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I
Comment fut dcouvert le
fameux Gouroukaramta
Six mois aprs les combats dont on a vu le rcit dans la premire partie
de cette vridique histoire, le capitaine Corcoran, devenu maharajah du pays
des Mahrattes, jouissait en paix du fruit de sa sagesse et de ses victoires.
Au reste, rien ne fera mieux juger de son bonheur que la lettre suivante,
quil crivit vers ce temps-l M. le secrtaire perptuel de lAcadmie des
sciences (de Lyon), pour lui rendre compte des courses quil avait faites
dans les montagnes des Ghtes et dans les valles de la Nerbuddah et du
Godavry, la recherche du fameux Gouroukaramta.
LE MAHARAJAH CORCORAN 1er
A M. le Prsident de lAcadmie des sciences
(de Lyon).
Bhagavapour, le 11 octobre 1858
Lan deuxime de notre rgne et le quatre cent trente-trois mille sept cent
dix-neuvime de la huitime incarnation de Vichnou.
Monsieur,
Je prie lillustre Acadmie dexcuser le retard que jai mis lui
communiquer le rsultat des recherches quelle a bien voulu me confier.
Le Gouroukaramta est enfin retrouv, et jai le plaisir de vous envoyer
aujourdhui une copie exacte de ce fameux manuscrit dont lexistence,
au dire des plus savants brahmines, remonte vingt-cinq mille ans avant
lre chrtienne. Pour moi, sans vouloir imposer au public mon propre
sentiment, jai de fortes raisons de croire quil est antrieur de huit cents
ans au dluge et quil fut dpos par No, dans son tiroir, au moment
o le saint patriarche emballait la hte, dans lArche, ses habits, sa
femme, ses fils, ses filles et un couple de tous les animaux qui vivaient
en ce temps la sur la terre.
Diverses circonstances ont retard de quelques mois la dcouverte et
lenvoi du Gouroukaramta ; une entre autres, qui peut-tre ne vous
paratra pas indigne dintrt, car elle me permet de servir dsormais
plus puissamment les intrts de la science.
Il a plu lternel de faire de moi un pasteur des peuples. coup sr,
rien ntait plus loin de moi que la pense de gouverner qui que ce
soit, except mon quipage et mon brick ; mais Dieu ne ma laiss de
choix quentre ces deux extrmits : rgner sur les Mahrattes ou me
faire fusiller par les Anglais. LAcadmie comprendra que je ne pouvais

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pas hsiter, et jai la confiance quelle approuvera ma conduite. De mon
ct, je mets son service quinze mille fantassins, douze mille cavaliers,
douze cents canons et un budget qui montait quatre cents millions de
francs sous mon prdcesseur, et que jai rduit cent vingt millions
(malgr cette rduction, je fais des conomies sur mon budget, comme
M. Gladstone sur le sien).
LAcadmie, jose lesprer, sera bien aise dapprendre que mon amie
Louison, dont lintelligence, le courage, les dents et les griffes mont tir
plus dune fois du pril, vit aujourdhui bien portante et gaie dans mon
palais. Vous lirez dans le Moniteur de Bhagavapour (dont jai lhonneur
de vous adresser la collection) lhistoire de ses exploits hroques et
de lintrpidit sans gale quelle montra le jour du dernier assaut.
Monsieur Horatius Cocles na rien fait de plus beau lorsquil arrta les
Etrusques lentre du pont du Tibre.
Je serais heureux, monsieur le prsident, si vous vouliez bien accepter
les insignes de lordre de la Tigresse, que jai institu pour perptuer la
mmoire de Louison. Ces insignes sont une croix enrichie de diamants
et un ruban bleu, que je vous envoie sous ce pli. Les diamants nont
pas grande valeur : sept cent mille francs tout au plus ; mais je sais,
monsieur, que vous attachez plus de prix cette marque de lestime de
ma chre Louison qu des pierreries. Un philosophe tel que vous ne
doit pas tre trait comme un prince ou un banquier.
Le second du brick le Fils de la Tempte, que jai fait amiral de la flotte
mahratte, est charge de vous raconter de vive voix toutes nos aventures.
Ce nest pas un savant homme et je ne crois pas quil connaisse grand-
chose en dehors de la lecture, de lcriture, du sextant et de la boussole ;
mais pour la manuvre il na pas son pareil, et si quelquun des membres
de lAcadmie voulait me faire lhonneur de visiter mes tats, Ka
Kermadeuc a ordre de le prendre son bord et de le traiter comme moi-
mme.
Veuillez agrer, monsieur le prsident, et communiquer messieurs les
acadmiciens lexpression de la respectueuse admiration de votre tout
dvou,
Corcoran 1er,
Empereur de la Confdration mahratte,
P.S. Louison, qui je viens de lire ces quelques lignes, me charge de la
rappeler votre souvenir.

Cette lettre fut remise au prsident de lAcadmie pendant la sance,


et il se hta den donner connaissance au public et de faire appeler Kai
Kermadeuc, le commandant du Fils de la Tempte.

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Celui-ci savana en se dandinant sur ses jambes, comme un pommier
agit par le vent. Ctait un vieux marin, basan, goudronn, qui avait doubl
trois fois le cap Horn et neuf fois le cap de Bonne-Esprance, et qui avait
horreur de la terre autant que les chats ont horreur de leau froide.
Comme il roulait son chapeau dans ses doigts de lair embarrass dun
colier qui sait mal sa leon, le prsident crut devoir venir son secours.
Rassurez-vous, mon brave homme, dit-il avec bont, et expliquez-nous,
sil vous plat, les commissions dont Sa Majest le maharajah des Mahrattes
vous a charg pour lAcadmie.
Pour lors, dit Kermadeuc dune voix tonnante qui fit trembler les vitres,
pour lors, voici la question. Mon capitaine, qui est lempereur dont vous
parlez, tant parti sur son brick le Fils de la Tempte qui file dix-huit nuds
lheure par un temps calme, arriva, cinq semaines aprs, dans le pays du
seigneur Holkar, un particulier fort g et plein de roupies, qui avait querelle
avec les Anglais pour la raison de ce quil refusait de leur donner sa fille
et ses roupies. Pour lors, le capitaine Corcoran regarde la fille, qui tait
belle comme une sainte vierge, et dit : Je suis franais ! Pour lors, il prend
sa cravache et tape sur les Anglais pendant que sa Louison (sa tigresse,
messieurs, sauf votre respect) leur tordait le cou comme des canards.
Voyant cela, lhomme g meurt, laissant sa fille, son royaume, ses roupies
et ses moricauds au capitaine qui, du coup devient empereur. Nest-ce pas
ce quil pouvait faire de mieux ?
Tous les assistants convinrent que Corcoran avait, en effet, pris le
meilleur parti, et le secrtaire perptuel, qui tait curieux, demanda de quelle
manire avait t conquis le fameux Gouroukaramta.

