Ainsi donc, en butte aux
attaques permanentes des Pictes du nord de l'Ecosse
- ainsi d'ailleurs que des Gals d'Irlande -, les
Bretons insulaires, abandonns par les Romains,
c'est--dire les dernires forces de l'Empire romain
en train de sombrer, n'ont plus eu d'autre alternative
que de se tourner vers les peuples germaniques.
Mais tait-ce une dcision prise par l'ensemble des
Bretons ? Il ne le semble pas, et une tude atten
tive des divers vnements de cette priode montre

1. Triade 51, dans Rachel Bromwich, Trioedd Ynys Prydein,


Cardiff, 1961.

179
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE
clairement qu'il existait chez les Bretons insulaires
deux clans opposs : celui des chefs qui croyaient
encore la ralit de l'Empire romain, reprsent par
Aurelius Ambrosius (Emrys) dont la prsence sur le
continent comme alli des Gallo-Francs est atteste,
et celui des Bretons indpendantistes dont Vortigem
parat tre l'incarnation la plus intransigeante.
Cette thse est confirme par la suite de cette chro
nique anglo-saxonne, la date de 449 : Hengist et
Horsa, invits par Vortigem, roi des Bretons, vinrent
dans l'le de Bretagne, d'abord l'aide des Bretons,
mais ensuite en combattant contre eux. Une autre
version du texte est encore plus explicite: Vortigem
invita les Anglais et alors ceux-ci vinrent en trois
navires dans l'le de Bretagne l'endroit appel
Ebbsfleet. Le roi Vortigem leur donna de la terre dans
le sud-est de ce pays (le Kent) condition qu'ils
combattissent les Pictes. Alors, ils combattirent les
Pictes et les vainquirent partout o ils les affrontaient.
Mais ensuite, ils dputrent vers Angeln (un chef
saxon rest sur le continent), lui demandant des ren
forts, les informant de la lchet des Bretons et de
l'excellence de leurs terres. C'est ainsi que furent
envoyes dans cette le des forces considrables. Ces
hommes vinrent de trois tribus de la Germanie, des
Saxons, des Angles et des Jutes 1 Et il est ensuite
racont comment les nouveaux venus, attirs par la
richesse des terres, et de plus en plus exigeants, se
retournrent contre Vortigem et le combattirent.
En somme, Vortigem avait fait entrer le loup dans la
bergerie, d'o la rprobation unanime des chroniqueurs

1. Cit par Lon Fleuriot, Les Origines de la Bretagne,


p.225.

180
ET DES PAYS CELTES

de Bretagne insulaire, depuis saint Gildas jusqu'


Nennius, compilateur de l'Historia Brittonum et
Geoffroy de Monmouth dans son Historia Regum
Britanniae, sans parler des multiples auteurs tant
franais que gallois des popes dites arthuriennes. Et
l'on peut tre surpris de constater que ce personnage
controvers et mme franchement ha ait pu, en fran
chissant la Manche, devenir un des grands saints
de la Bretagne armoricaine. Il est vrai que nombreux
sont les cas o l'on voit des criminels se repentir et
devenir des saints authentiques. Et saint Gurthiern,
toujours honor dans l'le de Groix, Quimperl et
Kervignac, fait partie de ceux-l.
Saint Gwenhal (Gunal, Gunaud)

Gwenhal naquit auprs de Quimper, d'une noble


famille de la Cornouaille armoricaine. Ses parents se
distinguaient par leur pit exemplaire et par le soin
qu'ils prenaient l'ducation de leurs enfants. Gwenhal
grandit ainsi dans les meilleures conditions et avana
autant en sagesse qu'en ge. Il joignait en effet la
beaut du corps les talents de l'esprit et les charmes de
la douceur et de la vertu.
Or, un jour, Gwennol, cet ermite qui avait fond le
monastre de Landvennec et en tait devenu l'abb,
vint passer, accompagn de quelques-uns de ses reli
gieux, prs de la maison o rsidaient les parents de
Gwenhal. Le jeune garon, qui n'avait que sept ans,
se trouvait au milieu de ses compagnons de jeu, devant
la porte de cette demeure, et quand il aperut l'abb de
Landvennec, il ressentit une trange impression. Gwen
nol s'aperut du trouble de l'enfant et dcouvrit dans

182
ET DES PA YS CELTES

sa physionomie un air noble qui pouvait donner de


grandes esprances. L'abb se crut oblig de lui deman
der s'il accepterait de le suivre et de venir servir Dieu
avec lui dans son monastre de Landvennec.
Il n'en fallut pas plus Gwenhal pour le dterminer
et, prenant la parole de Gwennol comme un appel de
Dieu lui-mme, il lui rpondit d'un ton rsolu: Oui,
Pre vnrable, je te suivrai volontiers pour servir ton
divin matre, car il est crit dans l'Evangile qu'on est
indigne de lui si l'on ne quitte pas pre, mre, frres,
surs, biens, hritages, esprances, en un mot toutes
les choses d'ici-bas, lorsqu'il daigne nous appeler vers
lui. L'abb, fort surpris de la subite et gnreuse rsolu
tion du jeune Gwenhal, lui dit, afin de l'prouver, qu'il
tait trop jeune et trop faible et qu'il devrait encore
rester un certain temps chez son pre avant d'tre admis
dans son monastre. Mais l'enfant, qui savait dj faire
usage des saintes paroles de l'Evangile, lui rpliqua
avec la mme ferveur et la mme prsence d'esprit:
Quoi donc, Pre vnrable I ne sais-tu pas qu'il est
crit que quiconque, ayant mis la main la charrue,
regarde derrire soi, n'est pas digne du royaume des
Cieux? Me crois-tu assez lche pour vouloir commencer
et me djuger quelques instants plus tard? Sache que
ni la considration de mes parents ni aucune autre ne
pourra me dtourner de ma rsolution. Cette fermet
plut beaucoup Gwennol qui, avec l'accord des
parents du jeune garon, permit Gwenhal de le
suivre dans son monastre, o il le revtit de l'habit reli
gieux et prit un soin tout particulier l'instruire et le
former la pratique des vertus les plus hautes.
La ferveur du jeune novice surprit d'abord tout le
monde, dans une communaut o il fallait en avoir
beaucoup pour paratre seulement rgulier. Comme

183
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

cette ferveur semblait extraordinaire, on s'imagina


qu'elle se dissiperait en peu de jours. Mais Gwenhal
dtrompa tous ceux qui en jugeaient ainsi et, bien loin
de diminuer, son zle et son ardeur ne firent que crotre
et embellir au fur et mesure que les jours s'coulaient,
de telle sorte qu'il surpassa bientt, dans toutes les pra
tiques de la religion, les plus fidles et les plus parfaits
de tous ses compagnons.
l'attrait de la puret et de l'austrit lui suggrait une
pratique singulire: lorsque les frres taient endormis,
il sortait et allait se plonger dans l'eau pendant les nuits
les plus froides de l'anne et il y demeurait jusqu' ce
qu'il et rcit les sept psaumes de la pnitence. Et cela
amortit tellement dans son corps le feu impur que tout
tre humain conserve en lui qu'il garda toujours une
chastet d'ange, sans doute pour se montrer digne du
nom que ses parents lui avaient donn et que l'on disait
signifier ange blanc 1 .
Il fallait sans doute que ses vertus fussent d'un grand
clat et d'une grande fermet pour que l'abb Gwen
nol, dont le discernement tait sans dfaut, le prfrt
tous parmi ses frres, et le choist pour son successeur
sans que personne n'y trouvt une quelconque objection
faire, sauf peut-tre Gwenhal lui-mme qui, par
son humilit naturelle, s'estimait le plus indigne de tous.

1. Fausse tymologie qui arrange bien les hagiographes.


Gwenn-Hal signifie simplement le blanc gnreux, ou par
suite des multiples sens de gwenn (blanc, lumineux, bien n,
sacr), quelque chose comme le saint gnreux, pithte
parfaitement justifie pour un tel personnage. Quant la pra
tique singulire consistant se plonger dans l'eau froide, elle
tait commune dans les monastres d'Irlande et de l'le de
Bretagne et faisait partie de tout un rituel de dpassement. Voir
J. Markale, Le Christianisme celtique.

184
ET DES PAYS CELTES

Mais cela tant, aprs la mort de Gwennol, il fut lev


par tous les moines de Landvennec comme leur abb,
mais ce fut contrecur qu'il accepta cette charge,
arguant constamment de sa jeunesse et de son manque
d'exprience.
Il demeura sept annes dans l'exercice de cette
charge; aprs quoi, il rsolut de quitter Landvennec et
d'aller en Irlande et dans l'le de Bretagne pour appren
dre, auprs des nombreux disciples qu'avait forms
saint Patrick, la perfection de la vie religieuse qu'il prati
quait pourtant fort honorablement, mais qu'il prtendait
ignorer. Ayant fait nommer la tte de son monastre
celui qu'il jugeait le plus apte lui succder, il passa
donc dans ces les, accompagn de onze de ses reli
gieux. Il fut quatre ans entiers dans ce voyage, dont
la plus grande partie fut employe prcher et cat
chiser des peuples qui n'avaient pas encore reu de vri
table enseignement religieux. Il accomplit cette uvre
avec un trs heureux succs, sans doute parce que le
don des miracles accompagnait ses prdications et que
ses ferventes prires obtenaient de Dieu des grces
en faveur de ceux qui s'adressaient lui. Il eut gale
ment la consolation d'abolir les restes des superstitions
paennes qui, de son temps encore, empoisonnaient les
peuples d'Irlande, et de rformer plusieurs ermitages et
monastres de ces pays.
Aprs ce sjour dans les les, Gwenhal, redoutant
autant les louanges que les orgueilleux le mpris,
retourna en Armorique, enrichi de plusieurs reliques et
d'un grand nombre de livres prcieux. Il fut suivi par cin
quante religieux qui n'avaient pu se rsoudre le
quitter. On dit que ce fut sur les ctes de la Cornouaille,
son pays natal, qu'il aborda. Il y fonda trois monas
tres avant de revenir quelque temps l'abbaye de

185
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Landvennec, o il prodigua ses anciens compagnons


de sages et utiles conseils. Mais son got le portant la
solitude, il prfra quitter Landvennec et s'tablir sur
une lande dserte dans l'intrieur des terres.
Le pays tait alors infest par les loups, et quand
Gwenhal voulut construire sa cabane de branchages
sur le sommet d'une colline, ces animaux, attirs par sa
prsence, se prcipitrent vers lui et l'entourrent. Mais
Gwenhal, sans aucune crainte, leur parla d'une voix
douce et mesure et les loups, tombs sous le charme de
cet homme peu ordinaire, manifestrent envers lui une
tendre affection, formant un cercle autour de l'endroit o
il avait dcid de rsider, comme s'ils voulaient le pro
tger de tout danger.
Mais la rputation de Gwenhal tait telle que de
nombreux solitaires vinrent se joindre lui, ce qui ne le
satisfaisait pas tellement, tant donn son dsir de
passer les dernires annes de sa vie mditer et
prier en pleine nature en dehors de la compagnie des
hommes. C'est pourquoi, il quitta furtivement son ermi
tage et voulut aller dans l'le de Groix. Mais il n'avait
pas plus tt mis le pied sur cette le que les cloches de
toutes les glises et de toutes les chapelles se mirent
sonner d'elles-mmes pour annoncer son arrive. Cepen
dant, il demeura quelques mois en cet endroit avant de
revenir sur le continent et de construire un ermitage sur
la rive droite du Blavet, l o se dresse actuellement une
chapelle qui lui est ddie dans la paroisse de Lanester.
Un jour, il alla visiter un solitaire du nom de Karadog
qui vivait aux confins d'une fort, en un endroit dsert.
Alors qu'il cheminait, son bton la main, il vit venir
lui un cerf pouss par les veneurs du comte Riwal qui
chassait dans les environs. L'animal, qui tait presque
aux abois, se rfugia, dit-on, sous le manteau de

186
ET DES PA YS CEL TES

Gwenhal, et les chiens, au lieu de se jeter sur leur


proie, vinrent caresser le saint personnage sans faire le
moindre mal au cerf. Les veneurs, fort surpris de cette
aventure, allrent la raconter au comte Riwal, donnant
celui-ci l'envie de connatre l'auteur de cette merveille. Il
envoya sur-le-champ les mmes officiers pour prier
Gwenhal de venir le trouver. Gwenhal obit cette
invitation et, l'ayant reu comme un homme de Dieu,
Riwal n'oublia rien pour l'engager venir s'tablir
auprs de lui. Mais rien n'y fit. Gwenhal, aprs avoir
remerci Riwal de son accueil, lui demanda la permis
sion de se retirer dans son ermitage. Il n'obtint cette per
mission qu' condition d'accepter deux villages que le
comte voulut absolument lui donner, quelque refus qu'il
pt opposer.
C'est dans cet ermitage qu'il mourut, g d'environ
soixante-quinze ans, vers l'an 518, entour de quelques
disciples qui il recommanda, selon la coutume des
moines d'Irlande, d'amliorer leur ordinaire en servant
un festin la communaut chaque jour anniversaire
de son trpas 1

Contrairement la plupart des saints bretons qui


viennent d'Irlande ou de la Grande-Bretagne pour
s'tablir en Armorique, Gwenhal est n sur le sol
armoricain et s'en va ensuite sur les les Britanniques,
non seulement pour y prcher l'Evangile et rcon
forter le zle religieux des moines, mais pour
suivre l'enseignement dispens dans les monastres

1. D'aprs Dom Lobineau et quelques lgendes locales.

187
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

insulaires, ce qui prouve d'ailleurs l'importance, la


qualit et la renomme de cet enseignement, vers
lequel accouraient en masse de nombreux jeunes
gens du continent, dsireux de perfectionner leurs
connaissances tant profanes que spirituelles.
Il est bien dit en effet que saint Gwenhal revient
dans son pays natal avec des reliques et des livres trs
prcieux. Cela met en relief l'incroyable activit des
scriptoria monastiques insulaires, tant Llantwit
Major et Llancarfan, dans l'le de Bretagne, qu'
Bangor, Clonmacnoise et Glendalough en Irlande.
L'apport culturel et spirituel qualifi de scotique
sur le continent n'est pas un vain mot et, comme dans
l'exemple de saint Illtud, armoricain tabli dans l'le
de Bretagne, il a t souvent le fait de continentaux
venant s'instruire auprs de ceux qui maintenaient,
dans une Europe bouleverse, une solide tradition
issue du fond des ges et rgnre par le message
christique.
Saint Gwenhal, si l'on met part certains pi
sodes, celui des loups, celui des cloches et celui
du cerf en particulier, o il se montre peut-tre plus
druide que moine chrtien, puisqu'il pratique, sous le
couvert du miracle, une sorte de magie naturelle, est
sans aucun doute le modle des saints d'une Bretagne
hante par une spiritualit ardente qui chappe toute
tentative d'explication rationnelle.
D'ailleurs, son souvenir est aussi bien marqu dans
la mmoire populaire que dans la pierre des sanc
tuaires qui lui sont ddis. Les paroisses de Plougon
velin, Bolazec, Ergu-Gaberic dans le Finistre, celles
de Lescout-Gouarec et Trguidel dans les Ctes
d'Armor, en ont fait leur saint patron. La cathdrale
Saint-Pierre de Vannes en conserve son tombeau et
188
ET DES PA YS CELTES

d'innombrables chapelles disperses dans des hameaux


travers toute la Bretagne, comme Pluvigner et
Lanester (Morbihan), ont t construites en son hon
neur, bien que souvent son nom ait t dform
en Gunal, Guinel et Vignal. On le retrouve mme en
rgion parisienne Corbeil (Essonne), o ses reliques
avaient t transfres pendant les invasions nor
mandes, mais sous le nom de saint Gunaut. C'est
dire que ce pieux personnage du dbut du vr sicle a
eu, par son influence et par le rcit de sa vie exem
plaire, une importance assez exceptionnelle.
Saint Gwennol
( Guennol, Vennec, Winwaloe)

En ce temps-l, un des principaux chefs bretons, qui


se nommait Fracan, et qui tait un proche parent de
Konan Meriadek, qu'on dit avoir t le premier roi
d'Armorique, dcida de fuir son pays ravag par la
guerre et de se rfugier de l'autre ct de la mer, au
temps o les Romains avaient refus de venir au secours
des Bretons assaillis par les Pictes, les Irlandais et les
Saxons. Il partit donc avec sa femme, dont le nom tait
Gwenn, c'est--dire Blanche, qui tait enceinte, ainsi
que ses deux fils Gwezennek et Jacut et d'autres mem
bres de sa famille.
Fracan et ses compagnons de voyage abordrent en
un port qu'un ancien texte latin nomme Brahecus et qui
est probablement l'le Brhat, sur les ctes de la Dom
none. Fracan chercha dans les environs un lieu agrable
et commode afin d'y tablir sa rsidence. C'est ainsi
qu'il choisit un emplacement sur les rives de la rivire du

190
ET DES PA YS CELTES

Gout, sur le territoire qui est maintenant la paroisse qui


porte son nom, Ploufragan. Et c'est l que naquit Gwen
nol, vers l'an 418, quelques mois aprs l'arrive de
ses parents en Armorique. Et l'on prtend que, ne pou
vant nourrir son dernier-n en mme temps que ses deux
frres qui taient jumeaux, Dieu accorda Gwenn, leur
mre, le privilge d'avoir trois seins, d'o le surnom
qu'on lui donna de Gwenn Teir Bronn.
Fracan et Gwenn avaient fait le vu d'offrir au Sei
gneur leur troisime garon, mais le voyant si beau, si
spirituel, si doux et dot d'un naturel qui offrait de grandes
esprances, ils ne pensaient gure s'acquitter de leur
promesse, bien que Gwennol, qui en avait eu connais
sance, les prit souvent de l'accomplir. Il fut soigneu
sement instruit en lettres et en sciences, et lev en la
maison familiale jusqu' l'ge de quinze ans. Son pre
voulait l'emmener la cour du roi, qui tait alors Gradlon
le Grand, et le faire dresser aux armes, prtendant en
faire un noble guerrier. Mais le jeune garon, qui ne
voulait cependant pas mcontenter son pre, prfrait
de beaucoup s'adonner l'tude des Saintes Ecritures,
et comme Fracan insistait pour le mener chez le roi, il eut
recours la prire, suppliant Notre Seigneur de le favo
riser en son pieux et noble dessein.
Or, un jour que Fracan se promenait dans la cam
pagne pour surveiller quelques domestiques qui y tra
vaillaient, ainsi que ses pasteurs et ses divers troupeaux,
le ciel se couvrit tout coup de nues noires et tn
breuses. Un terrible orage clata et Fracan fut abattu
par un clair qui lui ta l'usage des sens. Ses serviteurs,
qui taient accourus pour lui porter secours, l'entendi
rent alors murmurer: Seigneur, Seigneur! ils sont tous
vous, mes enfants, non seulement Gwennol, mais
ses deux frres et leur sur, et aussi leur pre et leur

191
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

mre! Revenu de sa commotion, et soutenu par ses ser


viteurs, il regagna sa demeure et raconta son pouse
l'vnement qui lui tait arriv et la rsolution qu'il avait
prise dans son dsespoir. Et la bonne dame Gwenn
l'approuva de tout son cur.
Ils dcidrent donc d'un commun accbrd de confier
leur fils Gwennol au saint homme Budoc, qui demeu
rait non loin de l dans une le qu'on appelait lie des
Lauriers et qui prsentement est connue comme l'le
Lavret. Budoc tait un saint religieux de la Bretagne insu
laire que la perscution des Saxons avait banni de son
pays et qui, rfugi en Armorique avec ses compa
triotes, avait choisi cette retraite hors du commerce des
hommes pour y vaquer plus librement aux exercices de
la vie religieuse, et, outre quelques compagnons qu'il y
avait assembls, il y avait form un sminaire de jeunes
gens consacrs au service de Dieu qu'il duquait avec
beaucoup de soin dans l'tude des lettres et dans la pra
tique de la vertu. Sa rputation tait grande sur toute
cette cte de Domnone, et il avait encore plus de
mrite que de rputation, de sorte qu'il et t plus diffi
cile de trouver dans toute la Bretagne armoricaine un
matre plus docte et plus saint pour Gwennol 1

1. Ce qui indique formellement que l'une des toutes pre


mires fondations monastiques de type insulaire dans la pnin
sule armoricaine a t l'tablissement religieux de cette le
Lavret, antrieurement la fondation de Landvennec, qui
passe pourtant pour tre le premier enclos monastique celtique
sur le continent. Il faut rappeler que la Domnone , dont le
nom provient de celui du peuple breton insulaire des Dumnonii
occupant les actuels comts de Cornwall et de Devon ainsi
qu'une partie du Somerset, et qui a t un royaume double
partir de la fin du V" sicle, comprenait le sud-est de la Grande
Bretagne et le nord de la pninsule armoricaine. C'est ce qui
192
ET DES PAYS CELTES

Ce nouveau disciple, quoique trs jeune encore, tmoi


gna de tant de sagesse et de pit dans les rponses
qu'il fit aux demandes de Budoc, et tant de joie de se
voir dans cette sainte cole, que son matre en tira ds
lors d'heureux augures du bien qu'il devait en attendre.
Le dpart de Fracan ne causa nul chagrin Gwennol,
et bientt, il surpassa tous ses compagnons dans l'tude
aussi bien que dans la pit. Sa ferveur chanter les
louanges de Dieu, sa charit instruire et soulager les
pauvres, son activit servir ses compagnons, son assi
duit l'oraison, ses veilles et autres mortifications le
rendirent bientt l'admiration de son suprieur, lequel
ne voyait qu'avec tonnement les progrs tonnants de
son disciple, ce dont il tait d'autant plus surpris que le
don des miracles lui tait donn.
En effet, si l'on en croit ceux qui ont racont sa vie, il
tait capable d'accomplir toute heure quelques mer
veilles, ce qui n'tait rserv qu' certains lus. Un jour
que Budoc avait quitt l'le Lavret pour aller visiter quel
ques ermites sur le continent, Gwennol et ses compa
gnons d'tude prenaient quelque rcration. Or, l'un de
ceux-ci se prit courir, jouer et foltrer d'une faon
draisonnable, malgr les conseils qu'on lui avait prodi
gus; il fit une mauvaise chute sur un rocher et se rompit
la cuisse. On dut le transporter au logis, fort tourment
par sa blessure. Gwennol, prenant piti de son tat,

apparat clairement dans la Vie de saint Samson et dans tous les


rcits hagiographiques concernant saint Pol de Lon, ainsi que
toutes les chroniques qui font apparatre le comte Konomor,
ce Barbe-Bleue breton, lequel, tout en tant un personnage
historique incontestable (mais du VIT' sicle et non du V" sicle),
n'en est pas moins le roi Mark (Marcus-Conomorus) de
la lgende de Tristan et Yseult telle qu'elle a t rdige au
x:rr sicle par les potes anglo-normands Broul et Thomas.

193
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

entra dans l'oratoire avec ses compagnons et, ayant


pri avec une grande ferveur, il s'en retourna vers le
bless en lui disant: Frre, au nom de Dieu, lve-toi.
A peine avait-il prononc ces paroles que l'autre se leva
d'un bond, aussi sain et dispos qu'auparavant.
Une autre fois, l'un de ses condisciples nomm Theth
gonus, qui s'tait endormi prs d'un muret de pierres
sches, fut mordu par un serpent. Le venin s'coula incon
tinent par tout le corps du jeune homme, de telle sorte
qu'il enfla et devint tout noir. Gwennol, ayant compas
sion de son pauvre compagnon prt mourir, fit le signe
de la croix au-dessus de la tanire du serpent. Celui-ci
sortit et creva sur-le-champ. Puis, Gwennol ayant oint et
frott la plaie avec de l'huile sainte, le venin dcoula
goutte goutte et le jeune homme fut entirement guri.
Et jamais plus, dans cette le, on ne vit de serpent.
Il arriva aussi que la sur de Gwennol, qui se trou
vait au milieu d'un troupeau d'oies dans la cour du manoir
de son pre, l'une des btes l'attaqua, lui tira un il de
la tte et l'avala. Cet incident attrista fort Fracan et la
bonne dame Gwenn qui envoyrent immdiatement un
messager dans l'le Lavret afin d'avertir Gwennol et de
lui demander des prires. Gwennol, avec la permission
de son matre, se rendit aussitt au manoir de son pre.
L, aprs avoir consol sa sur, il empoigna l'oie, lui
fendit le ventre, en tira I'il et le remit sa place dans
la tte de la jeune fille. Alors, faisant le signe de la croix
sur cet il, il le rendit plus clair et plus beau que
jamais.
Cependant, Gwennol prouva l'ardent dsir d'aller
en Irlande pour profiter des exemples et des prdi
cations du grand aptre Patrick dont la rputation se
rpandait partout. S'tant endormi un soir dans la rso
lution d'en parler le matin suivant son matre Budoc, et

194
ET DES PA YS CEL TES

de profiter d'un bateau qui tait l'ancre et qui devait


repartir vers l'Irlande, il vit en songe un vnrable vieil
lard, brillant de lumire, qui lui dit qu'il tait ce Patrick
qu'il souhaitait tant visitr, mais qu'il tait inutile qu'il ft
ce long voyage, car il serait plus utile en Bretagne armo
ricaine o sa mission tait toute trace.
Le matin, Gwennol alla raconter son rve Budoc,
lui demandant son conseil, car il ne savait pas exac
tement quelle en tait la signification. Le saint homme
rflchit longuement, mais le lendemain, il dit Gwen
nol que le moment tait venu pour lui de quitter l'le
Lavret et d'aller o Dieu voudrait pour s'y tablir. Alors
Budoc choisit onze de ses disciples, ceux qui lui sem
blaient les plus parfaits, et il fit de Gwennol leur sup
rieur, avant de leur donner cong sans mme savoir o
Dieu les conduirait.
Passs de l'le Lavret sur la terre ferme, Gwennol et
ses compagnons traversrent toute la Domnone et arri
vrent enfin au bord du golfe que fait la mer l'embou
chure de la rivire d'Aven. L, ayant dcouvert une petite
le inhabite, qu'on nomme aujourd'hui Tibidy, ils s'y
retirrent et y btirent des huttes pour se mettre l'abri
des vents de mer qui y sont furieux. Cette sainte commu
naut y resta trois ans entiers, dnue de toutes sortes de
commodits et ne subsistant que d'herbes et de racines
que les religieux cultivaient dans leur jardin, ainsi que
d'un peu d'orge leur permettant de faire du pain. Certes,
la terre, arrose de la sueur et des larmes de ces pieux
ermites, rpondait assez abondamment leur travail;
mais les vents de mer y taient si violents, et les temptes
si frquentes, que Gwennol jugea qu'il fallait trouver
un autre endroit pour y tablir une rsidence plus sre.
Or, cette poque, sur le pays de Cornouaille, rgnait
le roi Gradlon. C'tait un homme bon et d'une grande

195
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

sagesse, qui avait fait venir un ermite, du nom de Koren


tin, dans sa ville de Quimper et, son corps dfendant,
l'avait fait nommer vque. Ayant entendu parler de
Gwennol et de ses moines qui menaient une existence
misrable sur la petite le de Tibidy, il alla les visiter et,
mu par leur pauvret et leur prcarit, leur donna une
terre au bord de la rivire de l'Aulne, l o elle s'largit
en face du Faou, en un lieu fort retir mais nanmoins
d'agrable situation, ayant la commodit de ce bras
de mer trs large en cet endroit, lequel se charge,
chaque mare, d'eau sale qui y monte du golfe de
Brest. Gwennol accepta de bon cur ce que lui propo
sait le roi Gradlon et, prenant possession de cette terre,
lui et ses compagnons commencrent immdiatement
construire le monastre que l'on connat prsent sous
le nom de Landvennec.
Le roi Gradlon, qui prenait de l'ge, quitta entire
ment la ville de Quimper, qu'il confia l'vque Korentin,
et transfra sa cour en une autre ville, situe au bord
de la mer, entre le cap de Fontenay 1 et la pointe de
Crozon, l o s'tend la baie de Douarnenez. Et cette
ville tait nomme Ker-ls, c'est--dire la ville basse,
parce qu'elle tait en contrebas des falaises, protge
par une grande digue qui permettait aux navires de
venir s'y ancrer en toute sret. Et, de l, Gradlon venait
souvent Landvennec pour y visiter l'abb Gwennol,
auquel il donna d'ailleurs un beau chteau en la paroisse
d'Argol, avec toutes ses dpendances et la fort voisine. A
son exemple, les seigneurs du pays donnrent galement

1. Il s'agit de la pointe du Van que la baie des Trpasss


spare de la pointe du Raz. Il semble que cette fameuse ville
d'ls ait t situe dans cette baie des Trpasss, car des vestiges
d'une voie romaine s'enfoncent dans la mer cet endroit.
196
ET DES PA YS CELTES

de nombreuses possessions Gwennol. Celui-ci, qui


exerait excellemment sa charge de pasteur, se vit
ainsi pre de nombreux religieux accourus de partout,
attirs par sa rputation' de saintet et dsirant sincre
ment se placer sous son obdience.
Gwennol allait souvent voir le roi Gradlon en la
superbe cit d'ls, et il y prchait hautement contre les
abominations qui se commettaient en cette grande ville,
toute absorbe en luxe, dbauches et vanits, mais dont
les habitants demeuraient obstins en leurs pchs. Un
jour que l'abb de Landvennec discourait avec le roi,
Dieu lui rvla soudain la juste punition qu'il rservait
ces pcheurs endurcis et le moment prcis o le ch
timent tomberait sur la ville. Immdiatement, Gwennol
dit Gradlon: Seigneur roi ! sortons au plus vite de ce
lieu maudit, car la colre de Dieu va s'abattre. Tu connais
les dissolutions de ton peuple? On a eu beau l'exhorter
se repentir, il n'a tenu compte d'aucun avertissement.
Or, la mesure est comble, je te le dis au nom du Sei
gneur, il faut maintenant qu'il soit puni. Hte-toi de partir,
car autrement tu seras envelopp du mme malheur I
Gradlon prit les paroles de Gwennol trs au srieux. Il
fit immdiatement prparer ses bagages puis, ayant mis
l'abri ce qu'il avait de plus prcieux, il monta cheval,
avec ses officiers et ses domestiques et, accompagn de
Gwennol, il se prcipita hors de la ville.
A peine eurent-ils franchi les portes qu'un orage d'une
extrme violence s'leva avec des vents si imptueux
que la mer, se jetant hors de ses limites ordinaires et se
prcipitant avec furie sur cette cit maudite, la recouvrit
en trs peu de temps, noyant ainsi plusieurs milliers de
personnes, ce dont on attribue la cause principale la
princesse Dahud, fille impudique de Gradlon, laquelle
prit en cet abme, ayant failli provoquer la mort du roi

197
LES SAINTS FONDATEURS DE BRET AGNE

en un endroit qui retient le nom de Toul-Dahud ou de


Toul-Alc'huez, c'est--dire Pertuis Dahud ou Pertuis
de la Clef. On raconte en effet que la princesse avait
drob son pre la clef qu'il portait son cou comme
symbole de la royaut 1 Gradlon, sauv de justesse
grce l'intervention de Gwennol, s'en vint loger
Landvennec. Et c'est l qu'il mourut, quelques mois plus
tard, tout bris de vieillesse et de chagrin.
Quand il eut clbr les obsques du roi Gradlon
dans son monastre, Gwennol s'en alla Quimper, o
il assista aux tats gnraux du royaume, en tant que

1. Le rcit suivi ici est celui d'Albert le Grand, lequel


mlange vraisemblablement les sources dont il dispose. La clef
est peut-tre un symbole de royaut, mai8 plusieurs chansons
populaires traditionnelles (corrobores par la tradition galloise)
font tat des clefs qui ouvraient et fermaient les cluses de la
grande digue protgeant le port de Ker-ls. Dahud, qui est par
fois appele Ahs, aurait drob ces clefs sur l'instigation d'un
de ses amants d'un soir - le diable en personne -, lequel aurait
ouvert les cluses et provoqu ainsi la submersion de la cit.
L'tymologie de Toul-Dahud, actuellement Pouldavid, quartier
de Douarnenez, est videmment fausse: c'est le trou ou la
mare de David. Quant celle de Toul-Alc'huez, elle rsulte
d'un jeu de mots entre le nom d'Ahs et le mot breton ale 'huez,
signifiant effectivement clef. Il faut rappeler que le nom de
Dahud provient d'un ancien celtique Dagosotis, c'est--dire
bonne sorcire, tandis que celui d'Ahs se rfre une autre
tradition, celle d'un gant nomm Ohs le Vieil Barb, dont
la femme aurait fait construire les fameuses voies romaines
dites Chemins d'Ahs, avec en plus une fausse tymologie
de la ville de Carhaix (Ker-Ahs = ville d'Ahs). Pour tout
ce qui concerne cette mystrieuse lgende de la ville d'ls, voir
J. Markale, La Femme celte, Paris, Payot, nouvelle dition,
2001, pp. 87-162, ainsi que Histoires mystrieuses de Bretagne,
Paris, Le Rocher, 2001, pp. 241-264, et le rcit complet intitul
La Saga de Gradlon, dans La Tradition celtique en Bretagne
armoricaine, Paris, Payot, dition de 1975, pp. 60-108.