Pour lors, rpliqua Kermadeuc, cest bien simple. Quand le capitaine


fut devenu majest, et riche, et mari son got, il commena sennuyer.
Je lui dis : Capitaine, vous ntes pas heureux. Est-ce que ce serait la faute
madame Sita ? (Vous savez, messieurs, le mariage ne russit pas tout le
monde, et moi qui vous parle, quand madame Kermadeuc nest pas contente,
jouvre la porte et je file vivement, oh ! mais vivement, et sans chercher
mon chapeau.) Mais il parat que je mtais tromp, car il me rpondit :
Kermadeuc, mon vieux camarade, Sita est une femme qui na pas sa
pareille au monde, ni dans la lune, ni dans le pays du Turc et du Moscovite
Cest gal, capitaine, vous aviez tout lheure votre figure vent debout ;
je my connais, a nest pas naturel. Il me tourna le dos sans rien dire,
preuve que javais touch juste. Mais dix jours plus tard tout tait chang.
Il me fit venir un matin. On vient de mavertir que le Gouroukaramta est
cach dans le temple de Pandara. Veux-tu remonter la rivire avec moi ?

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Quand vous voudrez, mon capitaine. Et, sans vous commander, aurons-nous
beaucoup de passagers sur mon brick ? Deux seulement, Louison, que tu
connais, et moi. Cest dit. Nous partons le soir mme, et nous remontons
le long des monts Vindhya. droite et gauche de la rivire on ne voyait
plus que de noires forts. De temps en temps on entendait le rugissement des
tigres, le pas lourd des lphants ou le sifflement du cobra capello. Pour vous
consoler, le soleil vous rtit pendant le jour et les moustiques vous mordent
pendant la nuit. Le matin javais les lvres enfles comme des boudins, et
mon nez ressemblait une vitelotte. Enfin, suffit ; nous arrivons dans un
village o lon ne voyait que des fakirs. Le fakir, messieurs, vous savez ce
que cest : un particulier qui a fait vu de ne se laver et de ne se brosser
jamais.
Pour lors, tous ces fakirs taient accroupis autour de leur temple lorsque
nous arrivmes. Pas un deux ne leva la tte et ne dit un mot de politesse.
Voyant a, le capitaine siffla Louison, qui sauta lgrement terre, comme
une jolie fille qui va au bal. Au premier bond de la tigresse, qui pourtant ne
lit de mal personne, tous ces endormis se rveillrent, et furent debout en
un clin dil, o je vis bien quaucun deux ntait paralytique, car ils se
sauvrent tous ensemble dans le temple en criant : Voici Baber Sahib (voici
le seigneur Tigre) ! et en implorant Siva.
Louison allait les suivre, mais le capitaine la retint, pour ne pas les
effrayer davantage, et alla droit au plus fakir de la bande, cest--dire au plus
sale et au plus dguenill. Ctait un vieux barbe blanche, qui paraissait trs
respect de tous les autres. Pour lors, le capitaine se met lui parler dans son
patois, qui est, ce quon ma dit depuis, une trs belle langue et faite pour les
savants. Ce quils se dirent, je ne lai pas entendu : mais jai vu les gestes. Le
capitaine insistait toujours pour avoir son Gouroukaramta ; lautre refusait
toujours. Tout coup voil Louison qui simpatiente, se dresse debout sur ses
pattes de derrire et appuie ses pattes de devant sur les paules de Corcoran ;
histoire de se faire caresser, la cline. Voyant a, le fakir tombe genoux,
scrie que la volont de Dieu se dclare, que le capitaine est la dixime
incarnation de Vichnou, quil est prdit dans ses livres que Vichnou doit
venir sur la terre avec un tigre apprivois ; puis il va chercher son manuscrit
et le met dans les mains du capitaine, qui le regardait sans sourciller et sans
paratre tonn, comme sil et fait le Vichnou toute sa vie.
Ce rcit naf eut le plus grand succs ; le prsident flicita Kermadeuc de
la part quil avait prise cette glorieuse expdition, et trois jours aprs on
lisait le rcit de la sance dans tous les grands journaux de Paris.
En revanche, les journaux anglais dclarrent unanimement que ce
Corcoran tait un misrable aventurier, bandit de profession, quil avait
drob le prcieux manuscrit du Gouroukaramta un voyageur anglais dans

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les montagnes des Ghtes, et quil avait fait alliance avec Nana-Sahib pour
assassiner tous les Anglais de lInde.
Les journaux allemands se partagrent entre deux camps. Les uns
assurrent que la dcouverte du Gouroukaramta ntait pas nouvelle ;
les entendre, ce livre tait depuis longtemps publi ; le docteur Cornelius
Gunker, de Berlin, lavait eu dans les mains ; le docteur Hauffert, de
Gttingue, en prparait depuis longtemps une traduction ; le professeur
Spellart, dIna, crivait un commentaire sur son origine probable. Lautre
camp dclara nettement que le manuscrit tait faux, que la copie envoye
par Corcoran tait luvre de son imagination ; quil navait lui-mme
jamais vu ni le Gouroukaramta, ni lInde ; que les philologues franais
taient faits tout au plus pour nouer et dnouer les cordons des souliers
des philologues allemands ; que cette nation vaniteuse et lgre qui habite
entre le Rhin, les Alpes, la Mditerrane, les Pyrnes et locan Atlantique,
tait incapable de rien crire ou dire qui ft utile et bon ; quelle ne saurait
jamais que danser et faire lexercice feu ; que si par hasard quelquun
de ses citoyens avait un peu plus de sens et de jugement que les autres,
il le devait son origine germanique, tant ncessairement n en Lorraine
ou en Alsace ; quil fallait, par consquent, reprendre ces deux provinces
allemandes, frauduleusement dtaches de la grande patrie dArminius, et
quenfin le sabre allemand, la pense allemande, la critique allemande, la
sagesse allemande et la choucroute allemande (bien entoure de saucisses)
taient au-dessus de tout.

quoi un journal franais trs connu rpliqua en prenant tmoin les


immortels principes de 1789, et un autre en profita pour rclamer la libert
des mers et la neutralisation des dtroits, ce qui acheva dclaircir la
question si vivement controverse de lorigine du Gouroukaramta.
Pendant ce temps, Corcoran vivait heureux Bhagavapour et gouvernait
paisiblement ses peuples ; mais un vnement imprvu troubla sa vie et,
comme on le verra dans le prochain chapitre, altra la tendre amiti qui
lunissait Louison.

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II
Premire escapade de Louison
Un matin, Corcoran tait assis dans le parc lombre des palmiers. Cest
l quil tenait son conseil et quil rendait la justice aux Mahrattes, comme
saint Louis Vincennes ou Djocs le Mde en son palais dEcbatane.
Prs de lui, la belle Sita lisait et commentait les divins prceptes du
Gouroukaramta.
Tout coup Sougriva parut. On na pas oubli sans doute que Sougriva
tait ce courageux brahmine qui avait aid si puissamment Corcoran
vaincre les Anglais. En rcompense, il tait devenu son premier ministre.
Sougriva se prosterna devant son matre et devant Sita en levant ses
mains en forme de coupe vers le ciel ; puis, avec la permission de Corcoran,
il sassit sur un tapis de Perse, attendant quon le questionnt.
Eh bien, quelles nouvelles ? demanda Corcoran.
Seigneur, rpondit Sougriva, lempire est tranquille. Voici les journaux
anglais de Bombay. Ils disent de vous tout le mal possible.
Bons Anglais ! Ils veulent me faire une rputation. Voyons le Bombay
Times.
Il dplia le journal et lut ce qui suit :
Maintenant que la rvolte des cipayes touche sa fin, il serait peut-
tre temps de rtablir lordre dans le pays des Mahrattes et dinfliger cet
aventurier franais le chtiment quil mrite.
On nous apprend que ce vil chef de brigands, soutenu par une bande
dassassins de toutes les nations, lcume de la terre habitable, commence
stablir solidement Bhagavapour et aux environs. Non content davoir,
par un crime atroce, t son royaume et la vie au vieil Holkar, il a, dit-on, eu
leffronterie dpouser sa fille Sita, la dernire descendante des plus anciens
rois de lInde, et cette malheureuse femme, qui tremble de subir un jour le
funeste sort de son pre, est force de partager le trne avec le meurtrier
dHolkar.
Bravo ! trs bien ! scria Corcoran. Cet Anglais dbute dune faon
admirable. Ah ! ah ! il parat quen effet ils se croient dj les plus forts,
puisquils commencent minsulter Voyons la suite.
Ce nest pas tout. Ce misrable, qui sest chapp, dit-on, du
pnitencier de Cayenne, o il tait enferm avec quelques milliers de ses
pareils, a mis tout le pays des Mahrattes en coupe rgle. Suivi dune arme
nombreuse, il parcourt, pille et ranonne, lune aprs lautre, toutes les
provinces du royaume dHolkar, mettant feu et sang tout ce qui ose
rsister

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Corcoran jeta le journal.
Voil, dit-il, comme on crit lhistoire. Cest par ces mensonges que
lord Braddock, le gouverneur gnral de lInde, se prpare mattaquer.
Seigneur, dit Sougriva, que comptez-vous faire ?
Moi ! rien du tout. Si lord Braddock tait homme mettre habit bas
et saligner avec moi sur le terrain, lpe la main, je lui couperais la
gorge comme il faut ; mais ce gros milord ne voudra jamais risquer sa peau
de seigneur Il faut le payer de mme monnaie. Cest mon Moniteur de
Bhagavapour qui sera charg de rpliquer.
Cher seigneur, interrompit Sita, voudriez-vous descendre vous
justifier ?
Qui ? Moi ! Que Vichnou men prserve ! Est-ce quon se justifie
lorsquon est accus davoir tu pre et mre ? Mon Moniteur dira que
Barclay est un ne que jai trill durement, que le gouverneur de Bombay
est un drle et un va-nu-pieds, que lord Braddock est un bandit quon devrait
empaler, et que tous trois tremblent devant moi comme le chevreuil devant
le tigre. Quil orne ces belles choses de son style indien et quil y ajoute tout
ce que son imagination lui offrira de plus mortifiant pour ces trois grands
personnages. Puisque la presse est libre dans mes tats, cest bien le moins
quelle me serve quelque chose contre mes ennemis.
ce propos, seigneur, reprit Sougriva, les journaux de Bhagavapour,
profitant de la libert que vous leur laissez, crient tous les jours contre vous.
Ah ! ah ! Et que disent-ils ?
Que vous tes un aventurier, capable de tous les crimes, que vous
opprimez le peuple mahratte, et quil faut vous jeter par terre.
Laisse-les dire. Puisque je suis leur matre, il faut bien quils mdisent
de moi.
Mais, seigneur, si lon se rvolte ?
Et pourquoi se rvolteraient-ils ? O trouveraient-ils un meilleur
matre ?
Mais enfin, seigneur, insista Sougriva, sils prennent les armes ?
Sils prennent les armes, ils violent la loi. Sils violent la loi, je les ferai
fusiller.
Quoi ! ne ferez-vous aucune grce ? demanda Site.
Aucune pour les chefs. Quand un homme libre viole la loi qui assure
sa libert et celle dautrui, il est sans excuse, et mrite quon en finisse avec
lui par la corde, la mitraille ou lexil.
Tout coup Corcoran interrompit la conversation, et, se tournant vers
Louison, qui tait nonchalamment couche sur le tapis ct de Sita :
Quen penses-tu, ma chrie ? dit-il.

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Louison ne rpondit pas. Elle ne parut mme pas avoir entendu la
question. Son regard, dordinaire si fin, si intelligent et si gai, errait dans le
vide et paraissait distrait.
Louison est malade, dit Sita.
Corcoran frappa sur un gong. Aussitt Ali savana. Ctait, on sen
souvient, le plus brave et le plus fidle des serviteurs dHolkar, et cest lui
qutait confie la garde de Louison.
Ali, demanda Corcoran, est-ce que Louison a perdu lapptit ?
Non, seigneur.
Quelquun la-t-il maltraite.
Seigneur, personne noserait.
Do vient donc sa distraction ?
Ali rpondit :
Seigneur, elle, sort, depuis trois jours du palais ds due le soleil se
couche, et elle va errer toute seule dans le parc au clair de la lune.
Et quelle heure rentre-t-elle ?
Quand le soleil se lve. Le premier soir, je voulais tenir les portes
fermes, mais elle a commenc rugir si fortement, que jai eu peur quelle
ne voult me dvorer, et, par Siva ! je ne suis pas encore las de vivre.
Au clair de la lune ! dit Corcoran, tout pensif.
Seigneur, reprit Ali, elle nest pas tout fait seule.
Ah ! ah ! Est-ce que tu vas lui tenir compagnie ?
Moi ! seigneur, je men garderais bien. Jai voulu la suivre hier au soir ;
mais elle naime pas quon la surveille. Elle sest retourne si brusquement
vers moi, que jai couru jusquau palais sans marrter.
Mais enfin, comment sais-tu quelle ntait pas seule ?
peine rentr dans le palais, je montai sur le toit en terrasse, et, grce
au clair de lune, japerus la tigresse qui tait tendue sur le mur du parc et
qui avait lair dcouter un discours Tout coup, celui que je ne voyais
pas prit son lan et sauta sur le mur. Je vis sa tte et ses griffes, car ctait
un grand et fort tigre dune beaut admirable ; mais Louison fut sans doute
mcontente, car dun coup de griffe elle le repoussa et le fit dgringoler dans
le foss. Il ne se tint pas pour battu et continua son discours ; mais il nosa
pas renouveler lassaut, car le mur a plus de trente pieds de haut, et il avait
d se fouler au moins une patte. Enfin, il se retira en rugissant.
Ma foi, dit Corcoran, il faudra que je voie cela.