198
ET DES PA YS CELTES

premier abb de Cornouaille et, ensuite, au sacre et


couronnement du roi Salan, successeur de Gradlon,
duquel ayant pris cong, il se retira Landevennec.
L'ennemi du genre humain, enrageant de voir le
grand fruit que faisaient les religieux de Gwennol, tant
par leurs prdications que par leur exemple, conspira
leur ruine. Voyant que le pieux abb veillait d'un soin
extrme la bonne marche de son abbaye, il s'attaqua
lui, pensant bien que s'il pouvait altrer le pasteur, il
viendrait facilement bout du troupeau. C'est ainsi qu'il
apparaissait Gwennol, tantt en forme de lion rugis
sant qui, la gueule bante, semblait vouloir le dvorer,
tantt en forme de dragon hideux et pouvantable,
d'autres fois en forme d'ours ou d'une quelconque bte
enrage. Mais Gwennol, du seul signe de la Croix, le
chassait tout confus et le dmon se retirait en blasph
mant tant qu'il pouvait, ce qui tait sans effet sur l'abb
et sur ses moines, lesquels continuaient vivre leur
sainte vie comme si de rien n'tait.
Le bruit de la saintet de Gwennol tait tellement
divulgu par toute la Cornouaille et par tout le Lon que
ceux qui se trouvaient en quelque angoisse et affliction
tenaient pour remde certain et efficace la seule invoca
tion de son nom lorsqu'il tait encore en vie, et jamais
ils ne furent frustrs de leur attente. Un jour, un berger
qui gardait les brebis de son matre la campagne fut
accueilli d'une tempte si trange qu'il en pensa mourir.
Il eut l'ide d'invoquer Gwennol, abb de Landven
nec, et immdiatement, l'orage cessa. Un autre berger
vit tout son troupeau encercl par des loups qui,
enrags et furieux, couraient sus ses brebis, lesquelles
se mettaient courir dans tous les sens au risque de se
prcipiter au bas des falaises et d'y prir. Le pauvre
homme s'cria: 0 serviteur de Dieu I saint homme

199
LES SAINTS FONDATEURS DE BRET AGNE

Gwennol! secourez-moi en ce pril 1 Il n'eut pas plus


tt prononc cette prire que Gwennol lui apparut en
son habit d'abb, lequel, de son bton pastoral, chassa
les loups et rassembla les brebis parses, puis disparut.
Le lendemain, le berger vint Landvennec remercier le
Pre abb, lequel, de toute la nuit, n'avait pas boug de
son sanctuaire en continuelles prires. En rcompense
de ce bienfait, le berger conjura l'abb de n'en dire mot
personne tant qu'il vivrait.
Il y avait aux environs de Landvennec trois mchants
garnements qui passaient leur temps drober ce qui
n'tait pas gard. Ces garnements entrrent une nuit
dans le monastre a_lors que les religieux s'taient retirs
dans leurs cellules. Ils allrent mme jusqu'au grenier,
trouvrent celui-ci ouvert et clair comme en plein midi.
Courage, compagnons, dit le plus dlur d'entre eux,
il semble que Dieu agre notre larcin puisqu'il nous
claire de cette faon pour le mieux commettre 1 Les
jeunes gens remplirent alors leurs poches de bl, mais
quand ils furent sur le point de sortir, le premier, qui por
tait un grand fardeau, tomba et se rompit la cuisse, le
deuxime, qui voulait s'enfuir, demeura immobile
comme une souche, et le troisime, inexplicablement,
devint aveugle. Gwennol, qui avait eu la rvlation de
ce qui se passait, monta au grenier et, les ayant repris
de leur faute, les exhorta la pnitence et l'amen
dement de leur vie dissolue, puis il leur rendit la sant
du corps et de l'me. Or, ces trois vauriens se don
nrent, le reste de leur vie, au service du monastre de
Landvennec.
Un jour, un certain Riawk, qui tait l'un des compa
gnons de Gwennol dans ce mme monastre, eut des
nouvelles de sa mre qui tait fort malade. Il demanda
son matre la permission d'aller l'assister et celui-ci la

200
ET DES PA YS CEL TES

lui accorda bien volontiers. Mais avant qu'il pt y


arriver, la pauvre femme trpassa. Riawk, ds qu'il fut
sur place, entra dans la chambre o tait le corps. Il fit
ouvrir la chsse pour le' voir, et il l'aspergea d'eau qui
avait t bnite par son abb et qu'il avait pris soin
d'apporter. Or, tout l'instant, cette femme qu'on disait
morte se redressa et parla tous les assistants, lesquels
furent grandement tonns de cette merveille et en rendi
rent grces Dieu et au glorieux Gwennol qui, par la
voie de son disciple, avait redonn vie un tre que
l'on avait cru dj hors de ce sicle. Il est vrai que
Gwennol menait une existence austre, toute empreinte
de pnitence et de prire, et digne en tous points de la
saintet qu'on lui attribua par la suite.
Il y avait, au pays de Cornouaille, une jeune femme
fort dvote et vertueuse qui, par malheur, devint aveu
gle. Comme elle savait que Dieu est le matre suprme
des cratures, elle ne s'affligea pas de cette infirmit et
n'interrompit nullement ses exercices de pit, les dou
blant la plupart du temps, s'adonnant aux prires, aux
veilles, aux jenes, aux aumnes et aux autres uvres
de charit. Or, une nuit qu'elle tait au plus fort de ses
oraisons, un ange lui apparut et lui dit que ses actions
avaient t si agrables la divine majest qu'elle serait
bientt soulage de ce qu'elle endurait, lui commandant
enfin d'aller trouver le lendemain l'abb Gwennol en
son monastre de Landvennec.
Le lendemain, la demoiselle s'y fit mener, et s'tant
mise genoux devant Gwennol, celui-ci lui toucha la
prunelle de ses yeux en prononant ces paroles: 0 toi,
Seigneur, qui illumines tout homme venant en ce monde,
je te conjure de rendre la vue ta servante 1 Alors,
Gwennol lui traa le signe de la Croix sur les yeux, et
la pauvre et sainte femme recouvrit immdiatement la

201
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

vue. Bien sr, cette gurison ne fit qu'ajouter la rputa


tion de saintet de l'abb de Landvennec.
Il est vrai que Gwennol, depuis qu'il avait quitt la
maison de son pre Fracan, ne porta jamais ni toile ni
habits de laine. Il ne se vtait que de peaux de chvres
qui cachaient un rude cilice qu'il portait jour et nuit. Il
n'avait d'autre lit que le sable du rivage, ou la cendre
du foyer, avec une pierre pour soutenir sa tte. Hiver ou
t, il tait vtu de la mme manire. Quant ce qui est
de la nourriture, le froment n'tait en usage dans son
monastre que pour le sacrifice de l'autel. Le pain de
sa communaut n'tait gure que d'orge et de son, et
encore le saint abb y faisait-il mler dans celui qu'on
ptrissait pour lui la moiti de cendres, dont il augmen
tait mme la quantit en priode de carme. Pour ce qui
tait des mets habituels, il ne vivait que de quelques
herbes et de quelques racines cuites, mles avec un
peu de farine d'orge, sans y mettre d'autre assaisonne
ment que du fromage bouilli et dissous dans l'eau. Mais
ce ragot n'tait servi que le samedi et le dimanche,
jours pendant lesquels on se relchait quelque peu de la
rigueur de l'abstinence.
Ces jours-l, ses disciples pouvaient manger des coquil
lages de mer, mais pour lui, il refusait toujours cet adou
cissement. Jamais, quelque maladie qu'il et, il ne
mangea la chair d'aucun animal quatre pieds, et mme
il se privait galement de celle des oiseaux. Il ne buvait
que de l'eau dans laquelle on faisait fermenter des fruits
sauvages cueillis dans la fort. Pqur honorer plus parfai
tement le jene de Jsus-Christ dans le dsert, pendant
le Carme, il ne mangeait que deux fois la semaine
et passait ses jours et nuits en oraisons. Outre l'office
commun dont il ne se dispensait jamais, il rcitait tous
les jours le Psautier trois diffrentes reprises, disant

202
ET DES PA YS CEL TES

chaque Fois cinquante psaumes, la fin desquels il ado


rait Dieu par cent gnuflexions. Et jamais on ne le vit
s'asseoir dans l'glise, quelque g ou quelque infirme
qu'il ft: debout ou 'genoux, il marquait toujours par
son extrieur une vnration profonde pour son Cra
teur. Mais cela n'empchait nullement sa douceur et son
affabilit envers ceux qui venaient le trouver pour lui
demander sa bndiction et ses conseils, ni son humi
lit et sa joie de vivre dans l'amour de Dieu et de son
prochain.
C'est cette poque qu'tant un jour avec ses reli
gieux sur une route qui menait Quimper, il rencontra
un jeune homme du nom de Gwenhal, lequel lui
demanda avec insistance de l'emmener avec lui dans
son enclos monastique de Landvennec. Frapp par la
volont farouche de Gwenhal d'entrer au service
exclusif de Dieu, Gwennol, aprs en avoir eu l'autori
sation de ses parents, emmena le jeune homme avec lui,
l'instruisit des choses les plus saintes et bientt en fit son
successeur dsign la tte de l'abbaye de Landven
nec qu'il avait fonde et qui devait devenir le plus beau
fleuron de toute la chrtient de la Bretagne armori
caine.
Il tait vieux et cass, et il dsirait de toute l'tendue
de son me se voir dli de son corps charnel pour aller
jouir de l'amour ternel. Or, le soir prcdant le jour
o il trpassa, tant en oraison, il eut la vision de son
destin lorsqu'il vit l'glise se remplir d'une lumire ton
nante. Il passa le reste de la nuit en ferventes prires et,
le matin, il assembla tous ses moines, les exhorta
continuer la sainte vie dont ils taient coutumiers, et leur
demanda de prendre comme abb celui qu'il jugeait
le plus digne de conduire cette communaut, le jeune
Gwenhal, celui qui spontanment avait voulu le suivre

203
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

pour continuer son uvre. Et c'est ainsi qu'aprs avoir


fait ses frres ses dernires recommandations, il passa
de vie trpas, le samedi de la premire semaine de
Carme, troisime jour de mars de l'an de grce 448,
le soixante-quatrime de son ge et le trente-huitime de
sa profession 1

Saint Gwennol est certainement l'un des saints


reprsentatifs de la Bretagne, l'un de ceux dont les
statues sont les plus abondantes dans les glises de la
pninsule. Il est le fondateur prsum de l'abbaye de
Landvennec, le haut lieu de la spiritualit et de la
culture des pays celtiques jusqu'au IX0 sicle, c'est
-dire au moment o Louis le Pieux, fils et hritier
de Charlemagne, en 818, a oblig toutes les abbayes
continentales d'obdiences diverses, mais en majorit
de structures celtiques colombaniennes, se fondre
dans le modle unique de la rgle bndictine 2
Gwennol, avec le rapport privilgi que la tradition
lui attribue avec le mythique roi Gradlon et la non
moins mythique ville d'Is, est sans aucun doute le
symbole mme de ces mystrieux saints bretons fon
dateurs d'un pays hautement - mais bizarrement -

1. Synthse entre Albert le Grand et Dom Lobineau, ces


deux auteurs, puisant dans des sources diffrentes, tant bien
souvent en contradiction l'un avec l'autre. Ainsi, Albert le
Grand ne parle pas de Budoc et de l'le Lavret, cette sorte
d'universit chrtienne la mode irlandaise qui s'y tenait, mais
fait de Gwennol exclusivement un disciple de saint Korentin.
2. On pourra lire les dtails sur les particularits de la rgle
colombanienne dans J. Markale, Le Priple de saint Colomban,
Genve, d. Georg, 2001.

204
ET DES PAYS CELTES

infod un Christianisme qui doit autant la tradi


tion celtique paenne qu' l'apport vanglique venu
de Mditerrane. La toponymie en fait tat, non seu
lement grce des paroisses dment officialises
comme Locqunol, Locunol ou Saint-Gunol
Penmarch, mais d'innombrables chapelles dis
perses sur toute la pninsule ainsi qu'en Cornwall
britannique et mme sur le territoire de l'ancienne
Gaule o il est rpertori sous des noms drivs
comme Guingalois, Walois, Valois, Guignolet, formes
toutes drives d'un ancien brittonique Winwaloe,
dont le sens n'est gure discutable, puisqu'il s'agit
de tout blanc ou de tout sacr, pithte qui
convient parfaitement l'aurole dont on a revtu le
personnage, du moins celui que la lgende nous a
laiss.
Car sa vie, telle qu'elle a t crite, ou plutt compi
le, au rx sicle par un certain Wrdisten, moine de
Landvennec, si elle est du plus haut intrt pour
l'tude de ce monastre si important dans l'histoire
de la Bretagne, n'est gure fiable propos du saint
fondateur. Est-ce vraiment lui qui, aprs l'tablisse
ment provisoire de Tibidy, a dcid, avec l'accord
d'un chef de Cornouaille (qui n'est srement pas le
mythique Gradlon), de s'installer dfinitivement
Landvennec? Ne s'agirait-il pas plutt, dans le rcit
de Wrdisten, de dmontrer, grce au patronage d'un
saint illustre, non seulement l'antiquit, mais gale
ment l'incontestable rayonnement spirituel et culturel
de cet enclos monastique?
De nombreux historiens en viennent mme
douter que Gwennol soit jamais venu en Bretagne
armoricaine, considrant qu'il s'agit ici d'un transfert
de culte, comme il s'en est opr partout dans la
205
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE
chrtient. Selon ces mmes historiens, Gwennol
n'aurait jamais quitt la pninsule de Devon-Cornwall
o il serait n et o son culte est encore assez
rpandu. Sa clbrit a fait qu'on a voulu tout prix
en faire un des saints fondateurs de la Bretagne armo
ricaine: d'o cette fable de l'arrive de Fracan et de
sa famille en Domnone continentale, avec en prime,
si l'on peut dire, sa naissance sur le sol breton et la
lgende concernant sa mre, Gwenn aux trois seins.
Ce dernier dtail prouve d'ailleurs qu'on a tout fait
pour raccrocher la vie de Gwennol une tradition
ancienne, les trois seins tant une transposition d'une
triade fminine dont on a de nombreux exemples
dans la mythologie celtique, tant par la triple
Brigit irlandaise, ou encore par l'association Bobdh
Macha-Morrigane si frquente dans les rcits les plus
archaques, que par les reprsentations plastiques
gallo-romaines et britto-romaines des trois mres,
celles qu'on appelle les Matres.
Au reste, il est bien vident que les pieux hagio
graphes qui se sont empars de la vie de Gwennol
ne savaient pas trop si son matre spirituel tait saint
Korentin ou saint Budoc. Certes, il y a l la volont
de rattacher Gwennol et l'abbaye de Landvennec
la tradition de Cornouaille, et pour ce faire, on n'a
pas hsit intgrer cette histoire non seulement
celle de Korentin, mais aussi le contexte lgendaire
de la ville d'Is. Or, s'il n'est pas douteux que la
lgende d'Is recouvre un fait historique, savoir
l'engloutissement d'une ville situe la pointe occi
dentale de Cornouaille par un raz de mare ou un
tremblement de terre, on ignore quelle date s'est
produite cette catastrophe naturelle, comme on ignore
quel est exactement le roi Gradlon sauv par
206
ET DES PA YS CEL TES

Gwennol, puisque les gnalogies manuscrites -


toutes plus ou moins suspectes - font tat de trois
Gradlon d'poques diffrentes. En ralit, le soi
disant Gradlon Meur (Gradlon le grand) devait tre
un simple chef de clan, comme il y en avait tant au
moment de l'migration bretonne, et qui est devenu
dans l'imaginaire populaire un personnage de conte
de fes 1.
Si l'on admet la prsence relle de Gwennol sur le
sol armoricain, il est plus vraisemblable d'en faire un
disciple de saint Budoc. L'tablissement de l'le
Lavret, d'aprs les fouilles qui y ont t pratiques,
est un enclos monastique de type celtique trs ancien,
peut-tre le premier de toute la pninsule. Il corres
pond troitement la mentalit des moines irlandais
qui commenaient toujours par s'tablir sur des les,
ce qui non seulement garantissait leur solitude mais
les mettait symboliquement dans la tradition pr
chrtienne des les merveilleuses. Or, l'le Lavret, o
subsistent les vestiges d'un sanctuaire gallo-romain,
appartient, comme l'le Brhat, un petit archipel
l'environnement privilgi, dans un vritable micro
climat. Elle pouvait trs bien tre l'image christia
nise de cette mystrieuse le d'Avalon ou d'Emain
Ablach de l'antique mythologie.
En somme, mme si l'on rejette la venue de Gwen
nol sur le continent, on a tout fait pour dmontrer

1. C'est ainsi qu'un rcit anglo-normand du XII sicle,


Le Lai de Graelent Meur, attribu Marie de France, raconte
comment Gradlon a vcu un certain temps dans un Autre
Monde auprs d'une reine ferique qui tait amoureuse de lui.
Voir La Saga de Gradlon le Grand dans J. Markale, La Tra
dition celtique en Bretagne armoricaine.

207
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

que Landvennec tait la plus ancienne fondation


monastique de la pninsule armoricaine. On sait trs
bien que, la plupart du temps, les chartes et les docu
ments latins des monastres sont des faux destins
mettre en valeur un tablissement ou justifier une
possession plus ou moins douteuse de terres dispu
tes par d'autres. On pourrait donc considrer que le
moine Wrdisten, en crivant sa vie de saint Gwennol,
a travaill pour le plus grand profit de Landvennec
et de tous les moines qui s'y sont rassembls pendant
le haut Moyen Age, faisant de cet enclos une sorte de
forteresse du monachisme celtique
D'ailleurs, peu importe que ce soit Gwennol ou
un autre qui ait t le fondateur de Landvennec,
puisque cette abbaye a rellement exist et qu'
l'heure actuelle elle est toujours en activit. Quant
Gwennol, qu'il soit venu ou non en Armorique, sa
clbrit est telle dans le monde chrtien, et son culte
est si rpandu, qu'il n'est pas possible de douter de
son existence historique, mme si le rcit de sa vie
fait intervenir des faits qui relvent beaucoup plus du
merveilleux lgendaire que de la simple hagiographie.
Saint Herv (Houarneau)

En ce temps-l, vers l'an 500 aprs la naissance de


Notre Seigneur Jsus-Christ, un chef de la Bretagne
armoricaine, dont le nom tait Konomor, traversait la
fort de Duna sur la route qui menait de Carhaix
l'Aber-Vrac'h. Il avait avec lui ses vassaux et ses hommes
d'armes, ainsi que son barde favori qui se nommait
Hoarvian. Et Hoarvian tait trs perturb parce qu'un
songe l'avait hant pendant trois nuits. Il avait eu en
effet la vision d'un ange clatant de lumire, et cet ange
lui avait dit ces paroles: Hoarvian, tu as rsolu, sous
l'inspiration de l'Esprit Saint, de te garder de tout amour
fminin. Pourtant, tout prs de la route que tu emprun
teras bientt, se trouve une jeune fille qui a dcid, elle
aussi, de se consacrer Dieu et de conserver sa virgi
nit jusqu' la mort. Or, cette jeune fille, qui se nomme
Rivanone, tu la rencontreras au bord d'une fontaine.
N'hsite pas la demander en mariage, car Dieu le

209
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

veut ainsi. De votre union natra un modle de chastet.


Votre fils sera l'lu de Dieu avant de devenir plus tard
l'instrument de sa providence. Votre union n'est pas bl
mable, sois sans crainte, Hoarvian, car ce fils apportera
le salut ternel beaucoup d'hommes et de femmes.
Hoarvian tait n dans cette malheureuse le de
Bretagne qui tait maintenant la proie des envahisseurs
saxons. Pour fuir ceux-ci, il avait d se rfugier sur le
continent et l, sa rputation de pote et de chanteur
tant si bien tablie, il avait t sollicit par le roi des
Francs, Childebert, pour venir sa cour et la distraire et
l'embellir par la vertu de ses chants. Hoarvian y tait
all et s'y tait taill un vif succs, largement rcom
pens par les faveurs du roi. Mais au bout de quelque
temps, l'exil, pris du mal du pays, avait voulu retourner
dans sa terre natale. Ne pouvant empcher qu'il ne
partt, le fils de Clovis l'avait combl de prsents et,
pour assurer son bien-tre et sa scurit, l'avait engag
passer d'abord par la Bretagne armoricaine, o se
trouvaient dj bon nombre de ses compatriotes et o
sa traverse serait facilite par le chef Konomor, lequel
avait autorit sur le nord de la pninsule armoricaine en
mme temps que sur la partie la plus au sud-ouest de la
grande le de Bretagne. Et c'est au moment o il avait
pris contact avec le comte Konomor que ce songe s'tait
rpt trois nuits de suite.
Konomor, Hoarvian et leurs compagnons chevau
chaient donc dans la fort de Duna, au nord de l'Elorn,
quand en approchant de Landouzan, dans la paroisse
du Drnec, ils aperurent, assise prs d'une fontaine,
une belle jeune fille en train de mditer. Jeune fille, lui
demandrent-ils, quel est ton nom? Elle rpondit
qu'elle se nommait Rivanone et qu'elle n'avait plus de
famille en dehors de son frre Rigour, chez qui elle

210
ET DES PA YS CELTES

vivait. Comme Konomor et sa troupe devaient passer la


nuit chez un seigneur du voisinage, on fit appeler Rigour,
et Hoarvian lui demanda solennellement sa sur en
mariage. Rigour se ddora heureux d'accorder sa sur
un homme aussi vertueux que Hoarvian. Il alla cher
cher Rivanone et, sans plus tarder, un prtre bnit leur
union.
Le lendemain matin, comme le soleil commenait
poindre, le nouvel poux dit sa jeune pouse: Tu es
la premire femme que j'ai eue, la seule que j'ai aime,
parce que Dieu, t'ayant choisie, m'a ordonn de m'unir
toi et a promis de me rendre pre, grce toi, d'un
fils qui sera jamais le secours de Dieu. Rivanone lui
rpondit alors: Si tu as engendr en moi un fils, puisse
t-il ne jamais voir la lumire de ce monde I Voil ce que
je demande pour lui au Tout-Puissant.
Ces paroles inattendues plongrent Hoarvian dans la
tristesse. 0 femme, rpliqua-t-il, c'est un crime de la
part d'une mre de maudire ainsi sa progniture et de
vouloir la condamner un tel malheur 1... Mais si ce fils
doit tre priv de la vue de la terre, je prie Dieu de lui
donner en change la vision du monde cleste. Et pour
obtenir cette grce, ds ce moment, je renonce absolu
ment la vie du sicle, et je me voue tout entier jusqu'
ma mort au service de Dieu.
Ainsi en fut-il. Hoarvian quitta sa femme et s'en alla
vivre en ermite dans la fort. Quant Rivanone, neuf
mois plus tard, elle mit au monde un fils aveugle qui
fut impos le nom d'Herv. Mais elle fit tout son possible
pour que l'enfant ft lev loin d'elle. C'est un certain
Harthian, un ermite qui revenait d'Irlande o il avait
tudi auprs des disciples de saint Patrick, qui se char
gea d'lever et d'duquer le garon. Pendant sept annes,
il lui enseigna les chants et les lettres. Et comme il tait

211
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

aveugle, on lui donna comme guide un autre garon du


nom de Guiharan, lequel avait un esprit quelque peu
dissip mais s'acquittait cependant de sa mission le
moins mal possible.
Son ducation termine, Herv n'eut qu'une pense:
chercher et retrouver sa mre afin de se rconcilier avec
elle devant Dieu. Accompagn de Guiharan, il se rendit
chez un lointain cousin, Urfoed, qui vivait dans un ermi
tage en plein cur du pays d'Ach. Le cnobite accueillit
avec joie son jeune parent. Dieu m'a rvl, lui dit
Herv, que ma mre est sur le point de quitter cette
terre. Dj, elle a demand le pardon de ses pchs, et
moi, je ne voudrais pas qu'elle mourt sans m'avoir
accord sa bndiction. Je t'en prie, indique-moi, si tu le
sais, o se trouve sa demeure, et je m'y rendrai sans
plus tarder. L'ermite lui rpondit: Tout ce que je sais,
c'est qu'elle mne dans cette fort une vie de solitaire
avec l'unique compagnie de sa nice, la jeune Kristina.
Je vais aller sa recherche.
Mais, avant de partir, Urfoed fit Herv des recom
mandations justifies par le peu de scurit de la fort
de Duna, dans laquelle malfaiteurs et btes sauvages
abondaient. Je te confie mon ermitage et mon pauvre
mobilier, lui dit-il. Que Guiharan s'occupe du dehors,
achve les travaux qui ont t commencs, qu'il ense
mence la terre frachement laboure et surtout qu'il
prenne bien soin de mon petit ne qui m'est si prcieux
et que j'aime tant. Puis il partit travers la fort, la
recherche de la demeure de Rivanone.
Suivant l'ordre qu'il avait reu, Guiharan s'tait mis
aux travaux des champs. Or, un beau jour, un loup se
prsenta soudain et mit mort le petit ne alors que
l'animal tait en pture. Guiharan, dsol et chagrin,
poussa des cris affreux. Herv tait en prire. En entendant

212
ET DES PA YS CEL TES

les gmissements de son guide, il se prcipita et se fit


expliquer ce qui se passait. Alors, sans hsiter, il adressa
une fervente prire [?ieu : Pre tout-puissant, tu as
permis qu'une bte froce mt mort cet ne dont
j'avais la garde. Abandonne-moi l'auteur de ce mfait
et fais en sorte qu'il remplace sa pauvre victime dans
ses fonctions. Alors, le loup changea d'attitude. Il alla
vers Herv, la queue basse et l'air humili. Quand il vit
cela, Guiharan s'cria: Attention, matre I sauve-toi au
plus vite, car la bte cruelle se prcipite vers toi I ferme
la porte de ton oratoire 1... Mais Herv n'en fit rien.
Ne crains rien, dit-il Guiharan, ce loup excute
l'ordre de Dieu. Il est dompt et il va prendre la place
du petit ne d'Urfoed. Passe-lui le collier d'attelage afin
qu'il achve le travail qui a t commenc.
Quand Urfoed fut de retour, il dit Herv que Riva
none, malade, rclamait son fils au plus vite. Conduit
par son cousin, l'aveugle accourut vers sa mre qui se
mourait des suites des pnitences qu'elle s'tait inflig.
Aprs les premiers embrassements, elle fut mise au
courant de la rvlation faite Herv sur sa fin pro
chaine. Bni soit Dieu qui nous permet de nous revoir 1
s'cria-t-elle. Si tu veux avoir ma bndiction suprme,
mon fils, reste auprs de moi jusqu' ma mort. Recom
mande alors mon me au Seigneur et mets mon corps
au tombeau. C'est ce qui arriva, et quand Herv eut
enterr sa mre et pri pour elle, Urfoed lui laissa son
ermitage et alla se retirer au plus profond de la fort de
Duna.
Herv demeura en cet endroit trois annes de suite et
de nombreux disciples, attirs par sa saintet et ses
miracles, se grouprent autour de lui. Il prit alors la rs<>
lution d'abandonner le pays d'Ach et d'aller o Dieu le
conduirait. Mois avant son dpart, il eut la vision de

213
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

l'ermite Urfoed emport par les anges et voulut aller


prier sur son tombeau. Mais ce n'tait pas chose facile
de dcouvrir quelque trace humaine dans cette vaste
solitude de la fort de Duna, toute hrisse de ronces et
de halliers inextricables. Longtemps, suivi de ses dis
ciples, Herv erra sous ces sombres futaies sans trouver
l'endroit o tait enterr Urfoed. Enfin, des porchers, qui
menaient leurs troupeaux la glande, leur apprirent
qu'Urfoed tait mort depuis longtemps et qu'il avait t
inhum dans son oratoire par les autres ermites de la
fort. Les porchers guidrent Herv vers cet endroit,
mais la cellule de l'ermite, dmolie par les fauves, jon
chait le sol de ses dbris non loin d'un oratoire croul.
Ne sachant pas exactement o se trouvait le tombeau,
Herv se jeta genoux et pria: le sol se mit trembler,
la terre s'entrouvrit et mit jour un sarcophage. Herv
demanda ses compagnons d'apporter de grandes
pierres et de les placer l pour qu'on puisse reconnatre
le lieu o reposaient ces saintes reliques.
Puis, ayant reu de son vque Hoardon l'ordre
d'exorciste, bien que lui-mme ne ft pas prtre, il partit,
avec ses disciples, son guide Guiharan, sa cousine
Kristina et le loup apprivois qui portait les bagages,
vers des terres situes plus l'est. Et, ayant entendu une
voix cleste lui commander de se reposer, il dcida de
s'tablir, avec l'accord du seigneur du lieu, en un endroit
qu'on appelle maintenant Lanhouarneau.
C'est l qu'Herv rsida dsormais, entour de ses
fidles disciples, recevant de nombreux plerins, guris
sant les malades et surtout ceux qui souffraient des yeux,
priant et prchant chaque jour, de telle sorte que sa
rputation grandit et gagna toute la fketagne. Or,
cette poque, il y eut de grands troubles dans ce pays
cause de Konomor qui, de simple comte de Poher, tait

214
ET DES PA YS CEL TES

devenu roi de Domnone aprs avoir pous la veuve


du dfunt roi et usurp le trne au dtriment de Judual,
l'hritier lgitime. Veuf d,e cette femme, il avait pous
Tryphina, fille du comte de Vannes et l'avait lchement
assassine ainsi que leur fils Trmeur. Le bienheureux
Gildas avait alors opr un miracle en faveur de Try
phina et de Trmeur, leur rendant miraculeusement la
vie, mais il n'en demeurait pas moins que Konomor
avait t mis au ban de tous les chrtiens d'Armorique.
Et Samson, l'vque de Dol, avait convoqu tous les
vques et abbs de la Bretagne en un synode sur le
Menez Br, afin de juger et d'excommunier ce roi cri
minel. Et le pieux Herv, comme tous les fondateurs de
monastres, avait t convi y participer.
Mais sa rputation de saintet et de science tait
telle qu'un retard s'tant produit dans le moment de
son arrive, on l'attendit tout un jour avant d'ouvrir le
synode. Mais cette attente prolonge ne fut pas du got
de tout le monde: en le voyant monter les pentes de la
montagne, aveugle et couvert de haillons, conduit par le
jeune Guiharan et accompagn d'un loup, certains mur
murrent qu'on avait perdu du temps attendre un mis
rable aveugle. Aussitt, ceux qui avaient profr ces
lamentations perdirent la vue. Les autres se tournrent
alors vers Herv, le priant d'intercder auprs de Dieu
pour la gurison de ces grincheux. Herv leur rpondit:
Prions Dieu tous ensemble pour qu'il prenne ces mal
heureux en piti. Apportez du sel et de l'eau et nous les
rpandrons sur eux.
Les assistants se rcrirent: Du sel, dirent-ils, nous en
avons, mais il est bien difficile de trouver de l'eau sur
cette montagne. Herv leur rpondit: Qu'importe!
rien n'est difficile celui qui cra tout de rien. li s'age
nouilla et se mit en prire. Puis il traa de son bton le

215
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

signe de la croix sur le sol aride et, soudain, la stup


faction gnrale, une eau limpide se mit jaillir, dont on
se servit pour gurir ceux qui, par imprudence, avaient
t frapps de ccit. Et cette source existe toujours sur
les flancs du Menez Br, au-dessous de la chapelle qui
a t ddie saint Herv.
Aprs ce synode o fut prononce l'excommunication
du roi flon Konomor, Herv retourna dans son ermi
tage de Lanhouarneau. Son vque, Hoardon, l'accom
pagnait dans ce voyage et avait sollicit de l'aveugle
la faveur d'une vision du paradis. Herv demanda
Hoardon de prier sans cesse avec lui pendant trois jours
et, au bout de ce temps, l'vque et l'ermite obtinrent
cette vision cleste. On raconte qu'Herv en fit un chant
et que ce chant est connu de nos jours comme le Kantik
or Baradoz, c'est--dire le Cantique du Paradis. Et,
rentr Lanhouarneau, Herv y vcut encore longtemps
avant de rendre son me au Seigneur, vers l'an 550 de
l'incarnation 1

En 1926, l'archiviste et rudit Henri Waquet cri


vait ceci propos d'un ouvrage rcent paru sur
saint Herv: Saint Herv est, parmi les saints
bretons, un des plus populaires ; il est aussi un des
plus embarrassants pour les historiens, car, si on le
trouve en honneur dans les quatre vchs, et mme
encore plus loin[...], il n'a pourtant laiss son nom
aucun plou, c'est--dire aucune grosse paroisse pri
mitive. Il existe bien un lann, Lanhouarneau, au cur

1. D'aprs Albert le Grand et La Vie de saint He111, rdige


au xrrr sicle.

216
ET DES PA YS CELTES

du Lon, quoi s'attache traditionnellement son sou


venir, [ ...] mais ailleurs, il ne se rencontre que des
chapelles I pour perptuer sous diverses formes,
Hoaurneau, Houarv, :rvt:ahouarn, un nom si honor,
si rpandu. Encore faudrait-il prouver que ces
diverses formes recouvrent certainement un mme
personnage. C'est trs douteux 2 .
La forme ancienne du nom de ce personnage
controvers est hoiarnviw, ce qui justifie d'ailleurs
toutes les variantes modernes, et peut se traduire par
au fer vif ou vif comme le fer. C'est le genre
d'appellation qu'on retrouve des degrs divers dans
les noms de personnages historiques ou lgendaires:
en fait, ce sont des surnoms. Dans le cas d'Herv, il
semble qu'il y ait d'ailleurs confusion entre l'aveugle
Herv, donc le fils, et le barde Hoarvian - dont le
nom primitif tait le mme, hoiarnviw, - donc le
pre. Ce n'est pas pour rien si saint Herv est le
patron des potes et des sonneurs.
En fait, en dehors d'un pisode qui concerne le
synode du Menez Br, o fut excommuni Konomor,
tout est lgendaire dans la Vie de saint Herv. On
y retrouve mme un thme mythologique fonda
mental de la tradition brittonique qu'ont conserv les
manuscrits gallois, en particulier dans les clbres
rcits connus sous le nom de Mabinogi. Il s'agit du
refus de la part d'une mre de reconnatre son enfant,

1. Elles sont d'ailleurs trs nombreuses, notamment Uzel,


Lescot-Gouarec, le Menez Br, Bourbriac Ploufragan (Ctes
d'Armor), Riec, Pllauff, Combrit, Crozon (Finistre), Gourin,
Gumen-sur-Scorff, Rohan, Langolelan et Plordut (Morbihan).
2. Bulletin de la Socit archologique du Finistre,
LXXXVII (1926), p. 50.

217
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

ou de le maudire. Car, dans le rcit hagiographique,


l'attitude de Rivanone - fort attnue dans l'ouvrage
de Dom Lobineau - est incontestablement incompa
tible avec la rputation de saintet qui recouvre cette
femme. Elle a fait vu de virginit. On l'oblige se
marier. Elle se venge en quelque sorte en maudissant
son fils natre, ce qui est une attitude fort peu
conforme avec l'ide de la maternit telle que l'ex
pose le Christianisme, essentiellement avec le thme
de la Vierge Marie.
Or, dans la premire branche du Mabinogi, on
raconte une trange histoire propos d'une myst
rieuse femme du nom de Rhiannon, laquelle pouse
Pwyll Penn Annwfn, roi d'Aberth, mais surtout sorte
de matre de l'Autre Monde, analogue Pells, le Roi
Pcheur de la Queste du saint Graal. Rhiannon
donne naissance un fils, mais la suite de circons
tances quelque peu nigmatiques, l'enfant est enlev
sa mre et remplac par un poulain. EvRhiannon,
convaincue d'infanticide, est condamne porter sur
son dos tous les visiteurs qui se prsenteront la cour
du roi Pwyll.
Tous les commentateurs sont d'accord pour
voir dans le personnage de Rhiannon l'quivalent de
l'Epona gallo-romaine, sorte de desse-jument dont
le culte a t florissant sur le continent, et de la fe
Macha de la tradition galique d'Irlande. Le nom
d'Epona provient d'un brittonique epo (latin equus)
qui signifie cheval, et celui de Macha est issu d'un
autre terme celtique, marko, qui dsigne galement le
cheval. Quant Rhiannon, son nom provient d'un
ancien Rigantona, signifiant royale, pithte qui
convient parfaitement l'image qu'on se fait d'une
desse-mre. Et il est bien vident que le nom breton
218
ET DES PAYS CELTES

de Rivanone est exactement le mme que celui, gallois,


de Rhiannon.
Certes, au contraire de Rivanone qui refuse son fils
et le maudit, Rhiannon ri'abandonne pas sciemment son
enfant, mais comme la disparition de cet enfant se place
en un pisode mythologique fort difficile interprter,
on est en droit de supposer que l'abandon du fils par la
mre est essentiel, symboliquement parlant, pour que
ce fils soit dou de pouvoirs extraordinaires, pour qu'il
devienne un tre exceptionnel, comme saint Herv,
l'aveugle, qui a la vision du monde invisible, et que
l'on reprsente trs souvent avec un livre la main.
Il y a mieux. Dans la quatrime branche du mme
Mabinogi gallois, on raconte l'histoire d'Arianrod,
fille de Dn (l'quivalent de la Dana irlandaise et de
l'Anna bretonne), qui, ayant donn naissance un fils
(probablement la suite d'une relation incestueuse
avec son frre Gwyddion), refuse de le reconnatre et
prononce contre lui trois maldictions: il n'aura pas
de nom sauf si elle-mme le lui donne (ce qu'elle
refuse), il n'aura jamais d'armes sauf si c'est elle
mme qui les lui donne (ce qu'elle refuse), et il
n'aura jamais de femme de la race humaine. Et c'est
par la ruse et la magie de Gwyddion que le garon
pourra transgresser cette triple maldiction, devenant
Lieu Llaw Gyffes (Lieu la main sre), personnage
exceptionnel comparable au fameux Lug au Long
Bras de la tradition celtique primitive, reconnaissable
ensuite dans les romans arthuriens sous l'aspect de
Lancelot du Lac 1

1. Voir J. Markale, Lancelot et la chevalerie arthurienne,


Paris, d. Imago, 1985, ainsi que L'Epope celtique en Bre
tagne, Paris, Payot, nouv. d., 1984.