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III
Grande bataille
Ds le soir mme, vers six heures Corcoran se mit lafft dans le parc.
Par prcaution et de peur davoir lutter contre le compagnon de Louison,
il prit un revolver.
Il avait tort. Il ne faut jamais se mler, sans ncessit, des affaires de
son prochain, et mme de ses plus intimes amis ; au reste, Corcoran fut
svrement puni de sa curiosit, ainsi quon le verra bientt.
Vers six heures un quart, assis sur le mur, quelques pas de lendroit
dsign, il entendit un grand bruit de feuilles froisses. Ctait ltranger
qui se rendait son poste, dans le foss, au pied du mur, et qui annona
tout dabord sa prsence par un rugissement voil, comme sil et, voulu (et
ctait, en effet, son intention) ntre entendu que de Louison. Celle-ci ne se
fit pas attendre. Elle slana dun bond sur le mur, jeta un regard distrait
dans le foss et, sans smouvoir de la prsence de Corcoran, quelle voyait
trs bien, couta le discours du grand tigre.
Il a t longtemps la mode de croire que les animaux navaient quun
vague instinct et quils ne raisonnaient ni ne sentaient. Descartes la dit ;
Malebranche la confirm ; tous deux se sont appuys sur le tmoignage de
plusieurs illustres philosophes : ce qui prouve que les savants nont pas
le sens commun.
Que Malebranche mexplique, si cest possible, pourquoi le tigre venait
rgulirement tous les soirs faire visite Louison, et quel scrupule de
dlicatesse empchait celle-ci de le suivre au fond des bois et de reprendre sa
libert. Ctait (qui pourrait en douter ?) lamiti de Corcoran qui la retenait
Bhagavapour. Ils se connaissaient et saimaient depuis si longtemps, que
rien ne semblait plus pouvoir les sparer.
Ils se sparrent pourtant.
La conversation du grand tigre et de Louison devait tre intressante, car
elle tait fort anime. Corcoran, qui prtait loreille et qui entendait la langue
des tigres aussi bien que le japonais et le mandchou, la traduisit peu prs
ainsi :
ma chre sur aux yeux fauves, qui brillent dans la nuit sombre
comme les toiles du ciel, disait le tigre, viens moi et quitte cet odieux
sjour. Laisse l ces lambris dors et ce palais magnifique. Souviens-toi
de Java, cette belle et chre patrie, o nous avons pass ensemble notre
premire enfance. Cest de l que je suis venu en nageant dle en le jusqu
Singapour, et redemandant ma sur tous les tigres de lAsie. Jai parcouru
depuis trois ans Java, Sumatra, Borno. Jai fouill toute la presqule de

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Malacca, jai interrog tous ceux du royaume de Siam, dont le pelage est
si soyeux et si lustr, tous ceux dAva et de Rangoun, dont la voix retentit
comme un clat de tonnerre, tous ceux de la valle du Gange, qui rgnent
sur le plus beau pays de la terre. Enfin je te retrouve ! Viens au bord du
fleuve limpide, au milieu des vertes forts. Mon palais, moi, cest la valle
immense, cest la montagne qui se perd dans les nuages, le Gaurisankar,
dont nul pied humain na foul les neiges ternelles. Le monde entier est
nous, comme il est toutes les cratures qui veulent vivre librement
sous les regards de Dieu. Nous chasserons ensemble le daim et la gazelle,
nous tranglerons le lion orgueilleux et nous braverons le lourd lphant, ce
misrable esclave de lhomme. Notre tapis sera lherbe frache et, parfume
de la valle, notre toit sera la vote cleste. Viens avec moi.
En mme temps une mlodie trange, qui avait lapparence dun
rugissement sauvage, roulait dans son gosier en escades sonores.
Louison ne se laissa pas mouvoir. Dun coup dil expressif elle
lui montra Corcoran, ce qui, dans la langue des tigres, signifiait assez
clairement : Mon cher frre la robe tachete, jcoute avec plaisir tes
discours, mais il y a des tmoins.
Les yeux du tigre se tournrent aussitt vers le Malouin et exprimrent
la plus terrible frocit, ce qui signifiait videmment :
Nest-ce que cet importun qui te gne ? Sois tranquille, je vais ten
dbarrasser sur-le-champ.
Dj il se ramassait pour prendre son lan et sauter sur le mur. De son
ct, Corcoran sapprtait le recevoir avec son revolver
Au moment mme o le grand tigre slanait, un autre tigre, que
personne navait vu ni entendu jusque-l, bondit sur lui, le saisit la gorge et
le fit rouler sur lherbe. Le premier se releva aussitt et, dun coup de sa griffe
puissante, entama les entrailles de son ennemi en poussant un rugissement
de fureur. Le combat fut quelques instants douteux. Le frre de Louison,
quoique surpris, se dfendait vaillamment. Leurs forces taient peu prs
gales, et une haine pareille les animait lun contre lautre.
Louison les regardait tranquillement, quoiquelle ne ft pas indiffrente
la querelle ; mais elle avait trop lorgueil de sa race et de sa famille pour
craindre que son frre pt tre vaincu et quun tigre du Bengale lemportt
sur un tigre de Java.
Cependant la victoire parut se dcider contre le frre de Louison. Il roula
sur le gazon et poussa un cri de dtresse. ce cri, les yeux de Louison
tincelrent de mpris. Elle poussa un sourd rugissement qui semblait dire.
Malheureux ! tu fais honte ta race.
Ce rugissement rendit la force et le courage au malheureux tigre. Il
regarda une dernire fois Louison, donna un coup de dents dsespr son

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adversaire et slana, en grimpant avec la rapidit de lclair, sur un chne
voisin, dans les branches duquel il parut chercher un asile.
Lautre, se croyant matre du champ de bataille, entonna, dune voix qui
ressemblait un tonnerre lointain, son chant de triomphe.
Mais ce chant fut aussi court que sa victoire. Le vaincu, se glissant darbre
en arbre jusqu un sycomore dont les branches pendaient peu de distance
du vainqueur, bondit tout coup sur lui et, dun effort, dsespr, le saisit
la gorge et ltrangla net.
Celle fois, la bataille tait termine, et le grand tigre parut attendre les
flicitations de Louison. Celle-ci, charme du courage de son frre, se dcida
enfin sauter bas du mur et disparut dans les tnbres.
Corcoran eut dabord envie de la suivre, mais il rflchit que la nuit tait
obscure et pleine de piges, et quil valait mieux attendre le lever du jour. Il
rentra donc, trs afflig de la perte de Louison, et sendormit bientt, mais
dun sommeil agit.
Le matin, au moment o il sortait du palais, dcid lui donner la chasse,
il la vit revenir dun air aussi gai et dun cur aussi content que si elle navait
rien eu se reprocher.
cette vue, le Malouin ne fut pas matre de sa colre, et il alla chercher
Sifflante, sa fameuse cravache.
Louison demeura stupfaite. Elle tait alle se promener ; quoi de plus
naturel ? Ntait-elle pas ne dans les bois, au bord des grands fleuves ?
Avait-elle perdu le droit imprescriptible, antrieur et suprieur, daller et de
venir ? Elle avait suivi Corcoran comme un ami ; devait-elle le con sidrer
dsormais comme un matre ?
Voil ce que disaient les yeux de la tigresse ; mais le Malouin ne
rflchissait pas que lui-mme, en pousant Sita et en la prfrant tout,
avait fait quelque chose de semblable et manqu aux devoirs de lamiti ; il
ne songeait, comme cest lusage de tous les hommes, quaux torts de son
amie, et il leva Sifflante sur les paules de Louison.
Ce geste la remplit dindignation. Quoi ! cest ainsi quil la traitait ! Le
cur de Louison se gonfla, ses yeux se remplirent de larmes ; elle se rejeta en
arrire par un bond si brusque, quil fut impossible Corcoran de la retenir.
Il sentit alors sa faute et voulut la rparer. Il jeta au loin la cravache
et voulut prendre la tigresse par la douceur ; il lui fit les appels les plus
touchants et protesta que jamais il ne lui infligerait lodieux chtiment dont
elle avait t menace un instant.
Elle sapprocha, se laissa caresser, couta en silence les discours de
Corcoran, alla baiser la main de Sita et parut avoir tout oubli ; mais il vit
bien que quelque chose stait rompu entre eux, et que la premire fleur

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de leur amiti rciproque tait fltrie et dessche. Il rsolut donc de la
surveiller plus que jamais et de ne plus la laisser sortir sans lui.
Vers cinq heures du soir, au moment o Louison se prparait
recommencer sa promenade, Corcoran lenferma dans la grande salle du
palais dHolkar, situe un premier tage et qui dominait le parc dune
hauteur de trente pieds. Pour plus de sret, il mit le gros lphant Scindiah
en embuscade sous les fentres. La jalousie qui animait Scindiah contre
Louison (tous deux se disputaient les bonnes grces de Situ) rpondait
Corcoran de sa fidlit.
Rien ne saurait peindre lindignation de Louison, quand elle se vit
enferme et traite en prisonnire de guerre. Elle rugissait si terriblement,
que le palais en trembla sur sa buse, et que les habitants de Bhagavapour se
cachrent dans leurs cuves.
Corcoran lentendit et en eut piti. Situ mme implora la grce de
Louison, et ses principaux serviteurs, qui craignaient dtre mis en pices
par la redoutable tigresse, se jetrent aux pieds du matre pour demander sa
libert.
Maharajah, dit Ali, seigneur du Bundelkund et de Goualier, cousin
germain du soleil et de la lune, neveu des toiles, favori du tout-puissant
Indra qui claire les mondes, daigne ordonner que Louison soit relche, ou
nous sommes perdus.
Mais Corcoran tait de ces hommes qui ne reviennent jamais sur leurs
rsolutions. Sa tte avait la solidit du fer, et sa volont linflexibilit du
granit. Il refusa donc absolument de rendre la libert Louison.

Celle-ci, cependant, ne perdait pas courage. Voyant que personne ne


viendrait la dlivrer, elle bondit tout coup dun lan furieux, enfona lune
des fentres de la salle et, toute sanglante, allait prendre la fuite.
Mais un grave accident la retint. Trop presse de sauter par la fentre pour
mesurer son lan, elle tait tombe, non pas sur le gazon, mais sur le dos de
llphant Scindiah, qui tait justement charg dempcher toute escapade.
Il ne pouvait rien arriver de plus malheureux la pauvre Louison.
Outre que Scindiah ne laimait pas, elle tomba si malencontreusement,
elle si adroite en toutes choses, quelle se sentit glisser du dos de llphant
jusqu terre, et par instinct, de peur de se casser le nez, enfona ses griffes
acres dans les paules de Scindiah. Par ce moyen elle se retint en quilibre,
et un autre saut laurait mise terre ; mais Scindiah la guettait.
Au moment o elle allait slancer, llphant la saisit dlicatement par le
cou avec sa trompe, lenleva comme une plume, la balana trois fois dans les