219
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

La cause est entendue: Rivanone maudit son fils et


il n'obtient le don de double vue que par l'inter
vention de son pre: le barde Hoarvian joue ici le rle
du magicien - et quelque peu druide - Gwyddion, fils
de Dn. Et l'on peut remarquer que cette fort de
Duna, o se droule l'action, a une appellation qui
rappelle trangement le nom de Dn, la desse-mre.
Sans nier l'existence d'un pieux personnage du nom
d'Herv, ou de plusieurs ermites qui auraient port
des noms quivalents, il faut reconnatre que la vie de
saint Herv, telle qu'elle est rapporte dans les
textes du Moyen Age, ressort non de l'histoire mais
de la plus ancienne tradition mythologique ftes Celtes.
Saint Illtud (Illtut)

Le pre d'llltud tait un chef de clan breton qui avait


migr en Armorique et y avait pous une noble fille
de ce pays. llltud naquit en Domnone et se montra, ds
son plus jeune ge, dou d'un esprit extrmement vif et
de la mmoire la plus heureuse. Il tudia avec succs les
sciences. humaines et s'y rendit fort habile. Dans sa jeu
nesse, il porta les armes et sa rputation et son audace
dpassrent de loin l'Armorique: c'est ainsi qu'il devint
bientt le principal ministre d'un roi de Glamorgan,
dans le sud du Pays de Galles.
A cette poque, le pape avait envoy dans l'le de
Bretagne l'vque d'Auxerre, qui avait nom Germain,
avec pour mission de combattre les Pictes qui mena
aient l'unit des chrtiens et de prcher contre les ides
que dispensaient encore en ce pays les disciples
du moine Plage. C'est ainsi qu'llltud eut l'occasion de
rencontrer Germain d'Auxerre. Celui-ci, au cours de

221
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

frquents entretiens, sut le persuader de chercher des


faveurs plus prcieuses que celles que procurent les sou
verains de la terre, et de s'attacher des biens plus
solides que ceux dont le monde peut enrichir ses aveu
gles partisans.
Docile aux conseils du serviteur de Dieu et dgot
des vains honneurs que lui procurait sa s'ituation privil
gie, llltud se consacra sans partage au Seigneur, reut
la tonsure et se livra avec l'ardeur la plus fbrile l'tude
de la religion, et en particulier celle des Saintes Ecri
tures. Il eut alors pour condisciples, auprs de Germain
d'Auxerre, de pieux personnages qui devinrent par la
suite, comme lui, des modles de saintet, mais sa sup
riorit sembla telle qu'on jugea qu'il tait capable
d'enseigner les autres. C'est alors qu'il fonda, entre
Cardiff et Swansea, dans le voisinage de Llancarvan,
sur des terres appartenant au roi Merchiawn, surnomm
l'lnsens, un enclos monastique connu depuis lors
comme Llanilltud ou encore Llantwit Major. Et, autour de
lui, se regrouprent de nombreux disciples qui, aprs
avoir reu ses sages enseignements, s'en allrent en
Armorique pour y fonder d'autres enclos monastiques,
tels Brieuc, Kado, Gildas, Lunaire, Pol Aurlien ou encore
Samson, le grand abb-vque de Dol.
A propos de ce Samson, disciple d'llltud, on rapporte
d'ailleurs qu'au monastre de Llantwit, il y avait deux
frres, neveux d'llltud, qui espraient que leur oncle leur
donnerait droit de succession, l'un ou l'autre, et qui
se montraient particulirement jaloux de la faveur dont
jouissait Samson auprs de son matre. L'un avait reu
les ordres, mais l'autre n'tait que frre convers. Voulant
se dbarrasser de Samson, ils n'hsitrent pas
commettre un crime: ils versrent du poison dans un
pichet d'eau qui tait l'usage exclusif de leur victime

222
ET DES PAYS CELTES

dsigne. Or, Samson ne buvait jamais d'eau sans


l'avoir sanctifie, et ds qu'il eut trac le signe de la
Croix sur le pichet, celui-ci vola en clats. Surpris et pro
fondment tourment par ce miracle, le frre qui n'tait
pas prtre confessa publiquement ses intentions crimi
nelles et fut immdiatement pardonn, mais l'autre eut le
front, le dimanche suivant, de clbrer la messe. Il fut
alors pris de convulsions et ne fut guri que par les
prires que Samson et llltud adressrent au Seigneur
pour le rachat du pcheur.
Cependant, llltud acquit une si grande estime tant par
la saintet de ses murs que par le talent particulier
qu'il avait pour l'instruction et l'ducation de la jeunesse,
que les seigneurs de toute la Bretagne lui confiaient
leurs enfants. Il tait en effet considr comme le plus
saint et le plus savant ecclsiastique de son temps. Et, en
plus de ses qualits de pdagogue, llltud avait le don
de prophtie dont il faisait profiter abondamment non
seulement ses disciples mais les chefs qui venaient le
consulter et recueillir ses avis. On dit qu'il donna une
preuve remarquable de ce don le jour mme de sa
mort, en prdisant deux abbs qui taient venus
l'assister qu'ils le suivraient bientt, l'un le mme jour,
l'autre quarante jours plus tard. Et la prophtie se ra
lisa comme l'avait dit llltud.
Certains auteurs prtendent que, sur la fin de sa vie,
llltud passa la mer, abandonnant son monastre de
Llantwit et s'installant avec quelques disciples auprs de
Samson qui, lui-mme, avait fond Dol, sur le sol de
l'Armorique, un autre enclos monastique. On ajoute
qu'il accomplit en ce lieu divers miracles et que c'est l
qu'il mourut, fort g, un 6 novembre. Cette tradition est
tenace en Bretagne armoricaine, et elle s'appuie sur
le fait que la paroisse de Landebaron, dans l'ancien

223
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

diocse de Trguier, a toujours prtendu conserver


parmi ses reliques le crne de saint llltud, le clbre
abb de Llantwit Major 1

Il n'y a pas lieu de douter un seul instant de la ra


lit historique de saint Illtud, mme si cette sain
tet n'a jamais t reconnue officiellement. Ce qui
est douteux, c'est le lieu de sa naissance: les histo-
riens, comme les hagiographes, ne s'accordent gure
sur ce point, les uns, comme Dom Lobineau, le fai
sant natre dans le Glamorgan, les autres affirmant
qu'il s'agit bel et bien d'un Armoricain converti par
saint Germain d'Auxerre et charg par celui-ci d'ta
blir un monastre o seraient dispenses non seule
ment les traditions religieuses du Christianisme, mais
toutes les disciplines culturelles et scientifiques de
cette poque.
La mission de saint Germain d'Auxerre - qu'il ne
faut d'ailleurs pas confondre avec saint Germain,
vque de Paris, mort en 576 - est historiquement
tablie par de nombreux documents. Bien que mari,
il avait t lu vque par le peuple d'Auxerre en
418 et s'tait ensuite, sur l'ordre du pape, rendu en
Grande-Bretagne pour y organiser la dfense des
Bretons contre les Pictes et les Saxons paens, mais
surtout pour y dnoncer ce qu'on a improprement
appel l'hrsie plagienne. Cette double mission
a t couronne de succs, mais c'est essentiellement
parce que saint Germain s'est assur le concours

1. D'aprs Dom Lobineau.

224
ET DES PA YS CEL TES

de chefs politiques et de moines rudits, dont saint


Patrick et saint Illtud sont les plus brillants exemples.
Il mourut en 448 aprs avoir, semble-t-il, pacifi la
pninsule armoricaine 'bouleverse par l'arrive de la
premire vague d'migrants insulaires. Son action a
donc t dterminante non seulement pour la survie
de l'ethnie bretonne mais pour l'volution de l'Eglise
de type celtique. Et il est absolument incontestable
qu'il a suscit tant dans l'le de Bretagne qu'en Armo
rique la vocation des grands saints bretons fondateurs
de monastres qui taient la fois des lieux de prire
et de vritables universits.
Si l'on peut se poser des questions, c'est propos
de la prsence d'Illtud en Bretagne armoricaine. La
tradition le fait donc venir Dol o il serait mort chez
son disciple Samson. Si la visite d'Illtud Dol s'ins
crit dans la logique des choses, il est plus que dou
teux qu'il y ait rsid longtemps. Au Pays de Galles,
en dehors de Llantwit Major, son culte est fort
rpandu et prouve sa clbrit outre-Manche, tandis
que dans la pninsule armoricaine, il n'est gure
honor qu' Pleurduit (Ctes-d'Armor) et Lanildut
(Finistre) - et peut-tre Plordut (Morbihan), ces
paroisses gardant, du moins en apparence, le souvenir
de son nom. Mais aprs tout, il s'agit peut-tre d'une
simple implantation du culte d'un clbre saint insu
laire opre par les migrants, et le nom de Lanildut,
au fond de l'estuaire qu'on appelle l'Aber Ildut, ne
prouve rien : comme le Langolen du Finistre, dont le
nom est d des Bretons venus du Llangollen du
Pays de Galles, Lanildut a probablement t fond
par des rfugis originaires de Llanilltud, devenu
ensuite Llantwit Major.
On sait que la vie de saint llitud a t compose
225
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

entre 1107 et 1147. Ce rcit, compltement hagiogra


phique, est trop rcent, et trop charg d'lments
emprunts au merveilleux chrtien habituel dans les
lgendes dores, pour tre pris au srieux, mais on
dispose de nombreux dtails sur lui dans des vies
plus anciennes qui le mentionnent souvent comme un
matre l'autorit reconnue et affirment que He/tutus
tait de discipulis sancti Germani.
L'essentiel est de savoir qu'Illtud, saint homologu
ou non, a t le fondateur d'un des monastres les
plus clbres de Grande-Bretagne au haut Moyen
Age et que, dans cet tablissement, on y dispensait
un enseignement remarquable, la fois religieux et
culturel, dont le rayonnement s'est tendu sur une
bonne partie de l'Occident chrtien.
Saint Judikal (ludichal, Jzquel)

A la fin du VI e sicle, la Domnone, c'est--dire la


partie nord de la pninsule armoricaine, tait place
sous l'autorit du roi Judal, un homme juste et bon qui
s'efforait de rparer tous les dommages qu'avait
causs son prdcesseur Konomor dans ce pays. Judal
avait eu seize fils et cinq filles. L'une de celles-ci, qu'on
appelait Onenne, avait abandonn la cour de son pre
pour vivre au service de Dieu et des dshrits, et elle
s'tait tablie au cur de la grande fort de Brocliande,
en un lieu qui est connu actuellement sous le nom de
Trhorenteuc, c'est--dire l'habitation aimable. Onen ne,
voulant affirmer son humilit, s'tait faite gardeuse
d'oies, du moins c'est ce que l'on raconte son sujet,
et, aprs avoir donn tous ses biens aux pauvres, elle
tait morte Trhorenteuc en odeur de saintet. C'est
pourquoi cette paroisse est toujours place sous son
patronage.

227
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Quand Judal, roi de Domnone, fut rappel Dieu,


vers l'an 605, sa succession aurait d revenir normale
ment son fils an Judikal. Mais un certain Rethwal,
qui tait gouverneur du fils pun Halog, dvor
d'ambition et sans scrupules, fit assassiner sept des
frres de Judikal, esprant ainsi dtenir le pouvoir
suprme sous le couvert de son protg. Et Judikal ne
dut son salut qu' la fuite, se rfugiant dans le monas
tre de Saint-Jean de Gal, qu'avait fond l'ermite
Mewen, un des disciples de saint Samson de Dol. C'est
ainsi que Judikal embrassa la vie monastique, se
comportant avec un zle et une ferveur tout fait remar
quables.
Cependant, le royaume de Domnone tait en proie
la dsolation du fait de la tyrannie exerce par
l'ignoble Rethwal et de l'inertie ou de l'inconscience
d'Halog. Cela dura cinq longues annes, mais Rethwal
finit par prir dans un combat et Halog, subissant ainsi
un chtiment divin, devint aveugle. Comprenant qu'il
avait mal agi, il couta les remontrances de saint Malo,
qui tait venu jusqu' lui, et se dcida remettre le
royaume entre les mains de son frre an Judikal, le
successeur lgitime de leur pre Judal.
Quand il eut reu les messagers de son frre, et bien
qu'il ft lui-mme persuad que sa vocation tait d'tre
moine, il n'hsita pas prendre les rnes du pouvoir.
Quittant son monastre, au grand scandale des autres
moines, il devint ce qu'il aurait d tre, le roi de la
Domnone, et cela la grande satisfaction de tous les
habitants du pays.
Il tait grand temps que le royaume et sa tte un
homme fort, intelligent et respectueux des lois divines. La
situation tait en effet fort embrouille, car aux frontires
de la Domnone se produisaient frquemment des

228
ET DES PA YS CELTES

batailles entre les Bretons et les Francs qui occupaient


encore le pays de Rennes et celui de Nantes. Les Francs
passaient souvent la rivire qu'on appelait le Meu pour
aller ravager les campagnes situes l'ouest. Mais les
Bretons n'taient pas en reste et faisaient de frquentes
incursions en territoire franc pour s'y livrer des pil
lages honts. Judikal dcida de mettre fin cette
situation qui pouvait provoquer une guerre gnrale
entre Bretons et Francs, d'autant plus que le roi franc
Dagobert menaait d'envahir la Domnone pour se
venger des affronts subis.
C'est alors, en l'an 636, que Judikal se dcida
aller trouver le roi Dagobert Clichy, o il rsidait habi
tuellement, afin de discuter des modalits d'une paix
durable entre les deux peuples. Judikal connaissait
bien le rfrendaire Dodon, que l'on connat davantage
sous l'appellation de saint Eloi, et celui-ci l'introduisit
auprs du roi franc dont il tait en quelque sorte le
premier ministre et le conseiller. L'entrevue fut franche et
directe, et les deux princes, traitant d'gal gal,
conclurent un accord de paix qui sauvegardait l'hon
neur et le droit des Bretons et des Francs et fixait les
limites respectives des uns et des autres. Cependant,
considrant les murs dissolues de la cour du roi
Dagobert, Judikal refusa les invitations du souverain et
prfra rsider dans la demeure du rfrendaire Dodon,
avant de retourner dans son pays.
L, il fit en sorte de chasser les pillards de toute
espce qui avaient longtemps profit de l'impunit, de
ramener ses vassaux turbulents dans le droit chemin et
surtout, il se mit en devoir de fortifier les endroits les plus
sensibles afin de protger le royaume de tout ennemi
venant de l'extrieur. Il savait que les frontires sur le
Meu taient davantage exposes, et c'est pourquoi il

229
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

fortifia grandement Talensac, sur les limites orientales de


la grande fort de Brocliande. Il savait aussi que la
Domnone pouvait craindre un danger venu d'autres
Bretons, ceux du Pays de Vannes et ceux de Cornouaille:
il fit d'un village qu'on appelle Plumieux, au milieu de
son royaume, une grande forteresse qui permettait de
surveiller toute intrusion venue du sud.
Mais son souci principal tait de rpandre la Foi chr
tienne en des rgions qui taient encore en proie aux
superstitions paennes. La fort de Brocliande tait le
dernier refuge des druides d'Armorique et, si certains
d'entre eux s'taient convertis spontanment, d'autres
continuaient, sous le couvert des arbres, en quelques
clairires isoles, diffuser leur doctrine. Judikal favo
risa ainsi le monastre de Saint-Jean de Gal et tablit,
en plein cur de la fort, Paimpont, un monastre
dont il voulait assurer le rayonnement spirituel.
Ces objectifs dignes d'un roi soucieux de ses devoirs
ne l'empchaient pas d'tre le recours des indigents et
des malheureux. Il parcourait son royaume en tout sens
afin de remdier toute misre qu'on pouvait y dceler,
pratiquant la charit la plus noble et la plus dsin
tresse. On raconte ainsi qu'un jour, en revenant
de Plumieux, au moment de franchir une rivire qu'on
appelle le Ninian, il aperut un lpreux misrable qui ne
parvenait pas traverser le gu alors qu'une troupe de
cavaliers passaient sans encombre, sans gard pour les
appels au secours du malheureux. Sans hsiter, Judikal
sauta au bas de son cheval et plaa le lpreux sur sa
selle. Il prit la bride pour guider la monture dans le gu
de telle sorte que tous parvinrent de l'autre ct sans
aucune difficult. Et l'on ajoute que, parvenu sur l'autre
rive, le lpreux se transforma en un homme sain et bien
portant d'o manait une lumire blouissante, et qui dit

230
ET DES PAYS CELTES

Judikal qu'il tait Jsus-Christ, lui promettant de


l'accueillir plus tard dans son paradis. Mais ces manifes
tations de charit dont il tait coutumier ne diminuaient
en rien son ardeur guerrire, et les bardes de ce temps
clbraient dignement son courage et sa tnacit dans
les combats qu'il menait pour la sret de son royaume.
Cependant, Judikal ne se sentait pas dans le sicle.
Il dsirait ardemment reprendre la vie monastique qu'il
avait seulement quitte par souci de ses responsabilits
et pour le bien de ses sujets. Vers la fin de sa vie, il
voulut abandonner la couronne, jugeant que l'uvre
qu'il avait accomplie permettrait la Domnone de sur
vivre longtemps. Malheureusement, les enfants qu'il
avait eus de sa femme Morono taient trop jeunes pour
rgner. A qui pourrait-il laisser sa succession? Il avait un
autre frre du nom de Judok, que l'on appelle gnrale
ment Josse: mais celui-ci s'enfuit de la cour, prfrant la
solitude d'un ermitage aux honneurs qu'on n'aurait pas
manqu de lui dcerner en tant que roi d'un grand pays.
Et il en fut de mme pour un autre de ses frres, Winnok,
lequel suivit un jour une troupe de plerins et les accom
pagna jusqu' Chartres o il se fit tonsurer.
Mais la vieillesse s'appesantissait sur Judikal. Il tait
de plus en plus dsireux d'abandonner le sicle. Les uns
disent qu'il se retira dans le monastre de Saint-Jean de
Gal, qui avait tant bnfici de ses largesses; d'autres
prtendent qu'il prfra, en l'an 640, vivre ses derniers
mois dans l'abbaye de Paimpont qu'il avait fonde 1

1. D'aprs Albert le Grand et la Vie de saint Judikal ,


copie du xv sicle d'un manuscrit plus ancien d un certain
lngomar, moine de l'abbaye de Saint-Men-le-Grand (Saint
Jean-de-Gal) au xi sicle. Cette copie contient des lments
historiques fort intressants sur l'poque du roi Judikal, en

231
LES SAINTS FONDA TE URS DE BRETAGNE

Il y a bien des lgendes dans cette Vie de saint


Judikal, notamment propos de la famille de Judal,
et surtout de sainte Onenne, dont le nom signifie
frne et qui n'est autre que le souvenir d'une divi
nit celtique lie au vgtal, ou encore de cette
Morono, qui aurait t l'pouse du roi et qui aurait
laiss son nom au bourg de Mauron (Morbihan).
Mais en lui-mme, le personnage est absolument his
torique : c'est le dernier souverain du royaume de
Domnone, rduit au vue sicle la seule partie
septentrionale de la Bretagne, alors qu'il s'tendait au
v1 sicle, sous le rgne de Konomor, la fois sur
l'le de Bretagne et sur le continent. Les entrevues
de Judikal avec le roi Dagobert sont incontestables,
comme le sont ses rapports avec Dadon, le futur saint
Eloi, rfrendaire, c'est--dire premier ministre de
Dagobert, et bien connu grce l'irrvrencieuse
chanson que tout le monde connat.
Judikal est donc un saint historique qui a jou un
rle important aussi bien dans la christianisation du
centre de la Bretagne pninsulaire que dans l'histoire
mme de cette Bretagne. Il a t le dernier roi de Dom
none. Aprs lui, une priode trs floue commence : la
pninsule va tre morcele en diffrents petits royaumes
plus ou moins indpendants et plus ou moins en lutte
avec les Gallo-Francs avant de retrouver une certaine
unit au IXe sicle avec Nomino (Neveno), premier
souverain d'une Bretagne largie.

particulier un pome en latin qui est une traduction presque mot


pour mot d'un original en vieux breton, une sorte de chant de
mort (marwnad en gallois) ou de chant de louange clbrant
les vertus guerrires et la redoutable rputation du personnage,
le tout dans un style qu'on retrouve trs souvent dans les
manuscrits gallois les plus anciens.
Saint Kado ( Cadoc, Cattawg)

Kado naquit dans l'le de Bretagne, o son pre


Gundlee tait un chef de guerre devenu roi de Gla
morgan. Il fut lev dans les meilleures conditions, car
son pre avait projet de lui confier le commandement de
son arme. Mais le jeune homme lui fit bientt savoir que
le seul combat qu'il voulait entreprendre tait le service
de Dieu. Le roi Gundlee, comprenant que la vocation de
son fils tait inbranlable, et surtout conquis par ses sages
paroles, dcida d'abandonner son royaume Kado et
de se retirer en quelque monastre. Mais Kado voulait
lui-mme devenir moine. Aussi confia-t-il le gouvernement
du royaume l'un de ses oncles et distribua-t-il ses biens
aux pauvres, n'en gardant qu'une partie dans l'intention
de fonder un enclos monastique dans son pays.
C'est ainsi qu'il fixa son choix en un lieu dsert qu'on
appelle Llancarvan, c'est--dire l'ermitage des cerfs, et
qu'il y fit construire un sanctuaire et de petites habitations.

233
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRET AGNE

Il avait entran avec lui des jeunes gens dsireux de se


consacrer Dieu et forma avec eux une communaut
qui ne cessa de s'agrandir, et dont la rputation fut
immense tant par la pit des moines que par leurs
connaissances et l'enseignement qu'ils dispensaient
autour d'eux. En effet, Kado avait pris soin de fonder
L lancarvan une cole de thologie qui fut confie
quelque temps, parat-il, Gildas, avant que celui-ci
n'allt s'tablir en Armorique.
Kado demeura douze annes Llancarvan. On raconte
qu'il nourrissait chaque jour cent clercs, cent pauvres
laques, sans compter les htes et les ncessiteux qui
pouvaient survenir. On raconte aussi qu'il accomplit de
nombreuses merveilles, comme de transporter des char
bons ardents sans se brler ou encore ressusciter un
ouvrier que des compagnons jaloux avaient jet dans
un tang. Mais, se jugeant trop connu dans ce Gla
morgan qui tait sa patrie et ne pouvant souffrir les hon
neurs qu'on lui rendait, il dcida de passer la mer et de
s'tablir en un endroit encore dsert afin de satisfaire
son dsir de mener une vie retire et contemplative.
Il aborda sur les ctes du sud de l'Armorique, en un
endroit qu'on appelle aujourd'hui Etel, au dbouch
d'une petite mer intrieure. Et suivant le rivage, il dcou
vrit une le tranquille, l'abri des vents du large, et qui
tait alors inhabite. Trouvant l'endroit propice, il s'y
btit un ermitage, et comme quelques personnes pieuses
avaient voulu le rejoindre, il fit btir un sanctuaire et plu
sieurs habitations sur cette le. On raconte ce propos
une tonnante histoire.
L'le sur laquelle Kado et ses compagnons habitaient
n'tait spare de la terre ferme que par un troit goulet
qu'on pouvait traverser pied lorsque la mer tait basse.
Mais il fallait utiliser une barque lorsque le niveau des eaux

234
ET DES PAYS CELTES

tait le plus lev, ce qui n'tait pas pratique. Kado avait


donc fait construire un pont en bois rudimentaire qui n'tait
gure solide et dont les piliers taient souvent emports par
le courant. Il et volontiers profit d'un pont en pierre trs
robuste, permettant de transporter les matriaux de
construction qui lui taient ncessaires ainsi que le troupeau
de vaches qui constituait la seule richesse de ces ermites.
Or, le soir mme o il avait exprim son souhait
haute voix devant ses compagnons, au moment o il
s'endormait, le Diable se prsenta lui, tout souriant.
Sage Kado, lui dit-il, j'ai entendu ton souhait, qui est
fort honorable, mais as-tu l'argent ncessaire pour payer
les ouvriers qui le construiront? -Je ne l'ai pas, rpondit
Kado, mais je sais trs bien que Dieu fera en sorte de
m'en procurer. Le Diable se mit alors ricaner: Dieu 1
toujours Dieu 1... dit-il. Pourquoi ne me demandes-tu pas
mon aide? Je peux te construire ton pont en une nuit,
cette nuit mme, si tu le veux, et je ne te demanderai
mme pas d'argent pour ma peine. Kado, qui ne croyait
gure au dsintressement de son interlocuteur, voulut
savoir quelles taient ses intentions relles. Alors, rpli
qua-t-il, je suppose que tu souhaiterais quand mme une
rcompense en change de tes services? Le diable prit
son air le plus humble et le plus doucereux pour lui
rpondre: Oh I presque rien, quelque chose d'insigni
fiant: la premire crature qui passera sur le pont demain
matin. Kado se mit rflchir, et au bout de quelques
instants, il dit: March conclu I Construis-moi ce pont en
pierre cette nuit mme et je m'engage t'abandonner
demain matin la premire crature qui y passera. Le
Diable disparut en poussant un grand cri de triomphe.
Le lendemain, quand le soleil apparut, Kado se leva
et, de la porte de sa hutte, il aperut un magnifique pont
de pierre qui reliait l'le la terre ferme. Le Diable avait

235
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRETAGNE

tenu parole, et c'tait donc Kado de tenir la sienne. Sans


se presser, il saisit dlicatement un chat noir qui dormait
entre deux touffes d'ajoncs et se dirigea vers l'entre du
pont. Au milieu, le Diable tait assis sur le parapet et
attendait patiemment sa victime. Alors, Kado posa le chat
sur le sol et frappa des mains: l'animal, apeur, se pr
cipita sur le pont qu'il traversa dans toute sa longueur. Et
Kado, bien tranquillement, s'cria: Voil, mon compre,
j'ai tenu mon engagement comme tu as tenu le tien. Ce
chat est toi! Le Diable essaya bien de tergiverser. Il
se mit en colre, tempta et jura, mais Kado coupa court
toute discussion en lui rappelant qu'il avait demand
la premire crature qui passerait sur le pont. Pris son
propre pige, le Diable s'en alla tout confus et ne revint
jamais proposer d'autres marchs au saint homme.
C'est du moins ce que l'on raconte dans le pays.
Kado demeura plusieurs annes dans l'ermitage de
l'le qui porte aujourd'hui son nom, sur le territoire de la
paroisse de Belz. Il eut de frquents entretiens avec
Gildas qui venait de fonder le monastre de Rhuys, ainsi
qu'avec un autre ermite, lui aussi venu d'outre-Manche,
Goal ou Gudwal, qui rsidait au fond de la petite mer
intrieure au lieu qu'on appelle actuellement Locoal,
sur la paroisse de Mendon. Mais, un jour, n'ayant pas
oubli ses compatriotes qui subissaient le joug des Saxons
paens, il voulut aller les rconforter. Il repassa donc la
mer, prcha au milieu des Bretons rests chrtiens, et cer
tains disent mme qu'il devint vque de Ben Even. Quoi
qu'il en soit, c'est dans le pays de ses anctres qu'un
chef saxon le tua dans son glise alors qu'il y clbrait
la messe, en l'an 490 de l'Incarnation 1

1. D'aprs Dom Lobineau et un conte populaire du pays


vannetais.

236
ET DES PAYS CELTES

S'il parat incontestable qu'un moine du nom


de Cattawg ait fond le clbre tablissement de
Llancarvan, dans le sud du Pays de Galles, il n'est
pas du tout assur que c'e soit le mme personnage
qui ait bti un ermitage sur l'le actuelle de Saint
Cado, dans la ria d'Etel, cette petite mer intrieure
qui s'tend entre le golfe du Morbihan et l'embou
chure du Blavet. D'ailleurs, tout est bizarre dans les
divers rcits qui touchent la vie de saint Kado
et son enseignement. La tradition manuscrite en
langue galloise en fait un sage qui prodigue mme
ses conseils au fameux barde mi-historique, mi
mythique, Taliesin, lequel est galement li l'his
toire lgendaire de saint Gildas de Rhuys.
La mort de Kado est galement entoure de bien
des mystres. Certains hagiographes le font revenir
en Grande-Bretagne pour apporter son soutien aux
Bretons qui, avant la victoire du chef Arthur en l'an
500 au Mont-Badon, subissaient les violents assauts
des envahisseurs saxons. Cela n'a rien d'invraisem
blable, mais ce qui est douteux, c'est qu'il soit
devenu vque de Ben Even ou Penn Even, nom
certes consonance brittonique, mais qui peut tre
une mauvaise transcription de Bnvent, en Italie.
Une autre version du rcit de sa vie le fait aller en
plerinage Rome et prtend que c'est au retour de la
ville sainte qu'il aurait t choisi par les habitants de
Bnvent pour remplacer leur vque qui venait de
mourir. Alors, Bnvent ou Penn Even ? Italie ou
Pays de Galles? Cattawg ou Kado? Dans l'tat actuel
de nos connaissances, on ne peut rien trancher.
Certes, Kado, parfois transcrit en Cadeuc, comme
dans la paroisse actuelle de Pleucadeuc (Morbihan),
est la forme bretonne armoricaine du gallois Cattawg.
237
LESSAINTSFOND ATEURSDEBRET AGNE

Mais c'est peut-tre cause de ce nom que se sont


dveloppes les lgendes qui concernent sa jeunesse
et sa mort tragique. En effet, ce nom signifie combat
tant, ce qui convient fort bien un chef d'arme,
fonction laquelle son pre, le roi de Glamorgan, le
destinait. Et cela convient galement un homme tu
par un chef saxon, mme si l'on prtend que cette
tragdie s'est droule lors de la clbration d'une
messe. Cattawg ne serait-il pas tout simplement un de
ces petits chefs de guerre bretons insulaires, un de ces
combattants qui s'opposaient dsesprment des
adversaires saxons cruels et encore paens? Dans ce
cas, le Kado armoricain pourrait bien tre un ermite
originaire de la pninsule et dont la rputation a t
telle qu'on en a fait un saint, honor non seule
ment dans l'le Saint-Cado, mais, en dehors de Pleuca
deuc, dans de nombreuses paroisses comme Rdn,
Landrvrarzec, Plogonnec, Leuhan dans le Finistre,
Plestin-les-Grves dans les Ctes-d'Armor et Plouhar
nel dans le Morbihan. On doit mme signaler que les
lutteurs traditionnels de la Cornouaille, dont la
capitale est Scar (Finistre), en ont fait leur saint
patron.
Il est bien difficile de dmler la part de lgendes
et la part de faits historiques de saint Kado. Mais quel
qu'il soit, il demeure l'exemple le plus parfait d'un
pieux ermite qui a consacr sa vie combattre, mme
pacifiquement, comme dans le conte qui relate son
march avec le Diable, pour l'panouissement de la
religion chrtienne en terre celtique.
Saint Korentin (Kaourentin)

C'tait au temps du roi Gradlon de Cornouaille, qui


avait Quimper comme rsidence principale. Le fils d'un
des chefs bretons qui entouraient le roi, et qui taient
venus pour la plupart des terres insulaires envahies par
les Saxons, se nommait Korentin. Ses parents, qui taient
fort pieux, l'appliqurent de bonne heure aux tudes les
plus srieuses. Sous la direction de matres aviss, il fit
en trs peu de temps de grands progrs dans les belles
lettres et plus encore dans la connaissance des Saintes
Ecritures. Ce fut pour travailler sa perfection avec le
plus grand soin que Korentin se retira en un endroit
dsert situ sur la paroisse de Plomodiern. L, il passa
plusieurs annes tudier et mditer les Evangiles,
mais ne ngligea pas de pratiquer avec beaucoup de
ferveur tous les exercices des solitaires les plus mortifis.
On raconte que, ne se proccupant gure des choses
matrielles, il recevait de la Providence les plus grands

239
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

bienfaits, notamment en fait de nourriture. En effet, prs


de son ermitage, se trouvait un bassin d'eau claire o
vivait un poisson d'une nature merveilleuse: chaque jour,
Korentin coupait un morceau de ce poisson, puis remet
tait l'animal vivant dans le bassin. Et, par miracle, le
matin suivant, le poisson tait de nouveau entier, permet
tant ainsi au solitaire de se nourrir sans avoir cultiver la
terre ou s'en aller pcher dans les rivires d'alentour
qui abondaient pourtant en poissons de toutes sortes.
On raconte galement qu'tant all visiter un autre
saint ermite du nom de Primel, qui tait son voisin, afin
de profiter de ses sages instructions, il vit que celui-ci,
qui tait fort g et presque impotent, tait oblig de se
traner assez loin de son ermitage pour trouver de l'eau.
Emu de compassion envers ce vieillard, il se mit genoux,
priant Dieu d'accomplir un miracle. Lorsqu'il eut fini de
prier, il se leva et frappa le sol de son bton: aussitt, une
source d'eau vive jaillit en cet endroit, permettant ainsi
au pieux Primel de s'abreuver sans avoir se traner sur
ses pauvres jambes fatigues.
Un jour, le roi Gradlon qui chassait dans la contre se
retrouva dans l'ermitage de Korentin. Celui-ci l'y reut
du mieux qu'il put, lui faisant partager son modeste
repas et l'entourant de pieux conseils. Gradlon, qui avait
depuis longtemps le got des discours de pit, prit
beaucoup de plaisir ceux que lui dispensait Korentin. li
admira dans ce solitaire sa pit autant que son enthou
siasme, et la prudence qu'il manifestait dans ses juge
ments l'impressionna grandement. L'estime qu'il en conut
le porta lui donner les marques de sa gnrosit: il lui
cda tous les droits qu'il avait sur les terrains qu'occu
pait le saint ermite.
Le roi Gradlon revint souvent le visiter dans son ermi
tage de Plomodiern et, chaque fois, il retournait dans sa

240
ET DES PA YS CELTES

forteresse de Quimper, merveill de la sagesse de cet


homme humble qui vivait aussi pauvrement et aussi chr
tiennement dans la solitude qu'il s tait impose. Peu
peu, Gradlon sentait en lui' une force qui le poussait
accomplir quelque grande action en faveur de Korentin,
action qui rejaillirait immanquablement sur le royaume
de Cornouaille dont il avait la charge et la responsa
bilit.
Il y avait dj quelque temps que Gradlon pensait
riger un vch dans son royaume. On ne s'tait pas
aperu d'abord combien il tait important d'en tablir
un, et combien il serait incommode des Bretons, rfugis
en plein cur de l'Armorique, d'tre obligs d'avoir
recours des vques gaulois 1 C'est pourquoi, en

1. Voici ce qu'crit Dom Lobineau ce propos: Il parat


que les vques venus de la Grande-Bretagne y gouvernaient
leurs compatriotes de la mme manire et peut-tre avec la
mme indpendance des vques gaulois qu'ils l'avaient fait
dans leur pays, mais sans avoir dans l'Armorique aucune ville
affecte au titre de leur dignit, ni de siges rigs ; quoi les
titres des vchs de l'le, qu'ils portaient apparemment encore,
leur inclination pour la solitude o ils se retiraient ordinaire
ment, et l'tat mme de l'Armorique, presque sans villes, ne
leur permettaient pas de penser. Mais quand ces vques furent
morts, il fallut leur donner des successeurs, et le IX0 canon du
deuxime Concile de Tours, tenu en 567, nous autorise croire
qu'on ne prit pas d'abord beaucoup de soin de faire les lec
tions de concert avec le mtropolitain, ni de demander qu'il les
confirmt, puisque ce canon dfend, sous peine d'excommu
nication, d'ordonner en Armorique aucun vque breton
ou romain sans le concours du mtropolitain et des vques
comprovinciaux (Dom Lobineau, Les vies des Saints de Bretagne,
d. de 1836, p. 54). Il faut rappeler que dans le tout premier
Christianisme, seuls les vques avaient des pouvoirs sacerdo
taux, lesquels furent ensuite dlgus des prtres desser
vant les paroisses de plus en plus nombreuses et de plus en plus

241
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

rencontrant Korentin, le roi Gradlon eut la pense de


combler un manque dans l'esprit de ses sujets, et la
vertu du saint ermite, fils de Bretons venus des pays
d'outre-Manche, fut sans doute la raison qui le dcida
bientt jeter les yeux sur lui, et le choisir pour
occuper ce nouveau sige.
Gradlon sut trouver les mots qui convenaient pour
dcider Korentin accepter de quitter sa solitude et se
charger du fardeau de l'piscopat. Korentin, compre
nant que c'tait Dieu lui-mme qui le dirigeait dans cette
voie, alla, dit-on, demander la conscration au clbre
saint Martin de Tours, qui vivait encore et remplissait toute
l'Eglise d'Occident de l'clat de ses vertus. La tradition
constante du diocse de Quimper est que son premier
vque obtint cette grce du thaumaturge des Gaules,
qui lui communiqua abondamment l'esprit de saintet
qu'il possdait lui-mme un degr si minent. De
retour en Bretagne armoricaine, le nouveau prlat reut
de Gradlon, qui avait pour lui beaucoup d'estime, une
autre grande faveur: en effet, le roi lui offrit non seule
ment son palais pour en faire une glise, mais la ville de
Quimper elle-mme, ainsi que tous les territoires qui en
dpendaient. Et c'est alors que Gradlon, abandonnant le

loignes du sige piscopal. L'organisation de l'Eglise chr


tienne est calque sur celle de l'Empire romain. Or, la situation
est toute diffrente dans la pninsule armoricaine o la christia
nisation ne vient pas directement de Rome mais des chrtients
celtiques d'Irlande et de Grande-Bretagne. Le texte de Dom
Lobineau tient compte de ces diffrences et justifie en quelque
sorte les prtentions de la mtropole de Dol, fondation
essentiellement bretonne, face la mtropole romaine de
Tours, directement rattache Rome et qui a t, trs long
temps, le fer de lance de la monarchie franaise dans la nbu
leuse bretonne armoricaine.

242
ET DES PA YS CEL TES

sige qu'il avait hrit de ses anctres, se retira dans la


ville d'ls, cette magnifique cit qu'il avait fait construire,
prs de la mer, au profit de sa fille, la princesse Dahud,
laissant Korentin dirigr le peuple et lui enseigner la
sagesse de l'Evangile et des Saintes Ecritures du temps
pass.
Le nouvel vque, se voyant charg du soin d'un
grand troupeau, et n'oubliant jamais qu'il avait d'abord
choisi une vie de solitude et d'austrit, redoubla de fer
veur et multiplia ses prires afin d'obtenir de Dieu les
grces ncessaires pour s'acquitter le plus dignement
possible des devoirs de l'piscopat. Il consacra ainsi
tout son temps, toute son attention et tout son zle son
salut et celui du peuple qu'on lui avait confi. Il vcut
ainsi longtemps dans les exercices laborieux de la pni
tence et de la charit, propageant la foi autour de lui,
s'occupant du plus humble comme du plus puissant de
ses fidles. On dit que c'est lui qui, aprs avoir t sacr
vque, institua Gwennol comme abb de Landven
nec, et que Gwennol venait souvent le trouver pour
bnficier de ses conseils clairs 1 Mais, affaibli par
l'ge et consum par les travaux incessants qu'il entre
prenait chaque jour, Korentin rendit son me son cra
teur vers l'an 460, ayant occup le sige de Quimper
pendant soixante ans 2

1. Albert Le Grand, qui puise dans d'autres sources, raconte,


dans sa Vie de saint Gwennol, que le fondateur de Landven
nec tait le disciple de Korentin, qu'il tait all rejoindre dans
son ennitage, et non celui de saint Budoc. Il raconte galement
que c'est en allant voir Korentin que Gwennol fut abord par
un certain Gwenhal, lequel devint ensuite son successeur
Landvennec.
2. D'aprs Dom Lobineau, Albert le Grand et un conte
populaire de Cornouaille.