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airs, comme un habile frondeur brandit sa fronde, et la rejeta dans la grande
salle du palais.
Corcoran, qui observait cette scne en silence, ne put sempcher de rire
du tour et de ladresse de Scindiah. Mais ce rire redoubla la rage de Louison.
peine retombe sur ses pattes, elle reprit son lan, essayant cette fois
dviter la dangereuse trompe de Scindiah.
Inutile effort ! Scindiah lattrapa au passage, comme une hirondelle
attrape les mouches au vol, la posa dlicatement terre sans la lcher ni
lui faire aucun mal, la souleva lentement pour la regarder, comme sil avait
eu son lorgnon, et tout dun coup, quoiquelle se dbattt avec une fureur
indescriptible, la rejeta de nouveau dans la grande salle du palais.
Le jeu devenait dangereux et commenait passer la plaisanterie.
Corcoran le sentit, et il allait intervenir pour empcher un combat o
Louison, malgr tout son esprit et son courage, navait pas le beau rle,
lorsque laffaire changea subitement de face par larrive dun nouveau
combattant.
Le grand tigre de la veille tait arriv au rendez-vous une demi-heure plus
tt qu lordinaire. Il entendit tout coup les rugissements de Louison et
les grondements moqueurs de Scindiah. Inquiet, il slana dun bond sur
le mur du parc, vit de loin ce qui se passait, et savana en rampant vers
le gros lphant, qui, tout occup de son jeu, ne sattendait pas livrer un
nouveau combat.
Mal lui en prit, car Louison, qui de la fentre guettait larrive du tigre,
ne leut pas plus tt aperu quelle se prpara de nouveau le rejoindre.
Elle lui donna du regard le signal de lattaque et tandis que Scindiah,
suivant sa tactique ordinaire, avanait sa trompe pour lattraper au passage,
il sentit tout coup une douleur aigu. Le tigre, profitant de ce que Scindiah
avait le dos tourn, stait lanc sur lui sans tre vu, et il lui dchirait la
queue avec ses griffes. Scindiah se retourna et voulut saisir son ennemi
avec sa trompe ; mais Louison, plus prompte que la pense, profitant de
loccasion, sauta lgrement sur son dos, de l terre et prit la fuite. Le grand
tigre, content davoir fait diversion, et dlivr sa sur, ne se soucia plus de
la queue de llphant et, ne pensant plus qu viter sa trompe, sempressa
dimiter lexemple de Louison.
Dj tous deux avaient gagn le mur du parc et allaient sauter de lautre
ct, quand Scindiah, honteux davoir t tromp, et trop lourd pour rattraper
les fugitifs, saisit avec sa trompe une grosse pierre et la lana sur le tigre
avec une telle roideur, que sil lavait atteint dans le flanc il laurait cras
comme un raisin. Heureusement, il manqua son coup. La pierre ne toucha
qu peine le tigre la naissance de la queue, et le culbuta dans le foss sans
lui faire dautre mal. Quant Louison, ds quelle eut vu Scindiah ramasser

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la pierre, elle devina son dessein et bondit de lautre ct du mur avec une
agilit extraordinaire. L, se voyant en sret, elle releva, plaignit et consola
son compagnon, qui lchait tristement sa blessure, et partit avec lui, bien
rsolue ne plus revoir jamais, ni le palais, ni Corcoran, ni mme la belle
Sita, qui la comblait tous les jours de caresses et de sucreries.
Mais quon se rassure. Ce nest pas ainsi que devait finir lamiti de
Louison et de Corcoran. Le destin devait les rapprocher bientt dans les plus
graves circonstances.
Ce mme destin combla quelques mois plus tard les vux de Corcoran
et de Sita. Dieu leur donna un fils aussi beau que sa mre et qui fut appel
Rama, du nom de lillustre chef de la dynastie des Raghouides, dont Sita tait
la dernire descendante. La joie des Mahrattes fut au comble ; ils voyaient
renatre en lui cette race glorieuse. Pendant trois jours toute la nation clbra
par des banquets splendides cet heureux vnement. Corcoran, toujours
conome pour lui-mme, mais gnreux pour son peuple, fit seul les frais
de ces ftes et de ces rjouissances publiques. Pour la premire fois depuis
que le monde est monde, on vit un prince qui donnait de lurgent ses sujets
au lieu de leur en demander. Ce fait mme est si merveilleux, quil pourrait
faire mettre en doute lauthenticit de lhistoire du capitaine Corcoran et la
vracit de lhistorien, si quinze millions de Mahrattes, tmoins oculaires,
ne vivaient pour attester la gnrosit du maharajah, et si lon ne trouvait
la description du banquet dans une correspondance du Bombay Times du
21 octobre 1858. Le correspondant termine son rcit par les rflexions
qui suivent, et qui montrent bien toute linquitude que des maximes de
gouvernement si nouvelles causaient aux journaux anglais de lInde.
On ne peut nier que le maharajah actuel, malgr son origine trangre,
ne soit devenu trs populaire parmi les Mahrattes. Il a diminu limpt
des cinq diximes ; il a supprim les leves dhommes que faisaient ses
prdcesseurs ; son arme, qui est peu nombreuse et compose seulement de
volontaires, manuvre avec un ensemble et une prcision admirables ; il a
fait venir de France et pay comptant cent mille carabines rayes, pourvues
de sabres-baonnettes et semblables celles des tirailleurs de Vincennes ;
son artillerie, sans tre excellente, est trs lgre et trs suprieure
celle que nous pouvons lui opposer dans lInde, ou, par la ngligence,
lincurie et lincapacit de lord Braddock et de ses prdcesseurs, toutes
nos institutions militaires ont misrablement dpri ; il nest pas seulement
un gnral habile, ainsi que le colonel Barclay la prouv ses dpens,
il est le premier soldat de son arme. Ses sujets ont pour lui une sorte
dadmiration superstitieuse. Les Indous croient, et il laisse dire, que son
corps est impntrable aux balles et aux poignards. Aussi personne ne serait
assez hardi pour se mesurer avec lui, si lon pouvait avoir envie de conspirer

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contre sa vie. Sa cravache seule ferait trembler les assassins. Du reste, il est
affable, bienveillant, doux avec tout le monde est surtout avec les faibles et
les opprims.
Quiconque veut pntrer dans son palais peut le faire toute heure,
sans que les serviteurs repoussent ou interrogent le nouveau venu. Une seule
partie du palais est rserve, et cest celle quaucun gentleman ne voudrait
montrer, je veux dire les appartements de la reine ; mais Sita se montre
elle-mme tous les jours au public, et le peuple peut la voir et lui parler.
Je dois mme dire que sa beaut merveilleuse et sa bont, dont on raconte
des traits surprenants, ne sont pas les moindres causes de la popularit du
maharajah Corcoran.
Son essai de gouvernement reprsentatif a beaucoup mieux russi quon
ne devait sy attendre dans un pays habitu jusquici au plus dur esclavage ;
ses dputs, comme il les appelle, commencent comprendre leurs intrts
et les discuter trs passablement. Pour lui, il ne cherche influencer
personne ; il coute patiemment tout le monde et mme les imbciles, car,
disait-il lautre jour en riant un Franais qui est venu le visiter, ceux-l
aussi ont droit de donner leur avis, dautant mieux quils forment toujours
la majorit.
Un tel homme, devenu, si jeune encore, par un coup de fortune, par son
audace et par son gnie, chef dune nation puissante lge o Napolon
Bonaparte lui-mme ntait encore quun simple officier dartillerie, est
lennemi le plus redoutable que nous puissions rencontrer dans lInde. Il
a tout le gnie de Robert Clive et de Dupleix sans leur rapacit. Il naime
pas largent, qui est la grande passion de tous les matres de lInde ; il sait
caresser toutes les classes, flatter tous les prjugs et parler toutes les langues
de lInde. Ce sont l de grands moyens de plaire une nation incapable
de se gouverner elle-mme et qui a toujours eu pour matres des trangers,
musulmans ou chrtiens.
Cest lord Braddock de surveiller soigneusement cet homme
redoutable. Sil faisait venir dEurope quelques aventuriers dtermins
comme lui, sil augmentait peu peu son arme dj trs aguerrie, et sil
faisait appel tous les mcontents de lInde, peut-tre mettrait-il en danger
notre domination plus facilement que nont pu le faire le sanguinaire Nana-
Sahib et la reine dOude.
On objectera quil aurait pu se joindre aux Cipayes rvolts et quil
ne la pas fait, ce qui est une marque de ses sentiments pacifiques. Sa
tranquillit ntait quapparente. Il achve ses prparatifs. Quelques-uns
de ses missaires font courir des prophties dans le peuple : il est dit
publiquement dans les tavernes et dans fous les lieux publics que la