243
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Saint Korentin est considr, dans l'histoire et


l'hagiographie de la Bretagne continentale comme
l'un des sept saints fondateurs, et la tradition de
Cornouaille, totalement invrifiable tant les textes et
les gnalogies sont flous, en fait le premier vque
de Quimper, cette ville s'tant, pendant tout l'ancien
rgime, appele Quimper-Corentin. La vrit oblige
dire qu'on ne sait absolument pas comment a t
fond l'vch de Quimper, ni par qui il l'a t. La
prsence du plus ou moins mythique roi Gradlon
n'arrange rien l'affaire, celle-ci tant noye au
milieu de lgendes et de traditions contradictoires.
En effet, on ignore o se trouvait le primitif sige
piscopal du peuple gaulois des Osismes, qui occu
pait le territoire le plus occidental de l'Armorique
avant l'arrive des Bretons. C'tait probablement
dans 1a cit gallo-romaine de Carhaix, mais on n'en
a aucune certitude. On a galement avanc le Coz
Yaudet, prs de Lannion, l'embouchure du Lguer.
Mais les preuves manquent totalement.
Il est seulement permis de supposer qu'un primitif
sige piscopal de Cornouaille se trouvait dans la for
teresse gallo-romaine connue sous le nom de Civitas
Aquilonia, situe l'emplacement actuel de Locmaria
Quimper, et o se trouvent les vestiges d'une
ancienne abbaye dont il subsiste une glise en partie
romane. Mais tait-ce un vch de type insulaire ou
une fondation romaine? Korentin serait-il le repr
sentant d'une Eglise gauloise revivifie ensuite
par l'apport des chrtiens venus de l'le de Bretagne?
Peut-tre. L'histoire lgendaire de Gradlon qui, selon
Albert le Grand, donne son palais Korentin pour
qu'il y construise sa cathdrale, correspond peut-tre
une ralit, mais on ne peut rien en conclure tant la
244
ET DES PAYS CELTES

vie de saint Korentin est entoure d'un halo imp


ntrable.
Il est vident que, dans cette vie, les lments
mythologiques occupent une place importante. L'pi
sode du poisson qui se rgnre de lui-mme chaque
jour est emprunt une vieille tradition celtique
paenne qu'on retrouve dans les popes galiques
d'Irlande: c'est une rminiscence du fameux festin
d'immortalit des Tuatha D Danann, au cours
duquel ces tribus divines - devenues feriques - se
nourrissaient des cochons de Mananann, que l'on
tuait chaque soir et qui renaissaient chaque matin.
Autre lgende: Albert le Grand raconte que le jour o
il reut dans son ermitage les vques Mlaine de
Rennes et Patern de Vannes, il y eut dans la fontaine
un afflux d'anguilles afin que le pauvre 'solitaire pt
nourrir dignement ses htes Quant l'affirmation
selon laquelle saint Korentin aurait t sacr vque
par saint Martin de Tours, elle est du domaine de
la plus haute fantaisie. Il s'agit d'une invention du
clerg de Cornouaille pour mettre en valeur la fois
l'anciennet de leur diocse et le parrainage presti
gieux d'un authentique saint missionnaire de la Gaule
mrovingienne.
Mais, quoi qu'il en soit, saint Korentinjouit
Quimper et dans toute la Cornouaille d'un culte qui
ne s'est jamais affaibli au cours des sicles et qui a
gagn une grande partie de la pninsule armoricaine ;
et sa statue est l'honneur dans de nombreuses
glises paroissiales ainsi que dans de modestes cha
pelles isoles.
Saint Korneli ( Cornly, Corneille)

Personne ne sait o est n le pieux personnage qu'on


appelle Korneli, mais on pense que sa famille tait origi
naire de la Gaule. Elev dans le plus grand respect de
la religion chrtienne et dsirant rpandre celle-ci chez
des peuples qui ne la connaissaient pas encore, il vint
en Armorique pour y prcher l'Evangile. Et c'est ainsi
qu'il parvint dans des rgions o se perptuaient de
nombreuses superstitions hrites des ges les plus
anciens.
C'tait au temps des Romains. Ceux-ci avaient livr
de nombreuses batailles au peuple des Vntes, qui
taient tablis dans le sud de la pninsule et les avaient
finalement vaincus, livrant leurs chefs la dcapitation
et leurs troupes l'esclavage. Pendant deux ou trois
sicles, en dehors de la ville de Vannes que les Romains
avaient construite et dont ils avaient fait leur principale
forteresse, la terre des Vntes tait reste presque

246
ET DES PA YS CELTES

dserte, seulement occupe par-ci par-l par des pay


sans qui en taient encore pratiquer des cultes gros
siers. Korneli, traversant ces grandes tendues dsoles
et constatant le triste tat' des habitants, dcida de leur
montrer quel tait le chemin qui conduisait la lumire
du Christ. Par son zle et sa foi ardente, il opra de
nombreuses conversions parmi les habitants de ce pays
mais, ce faisant, il s'attira la haine des paens, lesquels
taient encore trs nombreux cette poque, notam
ment des soldats de Rome qui pourchassaient tous ceux
qui auraient pu mettre en danger l'autorit de l'empe
reur sur ces rgions lointaines.
Un jour que Korneli traversait une grande lande
prs du village de Carnac, mont dans un char que
tiraient deux bufs, il aperut derrire lui une multi
tude de soldats romains qui tentaient de le rattraper. Il
avait beau jouer de l'aiguillon pour faire avancer plus
vite ses bufs, les soldats se rapprochaient de plus en
plus, et le saint homme se vit soudain encercl. Alors,
il se mit en prire, demandant Dieu d'accomplir un
miracle afin qu'il pt continuer prcher l'Evangile aux
malheureux habitants de ce pays. Et ds qu'il eut ter
min sa prire, il vit que tous ses poursuivants avaient
t changs en blocs de pierre, figs dans leur immo
bilit pour l'ternit. C'est pourquoi on appelle les files
de menhirs qui couvrent le territoire de Carnac soudar
sont Korneli, c'est--dire les soldats de saint Korneli .
On raconte encore qu'aprs ce miracle qui eut de
nombreux tmoins parmi la population, tous les hommes
et les femmes de la rgion se convertirent la nouvelle
religion, honorant Korneli comme un saint, et lui deman
dant d'intercder auprs de Dieu pour que leurs biens
fussent protgs, notamment leurs troupeaux de vaches
et de bufs qui constituaient leur seule richesse. Certains

247
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

ajoutent qu'une fois sa mission accomplie au pays des


Vntes, Korneli partit pour l'Italie, et qu'ayant converti
les Romains, il fut lu par eux comme pape 1

L'histoire des soldats de saint Korneli tait


encore, tout au long du xxe sicle, raconte par les
enfants du pays qui guettaient les touristes s'arrtant
auprs des champs de menhirs du grand Mnec
Carnac, les plus spectaculaires de tous les aligne
ments par leur tendue 2, dans l'espoir de rcolter
quelques pices de monnaie. Les amnagements des
annes 1990 et la reprise en main officielle du tou
risme par l'Etat, ainsi que la fermeture des sites
menacs par un pitinement excessif du sol et des
dgradations diverses, ont interrompu dfinitivement
cette activit peu lucrative mais fort sympathique.
Il n'en reste pas moins que saint Korneli est tou
jours honor non seulement Carnac, mais dans de
nombreuses glises paroissiales ou chapelles de toute
la Bretagne, particulirement dans le Morbihan, grce

1. Lgende locale de Carnac (Morbihan).


2. En 1980, j'ai moi-mme, aprs toutes les formalits admi
nistratives d'usage, embauch un jeune lve de l'cole pri
maire de Carnac pour un tlfilm de FR3 dont j'avais la
responsabilit: ce jeune garon racontait la lgende telle qu'il
l'avait apprise, tandis que la conservatrice du muse archolo
gique de Carnac rectifiait le tir, comme on dit, en replaant les
monuments mgalithiques dans leur contexte. Dtail pitto
resque et totalement inattendu: au moment o la camra enre
gistrait l'enfant qui racontait la lgende, un paysan est pass
travers les menhirs sur un char tir par deux vaches blanches et
noires, ce qui n'a certes pas t perdu par l'il de la camra.

248
ET DES PA YS CEL TES

des statues qui reprsentent toujours le personnage


coiff d'une tiare, affirmant ainsi un caractre pontifi
cal qu'aucun Breton n'oerait mettre en doute: Korneli
n'est autre que le pape Corneille (Cornelius) qui aurait
rgn sur l'Eglise au ye sicle. Mais il faut bien recon
natre que, dans cette tradition si respectable, il n'y a
rien d'historique et que tout est d'origine mythologique.
En effet, sans s'attarder sur le fait que les fameux
alignements de Carnac sont des monuments mgali
thiques datant du troisime millnaire avant notre re,
et qu'ils constituent une sorte de temple en plein
air aux significations inconnues, le personnage de
saint Korneli n'est ni plus ni moins que la christia
nisation d'une divinit dont l'origine se perd dans la
nuit des temps. Sur le fronton de l'glise paroissiale
de Carnac, le saint est reprsent entre deux bufs.
Le jour de la fte du saint, en septembre, a lieu
une procession jusqu' la fontaine ddie Korneli,
et l'on y mne les vaches et les bufs afin que le
saint assure leur protection contre les maladies et
les intempries. Car saint Korneli, dans toute la
Bretagne, est invoqu comme protecteur des btes
cornes, partageant cette fonction d'ailleurs avec
saint Nicodme et saint Herbot.
Il est vident que le nom de Korneli voque celui
de la corne. Or, il existe dans la mythologie cel
tique - en fait pr-celtique - un dieu cornu dont on
connat le nom par des inscriptions gallo-romaines,
Cernunnos (Kernunnos), et dont on possde de
nombreuses reprsentations, notamment sur l'autel
des Nautes du muse de Cluny, Paris, sur l'autel de
Reims, et bien entendu sur le clbre Chaudron de
Gundestrup, conserv au muse d'Aarhus (Danemark),
qui demeure l'illustration la plus parfaite de la
249
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

mythologie celtique du temps des druides. Il s'agit


effectivement d'un personnage dont le front est orn
de cornes, la plupart du temps de cervids mais
galement de bovins, dans une attitude dite boud
dhique, c'est--dire jambes replies sous lui, et
qui est entour de diverses allgories voquant la
richesse, l'abondance et la prosprit.
Kernunnos se retrouve galement l'poque chr
tienne: en Irlande, sur le pilier d'une croix celtique dont
la partie suprieure a disparu, sur le site monastique de
Clonmacnoise, il est bien reconnaissable, dans sa pos
ture bouddhique comparable celle figure sur le chau
dron de Gundestrup, au milieu de motifs emprunts
l'ornementation celtique du second Age du Fer,
l'poque dite de la Tne. Mais Kernunnos n'apparat
dans aucun rcit mythologique, et il semble bien qu'il
soit une rcupration celtique d'une divinit antrieure
aux Celtes et qui ait marqu ceux-ci de telle sorte qu'ils
en ont fait un dieu protecteur des biens familiaux ou tri
baux, en l'occurrence des troupeaux de bovins. Et pour
tant, il a, du moins l'origine, des bois de cerf, ce qui
ramne au culte archaque des cervids, survivance des
priodes glaciaires, pendant lesquelles les humains
n'ont survcu que par la chasse aux rennes. C'est
d'ailleurs ce qu'on peut entrevoir dans le cycle irlandais
des Piana o, sous l'autorit du roi Finn, en ralit,
Demn, c'est--dire le daim, de son fils Oisin, c'est
-dire le faon, et de son petit-fils Oscar, c'est--dire
qui aime les cerfs, cette troupe guerrire vit pendant
l'hiver chez les habitants d'Irlande, et pendant l't,
dans des chasses perptuelles travers toute l'le 1 Le

1. Voir J. Markale, Les Triomphes du Roi Errant, quatrime


poque de lA Grande Epope des Celtes, Paris, Pygmalion, 1999.

250
ET DES PAYS CELTES

Korneli de Carnac ne serait-il pas la rminiscence


inconsciente de ce Kernunnos, ce dieu cervid des
teraps anciens devenu, P,ar la force des choses, le pro
tecteur de toutes les btes cornes?
On serait tent de le croire, d'autant plus que cette
image du dieu cornu s'est perptue dans la
mmoire collective jusqu' devenir le personnage du
diable mdival, ce personnage trange qui guette
les voyageurs aux carrefours et leur propose un pacte
grce auquel les plus pauvres peuvent prtendre par
venir la richesse la plus extrme. Il ne faudrait pas
oublier non plus que, dans certaines versions trs
christianises de la Qute du Saint-Graal, Jsus est
reprsent comme un cerf courant travers les bois
et entour de quatre lions qui semblent le protger.
Jsus ou le diable? N'est-ce pas le mme?
Quoi qu'il en soit, le pape Korneli, qui n'a
jamais eu d'existence historique, qui n'a videm
ment jamais chang des soldats romains en blocs de
pierre, est nanmoins le Grand Cornu qui, depuis
les plus lointaines poques de l'histoire humaine,
n'en finit pas d'exciter l'imaginaire en tant que
dpositaire d'une abondance et d'une richesse tou
jours souhaites, toujours cherches et rarement
atteintes par la multitude. Et le mystre des mga
lithes, de ces tranges alignements de menhirs autour
de Carnac, monuments qui remontent au Noli
thique, c'est--dire bien avant l'arrive des Celtes
et des chrtiens, ne fait que s'paissir travers ce
personnage de saint Korneli, protecteur des btes
cornes et saint patron d'une commune que l'on
considre gnralement comme l'une des plus impor
tantes capitales de la Prhistoire.
Saint Lunaire (Leonor)

Lunaire naquit dans l'le de Bretagne aux environs de


l'an 500. Sa famille tait de haute noblesse, et le jeune
garon fut lev dans les meilleures conditions possi
bles. On l'envoya bientt l'cole fonde par saint llltud
Llantwit Major, o il eut pour condisciples des hommes
aussi remarquables que Tudual, Samson, Pol Aurlien et
Magloire. llltud, qui avait discern en Lunaire des qua
lits exceptionnelles, le prsenta Dubrice, vque de
Caerlon, afin qu'il ft admis dans le ministre eccl
siastique. C'est ainsi qu'il devint prtre et qu'il reut
bientt, malgr son jeune ge, la dignit piscopale.
Mais l'humilit de Lunaire ne fut pas amoindrie par
cette marque d'honneur, bien au contraire. Ayant appris
que nombre de ses compatriotes tablis dans I'Armo
rique avaient besoin d'aide spirituelle, il dcida de quitter
son pays et d'aller s'installer en quelque rgion de la
pninsule o il pourrait satisfaire la fois son dsir de

252
ET DES PAYS CELTES

solitude et son zle pour la propagation de la foi. A cet


effet, il runit quelques moines qui partageaient son
enthousiasme et, avec eux, il prit la mer sur un navire
bien quip.
Le voyage se passa sans incident, mais arriv non
loin des ctes de l'Armorique, le navire se trouva tout
coup envelopp d'un brouillard si pais qu'il devint tout
fait impossible de savoir o se diriger. Alors, ce que
l'on raconte, Lunaire, aprs avoir prononc une ardente
prire, saisit un couteau qu'il brandit sur le brouillard,
dcoupant lentement celui-ci et permettant ainsi au navire
de se frayer un passage dans une quasi-obscurit. Et le
navire aborda sur un rivage dsert, en un lieu marca
geux situ entre les rivires de Rance et d'Arguenon.
Lunaire dcida de s'tablir en cet endroit. Ayant dcou
vert un oratoire en ruine, il s'effora de le restaurer et y
plaa un autel qu'il avait apport avec lui de son pays.
Il se livra ensuite avec beaucoup de zle au ministre de
la prdication. Mais la vie n'tait pas facile dans ce lieu
inhospitalier: il fallut beaucoup d'efforts pour dfricher
la fort et drainer les marcages. On raconte cependant
que, pour charrier le bois et creuser la terre, il russit
domestiquer un troupeau de cerfs qui se comportrent
comme des chevaux ou des bufs. Au cours de ces tra
vaux, on trouva mme dans la terre une statuette d'or
reprsentant un blier, que Lunaire mit prcieusement
l'abri. Et les habitants du pays, touchs par ses discours
et admiratifs de ses vertus, accoururent bientt de toutes
parts, dsireux de partager la vie de ces ermites venus
de loin. Ainsi se construisit un monastre dont la rpu
tation fut grande.
Le roi Childebert, qui rsidait Paris, fut bientt averti
de la vie admirable de ces solitaires et fit savoir Lunaire
qu'il dsirait le recevoir et s'entretenir avec lui. Lunaire

253
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

se dcida franchir la Rance et se rendit la cour du


roi, entour de quelques-uns de ses disciples. Il fut reu
par Childebert et la reine Ultrogothe avec de grands
tmoignages d'estime et d'admiration, et il offrit au roi
franc la belle statuette en or qui avait t dcouverte lors
des travaux de dfrichement.
Childebert apprcia grandement ce cadeau et dit
Lunaire: Quand tu seras de retour chez toi, va sur le
point le plus lev de ce territoire et, quand tu seras l,
fais sonner ta cloche: aussi loin qu'on l'entendra, la
terre sera tienne. Lunaire ne demeura pas longtemps
la cour du roi franc, car il s'y sentait trop honor et le
concours de ceux qui s'adressaient lui l'empchait
de vaquer librement ses exercices spirituels. Toujours
accompagn de ses disciples, il revint en Bretagne,
avec la garantie que les droits qu'il avait sur les terres
o il avait tabli son monastre ne seraient dsormais
jamais contests. Et c'est l qu'il termina pieusement sa
vie l'ge de cinquante et un ans, vers l'an 560 1

Il n'y a rien d'historique dans tout ce qui est


racont propos de saint Lunaire. Le fait qu'il ait
t consacr vque est plus que suspect, moins
qu'il ne s'agisse d'un de ces episcopi vaganti bretons
ou irlandais qui se rencontraient un peu partout sur le
continent cette poque. Le merveilleux y est vi
dent, notamment avec l'anecdote du brouillard, qui
est peut-tre l'origine de l'expression bien connue

1. D'aprs Dom Lobineau et une vie latine datant du


XII0 sicle, rsume et commente par La Borderie dans son
Histoire de Bretagne.

254
ET DES PAYS CELTES

du brouillard couper au couteau. Quant la


domestication des cerfs, ou d'une quelconque bte
sauvage, c'est un lieu commun dans l'hagiographie
bretonne, et c'est un theme qu'on retrouve frquem
ment dans les rcits mythologiques tant irlandais que
gallois, ou encore dans le cycle arthurien. Ainsi, dans
la Vita Merlini de Geoffroy de Monmouth, Merlin
est-il mont sur un cerf, et dans Le Chevalier au Lion
de Chrtien de Troyes, on rencontre un homme sau
vage qui obissent tous les animaux de la fort, et
qui n'est autre qu'une des reprsentations de Merlin.
Le contexte historique est fortement malmen. Il
est fort possible que Lunaire - ou un quelconque fon
dateur de monastre breton - ait t reu par le roi
Childebert, mais il semble que le rdacteur de la Vie
de saint Lunaire a surtout voulu glorifier son hros
en copiant littralement la Vie de saint Samson,
plus ancienne, et qui contient des renseignements
irrfutables. D'ailleurs, une des versions de la vie de
Lunaire donne comme motif son voyage Paris
le dsir qu'il avait de protger Judual, hritier du
royaume de Domnone usurp par Konomor, des
dangers dont celui-ci le menaait. Mais tout est
embrouill, car il y a confusion entre le fameux Mark
Konomor, si malmen dans l'hagiographie, et un
autre tyran armoricain, Kanao, lequel prit dans
une guerre qu'avait entreprise Chramm, l'un des fils
de Clotaire, rvolt contre son pre 1
Le seul lment historique qui est retenir est
celui du droit acquis par Lunaire, auprs du roi franc,

1. C'est dans le contexte de cette guerre que j'ai plac


l'action de mon rcit de fiction, La Fille de Merlin, Paris,
Pygmalion, 2000.

255
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

suzerain thorique des princes bretons, moyennant


cette offrande de la statuette en or. Il s'agit bel et bien
d'un achat de territoire, et ce dtail, ajout bien
d'autres dans l'hagiographie bretonne, prouve que,
bien souvent, les immigrants ont pay d'une faon ou
d'une autre leur installation sur la pninsule.
Saint Malo (Maklaw, Maclou)

Malo tait fils d'un chef du comt de Gwent, en l'le


de Bretagne, dans la seconde moiti du Vl 8 sicle. Il fit
ses tudes l'cole monastique de Llancarvan qu'avait
fonde le sage Kado, et d'o surgirent tant de saints
personnages qui firent merveilles tant dans les les que
sur le continent. Le jeune garon apprit ainsi les lettres
profanes et les Saintes Ecritures, et malgr l'opposition
farouche de son pre, qui voulait en faire son succes
seur, il devint moine en cette mme abbaye de Llan
carvan. Cependant, par son humble attitude et ses
aptitudes intellectuelles, Malo excita bientt la jalousie
de ses compagnons, qui ne manqurent pas une occa
sion de lui jouer de mauvais tours.
Un matin, alors qu'il tait charg d'aller recueillir des
braises pour faire jaillir les premires lumires, et en
premier celle de la cellule de l'abb, Malo trouva celles
ci teintes. Comprenant que c'taient ses condisciples

257
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

qui avaient commis ce mfait, Malo prit cependant les


tisons tels qu'il les avait trouvs et les plaa sur sa poi
trine. Or, en arrivant la cellule de l'abb, il vit celle
ci claire: un ange l'avait remplac et avait rallum
miraculeusement la torche de rsine dont avait besoin
l'abb. Quant aux tisons, ils s'taient rallums d'eux
mmes contre la poitrine de Malo, mais sans aucune
ment le brler. Et ces vexations, que subissait Malo sans
se plaindre, ne le firent point faillir la mission qu'il
s'tait fixe. Il devint donc prtre et l'on dit mme qu'il
fut consacr vque.
Son ide tait de quitter Llancarvan et d'aller fonder
de l'autre ct de la mer une communaut monastique
qui prendrait en charge ses compatriotes dj migrs.
Mais son pre ne voulait rien entendre et menaait de
le faire enfermer s'il persistait vouloir quitter le pays.
Dans le plus grand secret, Malo organisa son dpart:
avec quelques-uns de ses condisciples, il quitta nuitam
ment le monastre de Llancarvan et s'en alla sur le
rivage, esprant trouver quelque occasion pour s'embar
quer. Or, ils n'taient pas plus tt parvenus dans une
crique dserte et carte de toute habitation qu'ils aper
urent un bateau qui tait l'ancre, et dont le pilote
tait un jeune homme d'une rayonnante beaut.
Sans plus hsiter, Malo et ses compagnons montrent
sur le bateau et, aussitt, sans prononcer un seul mot,
le pilote leva l'ancre et se dirigea vers la haute mer. Le
voyage fut rapide et sans histoire. Toujours muet, l'trange
pilote les fit dbarquer sur un lot, face la cit d'Aleth,
lot o vivait un ermite nomm Aaron. Et ds qu'ils furent
sur la terre ferme, le pilote et son bateau disparurent
comme s'ils n'avaient jamais exist. L'ermite Aaron
accueillit Malo et ses compagnons avec chaleur et gn
rosit mais, se plaignant qu'il tait trop g et trop

258
ET DES PAYS CELTES

fatigu pour continuer son apostolat, il conseilla Malo


d'aller dans la ville d'Aleth et d'y prcher la parole de
Dieu auprs de chrtiens qi avaient tendance oublier
leur foi et qui revenaient trop souvent leurs anciennes
superstitions.
En effet, le peuple gaulois des Coriosolites, qui occu
paient autrefois la rgion comprise entre la cte et la
grande fort de Brocliande, avait pour principale forte
resse la ville de Corseul, mais cette cit avait t ruine
et dtruite par une horde de barbares, et les habitants
avaient d se replier et se fortifier au bord de la mer, sur
l'embouchure de la Rance, en un endroit qu'on appelait
Aleth et que l'on nomme aujourd'hui Saint-Servan. Le
port, frquent par des navires venus de partout, offrait
une grande prosprit aux gens d'Aleth, mais la vie
facile qu'ils menaient les avait conduits l'indolence et
avait rveill en eux les antiques croyances de leurs
anctres. Les chrtiens les plus fervents, tous originaires
de l'le de Bretagne, tentaient bien de ragir. Ils avaient
commenc construire une grande glise, mais comme
ils taient en minorit, ils ne rencontraient gure d'chos
parmi l'ensemble de la population.
Malo suivit les conseils de l'ermite Aaron. Il dcida
d'aller se prsenter la petite communaut de ses
compatriotes le jour mme de Pques. A peine avait-il
commenc prcher dans l'humble btiment qui servait
de chapelle provisoire que, dans toute la ville, une rumeur
se propagea selon laquelle un homme merveilleux tait
venu d'au-del des mers pour leur annoncer la parole de
Dieu. L'assistance s'accrut de minute en minute, tel
point que Malo dut poursuivre sa prdication en plein
air, autant pour les fidles que pour les indiffrents qui
venaient l'couter par curiosit. Un convoi funbre passait
ce moment dans une des rues de la cit et ceux qui y

259
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

participaient, subjugus par l'loquence de Malo, ne


pensrent mme plus conduire le dfunt dans sa
tombe. Alors, la fin de son prche, Malo s'avana
vers le cercueil et, prononant une fervente prire, il
ordonna au mort de se lever. Et celui-ci, aprs avoir
bris les planches qui le retenaient, surgit du cercueil
aussi sain et bien portant qu'il l'tait autrefois. Malo lui
prsenta de l'eau dans un vase de marbre mais, ds
que le miracul y eut pos ses lvres, le marbre se
changea en cristal et l'eau en vin.
Le bruit de ces miracles attira Aleth une foule de
gens qui voulaient recevoir le baptme des mains de
Malo. Mais celui-ci, s'il venait chaque jour prcher dans
la ville et y accomplir son service sacerdotal, s'tait retir
l'cart, dans un lieu dsert de la campagne avoisi
nante. Et il ne manquait pas de parcourir tout le pays,
visitant les glises, gurissant les malades, instruisant la
population, donnant les sacrements et ordonnant des
prtres qui il confiait ceux qu'il avait convertis.
Mais ses actions charitables excitaient bien des jalou
sies. Certes, on n'osait pas s'attaquer directement lui,
mais on surveillait ses disciples et on ne manquait pas
une occasion de leur causer du tort. C'est ainsi qu'un
jour, ses ennemis s'attaqurent au frre boulanger de sa
communaut: aprs l'avoir ligot troitement, ils le por
trent mare basse le plus loin possible dans les
grves afin que la mer montante pt l'engloutir. Mais sur
les prires de Malo, qui avait t prvenu de cet inci
dent, Dieu isola le malheureux dans une sorte de puits,
et on le retrouva bien vivant quand la mer se retira de
nouveau.
Cependant les temps taient rudes en Bretagne armo
ricaine, surtout dans ce pays de Domnone. Le roi
Judal avait laiss seize fils dont l'an tait Judikal,

260
ET DES PAYS CELTES

mais l'un des puns, Halog, avait pour gouverneur un


certain Rethwal qui, pour s'assurer le pouvoir, avait ima
gin d'liminer tous les fils ,de Judal au profit d'Halog.
Judikal n'chappa la mort qu'en se rfugiant au
monastre de Saint-Jean de Gal. Quant Halog, il
devint roi sous la tutelle tyrannique de Rethwal et n'eut
rien de plus press que de dtruire l'uvre accomplie
par Malo Aleth. Avec une troupe de rustres, il attaqua
le monastre si pniblement bti par Malo et ses compa
gnons et le rasa compltement. Mais la vengeance
divine se manifesta aussitt: Halog devint aveugle et
ne fut guri de sa ccit que par l'intervention miracu
leuse de Malo. Alors Halog devint aussi bon qu'il avait
t mchant et, par la suite, rendit le trne qu'il avait
usurp son frre Judikal.
Un jour, dfaut d'autres richesses, un paysan fit don
Malo d'un ne pour le service de la communaut. Or
un loup s'attaqua l'ne et le dvora. Malo ordonna
l'animal de comparatre devant lui et le condamna
remplacer sa victime, si bien que le loup dut se laisser
bter pour porter des fagots et que, logeant l'table
avec les animaux domestiques, il perdit tout fait ses
instincts de bte sauvage. Et l'on raconte encore qu'un
autre jour, Malo rencontra un porcher qui rassemblait
son troupeau et qui venait de lapider une truie rcalci
trante. Aprs avoir reproch au porcher sa colre contre
un animal innocent, Malo ressuscita la truie, provoquant
ainsi l'admiration de tous ceux qui avaient t les
tmoins de ce miracle.
Mais la situation ne s'arrangeait gure Aleth. Malo
avait beau prcher, ses paroles demeuraient souvent
vaines et sans rponses. Il en fut tellement excd qu'il
jeta l'excommunication sur la ville et prit son bton de
plerin. Il s'en alla ainsi jusqu' Luxeuil o il recueillit les

261
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

conseils du sage Colomban, puis il repartit vers la mer,


mais plus au sud, afin d'vangliser des populations qui
l'couteraient mieux que les habitants d'Aleth. Il atteignit
ainsi la Saintonge o l'vque de Saintes, nomm
Lonce, l'accueillit avec faveur et lui offrit une terre pour
qu'il pt y btir un ermitage. L aussi, Malo acquit une
rputation de grande saintet en gurissant la fille d'un
seigneur de la morsure d'une vipre, en rendant la vue
une aveugle et en ranimant un serviteur de l'vque
Lonce qui tait tomb dans un puits.
Pendant ce temps, la cit d'Aleth subissait les retom
bes de la maldiction qu'avait lance sur elle son
ancien vque: les habitants furent frapps de maladies
pestilentielles et la famine les dcima. Ils se dcidrent
alors envoyer des messagers vers Malo pour le sup
plier de revenir parmi eux et de les dbarrasser de leurs
flaux. Malo revint donc Aleth et, ds qu'il fut entr
dans la ville, on dit que l'air se purgea et que tous ceux
qui taient malades furent guris. Mais il ne resta pas
Aleth: suivi par quelques jeunes gens qui avaient t
sduits par sa saintet, il retourna dans son ermitage de
Saintonge. Et c'est l qu'il mourut, en l'an 649, ayant
pass dans l'ascse et la contemplation les derniers
mois de sa vie 1

Malo est assurment l'un des grands saints fonda


teurs de la Bretagne. Mais est-ce vraiment lui qui est
l'origine du diocse de Saint-Malo, l'un des plus

1. D'aprs Dom Lobineau et d'aprs la vie latine de saint


Malo, compose vers 870, et dont il existe une traduction
anglaise trs fidle.
262
ET DES PA YS CELTES

importants de la pninsule avec celui de Cornouaille?


On ne peut rien affirmer ce sujet. Le sige de
l'ancien vch de Saint-Malo tait incontestable
ment Aleth, o l'on a retrouv les vestiges de
l'antique cathdrale, et ce n'est qu'au xir sicle que
l'vque Jean de la Grille le transfra sur l'lot o
rsidait l'ermite Aaron, lot rattach au continent et
qui constitue le Saint-Malo intra-muros actuel. Ce
diocse qui, l'origine, tait celui du peuple gaulois
des Coriosolites, s'est tendu par la suite vers le
centre et le sud de la pninsule, allant mme jusqu'
l' Oust, englobant donc une partie du territoire des
anciens Vntes. Et il en a t ainsi jusqu' la Rvo
lution. Actuellement, l'archevque primat de Bretagne
porte les titres d'vque de Rennes, Dol et Saint
Malo, puisque le dpartement d'Ille-et-Vilaine est
form du comt de Rennes, du pays de Dol et de ce
diocse de Saint-Malo, largement amput au profit de
Vannes (mais avec Redon, qui appartenait autrefois
Vannes).
Bien entendu, le rcit hagiographique concernant
Malo n'a rien d'historique. Certaines variantes pr
tendent mme que Malo aurait fait partie des moines
emmens par saint Brendan dans sa fameuse naviga
tion. L'implication de Malo dans les querelles dynas
tiques qui ont suivi la mort du roi Judal est tout aussi
suspecte. On ne sait mme pas s'il tait rellement
vque, moins d'en faire un de ces abbs-vques
assez frquents dans l'histoire des glises celtiques. Il
n'empche que saint Malo parat bien tre un personnage
authentique de la fin du VI" et du dbut du VII" sicle.
Il n'a pas seulement laiss son nom (Maklaw signifie
gage brillant, sans aucun doute une pithte) la
ville mme de Saint-Malo, mais de nombreuses
263
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

paroisses ou chapelles: Saint-Malo de Beignon et


Saint-Malo des Trois Fontaines (Morbihan), notam
ment, ainsi qu' la clbre glise de Saint-Maclou
Rouen o le culte qui lui est rendu a toujours t
constant.
Quant aux miracles prts saint Malo, ils font
partie du folklore hagiographique commun tous les
rcits de ce genre. Le navire quelque peu fantme qui
emmne Malo et ses compagnons sur les ctes armo
ricaines rappelle videmment les navigations sans
pilotes si communes dans les popes mytholo
giques, et l'excommunication lance par Malo sur la
ville d'Aleth ressemble trangement aux satires et
autres gessa lancs par les druides irlandais sur les
ennemis ou, d'une faon gnrale, sur tous ceux qui
ne veulent pas suivre les lois en vigueur. Malo joue
ici exactement le rle d'un druide qui provoque, puis
gurit les maladies, ce qui est le cas de tout sorcier
qui se respecte.
Saint Maudez (Maodez, Mand)

Un roi d'Irlande, nomm Ereleus, ayant eu un grand


nombre d'enfants de son pouse Gentuse, Maudez fut
le dixime et, pour cette raison mme, consacr Dieu
ds avant sa naissance comme la dme de la famille. Il
soutint avec une fidlit inviolable la destine qui avait
t fixe pour lui. Ses neuf frres tant morts et les
grands nobles du royaume le pressant de se marier
pour assurer la prennit du trne, il pria Dieu de lui
envoyer quelque infirmit qui lui permt d'chapper
tout mariage. Sa prire fut exauce: il en eut une souf
frir, qui rpandait une odeur si mauvaise que personne
n'osait plus approcher de lui. Et ds qu'il ne fut plus
question de le marier, cette infirmit s'loigna de lui.
Ayant t lev au sacerdoce, aprs avoir tudi
dans le dessein de se sanctifier, il alla prcher dans les
provinces d'Irlande et la cour de son pre avec un
zle si remarquable que tout le monde l'admirait. Puis il

265
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

dcida de quitter son pays pour venir se cacher dans le


pays d'Armorique, cela au temps du roi franc Childe
bert. Il dbarqua dans un petit port voisin de la ville de
Dol. Son premier soin fut de visiter en ce pays les
saintes et nombreuses communauts religieuses qui
s'y trouvaient. Puis il se rendit Trguier o l'vque
Tugdual l'accueillit avec bienveillance, l'admit dans son
monastre et le chargea du soin d'annoncer au peuple
la parole de Dieu, fonction dont Maudez s'acquitta
avec succs. Aprs avoir parcouru le pays, il revint
Trguier et se mit sous la conduite d'un certain Ruellan
qui gouvernait alors le monastre.
Il y passa quelque temps, mais son attrait pour la
vie solitaire le dtermina se retirer dans un ermitage. Il
se fixa donc dans un endroit trs isol qu'on appelle
maintenant de son nom Lannmaodez, c'est--dire ermi
tage de Maodez. Il y vcut plus en ange qu'en homme
mortel, toujours occup de Dieu et presque aussi dtach
des soulagements corporels que s'il n'avait pas eu de
corps. Enfin, voulant fuir les applaudissements des flat
teurs et viter l'importunit des gens qui accouraient vers
lui cause de ses sages conseils et de sa sincre cha
rit, il passa le bras de mer qui est entre la terre ferme
et l'le qu'on nomme aujourd'hui Saint-Maudez.
C'tait un lieu trs inhospitalier, car il tait infest d'une
multitude innombrable d'insectes de toutes sortes; mais
Maudez, par ses ardentes prires, les chassa dfinitive
ment et rendit l'le habitable. Mais ce ne fut pas le seul
miracle que Dieu accomplit pour lui. Le seigneur qui lui
avait concd cette le avait deux fils dont l'un, en jouant
et assurment sans le vouloir, avait tu l'autre. Maudez
demeura une nuit entire en prire et obtint ainsi la rsur
rection du jeune garon qu'il rendit vivant son pre. Avec
les deux disciples qu'il avait amens avec lui, Bothmal
et Tudy, il btit un oratoire auprs d'une grotte, et une

266
ET DES PAYS CELTES

cellule ronde comme un four pain, que l'on appelle


encore aujourd'hui Forn sont Moodez, c'est--dire four
de saint Maudez, auprs ,d'une grande pierre plate dite
Gwele sont Moodez, c'est--dire lit de saint Maudez.
Ce fut dans cette le que Maudez vcut dsormais,
avec ses deux disciples, recevant charitablement tous
ceux qui venaient solliciter conseils ou gurison de leurs
maux, et runissant autour de lui de pieux ermites qui
il enseignait les lettres profanes aussi bien que les
commentaires des saints Evangiles. Beaucoup d'entre
eux, fascins par le zle de Maudez, demeurrent avec
lui en ce lieu, se construisant chacun un petit btiment
de forme circulaire, respectant cependant celui de l'abb
qui dominait le tout, permettant ainsi de veiller efficace
ment la bonne tenue de ce monastre.
Aprs avoir vcu d'une manire admirable de cette
faon pendant plusieurs annes, Maudez termina pieu
sement sa carrire vers la fin du v1 sicle, laissant ses
deux disciples prfrs le soin de continuer son uvre
salutaire. Les peuples d'alentour attriburent aussitt
ses mrites la vertu qu'avait, d'aprs ce qu'ils disaient,
la terre de cette le de faire mourir tous les serpents et
tous les insectes venimeux.
On employait en effet autrefois cette terre de la faon
suivante: on la dlayait avec quelque liquide, et cette
liqueur, avale par les enfants, dtruisait, disait-on, les
vers. Mais comme on rapporte la mme merveille
propos de plusieurs autres saints, et comme on attribue
cette vertu la terre de bien d'autres les, il se pour
rait bien, en supposant que le fait ft rel, que cette
gurison ne devrait tre attribue qu' la salinit et
l'amertume de la mer dont la terre de cette le est imbi
be. Mais telle est la tradition 1

1. D'aprs DomLobineau.

267
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

En dehors des lments merveilleux dont est orne


mente cette vie de saint Maudez, on ne peut
douter de l'existence historique de ce personnage de
la fin du VI" sicle, dont la rputation s'tend bien au
del de la Bretagne, comme en tmoigne le nom de la
ville de Saint-Mand qui jouxte Paris l'est. Les
fouilles pratiques sur l'le Saint-Maudez et sur l'le
Lavret (voir ce qui concerne saint Budoc) mettent en
vidence l'existence d'un tablissement monastique
trs ancien rparti sur ces deux les au large de
Brhat. Ce fut certainement l'un des lieux o se for
mrent de nombreux ermites devenus par la suite des
saints fondateurs, tels Budoc ou Gwennol.
Bien entendu, la croyance qu'une terre bnite peut
chasser les animaux nuisibles est constante non seule
ment dans les rcits hagiographiques mais dans tous
les textes mythologiques. C'est le mythe de la Terre
Sacre, devenu par la suite un vritable culte propitia
toire. Ainsi, la terre qui entourait le tombeau de saint
Julien Brioude (Haute-Loire) passait pour gurir cer
taines maladies et pour teindre miraculeusement un
incendie. Et il faut encore rappeler que, selon la tra
dition irlandaise, c'est saint Patrick qui a dbarrass
l'le de tous les serpents en lanant sur eux une mal
diction qui se rfre davantage aux pratiques drui
diques qu' la simple excommunication chrtienne.
Saint Men (Mewenn)

Mewenn naquit vers le milieu du VI e sicle dans un


lieu nomm Ork, dans le comt de Gwent, d'une famille
trs noble et trs pieuse. Il commena ses tudes dans
une cole monastique, puis se fit admettre dans le
monastre que dirigeait l'illustre Samson dans l'le de
Caldey. Il devint moine et fut bientt ordonn prtre. Et
lorsque Samson eut dcid de quitter l'le de Bretagne
pour aller fonder un autre tablissement en Armorique,
Men fut un de ceux qui l'accompagnrent dans son
expdition. Et Mewenn participa largement la cons
truction et la renomme du monastre que Samson
avait voulu tablir, au milieu d'un pays marcageux, en
une le qui constituait un endroit sec et plat. Et l'on
donna ce lieu le nom de Dol, c'est--dire table.
Pendant plusieurs annes, Mewenn parcourut le pays, y
prchant avec loquence et convertissant de nombreux
idoltres.