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dlivrance de lInde est proche, et quelle sera due un homme au teint blanc
qui aura pass la mer.
Si lon pouvait conclure avec lui une alliance solide, il faudrait le faire,
car il ny a pas dami plus prcieux ou dennemi plus redoutable ; mais on
sy est mal pris : on la trait dabord comme un aventurier, comme un bandit
sans feu ni lieu ; on a excit en lui deux passions redoutables : lambition et
lamour de la vengeance ; il nest plus temps aujourdhui de se fier lui. Tt
ou tard il nous fera la guerre. Dj, bien loin de consentir, comme tous les
princes de lInde, subir la prsence et la tutelle dun rsident anglais, il na
voulu entretenir avec nous aucune relation damiti ou de bon voisinage. Il
a donn asile tous les fugitifs qui craignaient notre vengeance, et lorsquon
lui a demand de les livrer, il a rpondu quun Franais ne livrait jamais ses
htes.
Tout cela indique assez quels sont ses desseins, et le plus sage serait
de le prvenir avant quil ait eu le temps de se rendre redoutable. Malgr
toute son audace et ses succs, il nest pas sans sujets dalarme. Les rformes
quil a introduites dans ladministration et les lois du peuple mahratte,
bien quapprouves par son assemble lgislative, ont excit la haine des
Zmindars, grands propritaires fonciers qui disposaient de tout avant son
arrive. Il ne serait pas difficile dexciter leur jalousie et, en leur donnant
appui, de renverser le nouveau maharajah. Cest mme le seul moyen de
prvenir le danger dont nous sommes menacs, et lord Braddock aura
ainsi une belle occasion de rparer ses fautes passes et de signaler son
administration par un coup dclat.
On voit, par larticle qui prcde, quelle opinion avaient de Corcoran ses
ennemis les Anglais.
peu de chose prs, ils avaient raison, car le Malouin, sans communiquer
son dessein personne, avait repris le plan de Dupleix et du fameux Bussy, et
se proposait de chasser les Anglais de lInde ; mais une si grande entreprise
ne pouvait pas tre excute avant cinq ou six ans, et il attendait en silence.
Malheureusement les Anglais le prvinrent, ainsi quon va le voir.

16
IV
Le docteur Scipio Ruskaert
Un matin, Corcoran avait quitt Bhagavapour, et il visitait avec soin les
frontires de ses tats, rendant la justice, rformant ladministration, faisant
manuvrer son arme, construire des routes et des ponts, car il tait oblig
de faire lui seul tous les mtiers.
Sita se trouvait seule dans le palais dHolkar. ses pieds, sur le gazon,
jouait gracieusement son fils, le petit Rama, g de deux ans peine, mais
qui dj annonait toute la force de son pre et toute la grce de sa mre.
Devant eux, le gros lphant Scindiah agitait doucement sa trompe pour
amuser lenfant qui riait et, prenant des drages dans une bote sur les genoux
de sa mre, les mettait dans le creux de la trompe. Scindiah, sans stonner,
les portait sa bouche et les faisait craquer sous ses dents.
Scindiah, mon gros ami, dit Sita, veille bien sur mon petit Rama, et
protge-le comme tu me protgeais quand jtais enfant comme lui.
Llphant inclina sa trompe avec gravit.
Rama, dit la mre, donne-lui la main.
Aussitt lenfant avana sa petite main dlicate et la plaa dans le creux
de la trompe de Scindiah, qui le saisit avec prcaution et le plaa sur son
dos, o le petit Rama se mit aussitt danser et crier de joie.
Puis, sur lordre de Sita, il fut remis terre avec prcaution.
Encore ! encore ! criait Rama.
Llphant recommena la mme manuvre et plaa lenfant sur son cou.
Rama, saccrochant ses deux longues oreilles, poussait de nouveaux clats
de rire :
Scindiah ! je veux que tu marches.
Llphant marchait.
Scindiah ! je veux que tu trottes.
Et il trottait.
Scindiah ! je veux que tu galopes.
Et il faisait au galop le tour du parc.
Merci, mon gros Scindiah, dit Rama, je taime bien. Baisse la tte
maintenant. Je veux descendre tout seul.
Et saccrochant des pieds et des mains aux longues dfenses divoire de
llphant, il se laissait glisser doucement jusqu terre.
Pendant ces jeux et ces rires, on annona Sougriva.
Madame, dit-il Sita, un tranger dEurope vient de se prsenter au
palais. Il se dit Allemand, savant, photographe, et il porte lunettes. Que faut-