269
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Cependant, cette poque, le pays d'Armorique tait


profondment troubl. Le chef breton Konomor, comte
de Poher, avait usurp le pouvoir sur le royaume de
Domnone et avait commis plusieurs crimes, suscitant
ainsi la dsapprobation de tous les vques et de tous
les abbs de Bretagne. Et, de plus, aprs la mort sus
pecte de la mre de l'hritier lgitime qu'il avait pou
se, Konomor prtendait vouloir pouser Tryphine, la fille
du comte Warog de Vannes. Samson, prenant cette affaire
trs au srieux, confia Mewenn la mission d'aller
trouver le comte Warog et de s'informer de la situation
exacte.
Accompagn de quelques moines, Mewenn se mit en
route sur les anciennes voies qui traversaient la pnin
sule, chantant des psaumes selon la coutume monas
tique. Il venait de s'engager sous les ombrages touffus
de la fort de Brocliande lorsqu'il rencontra, sur les
bords de la rivire Meu, non loin de Gal, un petit chef
breton du nom de Kaduon qui, en dfrichant un canton
de la fort, s'tait form un vaste domaine. A peine eut
il aperu les voyageurs que Kaduon se hta de leur
offrir l'hospitalit dans sa demeure. Mewenn accepta
avec reconnaissance cette invitation et raconta son hte
comment, aux cts de l'abb Samson, il avait quitt son
pays natal pour s'tablir en Armorique dans le but de
mener une vie plus austre et de travailler la conver
sion des idoltres.
Quand ce fut le moment pour Mewenn de reprendre sa
route vers le sud, Kaduon, manifestant ainsi son enthou
siasme, lui tint ce discours: Je t'en conjure, pieux ser
viteur de Dieu, viens te fixer auprs de moi afin que je
puisse vivre sous ta sainte direction. Je possde une vaste
tendue de terres o tu pourras mener la vie monastique
que tu souhaites dans la paix la plus profonde. Je n'ai

270
ET DES PA YS CEL TES

pas d'hritiers qui je puisse laisser mes biens; donc,


lorsque je mourrai, ils seront tous ta proprit et celle de
tes frres en Jsus-Christ. Profondment touch par
cette offre gnreuse, Me'wenn lui promit de satisfaire
son dsir une fois sa mission accomplie et condition
que son matre Samson approuvt ce projet. Kaduon,
heureux de l'esprance qui lui tait donne, laissa partir
son hte qui prit l'engagement de s'arrter chez lui
son retour de Vannes.
Les voyageurs reprirent donc leur chemin travers la
fort qui n'avait alors gure d'autres habitants que les
loups et les sangliers. La route fut longue et pnible.
Enfin, Mewenn et ses compagnons arrivrent la rsi
dence du comte Warog o ils furent reus par celui-ci
avec la plus grande bienveillance. Le comte leur fournit
les informations les plus dtailles sur les vnements
dont il avait t le tmoin et les affaires qui concernaient
Konomor. Quelques jours plus tard, les messagers de
Samson entreprirent leur voyage de retour.
En traversant de nouveau la fort de Brocliande, ils
firent halte, comme ils l'avaient promis, chez Kaduon
qui les revit avec joie et les pressa de visiter ses domaines.
Il dit Mewenn: Parcours mes terres et choisis celle
qui te semblera la meilleure. Ds prsent, je te donne
en toute proprit celle qui s'tend sur les deux rives du
Meu et qu'on appelle Trefoss 1 Mewenn remercia
Kaduon de ses intentions gnreuses et l'assura encore
qu'il acceptait son offre pourvu que Samson y consentt.
Revenu Dol, Mewenn fit Samson le rcit dtaill

1. Du latin transfossam, de l'autre ct de la fosse,


actuellement Trgouet, sur les limites des communes de Gal,
Muel et Saint-Men-le-Grand (lie-et-Vilaine). Il y a galement,
au sud de Muel, un grand bois appel Trcouet.

271
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de son voyage et, grce aux informations dont il dispo


sait maintenant, l'abb put aller trouver le roi franc
Childebert et rgler avec lui la douloureuse affaire de
Konomor et rendre la couronne de Domnone au lgi
time hritier du royaume qu'tait Judual. Et, avant
d'entreprendre cette dmarche auprs de Childebert, il
conseilla son cher disciple d'accepter l'offre du chef
Kaduon et d'aller fonder un nouvel enclos monastique
dans la fort de Brocliande.
Mewenn, accompagn de quelques moines pleins de
zle, revint donc vers le centre de l'Armorique. Kaduon
se hta de confirmer la donation qu'il avait faite
Mewenn et, immdiatement, le disciple de Samson se
mit l'ouvrage. Les arbres sculaires tombrent sous la
hache des moines, les broussailles disparurent, et sur le
terrain ainsi dblay, on construisit des cellules. Au centre,
on leva un oratoire que Mewenn ddia saint Jean
Baptiste. Cependant, dans ce lieu dsert, l'eau indispen
sable faisait compltement dfaut. Alors Mewenn, aprs
avoir prononc une ardente prire, enfona son bton
dans le sol: une source d'eau claire jaillit aussitt, qui
ne tarissait jamais et o, depuis lors, une foule de
malades venaient implorer leur gurison.
Dans leur solitude de Gal, les moines partageaient
leur temps entre les oraisons, l'tude et les travaux manuels.
Sept fois par jour, ils se runissaient dans l'oratoire pour
clbrer les offices. Ils lisaient les Saintes Ecritures et
employaient une grande partie de la journe de rudes
labeurs, dfrichant les terres incultes, labourant et ense
menant les champs pour recueillir ainsi la sueur de
leur front leur pain quotidien. Mais les btes sauvages
sortaient souvent des bois pendant la nuit et, renversant
les haies tablies pour protger les cultures, elles sacca
geaient les moissons, ce qui attristait fort les moines.

272
ET DES PAYS CELTES

Un jour, ceux-ci, voyant leurs efforts rduits nant,


vinrent se plaindre au saint abb. Mewenn se rendit lui
mme dans les champs les plus loigns du monastre.
Il aperut une troupe de crfs et de sangliers en train de
patre parmi les rcoltes. Alors, aprs avoir fait le signe
de la Croix, il apostropha les animaux en ces termes:
Au nom du Dieu tout-puissant dont vous tes les cra
tures, je vous ordonne de vous retirer!... Ne venez plus
dsormais dtruire les travaux de mes frres les moines,
mais allez plutt au fond des forts chercher la nour
riture qui vous est destine. Alors, dit la lgende, les
animaux obirent la voix de Mewenn. Ils prirent la
fuite et ne revinrent jamais plus dvaster les cultures du
monastre.
Cependant, la renomme des vertus de l'abb Mewenn
s'tait rpandue dans toute la rgion. De tous cts, on
lui amenait des malades et des infirmes. Mewenn les
gurissait et les convertissait la foi chrtienne. Les plus
grandes famillles des contres voisines vinrent lui confier
leurs enfants en le priant de les instruire ou mme de les
consacrer au service de Dieu. Il se vit bientt la tte
d'une nombreuse et florissante communaut et fut oblig
de construire un plus vaste monastre pour accueillir les
disciples qui accouraient en foule auprs de lui.
Les moines de Gal ne se bornrent pas dfricher
ainsi un canton de la fort de Brocliande et lever la
jeunesse; ils devinrent en mme temps les aptres du
pays. En effet, dans l'paisseur des bois, l'cart de tout,
vivaient, dissmines et l, des tribus armoricaines
chasses de leurs domaines par l'invasion des barbares.
Mewenn, avec quelques-uns de ses disciples, parcourut
la fort et convertit la foi chrtienne ces hommes et ces
femmes qui pratiquaient encore les cultes sanguinaires
de leurs anctres.

273
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Mais Mewenn ne restait pas tranger ce qui se pas


sait dans le royaume de Domnone. C'est ainsi qu'il
reut dans son monastre Judikal, l'hritier lgitime du
royaume pourchass par son frre Haelog et surtout par
le gouverneur de celui-ci, le terrible Rethwal. Judikal se
fit moine Gal et chappa ainsi la mort. Il y resta un
certain temps avant de prendre officiellement le gouver
nement de la Domnone, puis, jugeant qu'il avait
accompli son uvre de roi, il revint finir pieusement ses
jours auprs de Mewenn.
Lorsque Mewenn eut compltement achev son monas
tre et converti les habitants de la contre, il voulut faire
le plerinage de Rome pour vnrer les tombeaux des
saints Aptres. A son retour, le pieux abb passa par
Angers o, sur la demande de l'vque, il prcha pour
les habitants. On accourut en foule de la ville et des cam
pagnes voisines pour le voir et l'couter, et son sjour fut
signal par.de merveilleuses gurisons et d'incroyables
miracles. C'est ainsi qu'une femme de la ville d'Angers
vint le supplier de dlivrer d'un serpent monstrueux un
domaine qu'elle possdait sur les bords de la Loire entre
Saint-Florent et une montagne appele Clermont. Ce
monstre faisait prir de son souffle tous les hommes et
les animaux qui se risquaient aux alentours. Mewenn se
rendit en cet endroit, vit le monstre l'entre de sa
caverne, lui ordonna de sortir, lui mit son tole autour du
cou et le trana jusqu'au fleuve dans lequel il le prcipita.
Ainsi le pays fut-il dlivr de ce serpent monstrueux.
Lorsque le pieux abb reparut dans la ville d'Angers,
une multitude innombrable vint sa rencontre pour lui
tmoigner sa joie et sa reconnaissance. Tous essayaient
de le retenir dans le pays, en lui offrant des prsents et
des terres, mais il ne voulait rien accepter. Cependant, la
femme qui venait d'prouver spcialement sa puissance

274
ET DES PAYS CELTES

auprs de Dieu lui adressa de telles supplications qu'il


lui fut impossible de refuser son domaine des bords de
la Loire pour y construire une glise et un monastre.
Mewenn, ayant satisfait ette pieuse volont, demeura
quelque temps dans cette nouvelle communaut. Comme
Gal, il s'y rendit clbre par ses vertus et ses mira
cles. Il vanglisa toute la contre et particulirement le
pays des Mauges, en Anjou, o son souvenir ne s'est
jamais effac.
Mais la prfrence de Mewenn allait l'enclos monas
tique qu'il avait tabli dans la fort de Brocliande. Il
revint bientt Gal et reprit son existence d'autrefois.
Charg d'annes, mais encore plus de mrites, il
prouva les premires atteintes de la maladie qui allait
l'emporter. Sentant ses forces dcliner, il runit ses dis
ciples autour de lui et leur fit ses dernires recommanda
tions. Et il quitta cette terre au mois de juin de l'an 617 1

La renomme de saint Men-Mewenn s'est ten


due non seulement dans toute la Bretagne, mais
encore dans toute la France, ainsi qu'en Belgique et
en Grande-Bretagne. Il est le patron titulaire de nom
breuses paroisses et il est honor dans des glises et
des chapelles disperses un peu partout. Certes, le
monastre qu'il a fond a donn naissance la ville
de Saint-Men-le-Grand (Ille-et-Vilaine) mais on
retrouve son nom Trmeven (Ctes-d'Armor),
Saint-Men (Finistre), Saint-Mewan et Mevagissen

1. D'aprs l'ancienne vie de sancti Mevenni, manuscrit latin


du dbut du IX" sicle, publi en 1884 par Dom Plaine dans les
Analecta Bolandiana, tome 3.

275
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

dans le comt de Cornwall, ainsi que dans d'innom


brables villages, y compris Couffouleux (Aveyron).
Quant ses statues, on les retrouve dans de multiples
chapelles et de nombreuses fontaines sont places
sous son patronage.
C'est dire que ce personnage est parfaitement his
torique et que sa clbrit n'est pas usurpe. Certes,
ce qui est racont dans la vie latine propos de ses
miracles appartient l'attirail mythologique habituel
de ce genre de rcit, mais son action dans le centre de
la Bretagne n'est aucunement sujet au moindre doute.
Mewenn a t, la fin du VIe sicle, le principal van
glisateur de cette fabuleuse fort de Brocliande,
entre la rivire Meu et l'actuelle fort de Lanoue,
dans une rgion appele le Porhot (Poutre-Cot, tra
duit en latin par Pagus trans Sylvam, pays travers
la fort). Et le monastre qu'il a fond a eu une
importance _toute particulire dans la diffusion non
seulement de la religion chrtienne mais aussi de la
culture profane. Ce pays de fort, au centre de la
pninsule, seulement travers par d'antiques voies
romaines, tait en effet demeur trs paen, servant
de refuge aux druides et autres prtres de l'poque
romaine, en cette fin de w sicle, encore trs marque
par l'influence des doctrines celtiques. Et il semble
bien que saint Men ait russi une synthse harmo
nieuse entre celles-ci et la tradition chrtienne.
Saint Mlaine

Mlaine naquit en Bretagne armoricaine au milieu du


V" sicle, sur les bords du fleuve de la Vilaine, dans le
village de Platz, non loin de Brain, territoire qui apparte
nait au comt et au diocse de Vannes. Ses parents
taient d'une famille gallo-romaine fort distingue et
surent donner l'enfant toute l'ducation qui lui tait
ncessaire, mais au lieu de faire carrire dans les armes
ou dans l'administration de l'Empire, quand il devint
adulte, il prfra choisir de se consacrer Dieu et
embrassa la profession religieuse dans un monastre
qui s'tait cr dans la ville de Rennes et dont il devint
bientt l'abb.
Or, l'vque de Rennes, qui tait alors un certain
Armand, sentant ses forces dcliner et ayant connais
sance des hautes vertus de Mlaine, choisit celui-ci
comme successeur. C'est ainsi qu'il fut lu vque de
Rennes en dpit de ses protestations. Mais sentant que

277
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

les devoirs de cette charge taient plus importants que


son ressenti, il fit merveille tant par sa pit et sa charit
que par ses qualits administratives. Il en profita pour
rformer autour de lui la discipline ecclsiastique qui
semblait s'tre bien relche sous l'autorit faiblissante
de l'vque Armand.
Sa rputation parvint auprs de Clovis, le premier roi
chrtien des Francs. Ce prince voulut en faire un de ses
principaux conseillers tant pour le spirituel que pour le
temporel. Ainsi, sur les sages conseils de pieux vques,
fonda-t-il de nombreux monastres, rpandit-il ses lib
ralits sur les indigents qui taient nombreux cette
poque et honora-t-il de faon particulire les serviteurs
de Dieu rpandus travers tout son royaume. Et lorsque
le roi Clovis convoqua un concile de trente-deux vques
Orlans, en l'an 511, Mlaine fut l'un de ceux qui
s'y distingurent avec le plus de foi et d'autorit. Aprs
ce concile, Mlaine retourna dans sa ville de Rennes et
se comporta comme il en avait l'habitude avec autant
de ferveur que d'austrit dans sa vie quotidienne.
C'est alors qu'un certain Eusbe, qui avait le gouver
nement de la ville de Vannes, fit un cruel ravage avec
ses troupes dans le canton de Comblessac sous prtexte
que les habitants de ce pays s'taient rvolts contre
lui. Suivant les emportements d'une fureur aveugle, il fit
arracher les yeux et couper les mains un grand
nombre d'habitants. Mais, la nuit qui suivit cette cruelle
expdition, ce prince se sentit tourment de douleurs
insupportables, et les mdecins qu'il fit venir ne purent
apporter aucun soulagement ses maux. De plus, trois
jours plus tard, la fille d'Eusbe, nomme Aspasie,
tomba dans des convulsions si violentes qu'on regarda
bientt sa maladie comme une possession des dmons.
Les souffrances du pre et de la fille paraissant tout le

278
ET DES PAYS CELTES

monde des maux que seul Dieu pouvait gurir, on


envoya prier Mlaine de venir voir les malades et on lui
prpara un logement.
L'vque de Rennes, accompagn de quelques reli
gieux, se rendit donc au chevet des malades. Ds qu'il
fut arriv, le cruel Eusbe, au milieu de ses cris et de ses
larmes, lui confessa ses horribles crimes et reconnut qu'il
souffrait justement de douleurs inexprimables, suppliant
le pieux Mlaine d'employer son crdit auprs de Dieu
pour obtenir sa gurison et celle de sa fille. Mlaine lui
fit de longues remontrances, l'engageant rparer tout le
mal qu'il avait fait et le frotta trois fois sur le front avec de
l'huile consacre en invoquant le nom du Seigneur. Et il
fit de mme sur le front de la jeune fille. Aussitt qu'ils
eurent reu cette onction, les deux malades se levrent,
dclarant qu'ils se sentaient exempts de toute souffrance.
Comme Mlaine ne pouvait supporter les louanges
qui fusaient de toutes parts, il demanda se retirer, ce
qu'Eusbe ne lui accorda qu' regret, tant il avait conu
d'estime et de reconnaissance envers le saint homme.
Mais, en mme temps, la prire d'Aspasie et pour
marquer sa conversion, il fit prsent Mlaine de toute
la terre de Comblessac pour aider l'entretien des pieux
disciples que l'vque avait tablis Platz, dans son pays
natal, et o il voulait faire construire une grande abbaye.
Mlaine retourna Rennes, o il continua de joindre
les vertus d'un solitaire parfait celles d'un pasteur vigi
lant et zl. Il retournait frquemment son tablissement
de Platz pour y trouver la solitude ncessaire la prire et
la mditation. Et c'est dans ce monastre de Platz qu'il
rendit son me au Seigneur en l'an 530 de l'Incarnation 1

1. D'aprs Dom Lobineau.

279
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Il n'y a aucune raison de douter de l'existence his


torique de saint Mlaine. Il a t l'un des premiers
vques de Rennes, mme s'il n'est assurment pas,
comme le prtend la tradition rennaise, le premier en
date occuper ce sige. Mais en dehors des miracles
qui lui sont attribus - surtout dans le rcit de sa vie
qu'en fait Albert le Grand - et qui font une fois de
plus partie du genre hagiographique, son rle dans le
concile d'Orlans, en tant que rformateur de la vie
du clerg, parat trs important.
Les canons de ce concile de 511, qui ont t conser
vs, sont fort prcis et dtaills, et ils tmoignent d'ail
leurs d'un relchement spectaculaire non seulement
des prtres en gnral, mais des vques eux-mmes;
et Grgoire de Tours, informateur essentiel pour cette
poque, s'en fait l'cho dans son Histoire des Francs.
Ces canons insistent sur la discipline que doivent
observer les clercs l'intrieur de l'Eglise elle-mme
et surtout vis--vis des lacs, raffirmant le droit
d'asile pour tout tre humain souponn d'avoir
commis un crime. Et l'on y trouve galement toute
une liste d'empchements au mariage, tant des lacs
que des prtres, ceux-ci n'tant pas, en ce temps-l,
encore soumis au vu de clibat. Quant aux abbs
des monastres, certains canons dfinissent leur
rle et leur autorit avec une grande exactitude. C'est
dire l'influence qu'a d exercer saint Mlaine, cet
vque qui fut davantage un prlat gallo-romain qu'un
de ces saints celtiques venus d'ailleurs.
Saint Mlar

En ce temps-l, vers l'an 538, Miliau tait comte de


Cornouaille. C'tait un homme remarquable qui tenait
avant tout ce que ses vassaux fussent prospres et heu
reux et pussent vivre dans la paix et dans l'harmonie.
De ce fait, il fut aim de son peuple et vraiment digne
de l'tre. Mais Miliau avait un frre cadet, Rivod, qui ne
supportait gure la renomme et l'autorit bienveillante
de son an. Sa jalousie tant arrive aux extrmes, il fit
prir tratreusement Miliau. Cependant, celui-ci avait un
fils du nom de Mlar, lequel tait donc l'hritier lgitime
du comt de Cornouaille. Or, comme Mlar n'tait g
que de sept ans, ce fut Rivod qui s'empara de la rgence.
Mais Rivod, emport par de folles passions, ne pou
vait pas se contenter d'un pouvoir provisoire et il conut le
projet de faire assassiner son neveu. Il soudoya donc des
hommes de sac et de corde et leur ordonna de tuer le
jeune garon. Les tueurs allaient accomplir leur horrible

281
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

crime, mais ils se laissrent attendrir par la mre de


Mlar: ils lui couprent la main droite et le pied gauche.
Ainsi, tout en lui sauvant la vie, ils l'empchaient de
rgner, sachant fort bien que les Bretons ne supporte
raient pas un chef ne pouvant ni monter cheval ni
brandir une pe. Ils revinrent alors vers Rivod et lui
racontrent ce qu'ils avaient fait.
Rivod, dcidment sans scrupules, feignit une grande
indignation et fit immdiatement mettre mort les assas
sins, clamant qui voulait l'entendre que le chtiment
suprme serait rserv tous ceux qui oseraient s'atta
quer son neveu. Mais les chefs de Cornouaille ne
furent pas dupes: ils confirent la tutelle de l'enfant
l'vque de Quimper et son ducation un gouverneur
laque du nom de Kerialtan. D'habiles chirurgiens furent
appels au chevet de Mlar et placrent sur son corps
meurtri un bras et un pied d'argent dont il apprit trs
vite se servir, tandis que l'vque formait son me la
contemplation des choses divines.
Tout cela inquitait grandement Rivod qui se disait
qu'un jour Mlar, se servant de ses prothses comme de
membres naturels, pourrait rclamer le pouvoir auquel il
avait droit et que ne lui refuseraient pas les Cornouaillais
qui vivaient toujours dans la nostalgie du temps de son
pre Milieu. Aussi Rivod, avec patience et ruse, parvint
il circonvenir le gouverneur Kerialtan, lui promettant
que, s'il le dbarrassait dfinitivement de Mlar, il obtien
drait de grands domaines en toute proprit. Kerialtan
finit par se laisser convaincre, mais il exigea de recevoir
toutes les terres qu'il apercevrait de la plus haute mon
tagne de Cornouaille. Et cet odieux march fut conclu.
Kerialtan mit sa femme au courant de ses projets, et
celle-ci, dans un premier temps, l'encouragea vivement
accomplir ce crime. Mais, peu aprs, prise de remords,

282
ET DES PAYS CELTES

elle voulut sauver la vie de Mlar. Elle franchit les monts


d'Arre pour aller mettre Mlar sous la protection du
roi Konomor de Domnone qui rsidait alors au chteau
du Beuzit, non loin de Lanmeur, sur la cte nord de la
pninsule.
Konomor, qui n'tait pas encore devenu le tyran cruel
qu'il fut par la suite, accueillit chaleureusement les fugi
tifs et promit de veiller attentivement la scurit de
Mlar. Mais la femme de Kerialtan avait seulement
parl des menaces de Rivod et non pas du plan labor
par l'usurpateur et son mari. Lorsque Kerialtan apprit la
fuite de sa femme avec Mlar, craignant de perdre les
domaines qu'on lui avait promis, il prit avec lui son
fils Justan et se prcipita la cour de Konomor. Mais il
dissimula ses sentiments, et pour mieux endormir la
mfiance de Konomor et de sa propre femme, il pr
tendit qu'il tait venu jusque-l pour contribuer efficace
ment la protection de son pupille.
Au bout de trois jours, la femme de Kerialtan finit par
accepter que Mlar dormt entre Justan et son pre,
ceux-ci ayant assur qu'ils veilleraient ainsi beaucoup
mieux sur le garon. Mais ds que Mlar fut endormi,
Kerialtan prit sa hache et la leva tandis que le fils tenait
le cou de la victime. D'un seul coup de hache, le pre fit
rouler la tte de Mlar au bas du lit. Justan mit alors
cette tte dans un sac et, voulant se sauver clandestine
ment, il sortit du chteau en pleine nuit, dans l'intention
d'aller immdiatement trouver Rivod en lui prsentant la
preuve de l'accomplissement du march. Mais en fran
chissant les douves, Justan tomba, se rompit les os et
mourut dans d'atroces souffrances.
Le matin, Kerialtan se dcida partir tout aussi secr
tement. C'est alors qu'il aperut le cadavre de son fils
et, ct, le sac qui contenait la tte de Mlar. Sans

283
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

mme verser une larme sur le sort de Justan, il s'empara


du sac et s'enfuit au plus vite, bien dcid prsenter la
tte Rivod et lui rclamer sa rcompense. Rivod fut
fort satisfait et emmena Kerialtan sur la plus haute mon
tagne de Cornouaille. L'assassin tait peine arriv au
sommet de la montagne qu'il devint aveugle et qu'il se
mit suffoquer de telle faon qu'il mourut sur-le<:hamp.
Rivod, terrifi, comprenant que la vengeance divine
venait de se manifester, fut pris de remords, mis c'tait
bien tard: il mourut lui-mme quelques jours plus tard.
Quant au corps du malheureux Mlar, il fut enseveli
dans la crypte de l'glise de Lanmeur 1

Certains hagiographes ont prtendu que ce saint


Mlar n'tait autre que saint Mloir qui a donn son
nom la paroisse de Trmeloir (Ctes-d'Armor) et
Saint-Mloir (Ille-et-Vilaine). C'est tout fait impos
sible, Mloir tant une forme volutive d'un nom de
Magloire, qui fut le disciple de saint Samson,
vque-abb de Dol, et son successeur sur ce sige
apostolique. L'histoire tragique de Mlar, qui est peut
tre authentique, se rfre aux luttes dynastiques qui
eurent lieu au cours du vie sicle pour la succession
des comtes de Cornouaille, lorsque Miliau (Makliaus,
Meliau) fut assassin par son frre. Ce saint Miliau
a laiss son nom deux paroisses, Ploumiliau (Ctes
d'Armor), non loin de Lanmeur, et Guimiliau (Finis
tre) connue par son clbre ensemble paroissial. On

1. D'aprs Albert le Grand et la Vie de Mlar, manuscrit


latin du 1x< sicle dit par Dom Plaine dans An. Bol., tome 5,
1886

284
ET DES PAYS CELTES

notera ici le rle de Konomor (Marcus Conomorus),


roi du double royaume de Domnone, insulaire et
continental, conforme ii l'histoire authentique et
non encore diabolis, comme il le sera plus tard
dans l'hagiographie bretonne.
Ce rcit concernant Mlar, fils de Miliau, est fort
diffrent des vies de saints traditionnelles. Il n'est
absolument pas question ici d'une vocation reli
gieuse, ni de la part de Miliau, ni de la part de Mlar.
La mmoire populaire a retenu de cette histoire, fort
banale l'poque mrovingienne, uniquement l'as
pect tragique d'une situation qui met aux prises les
ambitions personnelles de chefs bretons. Miliau et
Mlar sont donc devenus des martyrs, comme le
sera plus tard, la fin du ixe sicle, saint Salomon
(Salan), authentique roi de Bretagne, assassin avant
d'tre lui-mme assassin. Mais jamais on ne parle de
leur volont d'asctisme, ni de leur action vanglisa
trice, ni de leurs miracles. Leur canonisation voce
populi n'est due qu'au souvenir qu'ils ont laiss de
victimes de la volont de pouvoir manifeste par des
chefs qui, tout en se prtendant chrtiens, n'en taient
pas moins des guerriers sans scrupules, prts tout
pour dominer le monde. Il faut bien dire que Clovis,
roi des Francs, et considr comme le premier de la
ligne des souverains franais, n'a pas agi autrement
que Rivod, faisant assassiner ses rivaux et ensuite
infligeant le chtiment suprme aux assassins qu'il
avait pourtant suscits, le tout sous le couvert de
l'Eglise romaine dont il se prtendait le dfenseur
parce qu'il avait besoin de la hirarchie piscopale
pour assurer son pouvoir. L'Histoire, avec un grand
H, n'est qu'une suite de crimes convertis en actions
d'clat... Le malheur veut que, trop souvent, on se
285
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

laisse prendre aux discours officiels rpercuts dans


les manuels scolaires.
Cela dit, ce tragique rcit tmoigne de la rudesse
des murs en Armorique la fin du vie sicle. C'est
le versant historique, et si l'on tient compte des affa
bulations inhrentes ce genre de littrature, c'est un
tmoignage socioculturel de premire importance.
Mais tout aussi important est le versant mythologique,
d'autant plus que celui-l n'a nul besoin d'une justifi
cation par les faits. Rminiscence inconsciente d'un
pass trs riche ou ncessit de meubler un discours
moralisateur d'une trame symbolique issue du fond
des ges ? On ne peut gure rpondre cette question.
Car l'anecdote o l'on voit les tueurs couper la main
droite et le pied gauche de Mlar est parfaitement claire.
On la retrouve sous une forme analogue dans l'po
pe irlandaise propos de Nuada la Main d'Argent,
le chef des tribus de Dana, qui perd son bras dans la
premire Bataille de Mag-Tured, qui ne peut rgner
et doit abandonner le pouvoir, mais qui on fournit
une main d'argent avant de lui greffer littralement
- mdicalement et magiquement, ce qui va de pair
dans la mythologie - une main, ce qui lui permettra
de redevenir roi et de conduire la victoire contre les
mystrieux ennemis que sont les Fomor les tribus de
la desse Dana, qui sont les anciennes divinits des
Celtes 1 Plus que jamais le Mythe et !'Histoire sont si
imbriqus qu'il est impossible de tracer les limites entre
le rel et l'imaginaire, entre le visible et l'invisible.

l. Voir J. Markale, Les Conqurants de ['Ile Verte, premier


volume de La Grande Epope des Celtes, Paris, Pygmalion,
1998, 'ainsi que L'Epope celtiQue d'Irlande, nouvelle dition,
Paris, Payot, 1994.
Sainte Noyale (Nolwenn)

Nolwenn tait la fille d'un prince de Cornwall et


naquit au dbut du VI" sicle. Ayant dcid de se consa
crer Dieu, elle jugea qu'elle serait plus l'abri du
mariage dans un autre pays que le sien, car son pre
avait l'intention de lui faire pouser quelque grand de
ce monde afin de contracter ainsi des alliances profi
tables. C'est pourquoi la jeune fille, aprs avoir repouss
plusieurs demandes, s'enfuit secrtement de la maison
de son pre, avec pour seule compagnie sa nourrice.
Elles russirent trouver un navire qui les emmena sur
la cte mridionale de l'Armorique, dans le pays de
Vannes. L, Nolwenn et sa nourrice remontrent l'int
rieur du pays la recherche d'un endroit dsert o elles
pourraient se livrer en toute quitude la prire et la
pnitence.
Elles arrivrent ainsi au village du Bzo, sur le territoire
de la paroisse de Bignan, et demandrent l'hospitalit

287
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

une pieuse famille qui les reut avec autant de solli


citude que de simplicit. Or, le seigneur du lieu, qui se
nommait Nizan, apprit qu'une jeune fille de toute beaut
venait d'arriver dans le pays et voulut la rencontrer. Il
vint donc la trouver et, perdument amoureux, il la
demanda en mariage. La jeune fille lui rpondit froide
ment que si elle avait dsir se marier, elle aurait pu le
faire trs facilement dans son pays natal, et elle ajouta
mme que l'attitude outrecuidante de celui qui lui faisait
cette proposition l'indisposait grandement et qu'elle
n'avait que mpris pour lui. En entendant ces paroles,
Nizan se sentit pris de dpit et de fureur: il ordonna
ses hommes de dcapiter immdiatement la malheu
reuse jeune fille. Et il fut obi.
Mais le but de Nolwenn tait de rechercher et de
dcouvrir un endroit propice la solitude et au service
de Dieu. Calmement, elle prit sa tte dans ses mains et,
sortant de_ la maison, toujours accompagne de sa nour
rice, elle reprit sa route comme si rien ne s'tait pass.
Dans le village d'Herborh, elles entendirent une femme
blasphmer et convinrent que ce n'tait pas en ce lieu
qu'elles devaient s'arrter. Dans un autre village, qui
avait nom Noal, elles entendirent une fille qui injuriait sa
mre, et elles eurent la mme attitude: elles continu
rent d'avancer sur le chemin. Elles dcouvrirent enfin un
vallon solitaire et s'allongrent sur l'herbe frache pour
se reposer.
Trois gouttes de sang tombrent alors du cou de
Nolwenn, et trois fontaines d'eau limpide jaillirent
du sol aux endroits o les gouttes taient tombes.
Nolwenn planta alors son bton dans la terre, et aus
sitt il devint une belle branche d'aubpine tandis que
la quenouille de sa nourrice se changeait en rameau
de htre. Les deux femmes se mirent prier, puis elles

288
ET DES PAYS CELTES

s'endormirent. Au matin, elles se levrent et, aprs avoir


bu l'eau des trois fontaines, elles s'engagrent dans un
chemin creux qui les mena sur une lande battue de tous
les vents. Nolwenn s'arrta alors et dit: C'est ici le lieu
de ma spulture. Et l'on raconte que l'aubpine trembla
dans la main de la jeune fille lorsqu'elle trpassa 1

Il n'y a videmment rien d'historique dans ce rcit.


La trame en est bien connue: c'est l'histoire d'une
jeune fille qui s'est promise Dieu et qui prfre
mourir plutt que de perdre sa virginit. Ceux qui ont
imagin cette anecdote de la mort de Nolwenn-Noyale
ont d broder sur un fait divers parmi bien d'autres,
o il est question de seigneurs de village toujours
prts violer les filles, surtout celles qui viennent
d'ailleurs. Et, mis part cette ralit socioculturelle
si rpandue dans les campagnes les plus recules,
on peut affirmer qu'il n'y a jamais eu de sainte
Noyale pas plus que de sainte Nolwenn.
En effet, la forme bretonne du nom, Nolwenn
(parfois dforme en Maluenn), est le rsultat d'une
bizarre volution linguistique. Ainsi, en breton,
Gwenn, blanc, comme on le sait, prend souvent le
sens de saint ou de bienheureux, et il semble
bien que le nom de Nolwenn signifie simplement la
bienheureuse de Noal, Noal ayant t dform par
les francophones en Noyal. Car, en fait, c'est un topo
nyme qu'on retrouve Noyal-sur-Vilaine (Ille-et
Vilaine) et Noyalo au fond du golfe du Morbihan.

1. D'aprs Albert le Grand.

289
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

De l dire que cette sainte Nolwenn a dbarqu


Noyalo, il n'y a qu'un pas facile franchir. Et c'est
pour la mme raison qu'on a fait de l'ancien village
de Noyal l'actuelle commune de Noyal-Pontivy
(Morbihan) dont une des dpendances, Sainte
Noyale, contient une chapelle qui est cense avoir t
construite sur le tombeau de la martyre. Pour le reste,
tout est littrature hagiographique et dvotion popu
laire incontrlable.
Saint Patern (Pair, Pern, Padarn)

Patern, aux dires de certains, serait n dans l'le de


Bretagne d'o il serait venu dans l'intention de propager
le message de Jsus-Christ aux populations d'Armorique
qui taient encore soumises aux superstitions de l'ancien
temps. Mais, selon d'autres, il serait n, au milieu du
IV8 sicle, dans le sud de l'Armorique, d'une famille gau
loise fort distingue par le rang qu'elle occupait dans ce
qui tait alors l'Empire romain. Quoi qu'il en ft, clair
ds son plus jeune ge sur les dangers que la vertu
court souvent dans les turbulences du monde, Patern,
contre la volont de ses parents, prit le parti de se retirer
dans une solitude complte afin d'y servir Dieu d'une
manire plus parfaite. Sa vie austre et l'clat de sa
pense spirituelle lui attirrent plusieurs disciples qui
s'taient dj nourris des enseignements de Patrick,
l'vanglisateur des Irlandais et le fondateur de tant de
monastres dans cette le lointaine.

291
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

A cette poque, Konan Meriadek, prince de la Bre


tagne insulaire, qui avait suivi la fortune du tyran Maxime
et combattu dans ses troupes, fut tabli par lui gouver
neur de l'Armorique, ce qui fut confirm par la suite par
l'empereur Thodose, aprs la mort de l'usurpateur.
Devenu alors souverain du pays qu'il gouvernait, Konan
Meriadek ne voulut pas laisser sans sige piscopal une
cit aussi antique et aussi clbre que celle de Vannes. Il
en fonda donc un, et ce fut Patern qu'il choisit comme
vque.
Le solitaire, se voyant tout coup pasteur des mes,
ne retrancha rien de ses austrits. Au contraire, il
se livra avec plus de ferveur la pratique des prires,
du jene et des veilles. Aux belles qualits qu'on avait
admires en lui jusqu'alors, il joignit une ardente charit
envers les pauvres et les trangers qui lui rclamaient
humblement l'hospitalit. Les miracles qu'il oprait, soit
en dlivrant les possds, soit en gurissant des malades,
contriburent puissamment mettre en honneur la foi
chrtienne travers toute l'Armorique.
Mais cette notorit lui attira bien des ennuis, car sa
pit et son courage excitaient les jalousies de quelques
habitants de Vannes qui n'apprciaient gure non plus
ses sermons et ses remontrances quand il fustigeait la
richesse goste de quelques personnes oublieuses des
prceptes de l'Evangile. Chaque fois qu'ils le pouvaient,
ces mauvais chrtiens contrecarraient ses projets et cri
tiquaient ouvertement ses actions. Patern n'opposa
pendant longtemps qu'une douceur constante et une
patience invincible la malice de ses perscuteurs; mais
enfin, comprenant que sa prsence Vannes ne faisait
qu'aigrir ses ennemis contre lui et contre la sainte Eglise
tout entire, il rsolut de quitter sa ville piscopale et de
se retirer dans l'ermitage qu'il avait construit dans les

292
ET DES PAYS CELTES

environs, au lieu qui est prsent appel Plescop, c'est


-dire la paroisse de l'vque. Il y passa le reste de
ses jours et, autant us pir ses austrits que cass par la
vieillesse, il y rendit son me Dieu, l'ge de quatre
vingt-dix ans. Et il fut inhum au lieu mme o il tait
pass de vie trpas.
Cependant, une scheresse continue de trois ans avait
caus une famine pouvantable dans le pays de Vannes.
Alors, les habitants de la ville se souvinrent des vicissi
tudes qu'ils avaient fait subir leur vque et en conclu
rent que cette scheresse tait une punition divine cause
de leur dtestable comportement. Ils comprenaient un peu
tard qu'ils avaient loign d'eux celui qu'ils auraient d
regarder comme leur protecteur auprs de Dieu. Le dsir
de possder la dpouille mortelle du saint vque les porta
entreprendre des dmarches pour l'obtenir. Cette per
mission leur fut accorde et quelques-uns d'entre eux,
parmi les plus notables, se rendirent Plescop pour cher
cher son corps et l'emmener Vannes afin de lui procurer
une spulture digne de ses mrites et de sa saintet.
Mais on eut beau creuser la terre l'endroit o il repo
sait, on ne put extraire le corps de la fosse, comme si le
saint vque refusait de se retrouver au milieu de ceux
qui l'avaient tourment. Alors, un des plus riches citoyens
de la ville de Vannes fit don du terrain qu'il possdait
afin qu'on y construist une glise sur le tombeau de
Patern. C'est seulement partir de ce moment qu'on put
retirer le corps de la fosse et le transporter Vannes
l'endroit qui avait t offert. Et ds que le cortge eut
franchi les limites de la ville, la pluie se mit tomber en
abondance. C'est pour cela qu'on a coutume d'invo
quer saint Patern lorsque la scheresse est persistante 1

1. D'aprs Dom Lobineau.

293
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Dans la tradition bretonne, saint Patern passe


pour tre le premier vque de Vannes et donc l'un
des sept saints fondateurs de la Bretagne armori
caine. Le malheur est que l'on ne possde rien d'his
torique sur ce personnage. D'ailleurs, qui est-il? Il y
a un saint Padam au Pays de Galles, qui pourrait
bien tre le mme, mais qui ne serait jamais venu
en Armorique. Et que dire de saint Pair, ou Pre,
vque d'Avranches, dont le nom provient incontes
tablement du latin paternus, paternel, et qui a
donn son nom au bourg normand de Saint-Pair-sur
Mer? Une autre forme contracte de ce nom se
reconnat dans la paroisse de Saint-Pern en Ille-et
Vilaine, prs de Bcherel.
Quant la paroisse de Saint-Paterne, qui constitue
l'un des quartiers de l'actuelle ville de Vannes, et o
se trouverait le tombeau du saint, elle constitue en
fait le noyau primitif de cette forteresse de Dario
ritum, cre par les Romains aprs la dfaite inflige
aux V ntes par Jules Csar, en 56 avant notre re,
forteresse ayant pris ensuite le nom des habitants de
la cit, Venetis l'ablatif locatif, devenu Vannes en
franais et Gwened en breton. Et quel que soit en ra
lit ce mystrieux - et peut-tre multiple - saint
Patern, il a bien fallu qu'il y ait un premier vque
Vannes, mais de toute vidence il tait gallo-romain
et non pas breton, ce qui pourrait accrditer l'hvpo
thse de l'origine gauloise du personnage
Saint Pol Aurlien (Paol)

Pol Aurlien tait le fils d'un seigneur du Glamorgan


du nom de Porphius. li naquit vers 492 Penn-Ochen et
fut lev avec le plus grand soin. li avait plusieurs frres
et surs, et son pre avait le dessein d'en faire son prin
cipal hritier, fondant sur lui l'esprance de toute la
famille. Mais le jeune homme ne l'entendait pas ainsi, car
il avait, ds son plus jeune ge, choisi d'entrer au service
de Dieu dans un monastre. li pressa sur ce point son
pre si souvent et si fortement que celui-ci fut contraint
de cder et de lui permettre de suivre sa vocation.
Ce fut dans le monastre du sage llltud que Porphius
conduisit son fils. L, en compagnie de condisciples qui
allaient devenir illustres, comme Samson, Brieuc, Malo
et Gildas, il reut une ducation soigne tant dans les
sciences profanes que dans l'tude des textes sacrs.
Puis il alla dans un autre monastre qu'avait fond llltud
dans l'le de Caldey. Et l, sa rputation ne fit que

295
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

grandir, car on rapporte qu'il se distingua par quelques


actions qui parurent miraculeuses tous ceux qui en
furent les tmoins.
Le monastre de Caldey tait en effet menac par la
mer qui gagnait de plus en plus sur la terre de l'le, et
cette situation faisait le dsespoir d'llltud. Un jour, Pol
prit un bton et traa un sillon autour des btiments,
imposant ainsi la mer une limite qu'elle ne franchit
jamais plus, ce qui permit d'ailleurs de crer de nou
veaux champs d'une grande fertilit. Mais, une autre
fois, des troupes d'oiseaux s'abattirent sur l'le et dvas
trent les cultures. Chaque disciple dut prendre un tour
de garde afin de les empcher de nuire davantage. Or,
le jour o Pol tait de garde, il s'endormit, et ce fut un
vrai dsastre. Mais lorsque la troupe d'oiseaux revint
pour rapiner ce qui restait, Pol leur adressa une svre
remontrance, leur ordonnant d'aller se rassembler dans
une grange. avant d'tre chasss de l'le par la maldic
tion prononce par l'abb llltud. Et les oiseaux ne revin
rent jamais plus ravager les cultures de l'le de Caldey.
C'est du moins ce que l'on raconte ce sujet.
Cependant, la vocation de Pol Aurlien tait d'tre un
solitaire. llltud, assur de la maturit de ses murs, de
sa sagesse et de sa discrtion, cela en dpit de son
jeune ge car il n'avait que seize ans, lui permit de se
retirer dans un ermitage. Pol prit alors cong de son
matre llltud et, s'tant retir avec sa bndiction, s'ta
blit dans un lieu dsert qui appartenait son pre, o il
btit un oratoire et une cellule. Il vcut l pendant plu
sieurs annes dans toute l'austrit des pnitents les plus
svres. Ses jenes taient ordinairement de deux ou
trois jours sans rien manger, et ses repas n'taient que
de pain et d'eau. Il y ajoutait tout au plus, aux jours des
plus grandes ftes, quelques petits poissons. D'ailleurs,

296
ET DES PAYS CELTES

tout le reste de sa vie, il s'abstint de quelque viande que


ce ft, ne gota jamais de vin qu'en clbrant le saint
sacrifice, et ne buvait jam(!iS assez d'eau pour tancher
compltement sa soif. Il priait et chantait sans cesse les
louanges de Dieu, et n'interrompait ces deux saints exer
cices que pour lire et mditer les Saintes Ecritures o il
trouvait toute sa consolation.
Lorsque Pol eut atteint l'ge requis, il fut lev au
sacerdoce en mme temps que douze disciples de l'abb
llltud. Il emmena avec lui ces douze nouveaux prtres,
leur btit des cellules proches de la sienne et, devenu
leur matre, il leur enseigna toutes les pratiques de la
plus haute perfection, par ses exemples autant que par
ses discours. Il y avait dj quelque temps que ces pieux
solitaires se formaient son cole que le roi Mark, qui
avait autorit sur le pays qu'on appelait la Domnone,
averti des vertus et de la sagesse de Pol, voulut I'ap
peler dans son royaume pour y prcher le saint Evangile
et pour y rformer les murs.
Aprs avoir longtemps hsit, Pol Aurlien se rendit
auprs du roi Mark qu'il instruisit ainsi que toute sa
cour. Puis, se rpandant avec ses douze disciples,
comme autant de fleuves, dans toute la contre, il
l'arrosa de toute la doctrine chrtienne et la rendit fertile
en fruits de bonnes uvres, avec d'autant plus de
succs que ses discours, appuys de ses exemples,
taient encore confirms par les miracles qu'il accom
plissait au nom du Seigneur. Et bientt, les habitants du
pays supplirent le roi Mark de tout entreprendre pour
que Pol Aurlien devnt leur vque. Mark alla trouver
Pol et lui rvla le dsir de ses sujets. Pol en fut effray,
ne se jugeant pas digne d'occuper cette fonction, et il
demanda un dlai pour rpondre. Et, la nuit suivante, il
eut un songe au cours duquel un ange lui rvla qu'il

297
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

serait vque plus tard, mais non dans ce pays, et qu'il


lui fallait partir l o Dieu le conduirait.
Aprs bien des rticences, le roi Mark consentit
donner Pol Aurlien la permission de quitter son
royaume. Ayant pass toute la nuit qui prcda son
dpart bnir et prier Dieu, Pol s'embarqua au point
du jour, avec ses fidles disciples, sans savoir o il devait
aller et sans avoir d'autre pilote que la Providence
laquelle il se livrait. Il fut d'abord conduit dans l'le
d'Uxisama, qu'on appelle aujourd'hui Ouessant, dis
tante de quatre cinq lieues de la cte occidentale du
pays de Lon, en Armorique. Il y descendit avec ses
douze disciples, plusieurs de ses parents et de ses amis
qui l'avaient suivi par dvotion, ainsi qu'avec des domes
tiques dvous. Le lieu se nommait le Port des Bufs .
Ils y laissrent leur navire et s'avancrent dans les terres.
Aprs avoir visit toute l'le, Pol Aurlien s'arrta en un
endroit o .il avait dcouvert une fontaine. Il y btit un
oratoire et quelques huttes. C'est ce lieu qu'on nomme
aujourd'hui Lampaul, o un monastre a subsist jus
qu'au x sicle.
Pol Aurlien y vcut pendant quelque temps avec les
siens et il y aurait joui d'un grand repos d'esprit, en
dpit de l'extrme pauvret de ce sjour, si l'incertitude
dans laquelle il tait au sujet du lieu que lui avait
prpar le Seigneur ne l'avait pas inquit. Pour s'en
assurer, il eut recours aux prires, redoubla ses
jenes et prolongea ses veilles. Il en fut rcompens car,
ayant pass toute la nuit prier et s'tant assoupi vers
le matin, le mme ange qu'il avait vu chez le roi Mark,
se prsenta de nouveau lui, lui ordonnant de ne pas
demeurer plus longtemps dans cette solitude, de s'en
aller vers le soleil levant et de ne s'arrter que lorsque
Dieu le permettrait, en un autre lieu o il devait aider au

298
ET DES PA YS CEL TES

salut d'un grand nombre d'mes. Et ds que le jour parut,


Pol fit ses prparatifs, disposant les siens ce dpart, et
il prit la mer aussitt que cela fut possible.
Il aborda prs d'un endroit nomm pour lors Admaken
et d'une petite le qu'on appelait Medonia o, ayant
trouv un petit port assez commode, il fit mettre tout le
monde terre. Entr plus avant l'intrieur d'une rgion
qu'il ne connaissait pas, il vint en un lieu nomm Telme
donia, dans la partie la plus occidentale du pays d'Ac'h
o, trouvant une belle fontaine dans un vallon, il construi
sit aussitt un oratoire 1 Ses disciples, sans s'carter
beaucoup de ce lieu qu'ils regardaient comme le centre
de leur communaut, se dispersrent dans le voisinage,
se choisirent des places leur convenance et se btirent
des ermitages o ils s'adonnaient aux exercices de la
prire et de la pnitence, avec d'autant plus de libert
qu'ils n'taient distraits par personne et qu'ils se fa i
saient une joie d'tre dpourvus de tout.
L'un de ses disciples, qui avait nom Jaoua, avait ren
contr un endroit agrable mais qui tait le repaire d'un
taureau sauvage qu'il n'en pouvait chasser, et qui dtrui
sait tous ses travaux; aussi il changea son ermitage
avec Pol Aurlien. Celui-ci dompta le taureau furieux et
lui commanda de se retirer si loin qu'on ne pt le revoir.
Et l'animal obit. Pol btit en ce lieu un nouvel oratoire

1. Cette toponymie est assez confuse ; cependant, on peut


reconnatre Medonia dans l'actuelle le Melon, entre Porspoder
et l' Aber Ildut, et dans Telmedonia l'actuelle paroisse de
Ploudalmzeau (dont le centre communal est appel Guitalmez
en breton), le pays d'Ac'h tant la rgion qui entoure l' Aber
Vrac'h, donc dans la partie nord-ouest du Finistre dite Cte
des Gomoniers. Quant Admaken, c'est peut-tre Porspoder
ou Portsall.

299
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

qui a t nomm depuis Lampaul, c'est--dire ermitage


de Pol, prs de la paroisse de Ploudalmzeau. Le ser
viteur de Dieu jouissait d'un profond repos dans cette
solitude et ne doutait pas que ce ft l'endroit qui lui avait
t assign. Cependant, l'ange du Seigneur lui apparut
une nouvelle fois pour lui ordonner de se remettre en route
et d'aller trouver le comte du pays, l'assurant que ce
serait alors qu'il dcouvrirait son tablissement dfinitif.
Pol Aurlien rassembla sans plus tarder ses disciples
et partit vers le soleil levant. Etant arrive dans un lieu
dsertique, toute la compagnie, lasse de la fatigue du
chemin et souffrant beaucoup de la soif, se mit cher
cher quelque fontaine aux environs. Ce fut une peine
inutile et tous seraient morts de l'ardeur de leur soif, qui
augmentait de plus en plus, si Pol, touch de compas
sion, n'avait fait sourdre trois belles fontaines, ce qui ins
pira de la part de ses disciples une vnration encore
plus grande son gard.
Pendant qu'ils prenaient tous un peu de repos au bord
des ruisseaux qui coulaient de ces sources, ils aperu
rent un pasteur qui suivait de nombreux troupeaux. Ils lui
demandrent qui tait son matre, s'il avait une parfaite
connaissance du pays et s'il ne pourrait pas leur ensei
gner quelque solitude carte. L'homme leur rpondit
qu'il appartenait au comte Withur, que Childebert, roi
des Francs, avait fait le seigneur de tout ce pays. Et il
ajouta mme que s'ils avaient le dessein de rencontrer
le comte Withur, il se ferait une joie de les conduire vers
lui. Pol Aurlien accepta volontiers cette proposition, et
ce fut ainsi qu'il fut reu par le comte Withur dans la
rsidence qu'il occupait, ce moment-l, dans l'le de
Batz, situe peu de distance d'un port qu'on nommait
Roscoff, c'est--dire le Tertre du Forgeron.
Withur tait un prince d'une trs grande pit. Il avait

300
ET DES PAYS CELTES

tudi les lettres profanes et la frquente lecture de


l'Ecriture sainte lui avait donn tant de got pour la vie
intrieure et un si fervent dsir de vaquer la mditation
qu'il se livrait le moins posible aux affaires temporelles,
se rfugiant souvent dans la solitude pour chapper aux
turbulences de ce monde. C'est pourquoi il rsidait le
plus souvent en cette le de Batz, situe une lieue
environ de la cte.
Withur reut fort chaleureusement Pol Aurlien, en qui
il reconnut un de ses cousins, ainsi que ses disciples. Il
coutait avec intrt le rcit que lui faisait Pol des circons
tances de sa vie et de ce qui s'tait pass la cour du
roi Mark, quand on vint apporter au comte un poisson
d'une taille monstrueuse qu'on venait de pcher et dans
le ventre duquel on avait trouv une cloche en mtal. Or,
Pol, ds qu'il aperut cette cloche, se mit rire. Withur
lui demanda pourquoi il riait. Cette cloche, lui rpondit
Pol, me parat la mme que celle dont je viens de te
parler, celle que le roi Mark a refus de me donner bien
que je l'en eusse pri. Il en avait sept semblables, qu'il
faisait ordinairement sonner lorsqu'il prenait ses repas.
Je n'ai donc pas pu en obtenir une de lui, mais je vois
que Dieu, dont je ne puis que bnir la bont, est favo
rable mes dsirs puisqu'il m'envoie cette cloche par tes
officiers, afin que, la recevant de toi, nous n'en ayons de
reconnaissance qu'envers lui. Touch par cette aven
ture, Withur n'hsita pas et offrit son cousin cette cloche
que les Bretons nommrent Hir-Glaz et qui fut longtemps
conserve dans la cathdrale de Lon 1
Dans la suite de la conversation, le comte Withur dit

1. Elle est d'une figure singulire, ayant une forme qua


drangulaire ; les cts ne sont pas gaux, et il y en a deux
grands et deux petits. A sa partie suprieure est adapte une anse

301
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Pol Aurlien que dans l'le o ils se trouvaient il y


avait un serpent monstrueux si grand et si vorace qu'il
avait dvor deux bufs et deux hommes en un seul
jour, que cet animal infernal tait couvert d'cailles si
dures qu'elles rendaient sa peau impntrable. Withur
l'avait attaqu plusieurs fois avec ses hommes d'armes,
mais la plupart de ceux-ci avaient perdu la vie dans ces
batailles acharnes, les autres ne devant leur salut qu'
la fuite. Pol Aurlien voulut aller immdiatement la ren
contre de ce monstre afin d'en dlivrer le pays et,
malgr les rticences de Withur, il osa s'approcher du
dragon, lui mit son tole autour du cou, puis, le tranant
comme un animal domestique, il le mena sur un promon
toire de la cte septentrionale de l'le. L, il lui commanda
de se prcipiter dans la mer. Au grand tonnement
de tous ceux qui assistaient de loin cette scne, le
monstre se jeta dans les flots et y disparut pour toujours.
Withur cda son cousin et ses disciples le lieu de
sa rsidence pour en faire un monastre, et il leur donna
gnreusement tout ce qu'il possdait dans l'le de Batz.
Pol Aurlien accepta ces dons et btit dans l'le une
grande glise qu'il accompagna de plusieurs difices. Il
affectionnait tant ce lieu qu'il y voulut passer tout le reste

pour la suspendre ou pour la tenir la main. Ses dimensions ne


sont pas considrables : elle a neuf pouces seulement de hau
teur. Elle n'a point t fondue au moule comme les cloches que
l'on fait aujourd'hui, mais elle a t battue au marteau. Le mtal
qui la compose est du cuivre rouge ml de beaucoup d'ar
gent... On attribue cette cloche des vertus miraculeuses.
Chevalier de Frminville, Antiquits de la Bretagne, Finistre,
J rc partie, 1802. Il faut rappeler que, dans les dbuts du Christia
nisme, les cloches taient portables, donc de petites dimensions.
On peut s'en rendre compte en voyant toutes celles qui sont
exposes au National Museum de Dublin.

302
ET DES PAYS CELTES

de sa vie. Cependant, l'clat de ses vertus et de son


prestige devint si considrable que tout le peuple qui
tait soumis Withur rclama bientt du comte qu'il ft
en sorte de faire de Pol Arlien leur vque. Or Withur
savait que son cousin s'tait enfui du royaume de Mark
parce qu'on lui avait fait la mme demande. Il usa donc
d'un subterfuge et envoya le saint homme en mission
auprs du roi des Francs Childebert qui rsidait Paris,
en lui confiant un parchemin qui tait scell, mais qui
contenait la demande expresse d'obliger Pol accepter
la fonction piscopale pour le pays de Lon.
Pour ne pas dsobliger le comte Withur, Pol Aurlien
se contraignit se rendre auprs du roi Childebert. Le
roi des Francs, ayant lu la missive et connaissant de
rputation les vertus de cet homme qui se prsentait
lui dans une touchante humilit, sans mme couter les
rserves qu'il mettait, alla chercher lui-mme un bton
pastoral et le lui mit entre les mains. Reois, mon pre,
lui dit-il, la qualit d'vque afin que tu sois utile une
grande multitude d'mes qui attendent de toi salut et
rconfort. Aprs quoi, trois prlats, runis par ses
ordres, consacrrent Pol Aurlien en dpit de toutes ses
protestations et de ses continuels gmissements. Enfin,
Childebert lui fit don de tous les biens qu'il possdait
dans le comt de Lon.
Aprs avoir rendu d'humbles grces au roi des Francs,
qui commanda qu'on le dfrayt de tout ce qu'il avait
dpens durant son voyage, Pol Aurlien, persuad que
Dieu lui avait impos la charge pastorale, retourna dans
son diocse o il fut triomphalement accueilli par le
comte Withur et tous les habitants du pays. Comme il
s'tait livr en d'autres lieux aux travaux apostoliques,
bien qu'il ne ft pas encore vque, il commena d'abord
exercer les fonctions de l'piscopat en excellent

303
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

matre, avec d'autant plus de zle que la grce de la


conscration lui avait donn davantage de ferveur. Il
s'attaqua dtruire les vestiges de l'idoltrie que ceux
d'entre les anciens Armoricains demeurs sur place
conservaient encore, et il eut la consolation d'en abolir
toutes les superstitions. Par les soins assidus de l'vque
de Lon, on vit partout l'erreur confondue, le vice dtruit
et la vertu triomphante.
Mais Pol Aurlien se sentait vieillir. Une premire fois,
il fit lire un successeur en la personne de son disciple
Jaoua, mais celui-ci mourut au bout de quelques mois,
et il dut lui-mme reprendre sa charge. Une seconde
fois, il transmit ses pouvoirs un autre de ses disciples,
Tiernmal, mais celui-ci passa lui aussi de vie trpas
quelques mois plus tard. Pol Aurlien redevint donc
vque de Lon, mais il passait le plus clair de son temps
en son ermitage de l'le de Batz. Les travaux, les jenes,
les veilles, les infirmits dues l'ge avaient tellement
min et attnu son corps qu'il n'avait plus de chair sur
ses os et que sa peau, distendue sur son squelette comme
un parchemin sur un chssis, laissait voir les rayons du
soleil travers ses mains dessches. Et c'est en cet ermi
tage de l'le de Batz, qu'il aimait tant, qu'il rendit son
me Dieu en l'an de grce 572 1

Saint Pol Aurlien, mme si l'on n'est pas certain qu'il


soit le premier vque de Lon, est incontestablement
un personnage historique et l'un de ces sept saints

1. D'aprs Dom Lobineau et La vie de Saint Pol de Lon,


rcit latin crit vers 884 par Wrmonok, moine de l'abbaye de
Landvennec.

304
ET DES PAYS CELTES

fondateurs de la Bretagne armoricaine. On ne peut


gure mettre en doute le voyage qu'il accomplit
auprs du roi Childebert, ?U cours duquel il fut consa
cr vque la mode romaine, c'est--dire par un
minimum de deux vques, tandis que les chrtients
celtiques se contentaient d'un seul prlat conscra
teur, coutume que l'Eglise romaine leur reprochait
vertement. Les incertitudes concernent les diverses
prgrinations de Pol Aurlien avant qu'il ne se fixe
dfinitivement dans l'le de Batz et qu'il soit devenu
abb-vque, la mode celtique, du nouveau diocse
de Lon, lequel, la Rvolution, a t runi celui de
Cornouaille dont le sige est toujours Quimper.
Le rcit de sa vie est particulirement intressant
tous les points de vue. Sans parler des vnements
miraculeux habituels, comme le jaillissement des
sources ou le combat contre le dragon, d'autres l
ments, tant historiques que lgendaires, prtent de
nombreux commentaires. Les rapports du saint
avec le comte Withur sont d'une incontestable histo
ricit : Withur a rellement t le matre du pays situ
au nord-ouest du Finistre. Mais ce qui est contes
table, c'est l'autorit suppose du roi franc Childebert
sur une contre aussi loigne que l'ancien domaine
des Osismes. Cette autorit se justifie la rigueur sur
la partie la plus orientale de la pninsule, mais elle
semble douteuse pour la partie occidentale. Il est vrai
que, dans l'hagiographie bretonne, Childebert joue
trs souvent un rle de mdiateur entre les diffrentes
factions qui gnrent des troubles dans la pninsule.
Plus ambigus sont les rapports de Pol Aurlien avec
le roi Mark. Cela tient au fait que celui-ci appartient
la fois l'histoire, au mythe, la lgende et l'hagio
graphie bretonne proprement dite. De toute vidence, il
305
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

s'agit du fameux roi Mark de Cornouailles (Cornwall),


oncle de Tristan et poux d'Yseult la Blonde dans
les rcits anglo-normands du XII" sicle. Mais, dans
la tradition populaire bretonne, aussi bien dans le
Lon, propos de l'le Carn et de l'le de Batz, qu'en
Cornouaille pninsulaire, autour de Douarnenez, c'est
un roi aux oreilles de cheval qui cache soigneu
sement son animalit par un bonnet, et dont seul son
barbier connat le secret. Cette animalit est sans doute
la consquence de son nom celtique marco-, signifiant
cheval, confondu avec le prnom romain Marcus,
et cela rappelle videmment la fable antique du roi
Midas qui avait des oreilles d'ne. Mais cette tra
dition en quelque sorte folklorique est rpercute dans
le texte littraire d au trouvre normand Broul vers
1160, ce qui prouve son anciennet.
Mais ce n'est pas tout. Un pilier commmoratif se
trouvant entre Bodmin et Tintagel, deux des rsi
dences attribues au roi Mark dans les diverses ver
sions du Roman de Tristan, porte une inscription
latine - datant probablement du IX" sicle - qui fait
de Tristan le fils d'un certain Marcus Conomorus 1
La lgende de Tristan parat tablie sur une histoire
relle, bien qu'elle se soit charge de nombreux l
ments mythologiques.
Or, quelle que soit la ralit initiale qui a prsid
l'laboration de la lgende de Tristan, on ne peut nier
que ce Marcus Conomorus ait t un personnage
important dans le sud-ouest de la Grande-Bretagne,
au VI" sicle, en fait un roi qui tendait son autorit

1. Pour plus de dtails, voir le chapitre Le roi Marc'h avait


des oreilles de cheval dans J. Markale, Histoires mystrieuses
de Bretagne, Paris, Le Rocher, 2001, pp. 57-66.

306
ET DES PAYS CELTES

sur le Cornwall et le Devon, deux comts occups


autrefois par le peuple des Domnonii, d'o le nom de
Devon. Mais il est maintenant prouv que dans ce
mme vr sicle, il existait galement dans le nord de
la pninsule armoricaine un royaume qui portait le
mme nom de Domnone. Et ce royaume, aprs
bien des vicissitudes, tomba aux mains d'un usurpa
teur nomm Konomor en breton et Conomorus ou
Conoworus en bas-latin, qui tait l'origine seule
ment comte de Poher (rgion de Carhaix). Et cette
Domnone constituait alors un royaume double,
s'tendant des deux cts de la Manche, avec une
population plus ou moins descendante des anciens
Domnonii. Il faut donc comprendre que le roi Mark
de la lgende de Tristan, qui rapparat sous les noms
de Marc'h ou de Guivarc'h dans la tradition popu
laire armoricaine, portait, comme c'tait souvent la
coutume, le surnom de Konomor.
Dans tous les cas, ce Konomor est un personnage
historique qui a t en rapport non seulement avec les
chefs bretons mais avec les rois mrovingiens et qui,
par son comportement, a eu maille partir avec les
prlats de l'Eglise. C'est ainsi que les rcits hagiogra
phiques bretons en ont fait un vritable Barbe-Bleue
qui tuait ses femmes lorsqu'elles taient enceintes
cause d'une prophtie selon laquelle il serait tu
par son propre fils. Il est en effet dcrit comme un
monstre sanguinaire dans de nombreux contes popu
laires ainsi que dans la Vie de saint Gildas, dans la
Vie de saint Herv et dans la Vie de saint Samson,
dans laquelle on le voit appel rpondre de ses
crimes sur le Menez Br, devant un synode compos
de tous les vques et abbs de Bretagne.
La Vie de saint Pol Aurlien ne cite pas le nom
307
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de Konomor, mais celui de Mark, et en fait seulement


un roi insulaire dont les domaines ne sont pas claire
ment dfinis. Ce n'est cependant pas par hasard que
Pol Aurlien s'tablit un certain temps dans le royaume
insulaire du roi Mark avant de fixer sa rsidence dfi
nitive dans le comt de Withur, comt 'qui fait partie
du royaume de Domnone continentale. Et l'anecdote
de la cloche dcouverte dans un poisson, thme bien
rpandu dans les contes populaires, ne fait qu'ajouter
cette identification de Mark et de Konomor.
Pol Aurlien a d tre un personnage d'une pit
remarquable. Mais on ne prte qu'aux riches. On l'a
affubl de quantit de thmes emprunts la tradition
mythologique des Celtes. Et, en ralit, on en a fait
un descendant des druides, par le pouvoir qu'il a- ou
qu'on lui attribue - sur les lments (anecdote de la
mer qui ne doit pas passer certaines limites), sur les
animaux (pisode des oiseaux dvastateurs), sur les
monstres (le dragon de Batz) et bien entendu sur
l'eau nourricire lorsqu'il fait jaillir des sources. Tout
cela se rfre des pratiques druidiques mises en
vidence dans de nombreux rcits irlandais. Ce qui
prouve que les saints de Bretagne et des pays celtes,
rels ou imaginaires et bien que plongs dans un
contexte historique entirement chrtien, taient tous
plus ou moins les hritiers des anciens druides.
Saint Ronan (Renan)

Ronan tait irlandais de nation, de parents de


mdiocre fortune et qui taient idoltres, lesquels, soi
gneux de son avancement, l'envoyrent dans les coles
que tenaient encore des druides en des endroits reculs.
Il devint en peu de temps trs docte en sciences pro
fanes, mais Dieu, lui ayant fait connatre la superstition
du paganisme, fit natre en lui l'ardent dsir de dcou
vrir la vraie religion. A cette fin, il passa en l'le de Bre
tagne o, ayant convers avec des chrtiens et s'tant
enquis de leur religion, il se rsolut l'embrasser, se fit
catchiser, reut le saint baptme et s'adonna l'tude
des Ecritures. Ayant fait pnitence de ses fautes passes,
il se dcida devenir prtre et, aprs avoir reu les
ordres mineurs en tant que sous-diacre puis diacre, il
mrita par ses vertus d'tre lev au sacerdoce.
Cependant, considrant que Jsus-Christ avait dit que
quiconque ne renonce tout ce qu'il possde ne peut

309
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

devenir son disciple, il voulut suivre ce conseil et, quit


tant tout ce qu'il connaissait, il partit sur la mer, se fiant
la sainte volont de Dieu. Ce fut ainsi qu'il aborda sur
la cte du pays de Lon, en Bretagne armoricaine, et l,
ayant dcouvert un lieu dsert et inhabit, il s'y arrta,
btit un petit ermitage et rsolut d'y passer ses jours en
pnitence, jenes et oraisons. Il pensait que ce lieu tait
si bien cach que personne ne pourrait le connatre,
sinon Dieu lui-mme. Mais il en arriva tout autrement,
car quelques pauvres malades tant parvenus jusqu'
son ermitage pour y chercher quelque aumne, Ronan,
qui ne possdait rien, ne put leur donner autre chose
que ce qu'il avait et qu'il pouvait donner, savoir la
sant, qui leur fut plus chre que tout l'or du monde.
Ces pauvres gens le remercirent et allant, sains et
dispos, mendier l'aumne par les villages d'alentour,
clamrent partout que l'ermite Ronan les avait guris
par sa simple prire. Cela fut cause que, de tout le pays
de Lon, on accourut vers lui, les uns pour lui prsenter
des paralytiques, des sourds, des muets, des aveugles
et autres malades, mais particulirement des possds,
les autres pour consulter avec lui des affaires de leur
conscience. Or, ces visites troublant le repos de sa soli
tude, il se rsolut quitter ce lieu et chercher ailleurs
un asile o il serait en paix avec lui-mme.
Ronan se mit donc en chemin travers un pays qui lui
tait inconnu. Il traversa landes et bois et, ayant pass
le golfe de Brest, il entra en Cornouaille jusque dans
la fort de Nevet, trois lieues au nord de Kemper
Korentin. L, s'tant arrt dans une clairire et jugeant
le lieu propice son dessein, il commena y btir une
petite cellule, ce qu'il fit en quelques jours grce
l'assistance que lui fournit un paysan du voisinage, fort
bon chrtien et grandement charitable, qui lui promit

310
ET DES PAYS CELTES

son aide en toutes circonstances. Ronan apprcia fort


cette disposition d'esprit et assura le paysan qu'il serait
toujours le bienvenu eri son ermitage. Puis, cet hte
ayant pris cong, Ronan se mit ses prires et ses
mditations, ses jenes et ses pnitences, tandis que
le paysan qui l'avait si bien accueilli lui fournissait ce
qui convenait sa subsistance.
Cependant, il lui arriva la mme chose que dans le
pays de Lon. Les miracles qu'il accomplissait au nom
de Dieu, la gurison des malades qui venaient le
trouver, les conseils qu'il donnait ceux qui venaient
chercher auprs de lui le repos de leur conscience, tout
cela attira vers son ermitage une foule considrable.
Mais il n'y avait pas, autour de lui, que des gens bien
intentionns. Les yeux chassieux de quelques chrtiens
dbauchs, ne pouvant supporter l'clat des vertus dont
l'me de Ronan tait orne, suscitrent bien des envies
et des jalousies, tel point que certains l'accusrent,
devant le roi Gradlon qui tait alors Kemper-Korentin,
d'tre un sorcier et de pratiquer la nigromancie, faisant
comme les anciens lycanthropes qui, par magie et art
diabolique, se transformaient en btes sauvages, cou
raient le garou et causaient mille maux par toute la
rgion.
Un jour, comme l'enfant d'une femme du voisinage
tait mort de maladie naturelle, ces mauvais chrtiens
agirent tant et si bien sur la mre qu'ils la persuadrent
que l'ermite, par ses sorcelleries, avait tu son fils, et ils
l'emmenrent Kemper o, en prsence du roi Gradlon
et de toute sa cour, elle rclama justice contre l'ermite.
Le roi commanda aussitt qu'on lui ament celui que la
femme accusait ainsi. Des hommes d'armes vinrent donc
l'ermitage de Ronan et le citrent comparatre. Ronan,
qui savait bien que sa conscience tait pure, se laissa

311
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

conduire jusqu' la ville. Ds qu'il fut Kemper, on le


mit en prison, et le lendemain, le conseil royal tant
assembl, il fut men au palais.
Gradlon, pris de justice un point tel qu'il en per
dait .souvent toute retenue, commena par soumettre
Ronan une preuve. Il ordonna de faire venir deux
dogues furieux qu'il avait dans son chenil et de les
lcher sur celui qu'on accusait. Ces dogues, dit-il, me
feront connatre si cet homme est innocent. S'il n'est
point coupable, les chiens ne lui feront aucun mal. Dans
le cas contraire, les chiens le dchireront, et ainsi justice
sera faite. On enferma Ronan dans une salle et on
lcha les chiens contre lui. Ils se prcipitrent en pous
sant des aboiements furieux; mais sans manifester
aucune peur, l'ermite leva la main, fit le signe de la
croix et dit: Que le Seigneur vous arrte I Aussitt,
l'un et l'autre s'arrtrent dans leur lan et, complte
ment adoucis, vinrent flatter et caresser Ronan. Le roi, qui
avait tout observ par une fentre, fut bien merveill.
Il reconnut la faute que sa prcipitation lui avait fait
commettre et donna tout loisir Ronan de se justifier.
L'ermite de la fort de Nevet n'eut gure de mal se
purger des forfaits dont on l'accusait si injustement. li les
rfuta les uns aprs les autres, rendant raison de toute
sa vie et de toutes ses actions, se dchargeant de toutes
les calomnies dont on l'accablait. li les dissipa comme le
soleil le ferait de quelques nuages dans le ciel et, pour
confirmer son innocence et fermer la bouche cette
femme qui l'accusait d'avoir fait mourir son enfant, il fit
apporter le corps de celui-ci. Alors, en prsence du roi,
des membres du conseil et des seigneurs de la cour, il
s'abma dans une longue prire et, aprs qu'il eut fini celle
ci, il prit la main de l'enfant mort, lui commandant de se
lever au nom de Jsus-Christ dont il tait le serviteur.

312
ET DES PAYS CELTES

Aussitt, l'enfant mort, obissant cette voix, se leva


d'un bond sur ses pieds et fut ainsi rendu sa mre,
laquelle se jeta terre devant Ronan, lui demandant
pardon de la mchancet dont elle avait us son
gard, rvlant ainsi le complot de ceux qui l'avaient
persuade d'accuser l'ermite de la fort de Nevet.
Furieux contre les calomniateurs, le roi Gradlon ordonna
qu'on les arrtt, mais ces mauvaises gens, sur l'inter
vention de Ronan, chapprent cependant la juste
punition que le roi s'tait rsolu de leur faire subir.
Quant l'enfant ressuscit, il dclara que la cause de
sa mort n'tait nullement due l'ermite, le dchargeant
ainsi compltement de toute accusation, au grand
contentement des gens de bien et la confusion des
jaloux et des envieux. Le roi Gradlon, ayant vu de ses
propres yeux ce miracle, conut pour Ronan une grande
admiration et l'honora grandement, comme le firent tous
les seigneurs de sa cour et les habitants de la ville.
Alors, Ronan, ayant pris cong, s'en retourna tranquille
ment jusqu' son ermitage o il reprit sa vie de prire et
de mditation, sans oublier les pnitences qu'il s'infli
geait pour le salut des mes dvoyes.
Cependant, le bruit de cette affaire ne fit qu'accrotre
la rputation de saintet de Ronan. Il tait si souvent
visit dans son oratoire de la fort de Nevet par les
habitants de Kemper et de toute la Cornouaille que, en
peu de temps, fut ouvert un grand chemin qui allait de
Kemper son ermitage. Et le roi lui-mme, prince fort
religieux, allait souvent en personne converser avec lui
en son oratoire et recevoir sa bndiction. Quant au
brave paysan qui l'avait aid lorsqu'il avait bti sa hutte
et qui lui apportait frquemment des vivres, ravi des
uvres merveilleuses du saint ermite, il ne pouvait plus
gure le quitter, littralement ses pieds, attentif aux

313
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

prdications qu'il prononait devant ceux qui venaient


le visiter.
Mais cet attachement qu'il manifestait l'gard de
Ronan ne plaisait pas sa femme. Celle-ci, qui se nom
mait Kben, fortement branle par la jalousie, accumu
lait les reproches contre son mari parce qu'il tombait
dans la paresse et ne s'occupait plus des affaires du
mnage. Et comme le paysan ne paraissait pas se sou
cier de ses remontrances, elle s'en prit l'ermite, rpan
dant partout le bruit que, toujours par pratique de
sorcellerie, il avait charm son mari et l'avait rendu
inapte tout travail. Et elle en vint mme accuser
Ronan d'avoir voulu la sduire en l'entranant dans le lit
conjugal.
A ces insinuations fcheuses, le saint ermite ne rpon
dait que par des paroles de paix et de sollicitude, mais
ce fut en vain, et Kben devenait chaque jour de plus en
plus aigrie.et de plus en plus furieuse. Cela n'empchait
nullement Ronan de mener la vie austre et studieuse
qu'il avait toujours eue. Un jour, lisant un livre la porte
de sa cellule, il aperut un loup qui entrait dans la fort,
portant dans sa gueule une brebis. Ronan se leva et
apostropha d'une voix puissante le loup, lui comman
dant, au nom du Seigneur, de lcher la brebis. Alors le
loup vint dposer la brebis ses pieds, et c'est ainsi
qu'il put la rendre son matre. Quant au loup, il ne
revint plus jamais s'attaquer aux btes des environs. Et
l'on raconte que le saint ermite accomplit de nom
breuses merveilles en forant les btes sauvages res
pecter le travail des hommes en les tenant loignes de
toute habitation.
Cependant, comme des foules de plus en plus nom
breuses se prsentaient lui, l'empchant de prier et de
mditer, Ronan se dcida quitter la fort de Nevet et

314
ET DES PA YS CELTES

se retirer dans un endroit o personne ne le connatrait.


On dit qu'il quitta la fort de Nevet et partit pied vers
le soleil levant et qu'il s't9blit quelque part dans la fort
de Loudac en un endroit qui s'appelle aujourd'hui
Laurenan. On prtend qu'ayant vcu un long temps en
grande saintet en cet ermitage, charg d'ans et de
mrites, il passa de cette vie mortelle en l'immortelle et
fut inhum en ce mme lieu.
Mais son trpas donna lieu de grandes disputes
entre trois comtes, celui de Rennes, celui de Vannes et
celui de Cornouaille, chacun d'eux voulant avoir l'hon
neur de possder les reliques de ce saint homme.
Finalement, on dcida de placer le corps de Ronan sur
un char tir par deux bufs et de le laisser aller en cet
quipage o Dieu dciderait de le conduire et que ce
serait cet endroit qu'on construirait le tombeau du
saint. Les bufs, ce que l'on raconte, emmenrent le
char vers le soleil couchant et, aprs avoir travers une
grande partie de la Bretagne, revinrent dans la fort de
Nevet, au lieu mme o s'levait l'ermitage qu'avait
bti Ronan, et qui est actuellement Locronan. On ajoute
que l'irascible Kben, toujours acharne contre le saint
ermite, lorsqu'elle vit le char s'arrter dans la clairire,
la porte de l'oratoire, fut saisie d'une telle fureur qu'elle
frappa de son battoir la corne de l'un des bufs. La
corne de l'animal tomba, mais le sol s'ouvrit et Kben y
fut engloutie 1

1. D'aprs Albert le Grand, Dom Lobineau et la lgende


locale de Locronan.

315
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Ronan est assurment l'un des saints les plus


populaires de toute la Bretagne, mais c'est aussi l'un
des plus obscurs. Les rcits sur sa vie le placent
l'poque du roi Gradlon, c'est--dire la fin du
ve sicle, mais les recherches les plus rcentes met
tent en vidence qu'il fut probablement un pieux
ermite du xe sicle. Comme le dit Albert Le Grand:
L'ermitage de saint Ronan a t un long temps
habit par plusieurs personnages signals par leur
saintet, lesquels y ont pass leur vie en solitude,
entre autres Robert, qui, en 1102, fut sacr vque
de Cornouaille. De plus, si Ronan tait d'origine
irlandaise, le problme se complique, car en Irlande,
douze personnages qui portent ce nom sont honors
comme saints. Et le nom de Ronan, ou Renan,
signifie petit phoque en galique, ce qui dnote
une origine pr-chrtienne. D'ailleurs, en de nom
breuses paroisses, de zls ecclsiastiques ont sou
vent dbaptis Ronan pour en faire un saint Ren
beaucoup moins suspect, encore qu'on ne sache
pas trop bien si celui-ci fut vque d'Angers ou de
Sorrente en Italie. Il ne reste gure actuellement que
trois paroisses se rclamer de son nom, Laurnan
dans les Ctes-d'Armor, Saint-Renan et Locronan
dans le Finistre.
Il semble bien que plusieurs personnages ayant une
rputation de grande saintet, et ayant vcu des
poques trs diverses, ont t confondus en un seul
Ronan, tout au moins en Bretagne armoricaine. Mais
l'lment essentiel de cette histoire lgendaire est
constitu par la localisation de la vie de Ronan dans
la fort de Nevet, dont Locronan, l'emplacement
d'une ancienne clairire, est le lieu suppos de la
spulture du saint.
316
ET DES PAYS CELTES

En effet, le nom de Nevet explique beaucoup de


choses: c'est, en breton-armoricain, la forme volue
d'un ancien Nemet, con1raction de Nemeton, terme
gaulois dsignant une clairire sacre, un sanctuaire
druidique au milieu des bois, dont l'quivalent ga
lique est Nemed, sacr. La forme fige, en dialecte
gallo, donc roman, au xne sicle, de ce terme gn
rique apparat dans le nom de la paroisse de Nant
sur-Yvel, aux lisires occidentales de la fort de
Brocliande, non loin de la clbre Fontaine de
Barenton qui est un antique Bel-Nemeton, sanc
tuaire de Bel ou de Belenos, pithte signifiant
brillant qui est donne la divinit lumineuse des
Celtes. La fort de Nevet, son nom l'indique assez
clairement, est en elle-mme un sanctuaire qui a d
tre frquent, avant l'poque chrtienne, et sans
doute bien aprs, par des druides, ou soi-disant tels.
Et, la lecture des anecdotes qui parsment la vie
lgendaire de saint Ronan, on peut tre amen
considrer cet ermite chrtien comme la cristallisa
tion de toutes les croyances druidiques restes
vivantes dans la population sous le vernis de la chris
tianisation 1
Ronan est thaumaturge et, de plus, il ressuscite les
morts. Ronan parle le langage des animaux sauvages
auxquels il commande. En ce sens, il est l'quivalent
du Merlin dcrit dans la Vita Merlini de Geoffroy de
Monmouth, de cet Homme Sauvage tant de fois
dcrit dans les Romans de la Table Ronde et dans les
contes populaires, et surtout du dieu Dagda (= dieu
bon) de la mythologie irlandaise, qui possde une

1. Pour plus de dtails, voir le sous-chapitre Locronan


dans J. Markale, Histoires mystrieuses de Bretagne, pp. 81-85.

317
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

massue qui tue d'un bout et ressuscite de l'autre,


donc un dieu matre de la vie et de la mort, dont l'un
des surnoms est Ollathair, c'est--dire pre de
tous (comme l'Odhinn Alfadir scandinave) que les
Romains appelaient Dispater, et dont ils faisaient un
quivalent de Hads-Pluton.
Ronan est, comme Merlin, l'image fantasmatique
du druide celtique devenu prtre chrtien. Il assure la
jonction entre paganisme et Christianisme, mais s'il
prche l'Evangile, il n'en agit pas moins comme un
druide, utilisant la vieille magie rituelle de la tradition
celtique. C'est le souvenir de ce saint ambigu qui
s'est perptu au cours des sicles en Bretagne, et
notamment Locronan, dans la fort de Nevet, le
bois sacr, et sur la montagne dite de Saint-Ronan
o se droulent tous les sept ans les fastes de la
grande Tromnie , procession majestueuse qui
attire chaque fois un grand nombre de fidles. Et
peu importe que saint Ronan soit le rsultat
d'une fusion entre divers personnages et diverses
croyances, puisqu'il est toujours honor comme
celui qui rconcilie le ciel et la terre, le visible et
l'invisible.
Saint Salomon (Salan)

Au 1x sicle, la Bretagne armoricaine tait devenue un


royaume fort et puissant grce l'action de Nomino,
un de ces chefs qu'on nommait machtierns et que le
roi Charles le Chauve, petit-fils de Charlemagne, avait
institu comte pour l'ensemble de la pninsule. Nomi
no, profitant de sa position et des circonstances favo
rables, avait pris son indpendance vis--vis du pouvoir
carolingien. Avec ses troupes bretonnes, il avait mme
battu les armes de Charles le Chauve Ballon, prs de
Redon, et avait jet les bases d'un Etat breton capable
de rsister toutes les prtentions de tous ses voisins,
qu'ils fussent francs ou saxons. Nomino tant mort en
851, son fils Erispo avait continu la mme politique et
s'tait fait reconnatre officiellement le titre de roi aprs
avoir vaincu lui aussi les armes de Charles le Chauve.
Mais dans le but d'avoir une meilleure protection contre
les incursions meurtrires des Vikings, il avait fini par

319
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

s'entendre avec le roi carolingien, lui accordant des


terres au sein mme du pays, et il songeait marier sa
fille avec Louis, le fils et hritier de Charles le Chauve,
ne semblant pas voir le risque couru par la Bretagne
d'tre absorbe dans l'empire franc.
Or Salomon, neveu de Nomino, avait gard le senti
ment d'avoir t frustr des domaines que son cousin
avait livrs au roi franc. De plus, il estimait qu'Erispo
menait un jeu dangereux en pactisant ainsi avec l'en
nemi des Bretons. Il fomenta un complot pour carter
Erispo du pouvoir, au besoin en lui tant la vie. Ce fut
ainsi qu'Erispo, rfugi dans la chapelle de son palais,
fut assassin sur les marches de l'autel par les hommes
de main qu'avait soudoys Salomon. C'tait en l'an 857.
Le roi Charles le Chauve esprait bien que ce crime
allait jeter quelque trouble en Bretagne et provoquer des
divisions parmi les chefs, car il en aurait t le premier
bnficiaire. Il soutint ainsi une rvolte mene par
l'vque Actoard, qui avait t destitu de son sige de
Nantes par Nomino, puis rtabli par la suite. Mais, en
dpit de toutes les difficults suscites autour de lui,
Salomon fut reconnu par tous les grands vassaux comme
roi de Bretagne, et son prestige ne fit que grandir au
cours des annes. En 863, aprs de laborieuses ngo
ciations, il obtint de Charles le Chauve l'Avranchin et
le Cotentin, en retour d'un solide trait de dfense
commune contre les Vikings. Il organisa une cour fas
tueuse et put s'intituler dans ses actes Salomon, par la
grce de Dieu prince de toute la Bretagne et d'une
grande partie des Gaules. Comme c'tait la coutume
l'poque, il eut plusieurs rsidences, notamment dans
l'est de la pninsule. Son royaume s'tendait jusqu' la
rivire de Mayenne et mme jusqu'au cours infrieur de
la Sarthe. Sa renomme et sa richesse le plaaient au
premier rang des princes de ce temps.

320
ET DES PAYS CELTES

Mais Salomon se sentait vieillir et sa sant devint fra


gile. Il se dcida abdiquer pour se retirer dans sa rsi
dence de Pllan, en fort de Brocliande, en faveur de
son fils, nomm Wignon, mais comme ce fils tait trop
jeune pour lui succder dans l'immdiat, il constitua un
conseil de rgence. Puis il alla faire retraite au monas
tre de Maxent, au sud de cette mme fort de Broc
liande, monastre qu'il avait fait btir et qu'il avait dot
de grands domaines.
Mais l'ambition dvorait certains des parents et allis
de Salomon. Au bout de quelques mois, un complot
se forma contre lui, runissant tous les grands vassaux
qui avaient mal support son autorit et qui n'avaient
aucune envie de laisser le pouvoir son fils. A la tte
de cette conjuration se trouvaient le gendre d'Erispo,
nomm Gurwan, qui tait comte de Rennes, et son propre
gendre, Paskweten, comte de Vannes. Les conjurs
pntrrent dans le monastre et russirent s'emparer
du jeune Wignon, l'hritier dsign. Prvenu la der
nire minute, Salomon russit s'enfuir. Il sauta sur un
cheval et malgr ses fatigues, il put traverser le Porhot,
esprant se mettre l'abri dans quelque monastre isol.
Certains disent qu'il arriva ainsi Ploudiry, aux limites
du Poher. D'autres prtendent qu'il ne put aller que
jusqu' Langolan. Ce qui est sr, c'est qu'il s'tait rfugi
dans une petite glise et que ses ennemis, qui l'avaient
rejoint, n'osaient pntrer dans le lieu saint. Ils dlgu
rent un vque pour aller le trouver et le contraindre
sortir de l'glise et se rendre, en change de la vie
sauve.
L'vque accomplit cette mission dlicate, mais Salo
mon n'avait plus aucune illusion sur le sort qui lui tait
rserv lorsqu'il sortirait du sanctuaire: il connaissait
trs bien la duret et les ambitions de Gurwan et de

321
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Paskweten, et il prvoyait d'ailleurs qu'une fois qu'il


serait mort, ces deux hommes se feraient une terrible
guerre entre eux. Affam de pnitence et de prire, il
assista la messe et communia de la main de l'vque,
puis il sortit de l'glise, se rendant ses ennemis. Ceux
ci, ne voulant pas porter la responsabilit du crime, le
livrrent des bourreaux francs qui lui crevrent imm
diatement les yeux. Et, le lendemain, on retrouva mort le
roi Salomon de Bretagne, mais on ne sut jamais relle
ment qui l'avait tu. C'tait en l'an de grce 874, et le
lieu de cette tragdie est appel Ar Merzer, c'est--dire
La Martyre 1

Salomon de Bretagne, que l'on appelle Salan dans


les rgions bretonnantes, est un personnage parfaite
ment authentique qui a marqu considrablement
l'histoire de ce pays: en fait, c'est sous le rgne de
Salomon que la Bretagne a atteint sa plus grande
extension, avec en dehors des cinq dpartements bre
tons actuels - qui constituent la totalit de l'ancien
duch - le Cotentin, une partie du Maine et une partie
de l' Anjou. Ce qui st videmment paradoxal, c'est
de voir que cet assassin d'un roi devenu roi fut lui
mme assassin. Juste revanche des choses, dira-t-on.
Mais cette canonisation voce populi semble justifie
par la bonne rputation qu'il a eue parmi les Bretons
et les sentiments de justice et d'quit qu'il a toujours
manifests dans sa vie. D'ailleurs, certains ont pu
interprter le meurtre d'Erispo comme un crime

1. D'aprs J. Markale, Histoire secrte de la Bretagne, Paris,


Albin Michel, 1977, nouv. d., 2001.

322
ET DES PA YS CEL TES

politique ncessaire, pour raison d'Etat, puisque


cela a permis la Bretagne de demeurer indpen
dante jusqu'en 1532, en dpit de toutes les turbu-
lences de l'histoire.
Cela dit, ce Salomon historique a t plus ou moins
confondu par les hagiographes, tels Albert le Grand
et Dom Lobineau, avec un autre Salan, beaucoup
plus suspect, et qui aurait vcu au milieu du ye sicle.
La fable est toujours prsente autour des saints
bretons, mais la ralit est l: les statues du roi
Salan sont nombreuses dans les glises et les cha
pelles de toute la Bretagne, o les fidles vnrent
avec beaucoup de respect, de dvotion - et de piti -
la mmoire d'un assassin assassin qui fut un grand
homme.
Saint Samson (Samzun)

Il y avait, dans la contre de Glamorgan, en l'le de


Bretagne, sur les rives de la Severn, deux jeunes sei
gneurs, deux frres, dont la famille avait la charge de
nourrir et d'lever les enfants de leurs rois. L'an se
nommait Ammon, et le plus jeune Umbrafal. Et, dans la
province de Gwent, qui tait celle des anciens Silures,
la maison du gouverneur, c'est ainsi qu'on nommait le
nourricier hrditaire des rois du pays, tait rduite
deux filles, dont l'ane se nommait Anne, et la plus
jeune Asfrelle, toutes deux trs vertueuses. l'ge, la
condition, le bien des deux frres taient proportionns
l'ge, la condition et la fortune des deux surs. Tout
le monde voyait la convenance d'une union entre les
deux familles et, effectivement, Ammon pousa Anne et
Umbrafal Asfrelle. C'est ainsi que naquit Samson, vers
la fin du V" sicle, d'Anne et d'Ammon, ses parents.
Quand il eut atteint l'ge de cinq ans, sa mre le

324
ET DES PAYS CELTES

voyant en tat de profiter d'une cole meilleure que la


sienne, et son fils lui demandant chaque jour la faveur
d'y tre conduit, elle pressa son poux d'aller avec elle
confier Samson au monastre qu'avait fond le sage
llltud, Llantwit Major. Le pre, qui destinait le jeune
garon aux honneurs du sicle, hsita longtemps mais,
se rendant aux volonts de la mre et du fils, il conduisit
lui-mme Samson Llantwit Major. Il y fit de si rapides
progrs dans l'tude des Ecritures et il y manifesta tant
de zle et d'imptuosit pour la vie religieuse que cer
tains de ses condisciples en conurent de l'aigreur et de
la jalousie. Comme il semblait le prfr de l'abb
llltud, deux des neveux de celui-ci, qui se voyaient dj
la tte du monastre, tentrent mme de l'empoisonner,
mais Samson, grce la protection divine, chappa au
sort qu'on lui rservait 1.
Un jour qu'un serpent avait mordu un de ses cama
rades et qu'on ne savait quoi faire pour le sauver,
Samson se proposa pour gurir le bless par un remde
qu'on lui avait appris autrefois. llltud lui demanda alors
s'il savait quelque formule magique hrite de l'antique
sorcellerie et lui reprocha vivement de vouloir la mettre
en pratique. Samson ne lui rpondit rien mais, se pen
chant sur le bless, il fit le signe de la Croix sur la plaie
et lava celle-ci avec de l'eau mle d'huile consacre,
tout en rcitant une fervente prire au Dieu crateur de
l'univers. Et le malade fut aussitt guri. Cela fit com
prendre llltud que la foi de ses disciples tait digne
d'tre reconnue par tous, et c'est ainsi qu'il prit la rsolu
tion de le faire ordonner diacre. Comme l'vque Dubrice
se trouvait alors dans le monastre, llltud le proposa

1. Voir ci-dessus ce qui concerne saint llitud.

325
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

donc son illustre visiteur. Celui-ci assembla les plus


anciens moines de Llantwit et leur demanda si Samson
tait digne de recevoir cet ordre. Ils rpondirent tous
qu'il tait le religieux le plus parfait du monastre
et qu'eux-mmes n'taient que de lches novices en
comparaison de lui. Ce fut ainsi que, malgr son jeune
ge, Samson devint diacre et que, deux ans aprs avoir
accompli cet office, le mme Dubrice lui confra le
sacerdoce.
Cette dignit fut pour Samson un nouveau motif d'ac
crotre les rigueurs de sa vie pnitente. Il lui sembla que
la rgle du monastre o il se trouvait n'tait pas assez
austre pour lui. Il y avait, dans une le peu loigne,
une autre communaut tablie par un abb du nom
de Pyron, et c'est l que Samson avait le dsir de se
rendre. Avec la permission d'llltud, il alla donc rejoindre
les moines rassembls autour de Pyron et s'y montra
exemplaire.. li gotait en ce lieu isol la grande satisfac
tion d'tre isol de tout et de ne tenir la terre que par
les ncessits indispensables la vie, qu'il mprisait le
plus qu'il pouvait. Mais, un jour, il apprit que son pre
Ammon, frapp d'une maladie qu'on jugeait mortelle, le
priait de venir lui apporter le rconfort de sa prsence.
Samson, se regardant comme mort au monde, refusait
de faire ce voyage, mais l'abb Pyron lui commanda de
se rendre aux volonts de son pre. Samson partit donc
avec un jeune diacre de la communaut.
Arriv dans la maison paternelle, il y prcha toute sa
famille la pnitence, le mpris des vanits du sicle et
l'amour de Dieu avec tant de force et de persuasion
qu' Ammon, aprs une confession gnrale de tous les
pchs de sa vie, se spara de sa femme pour se retirer
avec son fils au monastre de l'abb Pyron, qu'Anne, sa
mre, fit entre ses mains vu d'une continence perptuelle

326
ET DES PA YS CEL TES

et que la plus grande partie des biens de sa maison fut


destine aux pauvres et l'entretien des glises. On
n'en retint qu'un tiers pour la subsistance d'une famille
dont les besoins taient encore ncessits par la pr
sence d'enfants en bas ge. Puis Samson retourna au
monastre de Pyron.
L, charg de l'administration du temporel, il fut lu
abb la mort de Pyron mais, voulant se perfectionner
dans la connaissance des lettres profanes autant que
dans celle des Saintes Ecritures, il obtint la permission
d'aller en Irlande et d'y rsider quelque temps dans
l'entourage des plus grands sages de ce temps. Il n'tait
qu'un modeste disciple, beaucoup moins savant en
vrit, mais plus saint que ses matres. Et le don des
miracles que Dieu lui accorda ds lors avec plus de pl
nitude qu'auparavant, le rendit clbre dans toute
l'Irlande. Mais les honneurs qu'il y reut furent cause
que son tablissement dans ce pays lui devint insuppor
table. Ses matres, qui ne pouvaient plus rien lui appren
dre, lui permirent de retourner dans son monastre.
Un navire tout prt faire voile lui en donnait l'occa
sion, et l'on n'attendait que lui pour se mettre en mer.
On le pressait et on le menaait mme de partir sans lui
s'il diffrait encore d'un moment. Allez, leur dit Samson,
partez quand vous le voudrez, car j'ai encore faire ici
pour tout un jour. Mais demain, sans faute, nous ferons
voyage ensemble. Les marins le laissrent donc terre
et mirent la voile. A peine furent-ils partis que des reli
gieux vinrent trouver Samson et le prier de bien vouloir
dlivrer leur abb qui tait possd du dmon. Samson
se transporta tout aussitt au monastre de ces religieux,
lequel n'tait pas trs loign du port. Il y fit sa prire et
dlivra l'nergumne, qui fut si reconnaissant d'tre ainsi
libr de l'treinte maudite qu'il donna immdiatement

327
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

son abbaye son bienfaiteur. Samson le remercia,


exhorta les moines vivre saintement et revint alors au
port o il avait laiss le navire. Il y tait encore parce
qu'un coup de vent l'avait contraint d'y revenir. Et ds
qu'il eut pris place bord, le vent devint favorable, de
telle sorte que Samson arriva heureusement son
monastre au bout de trois jours.
Mais le dsir de solitude de Samson tait si puissant
qu'il prit la rsolution de se retirer en quelque dsert
avec quatre des plus fervents et des plus parfaits de ses
religieux, et il passa cet effet en terre ferme, quelques
efforts que sa communaut pt faire pour le retenir.
S'tant beaucoup avanc, en remontant le cours de la
Severn, il dcouvrit enfin un lieu tel qu'il le souhaitait.
C'tait une grotte cache au fond d'une fort trs
paisse, carte du monde, et nanmoins peu loigne
des ruines d'une antique forteresse. Il tablit dans des
masures ses quatre religieux. Il n'y avait aucun sentier
qui conduisait de la forteresse la caverne o il se
retira, et o il dfendit ses disciples de venir le rejoin
dre. Ce genre de vie plut infiniment Samson. Mais
plus il se cachait, plus sa renomme devenait grande
aux environs et plus on avait envie de connatre un
homme aussi extraordinaire. L'vque du diocse, tenant
un synode quelques lieues de l'endroit o vivait
Samson, entendit parler de sa vie admirable et le fit
comparatre devant lui. Ce fut au cours de ce synode
que Samson, malgr ses rticences et ses refus, fut
consacr vque. Mais cela ne l'empcha nullement de
renoncer sa vie d'ascte et de rechercher une solitude
susceptible de lui permettre une vie de prire et de mdi
tation. Pourtant, chaque fois qu'il se dplaait, des v
nements merveilleux survenaient son passage.
Ainsi, un jour que Samson et ses frres voyageaient

328
ET DES PAYS CELfES

par le pays, ils se trouvrent proximit d'un village


dont les habitants clbraient, en prsence du comte du
pays, une crmonie en l'honneur d'une ancienne idole
qu'ils avaient conserv, et dont le culte consistait en
jeux, en danses, en festins et en toutes sortes de dissolu
tions 1 Un jeune homme qui conduisait un char tomba
sur le sol et mourut sur-le-champ, s'tant fracass le
crne sur un rocher. Samson se fit apporter le corps,
demeura deux heures en prires genoux, et rendit
enfin la vie au dfunt. La rsurrection de ce jeune
homme toucha tellement tous les assistants qu'ils aid
rent eux-mmes renverser leurs idoles et qu'ils renonc
rent jamais leurs ftes sensuelles.
Samson dlivra d'autres villageois du voisinage d'un
serpent trs venimeux, dans la caverne duquel il voulut
habiter, et il btit un monastre tout auprs de ce lieu. Par
le moyen de ce miracle et de plusieurs autres qui servi
rent de confirmation ses discours, il sanctifia toutes ces
contres. Ses compagnons l'assistaient dans ses fonc
tions apostoliques, chacun selon ses moyens et ses
vertus. Mais, voulant passer en Armorique o un songe
l'avait exhort se rendre, il fit venir d'Irlande son pre
Ammon pour l'tablir abb du monastre qu'il avait bti
prs du lieu o il avait chass le serpent. Ensuite, il
exhorta son pre consommer saintement le peu qui lui
restait de vie, et ses religieux continuer leur vie exem
plaire. Aprs quoi, suivi d'un certain nombre de ses dis
ciples, parmi lesquels un nomm Magloire, qui tait son

1. Il s'agit videmment d'une des quatre grandes ftes drui


diques: Imbolc, au dbut de fvrier, Beltaine, au dbut de
mai, Lugnasad, au dbut d'aot, mais plus vraisemblablement
Samain (Halloween), au dbut de novembre. Voir ci-dessus ce
qui concerne saint Brieuc.

329
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

cousin et son diacre, il s'embarqua sur la mer bretonne


et vint heureusement aborder sur la partie la plus orien
tale de la cte septentrionale de l'Armorique, en un petit
port l'embouchure d'une rivire qu'on nommait le
Petit-Gouyon 1
Samson trouva sur le bord de la mer un homme du
pays qui attendait depuis trois jours, disait-il, l'arrive
d'un tranger qui devait apporter remde son afflic
tion, ainsi qu'un ange le lui avait promis. Samson ayant
demand cet homme le sujet de sa peine, il apprit de
lui que sa femme tait infeste de lpre et sa fille pos
sde du dmon. Sans hsiter, il alla dans la maison de
cet homme et, par ses prires, il gurit la lpreuse et
chassa le dmon de la possde. L'homme en eut telle
ment de reconnaissance qu'il supplia le saint moine de
bien vouloir se fixer dans le pays et, en attendant, de
demeurer chez lui avec ses compagnons. Et Samson
accepta volontiers cette offre gnreuse.
Cette nuit-l, Samson eut un songe au cours duquel un
ange lui rvla qu'il dcouvrirait le lendemain dans un
endroit dsert un vieux puits combl et que c'tait l
qu'il devait btir une glise et fixer sa demeure. Le len
demain, en effet, Samson, accompagn de deux de ses
religieux, dcouvrit le puits. Aussitt, il rassembla tous
ses moines et tous se mirent dfricher le terrain avec
une telle ardeur que, le soir mme, ils avaient dj
construit une cabane avec des branches d'arbres, dans
l'intention d'y coucher, car ils ne voulaient pas impor
tuner plus longtemps leur hte et dsiraient s'loigner au
plus tt de tout commerce avec les personnes du sicle.
Telle fut l'origine du premier monastre de Samson sur

1. Il s'agit vraisemblablement du Couesnon.

330
ET DES PAYS CELTES

la terre d'Armorique, auquel il donna le nom de Dol


pour conserver ternellement le souvenir de la douleur
de celui qui lui en donna l'emplacement et l'aida de
tous ses moyens pour le cnstruire, le dotant galement
d'importants revenus 1
Aprs qu'il eut bti sa premire maison, lui et ses reli
gieux s'employrent prcher l'Evangile dans toute la
contre. Samson accomplit un grand nombre de mira
cles pour gurir plusieurs sortes de maladies. Il gagna
l'estime et l'amiti de tous les habitants de la province. Il
devint l'arbitre universel de tous les diffrends et l'oracle
habituel de tous ceux qui avaient besoin de conseils.
C'est ainsi qu'il intervint dans la douloureuse querelle
qui opposait Judwal, hritier lgitime du royaume de
Domnone, l'usurpateur Konomor.
Celui-ci, qu'on accusait d'avoir fait assassiner sa
femme, lona, veuve de l'ancien roi, voulait en effet faire
disparatre Judwal, son beau-fils, et Judwal avait d
s'enfuir la cour du roi franc Childebert, lequel le rete
nait davantage en otage et en prisonnier qu'en hte.
Car Konomor tait en bons termes avec Childebert, ce
qui permettait celui-ci d'intervenir tout propos dans
les affaires de la Bretagne armoricaine. Samson, pris
de justice, partit pour Paris et, devant le roi Childebert,
plaida la cause de Judwal, implorant le souverain franc

1. Fausse tymologie qui provient d'une tradition concer


nant le menhir de Champ-Dolent ( quelques kilomtres au sud
de Dol) prs duquel se serait droule une bataille entre deux
frres, bataille interrompue miraculeusement par la chute du
bloc de pierre. Mais le nom de Dol dsigne un plateau en forme
de table (ann taol en breton, quivalent de la mesa espagnol) et
est rattacher au nom du Mont-Dol, qui est un lieu sacr trs
ancien dominant la plaine marcageuse o s'est leve la ville
de Dol.

331
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de laisser Judwal retourner dans son pays afin d'en


chasser l'usurpateur. Childebert reut Samson avec un
grnd respect et l'invita demeurer quelque temps dans
son palais, mais il se garda bien de donner une rponse
immdiate la demande qui lui tait faite.
On raconte beaucoup de choses surprenantes
propos du sjour de Samson la cour de Childebert.
L'pouse de celui-ci, qui se nommait Ultrogothe, qui tait
dj assez ge, tait passionne d'amour pour le
jeune prince breton Judwal et elle usait de toutes ses
ruses pour que le roi le retnt le plus longtemps possible,
esprant ainsi le sduire force d'attentions et de prve
nances. Son fol amour l'aveugla tel point que, consi
drant Samson comme un empchement majeur, elle
voulut s'en dbarrasser. On dit qu'elle fit donner du
poison au saint abb, mais que celui-ci, comme c'tait
son habitude, fit le signe de la Croix sur lo coupe qu'on
lui prsentait avant d'en boire le contenu. Or, la coupe se
brisa d'elle-mme, mais la liqueur qu'elle contenait tait
si caustique et si violente que le jeune homme qui la pr
sentait en eut la main brle jusqu'aux os. Cependant,
Samson, prenant le jeune homme en piti, le gurit
immdiatement par un autre signe de la Croix. On
raconte galement que la reine, plus outre que jamais,
fit donner Samson un cheval furieux qu'aucun cuyer
n'avait pu dompter, dans la pense qu'il romprait le cou
au saint homme. Mais, une fois que Samson fut mont
sur le cheval, celui-ci devint d'une grande douceur et le
porta sans encombre jusqu' la maison de campagne
o rsidait Judwal. Un autre jour, la reine, dsespre
de ne pouvoir russir en ses dtestables desseins, fit
lcher un lion contre Samson. Mais le lion prit la fuite
au seul aspect du saint abb. On ajoute enfin, ce qui
est incroyable, que cette reine, toujours anime contre

332
ET DES PA YS CEL TES

Samson, ayant tourn le dos l'autel lorsque l'abb de


Dol clbrait la messe, perdit tout coup ses deux yeux
qui lui sortirent de la tte, et qu'elle mourut misrable
ment avant que ne ft achev le saint office.
Quoi qu'il en soit de ce que l'on raconte ce propos,
il est certain que le roi Childebert, charm autant par les
vertus que par les prodiges de Samson, permit Judwal
de regagner la Bretagne en compagnie du saint homme.
Mais, voulant marquer l'estime qu'il prouvait pour
Samson, le roi franc lui fit don de nombreuses terres sur
la rivire de la Risle, entre Brionne et Pont-Audemer, en
Normandie. Avant de rentrer en Bretagne, il alla donc
prendre possession de ces nouveaux domaines et il y
btit le monastre de Pentale, qu'il soumit avec l'appro
bation du roi franc celui de Dol, et dont les vques
de Dol ont joui pendant longtemps, aussi bien que de la
baronnie appele aujourd'hui Saint-Samson de la Roque,
qui n'en est pas loigne. On raconte encore que
Samson accomplit un grand nombre de miracles dans
ce nouveau monastre de Pentale, ainsi que tout au
long de la route qu'il suivit pour retourner Dol.
C'est alors que Samson convoqua un synode de tous
les vques et abbs de la Bretagne armoricaine sur le
Menez Br afin d'excommunier l'usurpateur Konomor,
coupable de nombreux crimes 1 A la suite de ce synode,
Judwal runit une puissante arme et engagea une lutte
sans merci contre Konomor. Aprs deux batailles dont il
sortit vainqueur, Judwal rencontra une troisime fois son
ennemi et le tua de sa propre main. Cependant, cer
tains auteurs prtendent que l'usurpateur mourut d'une

1. Voir ci-dessus ce qui concerne saint Herv et saint


Lunaire, dont les vies semblent avoir t plus ou moins
copies sur celle de saint Samson, la plus ancienne.
333
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

chute de cheval et d'autres qu'il rendit ses entrailles


cause de la maldiction prononce contre lui sur le
Menez Br, ou qu'il reut une flche dans la gorge,
ce qui lui fit vomir son me avec son sang. Ce qui est
certain, c'est que Judwal recouvra intgralement le
royaume dont il tait l'hritier incontestable.
La troisime anne aprs son retour Dol, c'est--dire
en 557, Samson prit de nouveau la route vers Paris,
vers la cour du roi Childebert. Il fit ce second voyage
dans un chariot, car son ge avanc et sa faiblesse,
cause par les grandes fatigues qu'il avait supportes,
ne lui permirent pas de le faire pied comme il en avait
l'habitude. Quand il passa par un pays que l'on croit
tre la Beauce, une des roues de son chariot se brisa.
Dans cette immense plaine sans aucun arbre, il n'y avait
point de charron ni d'autre ouvrier dans le voisinage,
ni de bois pour raccommoder la roue. Cet accident
affligea grondement les religieux qui accompagnaient
Samson, mais celui-ci y remdia en faisant le signe de
la Croix sur la roue: aussitt, celle-ci fut rtablie sa
place normale. On rapporte ce propos que Childe
bert, ayant t inform de cette merveille, voulut qu'on
btt un monastre dans le lieu mme o s'tait opr le
miracle, et qu'il le dota de grandes possessions. Samson
nomma ce nouvel tablissement Rotmou 1 et le mit,
comme celui de Pentale, sous la dpendance de Dol.
A Paris, Samson, reu fort dignement par le roi franc,
participa au troisime concile qui se tint en cette ville.
Puis, ayant pris cong du prince, il alla visiter son
monastre de Pentale, laissa quelques religieux pour

1. C'est probablement Roman, sept kilomtres de Breteuil


(Eure), non loin d'un lieu-dit qui porte le nom de La, Bretonnerie.
En 1220, cette abbaye portait le nom de Rooman.

334
ET DES PAYS CELTES

faire construire les btiments de Rotmou et, marquant


tous les lieux de son passage par de nouveaux miracles,
il revint Dol, trs fatigu mais dcid accomplir
jusqu'au bout les devoirs 'de sa charge. Il visitait inlassa
blement les cantons de son diocse et du voisinage, et il
passa mme dans les les 1 pour y draciner l'erreur et la
superstition.
Ce fut ainsi qu'il corrigea la coutume impie de
quelques insulaires qui ftaient encore le premier jour
de l'anne la manire des paens 2, et il n'pargna
rien pour les empcher d'y retomber. Enfin, le saint
abb, sentant approcher l'heure de sa mort, s'y disposa
par de ferventes prires et, ayant exhort ses religieux
travailler pour leur salut avec zle et persvrance, il
dsigna son disciple Magloire 3 pour son successeur, et
reut le saint viatique avant de rendre son me au
Seigneur, en l'an 565 de l'lncarnation 4

1. Il s'agit des les Anglo-Normandes qui, l'poque,


taient sous contrle breton.
2. Ce dtail prouve que la fte druidique du 1 novembre,
Samain, devenue Halloween, tait encore largement rpandue
cette poque dans les territoires qui portaient la marque
celtique.
3. Probablement celui qui est honor autour de la baie du
Mont-Saint-Michel sous le nom de Mloir, mais la confusion
reste possible avec d'autres saints de la chrtient.
4. D'aprs Dom Lobineau et les diffrentes Vitae Samsoni,
dont la plus ancienne semble avoir t crite au dbut du VII
sicle par un moine de l'abbaye de Dol, un certain Baldric, qui
recopie - et arrange, trs probablement - un rcit antrieur,
qu'on appelle Vzta primigenia, ouvrage aujourd'hui per9u et qui
avait t rdig par un diacre de Dol qu'on croit tre Henok,
lequel aurait t cousin et compagnon de Samson, ce qui, en
dehors des merveilles et autres lgendes habituelles, donne
ce tmoignage une valeur historique incontestable.

335
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Si l'existence relle de saint Samson est incon


testable, si les rcits de sa vie contiennent de prcieux
renseignements sur l'Armorique du vr sicle, notam
ment sur les rapports troits qu'ont eus les migrs
bretons avec le roi mrovingien Childebert, l'un des
fils de Clovis, matre de . la partie occidentale du
royaume de Clovis, tout est flou dans les dtails attri
bus au saint. On n'est mme pas sr que ce
Samson, authentique fondateur de l'abbaye de Dol
de-Bretagne, ait t en mme temps vque, ce que
pourtant les canons du concile de Paris, auquel il a
assist, semblent dmontrer.
En fait, on se demande s'il n'y a pas eu plusieurs
personnages portant le mme nom la mme poque,
tant sur la pninsule armoricaine que dans l'le de
Bretagne. Y aurait-il eu un vque saint Samson
au Pays de Galles ou en Cornwall o de nombreux
sanctuaires lui sont ddis? Sans aucun doute, mais
dans ce cas, le Samson de Dol ne peut en aucun cas
tre le mme. La confusion la plus totale rgne ce
sujet tant dans la tradition bretonne que dans la tradi
tion de Grande-Bretagne. Et ce qui complique la
situation, c'est que le rcit de la Vie de saint Samson
a servi de modle de nombreux autres rcits hagio
graphiques postrieurs, dont les auteurs, voulant
mettre leur saint en valeur, n'hsitaient pas attribuer
leur favori les mrites d'un autre plus ancien.
C'est dire l'importance de Samson dans la tradition
des chrtients celtiques. Cela permet aussi de
comprendre pourquoi et comment le diocse de Dol,
le plus petit de toute la Bretagne armoricaine - et
sans doute le plus ancien fond par des migrs -,
a jou dans l'histoire un rle aussi considrable,
allant mme, au ix sicle, sous Nomino, Erispo et
336
ET DES PA YS CELTES

Salomon, jusqu' devenir le sige d'un archevque


mtropolitain rival de celui de Tours. De plus, le ter
ritoire piscopal est compltement clat, avec des
enclaves un peu partout l'intrieur d'autres dio
cses, non seulement en Bretagne mais en Norman
die, sur la rive gauche de l'embouchure de la Seine,
dont plusieurs paroisses ont dpendu de Dol jusqu'
la Rvolution, autour du monastre de Pentale.
Il faut aussi souligner que Samson, peut-tre davan
tage que Brieuc ou Tugdual, reprsente l'exemple le
plus parfait de ces abbs-vques dont les chrtients
celtiques, tant en Irlande, en Grande-Bretagne et en
Bretagne armoricaine, ont privilgi le rle et la fonc
tion dans l'vanglisation de l'Europe occidentale. Le
concept d'abbaye-vch est typiquement celtique et
correspond troitement la socit celtique des temps
anciens o tout part de la base pour aller vers le haut,
ce qui est contraire aux habitudes romaines qui sont
indubitablement centrifuges.
Et nul autre saint abb-vque que Samson,
ennite, ascte, thaumaturge, prcheur, btisseur et nan
moins homme politique remarquable, n'tait mieux
dsign pour remplir un rle aussi complexe.
Saint Tugdual (Tudwal, Tudal, Tual, Pabu)

Tugdual appartenait l'une des plus illustres familles


de la Bretagne armoricaine. Il avait pour pre Hol, pre
mier du nom, surnomm le Grand, fils de ce Budik que
Clovis, roi des Francs, ce que l'on raconte, avait fait
prir pour s'emparer de tout le pays. Cet Hol avait t
oblig de se rfugier dans l'le de Bretagne auprs
du roi Arthur; son parent, mais il revint en Armorique
en l'an 515, battit les Frisons qui s'taient empars de
nombreuses terres, chassa les lieutenants de Childebert,
qui avait succd Clovis, et recouvra intgralement le
royaume de son pre. Il retourna ensuite en l'le de
Bretagne afin de porter secours au roi Arthur et il y ter
mina sa vie. Sa famille tait reste dans cette le, et
deux de ses fils, Tugdual et Lunaire, qui y taient ns,
furent confis au clbre llltud sous la conduite duquel
ils firent leurs tudes.
Tugdual, mprisant gnreusement les avantages que

338
ET DES PAYS CELTES

sa naissance et ses qualits pouvaient lui offrir, embrassa


la vie monastique aprs avoir vcu quelque temps seul
dans un ermitage et dvint ensuite suprieur d'un
monastre. Dans cette fonction, il donna les exemples
les plus remarquables de ses vertus, gurissant les
malades, prchant les indiffrents et manifestant toute sa
compassion envers les malheureux. Le roi Hol tant
mort en 545, Tugdual se dtermina passer la mer et
s'tablir dans le pays de ses anctres. Il s'embarqua
donc, en compagnie de sa mre, qui avait embrass la
vie religieuse la mort de son poux, et de soixante
douze moines qui avaient pratiqu les plus rudes exer
cices de pit et de dvotion sous sa direction pendant
quelques annes.
Ils abordrent non loin du Conquet, dans un petit port
de la paroisse de Ploumagoar, en pays de Lon. Tugdual
chercha alors un endroit dans les environs pour y btir
un monastre. Il obtint de son frre, Hol, deuxime du
nom, qui avait succd leur pre, le terrain ncessaire
pour s'y tablir convenablement. Il y demeura quelque
temps mais, hant par l'ide que d'autres peuples
avaient besoin de son zle et de ses prdications, il
abandonna ce monastre, l'emplacement duquel se
trouve prsent la paroisse de Trbabu, et s'en alla
vers l'orient, laissant chaque tape de son errance
quelques-uns de ses religieux qu'il chargeait de
construire une chapelle ou un ermitage. C'est ainsi qu'il
parvint dans une valle appele Trecor, aujourd'hui
Trguier, au fond d'un golfe qui a son embouchure au
nord et o affluent deux rivires. Tugdual estima que
l'endroit tait propice et, sans plus tarder, fit commencer
les travaux de construction d'un sanctuaire et de cellules
pour y loger ses moines.
On raconte ce sujet une bien trange histoire:

339
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

Tugdual voulait absolument qu'une glise magnifique


s'levt dans son enclos monastique, mais l'argent et les
moyens manquaient, et il fallait se contenter d'un
modeste difice en bois recouvert de chaume. Et comme
Tugdual se lamentait que son projet ne pt aboutir, un
soir, le Diable lui apparut et lui proposa un march: il
construirait un magnifique difice en une nuit condi
tion de s'emparer des mes de tous ceux qui mour
raient, le dimanche suivant, entre la grand-messe et les
vpres.
Tugdual rflchit un long moment, puis il rpondit
son interlocuteur qu'il acceptait volontiers cette proposi
tion inattendue. Le Diable ne se tenait plus de joie. Il fit
signer de son sang au moine un pacte par lequel il
s'engageait respecter les conditions requises et, tout
heureux, il s'en retourna en Enfer raconter la bonne nou
velle ses diablotins, tandis que Tugdual, tranquillement
et apparemment sans regretter le moins du monde ce
march scandaleux, reprenait ses activits habituelles,
savoir prire, travail et mditation.
Le lendemain, qui tait un dimanche, les moines
furent stupfaits, en sortant de leurs cellules, de voir une
magnifique glise au milieu de leur enclos la place de
l'difice de branchages qui constituait la veille encore
leur seul sanctuaire. Tugdual se rjouit en lui-mme, car
il constatait que le Diable avait respect les clauses de
son contrat. C'tait lui, maintenant, de tenir ses pro
messes. Il rassembla ses compagnons et, glorifiant Dieu
du miracle qui s'tait accompli pendant la nuit, il voulut
clbrer une grand-messe d'action de grces. L'office fut
suivi avec une ferveur toute particulire mais, ds qu'il
eut prononc les paroles traditionnelles, /te, missa est,
Allezl la messe est ditel, Tugdual se retourna vers
l'assistance et entonna immdiatement le premier chant

340
ET DES PA YS CEL TES

des vpres. On ajoute que le Diable, furieux d'avoir t


ainsi jou par Tugdual, mais ne pouvant pas l'accuser
de n'avoir pas respect ,le pacte, tenta de dtruire ce
qu'il avait construit pendant la nuit. Or, il n'y parvint
pas, car ce que btit l'ennemi du genre humain ne peut
tre dtruit que par Dieu lui-mme.
Quoi qu'il en soit de cette histoire, le monastre de
Tugdual reut un grand nombre de disciples qu'il avait
persuads de quitter le monde. Il y faisait le plus ordi
nairement sa demeure pour les instruire et pour les
former, occupation laquelle il donnait tout le temps qui
lui restait aprs ses prdications travers le pays. Et ce
fut pour assurer cette fondation qui lui tait si chre les
possessions qui lui avaient t donnes que Tugdual,
excit par ses frres et par les nobles du pays, prit la
rsolution d'aller Paris trouver le roi Childebert, afin
d'obtenir de lui la confirmation de tous les biens que
les seigneurs particuliers lui avaient confis. Dans son
voyage vers Paris, il passa par Angers, o il se lia
d'amiti avec l'vque, qui avait nom Aubin, et qui se fit
un plaisir et un devoir de l'accompagner jusqu' la cour
du roi.
On raconte encore ce sujet une histoire merveilleuse:
au moment d'entrer dans la ville de Paris, Tugdual aurait
ressuscit un mort et gurit un seigneur de grande qua
lit d'une paralysie gnrale qui l'affligeait depuis fort
longtemps. La nouvelle de ces deux miracles tant par
venue au palais avant mme l'arrive de Tugdual, elle
prvint en sa faveur le roi. Celui-ci reut le saint moine
et le saint prlat avec beaucoup de respect et les
fit asseoir auprs de lui. Et, sans plus de discussion,
Childebert confirma Tugdual toutes les donations qui
lui avaient t faites. Tugdual, satisfait d'avoir termin
heureusement cette affaire, ne pensait plus qu' prendre

341
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

cong du roi et retourner dans son monastre,


lorsqu'arrivrent des dputs, venant de Trguier, qui
venaient supplier Childebert de leur donner Tugdual
comme vque. Le roi, rpondant leurs vux, voulut
qu'il ft consacr Paris. Et bien qu'il et mis les plus
grandes rticences ce propos, Tugdual fut consacr
vque de Trguier. Alors, son retour, il fut acclam
par une foule de fidles qui voyaient en lui le meilleur et
le plus dvou de tous leurs pasteurs.
Effectivement, sa nouvelle dignit, qui lui donnait une
autorit plus grande, lui inspira en mme temps un
redoublement de zle et de ferveur pour rtablir la disci
pline, le bon ordre et la pit dans le diocse dont il
avait la charge. Il y employa les prdications les plus
ardentes, les exemples les plus remarquables et mme
d'tonnants miracles. A ce moment, le pays d'Armo
rique tout entier fut afflig d'une pidmie qui enleva un
nombre prodigieux de personnes. Pour flchir la colre
du ciel, Pol Aurlien, qui gouvernait l'glise de Lon,
invita Tugdual, son voisin, et ordonna une procession
gnrale. Tugdual fit la prdication l'assemble, et
l'pidmie cessa immdiatement.
Mais ceux qui avaient admir et aim Tugdual tant
qu'il n'avait fait que prcher et pratiquer l'Evangile, ne
purent plus le supporter lorsqu' ses discours il joignit
son autorit, pour rappeler de mauvais chrtiens leurs
devoirs. Son zle passa pour duret, sa fermet faire
observer les rgles de l'Eglise pour tyrannie, et ses
exhortations frquentes furent regardes comme une
sorte de perscution. On se mutina donc contre lui, en
rpandant des calomnies sur son compte et en contre
carrant tous ses projets.
De plus, de grands bouleversements s'taient produits
dans le royaume de Domnone. Le frre de Tugdual,

342
ET DES PAYS CELTES

Hol, deuxime du nom, avait t tu par trahison,


aprs quelques annes de rgne, par le comte de
Poher, Konomor, qui s'tait empar du pouvoir et pers
cutait l'hritier lgitime Judual, lequel avait d se rfu
gier la cour du roi Childebert 1 Konomor, ne pouvant
supporter les remontrances que ne manqua pas de lui
faire Tugdual, se mit lui aussi perscuter l'vque de
Trguier, de telle sorte qu'un matin, Tugdual prit la dci
sion de quitter son diocse et d'aller en plerinage
Rome, abandonnant ainsi son peuple ses turpitudes.
On raconte ce propos certaines choses stupfiantes.
Tugdual arriva Rome le jour mme o le pape dc
dait. Aprs avoir pass la nuit en prire dans l'glise de
Saint-Pierre, il assista le lendemain la crmonie
funbre, aprs laquelle tout le clerg et le peuple romain
assembls pour une nouvelle lection virent une
colombe blanche apparatre sur la tte de Tugdual. On
jugea que Dieu avait manifest ainsi son choix et
Tugdual fut unaninement lu pape. Et c'est depuis
ce temps-l qu'on appelle parfois Tugdual Pabu, ce qui
veut dire pape. On raconte encore que Tugdual
rgna Rome pendant deux ans, mais qu'au bout de ce
dlai, Dieu le fit miraculeusement transporter en un seul
jour jusqu' Trguier o il fut reu comme un ange du
ciel par ses anciens diocsains, lesquels avaient
d'autant plus de repentir des mauvais traitements qu'ils
lui avaient infligs qu'ils avaient prouv, pendant son
absence, toutes sortes de malheurs.
C'est ainsi que Tugdual redevint simple vque de
Trguier, la grande satisfaction de tous les fidles du
pays. Il sut profiter des bonnes dispositions de son

1. Voir plus haut ce qui concerne saint Samson.

343
LES SAINTS FONDATEURS DE BRET AGNE

peuple et put ainsi l'encourager dans le service de Dieu


et l'avancement spirituel. Et c'est Trguier que Tugdual
mourut le dernier jour de novembre de l'an 564 1

Tugdual fait partie de ceux qu'on appelle les sept


saints fondateurs, c'est--dire de ceux qui ont orga
nis politiquement autant que religieusement la pri
mitive communaut bretonne migre en Armorique.
Il est vraisemblable qu'il a t le premier vque
de Trguier, mais la faon celtique, un abb
vque, mme s'il a t reconnu (et non pas impos)
par le roi mrovingien Childebert, qui se prtendait
suzerain des Bretons et qui intervenait sans cesse,
comme on l'a vu, dans leurs affaires intrieures pour
des raisons de politique gnrale. Cependant, diverses
traditions manuscrites concernant Trguier et Saint
Brieuc prtendent qu'il y avait depuis longtemps
Lexobie, ville quelque peu mythique mais qu'on
peut identifier avec le Coz-Yaudet, l'embouchure
du Lguer, non loin de Lannion, incontestablement
comme son nom l'indique (Vetus Civitas en latin,
c'est--dire vieille cit), un ancien tablissement
gallo-romain. Et c'est parce que l'vque de Lexobie
venait de mourir que Tugdual aurait t choisi - par
le peuple ou par le roi franc - pour lui succder.
Cela pose un problme qui n'a jamais t rsolu: y
avait-il un vch gallo-romain dans l'ouest de la
pninsule armoricaine avant l'arrive des Bretons,
vch dont le sige primitif aurait t le Coz-Yaudet

1. D'aprs Dom Lobineau, les Actes manuscrits de saint


Tugdual et la Vie de saint Tugdual, imprime Rennes en 1605.

344
ET DES PA YS CELTES

(Lexobie), dplac ensuite Carhaix (Vorgium), ville


gallo-romaine, avant d'tre fix Locmaria-Quimper
(Aquilonia)? Ces traditions manuscrites, incontr
lables et contradictoires, ajoutent que cet vch
aurait t fond, ds le temps des aptres, par un
nomm Drennalus, disciple de Joseph d'Arimathie.
Drennalus serait mort en l'an 92 et aurait quelque
soixante-dix successeurs jusqu' Tugdual. Le seul
inconvnient, c'est que tous ces successeurs portent
des noms bretons, ce qui est totalement impossible
dans un pays qui, avant l'arrive des immigrants
insulaires, tait totalement gallo-romain 1
Un autre problme peut tre soulev propos de
Tugdual : on le dit fils du roi Hol, premier du nom,
parent du roi Arthur. Est-ce pure lgende, ou y a-t-il
une base historique cette histoire? Cet Hol, dont la
rsidence est Carhaix, apparat clairement dans l'un
des rcits arthuriens de la tradition de Robert de
Boron 2 o il est l'alli du roi Arthur et l'aide effecti
vement dans ses entreprises, ainsi que dans la lgende
de Tristan et Yseult o il est le pre d'Yseult aux
Blanches Mains. De plus, la fondation de l'vch
de Lexobie par un disciple de Joseph d'Arimathie
ramne fatalement la lgende du Saint-Graal, et
donc tout le cycle connu sous le nom de Romans de
la Table Ronde. On n'oubliera pas non plus que la

1. Pour plus de dtails, voir J. Markale, Histoires myst


rieuses de Bretagne, pp. 54-55, chapitre intitul La Desse des
Commencements.
2. Voir J. Markale, Le Cycle du Graal, deuxime poque,
Les Chevaliers de la Table Ronde, et pour les dtails concer
nant l'importance de Carhaix dans la lgende arthurienne,
J. Markale, Petite Encyclopdie du Graal, Paris, Pygmalion,
1997.

345
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

petite le d'Aval, auprs de !'Ile-Grande en Pleumeur


Bodou, a longtemps pass pour tre la mythique le
d'Avalon, et que dans !'Ile-Grande mme, un dolmen
est dit Tombeau d'Arthur. Cela fait beaucoup de
concidences.
Il y a bien d'autres lments douteux, invraisem
blables et anachroniques dans les traditions crites
concernant saint Tugdual. Si ses actions mira
culeuses relvent de l'enjolivement habituel de la
littrature hagiographique, ses dplacements sont
galement suspects. Est-il all Paris se faire
confirmer par Childebert les donations que lui avaient
consenties les seigneurs locaux? C'est possible, mais
rien n'est moins sr, car cela parat plus ou moins
imit des vies de saint Lunaire et de saint Samson,
surtout de cette dernire qui, rptons-le, a servi de
modle de nombreux autres rcits difiants. Quant
au plerinage qu'il est cens avoir accompli Rome,
il est possible mais non prouv. Quant son acces
sion miraculeuse au trne pontifical, c'est une pure
invention.
On a bien cherch trouver un pape du VI" sicle
qui pouvait correspondre au personnage de Tugdual
et l'on a sorti des listes pontificales un certain Lon V
qui, de son nom de baptme, se serait appel
Tugdual. Hlas ! Ce Lon V a vcu quatre cents ans
aprs Tugdual. .. Il tait italien et est mort en 1004.
Par contre, il est possible de comprendre l'origine de
cette fable de Tugdual pape en prenant en considra
tion cette marque de respect - trs bretonne - dont le
saint personnage a t revtu: Pab ou Tad, en langue
bretonne, signifie pre, ou plutt Papa, avec
une nuance familire et affectueuse, comme le
Daddy anglais, mot qui provient d'ailleurs de la
346
ET DES PAYS CELTES

mme racine celtique. Dans l'imaginaire populaire, il


convenait de justifier le surnom de Pabu donn
Tugdual. Et cela a t fait trs tt, semble-t-il. Il suffi
sait ensuite de placer l'vnement lors de son pos
sible voyage Rome et d'inventer l'pisode - tout
fait symbolique - de la colombe qui apparat sur la
tte du saint homme.
Toutes ces rserves quant la vie relle de saint
Tugdual n'empchent nullement de voir en lui l'un
des reprsentants les plus exemplaires de cette Eglise
de Bretagne armoricaine toujours plus ou moins
dchire entre l'obissance aveugle l'autorit ponti
ficale romaine et une large autonomie au sein de ces
tranges collectivits autant politiques que religieuses
que sont les abbayes-vchs de type celtique insu
laire. Et si le personnage de Tugdual a t plus ou
moins occult Trguier par la grande ombre de saint
Yves Hlory, un saint parfaitement historique et offi
ciel celui-l, il ne faudrait pas oublier qu'en une
priode trs trouble de l'histoire de la Bretagne, il a
jou un grand rle, comparable en cela celui des
fameux sept saints fondateurs.
Saint Vouga (Vi)

Environ l'an 518 de l'Incarnation, vivait en Irlande un


saint personnage nomm Vouga qui, pour sa probit et
sa vie parfaite, fut premirement fait chanoine de
l'glise d'Armagh, et enfin canoniquement lu arche
vque de cette ville et primat de toute l'le d'Irlande.
Mais, comme il avait t lu contre son gr cette
dignit, il ne cessait de supplier Notre-Seigneur de le
dlivrer de ce pesant fardeau afin que, retir en quelque
lieu dsert, il pt vaquer plus paisiblement au service
divin. Dieu exaua ses prires et lui rvla qu'il et se
mettre en mer et passer l'ocan, lui promettant de le
guider en un endroit o il ferait beaucoup de fruits et o
il trouverait le repos et la solitude qu'il cherchait avec
tant d'ardeur.
Ayant remerci Dieu de cette rvlation, il sortit une
nuit de son palais archipiscopal et se rendit sur le bord
de la mer. L, il n'y avait ni port, ni embarcation, mais

348
ET DES PA YS CEL TES

Dieu accomplit pour Vouga un grand miracle: s'appro


chant d'un grand rocher qui surplombait la mer, Vouga
y monta et au nom du Seigneur commanda ce rocher
de quitter ce rivage et de lui servir de navire afin d'aller
o Dieu le voudrait. Chose trange, ce commande
ment, le rocher s'arracha au rivage, flotta sur les eaux
et, cinglant lgrement travers l'ocan, emmena
Vouga en moins de vingt-quatre heures sur le rivage de
la Bretagne armoricaine, dans le petit port de Penmarch
en Cornouaille.
Ceux qui se promenaient sur le port et les marins des
navires qui taient l'ancre, en rade devant la ville,
voyant voguer de loin cette grosse masse, crurent que
c'tait quelque grand navire qui avait perdu ses mts au
cours d'une tempte et se trouvait rejet la cte par les
courants. Mais, lorsqu'il pntra dans le port, ils furent
bien tonns en constatant qu'il s'agissait d'un gros
rocher flottant sur les eaux, lequel servait de navire un
homme qui se trouvait au sommet.
Le bruit de cette merveille s'tant rpandu dans tous
les villages des environs, une grande multitude de gens
s'amassa Penmarch pour voir cet homme trange,
lequel sauta de son rocher et descendit terre. Immdia
tement, on vit ce rocher s'loigner vers le grand large et,
la vue de tout le monde, disparatre l'horizon,
l'exception d'un gros morceau qui est encore dans
le cimetire de la chapelle ddie saint Vouga en
la paroisse de Trguennec, une lieue de Penmarch.
C'est dans ce morceau de rocher qu'on peut voir
l'empreinte de la tte du saint homme, ce qui fait que
les plerins qui visitent cette chapelle pour tre guris de
la fivre, reposent leur tte cet emplacement et empor
tent de l'eau dans laquelle a tremp la relique du saint.
Ils boivent ensuite de cette eau et en appliquent sur le

349
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

front de ceux qui souffrent de fivres. On assure, depuis


ce temps-l, que de nombreuses gurisons ont t obte
nues de cette faon et qu'elles ont t observes et
reconnues pour certaines, mme par des gens qui mani-
festaient ouvertement leur incrdulit.
Les habitants et le peuple de Penmarch, ayant t les
tmoins de ce miracle, remercirent Dieu de leur avoir
adress ce saint homme. Ils le recueillirent avec bont et
le logrent en leur ville, o il prcha souvent et accom
plit de grandes merveilles, rendant la sant aux malades
et gagnant beaucoup d'mes Jsus-Christ. Il btit
ensuite un petit ermitage une demi-lieue hors de la
ville, et il s'y retira pour servir Dieu plus librement. On
raconte que Vouga, tant un jour sorti de son ermitage,
rencontra une femme insolente qui, pousse par le malin
esprit, commena lui vomir des injures et se moquer
de lui. Vouga la reprit avec beaucoup de douceur mais,
voyant qu'il n'y gagnait rien, il la laissa et passa son
chemin sans dire un mot. Immdiatement, la femme se
sentit horriblement mal l'aise: elle fut saisie de convul
sions si violentes qu'elle finit par tomber raide morte sur
le sol. Vouga, ayant appris ce qui s'tait pass, fit porter
le corps dans l'glise et, oubliant les injures qu'elle avait
profres son gard, il mit les genoux en terre et, les
joues baignes de larmes, il supplia Notre-Seigneur de
permettre que l'me de cette misrable femme retournt
en son corps afin que, faisant pnitence de son offense,
elle ne perdt point sa vie ternelle. Or, aussitt qu'il eut
achev sa prire, la femme ressuscita, se jeta aux pieds
de Vouga en lui demandant pardon, et elle s'en retourna
dans sa demeure, louant Dieu de sa bont et de la
gnrosit de Vouga.
Le bruit de ce grand miracle se rpandit par toute la
Cornouaille, de telle sorte que, de toutes parts, les gens

350
ET DES PAYS CELTES

accouraient l'ermitage du saint homme. Celui-ci, crai


gnant que la frquentation des hommes ne le divertt
trop de ses exercices or,dinaires, se rsolut faire ce
qu'il avait dcid dj depuis un certain temps: s'en
aller pour se rfugier en un endroit o personne ne le
connatrait.
Il partit donc une nuit sans prvenir personne. Il passa
le golfe de Brest Lanvoc et se rendit Brest. Mais il
ne voulut pas y rester. Passant par la ville de Lesneven, il
alla s'enfouir dans le plus profond d'une fort o, ayant
difi un petit oratoire et une cellule, il s'associa quel
ques vertueuses personnes avec lesquelles il vcut en
grande saintet de nombreuses annes jusqu' ce que
Dieu, voulant le rcompenser de ses travaux, l'appelt
lui au mois de juin de l'an 585, d'aprs ce que l'on
raconte 1

On serait bien en peine de dcouvrir dans les


archives irlandaises la moindre allusion un certain
Vouga, archevque d'Armagh et primat d'Irlande. On
aurait galement bien du mal situer le saint
Vouga de ce rcit dans un contexte historique, bien
que la tradition en fasse un personnage du vie sicle.
Mais ce sicle est celui des lgendes ... Il est vident
que saint Vouga n'a jamais exist. Mais quelle
antique entit divine ou ferique recouvre-t-il? On
l'ignore. Le fait qu'il ait abord sur un rocher rejoint
la tradition de ces saints venus d'Irlande sur des auges
de pierre et, symboliquement, on peut interprter cela

1. D'aprs Albert le Grand.

351
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

comme l'apparition des premiers sanctuaires en pierre,


les plus primitifs tant des huttes de branchages. Tout
ce qu'on peut affirmer, c'est que la Vie de saint
Vouga est une merveilleuse histoire bien dans le ton
de cette hagiographie bretonne qui n'a pas fini de
faire rver croyants ou incroyants.
CONCLUSION

Et les autres ?

Il est impossible de rendre compte de faon


exhaustive de tous les saints de Bretagne et des pays
celtes. Ils sont non seulement innombrables, mais
surtout impalpables, leur vie, leurs actions se rdui
sant parfois une seule phrase ou bien une statue
dans une chapelle, ou encore un nom de lieu, vil
lage, hameau ou paroisse. Sans parler des saints offi
ciels, c'est--dire dment homologus par la Papaut
partir du XII" sicle, combien de pieux personnages
sont ainsi carts de toute tude sur la religion chr
tienne telle qu'elle a t pense, vcue et pratique
aussi bien en Irlande, en Grande-Bretagne et en
Bretagne armoricaine que sur l'ensemble d'un conti
nent europen qui a subi, qu'on le veuille ou non, une
forte empreinte du Christianisme la mode celtique,
bien diffrent du modle romain ?
Qui sont ces saints inconnus, affubls parfois de
353
LES SAINTS FONDATE URS DE BRETAGNE

noms d'emprunt ou mconnaissables tant ces noms


ont t dforms par la tradition orale, la plus fidle
des mmoires, mais galement la moins fiable parce
que ne laissant aucune trace d'archive ou d'histoire
crite? Il faut bien reconnatre qu'il y en a de toutes
sortes. Certains n'ont t que des chefs de clan
conduisant des migrs sur une terre inconnue et les
tablissant en un lieu propice. Leur action n'a jamais
t que politique, sociale ou militaire. D'autres sont
des prtres, des missionnaires, enthousiastes l'ide
qu'ils allaient rpandre la foi chrtienne au milieu des
paens. D'autres encore sont des ermites, pris de
solitude, confiant dans les desseins de Dieu, disposs
le servir dans toute la mesure de leurs moyens, et
qui n'ont jamais pens un seul instant que leur nom
brillerait dans un avenir qu'ils n'imaginaient mme
pas. Et puis, enfin, il y a ceux qui dormaient dans la
mmoire collective, les images des anciennes divini
ts du paganisme, et qui, l'occasion de tel ou tel
vnement, de telles ou telles circonstances, ont refait
surface, se parant alors des habits et des vertus de la
nouvelle idologie religieuse et retrouvant des rituels
qu'on croyait enfouis jamais.
Saint Aaron, l'ermite de l'lot qui deviendra la ville
de Saint-Malo, ne serait-il pas la rminiscence d'un
Aaron biblique? Il pourrait en tre de mme pour
saint David (Dewi), sans aucun doute le grand van
glisateur du Pays de Galles, mais qu'on a pu confon
dre avec le roi qui, selon la Bible, dansait devant
l'Arche d'Alliance. On devrait se poser la mme
question propos d'un mystrieux saint Divy, ou Ivy,
qui a donn son nom Pontivy (Morbihan), Saint
Ivy (Finistre) et peut-tre Landivy (Mayenne)
sur un territoire qui a t occup par les Bretons au
354
ET DES PAYS CELTES

IX" sicle. Que dire aussi de saint Flix, vque de


Nantes, ou de saint Symphorien, trs honor dans la
pninsule, mais qui n'est autre qu'un saint breton
obscur du nom de Sifrian? On sait trs bien que,
dans de nombreuses glises, saint Mloir, quelque
peu suspect, a t remplac par un saint Magloire, qui
n'est peut-tre pas trs net, lui non plus, mais qui est
exempt de toutes traces de paganisme.
Il serait inconvenant de chercher systmatiquement
qui se cache derrire qui. Pourtant, on est bien oblig
de reconnatre que saint Komeli n'est autre que la
version chrtienne du dieu celtique Kemunnos. Il en
est de mme pour saint Gobrien, dont le nom voque
celui de l'irlandais Goibniu et du Gallois Govannon,
le dieu forgeron, saint qui a la rputation de gurir les
blessures et les furoncles, sur le tombeau duquel,
dans la chapelle qui lui est ddie, prs de Josselin,
on place des clous, justement pour gurir les clous.
Quant saint Suliau, honor dans la rgion de
Saint-Malo, il semble bien la masculinisation de la
desse solaire britto-romaine Sul dont le sanctuaire
principal tait Bath, en Grande-Bretagne, de la mme
faon que le saint Gwenn, patron de la paroisse de
Gunin (Morbihan), qui est vraisemblablement une
antique Gwenn-Ben, autrement dit une vieille blan
che, moins que ce ne soit une vieille sainte,
hypothse renforce par une lgende locale concer
nant une trange Mre du Diable.
Il va sans dire que tous ces saints sont plus ou
moins lis des contes populaires transmis par voie
orale depuis des gnrations, et dont on retrouve
d'ailleurs des traces dans les romans arthuriens et le
Cycle du Graal, en particulier propos de saint
Gwrthiem, de saint Edern, de saint Efflam et
355
LES SAINTS FONDATEURS DE BRETAGNE

de saint Tugdual, mais encore d'une quantit de


pieux personnages canoniss on ne sait trop pourquoi
par la voix du peuple.
Mais le peuple breton, peuple mystique s'il en ft,
et profondment enracin dans le spirituel, avait sans
aucun doute des raisons parfaitement valables pour
les placer au-dessus de tous et dposer leurs effigies
dans les moindres sanctuaires de la pninsule armori
caine. C'est pour cela que tous ces saints, connus ou
inconnus, rels ou imaginaires, sont tous respectables.
BIBLIO GRAPHIE SOMMAIRE

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Le Priple de saint Colomban, Genve, 2001.
Histoires mystrieuses de Bretagne, Paris, 2001.
TABLE DES MATIRES
Avertissement .......................................................................... 9
Introduction :
Des saints, pourquoifaire? ......................................... 11
Note sur l'orthographe des noms propres................................ 35
SainteAnne ............................................................................. 37
SaintArmel.............................................................................. 49
SaintBieuzy............................................................................. 57
SaintBrendan .......................................................................... 63
SaintBrieuc ............................................................................. 76
SainteBrigitte.......................................................................... 86
SaintBudoc ............................................................................. 97
SaintColomban ....................................................................... 107
SaintEdern .............................................................................. 111
SaintEfflam............................................................................. 118
SaintGildas ............................................................................. 136
SaintGouesnou........................................................................ 149
SaintGoulven............................................................................ 156
SaintGuigner............................................................................. 166
SaintGurthiern .......................................................................... 174
SaintGwenhal ......................................................................... 182
SaintGwennol ......................................................................... 190
SaintHerv ................................................................................ 209
SaintIlltud ................................................................................. 221
SaintJudikal ............................................................................ 227
SaintKado ................................................................................. 233
SaintKorentin............................................................................ 239
SaintKorneli.............................................................................. 246
SaintLunaire ............................................................................. 252
SaintMalo ................................................................................. 257
SaintMaudez............................................................................. 265
SaintMen................................................................................. 269
SaintMlaine.............................................................. .............. 277
SaintMlar ................................................................................ 281
SainteNoyale ............................................................................ 287
SaintPatern................................................................................ 291
SaintPolAurlien ..................................................................... 295
SaintRonan ..................................................................... :......... 309
SaintSalomon ........................................................................... 319
SaintSamson ............................................................................. 324
SaintTugdual ............................................................................ 338
SaintVouga .... .......................................................................... 348
Conclusion................................................................................. 353
Bibliographie sommaire ............................................................ 357