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il en faire ? Mon avis est de le renvoyer ou de le pendre. Il a plus lair dun
espion que dun honnte homme.
Mes anctres, dit Sita, nont jamais refus lhospitalit personne.
Amenez-moi cet tranger.
LAllemand fut introduit dans le parc. Ctait un homme de haute taille,
brun de visage et marqu de la petite vrole. Il avait des lunettes bleues, pour
le garantir de la rverbration du soleil sur le sable, disait-il.
Soyez le bienvenu, dit Sita. Qui tes-vous ?
Madame, rpondit lAllemand, qui parlait assez purement
lhindoustani, je mappelle Scipio Ruskaert, je suis docteur de luniversit
dIna, et charg par la Socit gographique de Berlin de faire des tudes
et dcrire un mmoire sur la composition gologique, la flore et la faune
des monts Vindhya. Jai t attir ici par la grande rputation de science et
de gnrosit de lillustre maharajah Corcoran, votre poux. Sa gloire et son
gnie sont dj si connus, que
Ltranger avait trouv le ct faible de Sita. Cette femme admirable, et
presque unique en son genre, ne pouvait pas entendre de flatterie plus douce
que lloge de son mari. LAllemand lui parut aussitt le meilleur et le plus
sincre des hommes. Il admirait Corcoran ; ntait-ce pas assez pour mriter
toute confiance ?
Aprs beaucoup de questions sur lEurope en gnral, et sur lAllemagne
et la France en particulier :
On massure, dit Sita, que vous tes photographe. Quest-ce que cela ?
LAllemand le lui expliqua, et dit quil sentendait fort bien faire des
portraits.
Autre pige o Sita devait tout naturellement tomber. Quelle femme
rsiste au plaisir de voir sa propre image et de contempler sa beaut ? Et,
dailleurs, quel plaisir doffrir Corcoran, ds son retour, son portrait et celui
de Rama !
En un clin dil, lAllemand disposa ses instruments, sa chambre noire
et ses plaques, Sita prit Rama dans ses bras, quoiquil se dbattt de toutes
ses forces, et lopration commena.
Tout russit merveille, et Sita, enchante du succs de son ide, voulut
quon donnt lhospitalit ltranger jusquau retour de Corcoran.

LAllemand sinclina humblement, et allait suivre Sougriva ; un incident


fcheux augmenta les soupons de lIndien.
Scindiah, tmoin muet de cette scne, ne paraissait pas plus charm
que Sougriva de larrive de ltranger. Cependant il ne grognait pas et se

18
contentait de lui tourner assez grossirement le dos, lorsque le petit Rama
fut pris dune fantaisie subite.
Maman, cria-t-il, je veux que tu fasses faire mon portrait en mme temps
que celui de Scindiah.
Sita essaya de rsister, mais il fallu cder. Lenfant se plaa debout sur le
cou de Scindiah, en sappuyant sur la trompe releve de llphant, comme
un roi sur son sceptre, et lAllemand braqua son objectif.
Mais, comme tous les photographes, il se croyait un fort grand artiste et
voulut donner des conseils Scindiah, sur la manire de se poser. Scindiah se
laissa dabord poser de face, puis de profil, puis de trois quarts ; puis il revint
sa premire pose ; puis voyant quon allait encore le mettre de trois quarts,
il regarda lAllemand dun air qui nannonait rien de bon. Scindiath avait
ses nerfs et trpignait. Rama, tout fier de se tenir debout et sans broncher
une si grande hauteur (car llphant navait pas moins de dix-sept pieds de
haut), chantait de toutes ses forces une chanson dont les vers et la musique
taient de sa composition et qui commenait ainsi ;

Mon gros bibi,


Mon gros Scindi,
Veux-tu te taire ?
Veux-tu marcher.
Te promener,
Te balancer.
Te retourner
Pour tre photographi ?
Ran tan plan ! ran tan plan !
Cest moi qui monte llphant

Enfin lAllemand se dcida prendre Rama de face et Scindiah de profil,


et cria le sacramentel : Ne bougeons plus ! Une minute aprs il enleva la
plaque. Par malheur, pendant quil la montrait Rama enchant de son
image, Scindiah, qui le suivait, voulut aussi regarder son portrait, et comme
lAllemand tonn ne crut pas ncessaire de le lui montrer, le vindicatif
lphant alla remplir deau sa trompe, revint sournoisement et arrosa le
photographe des pieds la tte.
Rama clata de rire en voyant la bonne plaisanterie de son gros ami ;
Sita, pour consoler lAllemand, lui fit donner des habits secs et deux mille
roupies, puis gronda svrement Scindiah, qui paraissait enchant de sa belle
action. Sougriva secoua lentement la tte.

19
Madame, dit-il, Scindiah na jamais fait de mal personne, et il se
connat en physionomie. Si le visage de cet tranger lui dplat, il doit avoir
ses raisons pour cela. Dieu veuille que nous nayons pas nous repentir
davoir reu chez nous cet Allemand ! Au reste, il faut attendre le retour du
maharajah.
Ce retour ne tarda gure. Cinq jours plus tard, Corcoran entra dans le
palais et reut dans ses bras sa femme et son fils.
Le petit Rama grimpa, suivant son habitude, le long de son pre, atteignit
sans effort la ceinture, et se plaa enfin jambe de-ci, jambe de-l sur le cou
du capitaine, do, comme du haut dun trne, il dominait tous les assistants.
Papa, demanda-t-il, as-tu vu mon portrait ?
Quel portrait ? dit Corcoran tonn.
Le mien et celui de maman. Tu verras comme Scindiah est beau de
profil.
O donc est le peintre ? demanda Corcoran.
Cher seigneur, interrompit Sita, cest un tranger qui est venu en ton
absence, et nous a offert ses services.
Le maharajah frona lgrement les sourcils.
Quon me lamne, dit-il Quant toi, ma douce et charmante Sita,
tu ne peux rien faire que de bon ; mais ton me candide ne croit pas au mal,
et lon peut aisment te surprendre.
ce moment lAllemand entra. Ses lunettes bleues qui cachaient son
visage ne plurent pas Corcoran.
Qui tes-vous ? demanda-t-il.
Lautre raconta lhistoire quil avait dj dite Sita, et ajouta que le
glorieux maharajah
Cest bon ! cest bon ! interrompit Corcoran avec une certaine
impatience. Je sais davance ce quon dit aux rois quand on est devant eux,
et ce quon en dit quand ils ont le dos tourn Do vient que vous parlez
lallemand avec un lger accent anglais ?
Seigneur, rpliqua le photographe, ma mre tait Anglaise, et moi-
mme jai pass une partie de ma vie en Angleterre. Mais je suis fort connu
des frres Schlagintweit, qui voyagent en ce moment dans lHimalaya ; du
docteur Vogel, de Berlin, et du clbre Humboldt.
Vous pourriez le prouver ?
Oui, seigneur, et javais mme une lettre dintroduction de M. de
Humboldt auprs de Votre Majest ; mais je lai perdue dans un naufrage
avec beaucoup de livres et de papiers prcieux, et il ne mest rest quune
lettre de sir Samuel Barrowlinson, de Londres, qui a bien voulu me
recommander vous.

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Oui, je connais beaucoup sir Samuel, dit Corcoran avec un sourire, et,
quoique ses lettres de recommandation ne maient pas servi grand-chose,
je ferai volontiers honneur sa signature Voyons cette lettre.
Il la prit et la lut avec attention. Sir Samuel Barrowlinson recommandait,
en effet, son protg Corcoran avec beaucoup de chaleur et le dsignait
comme un des savants les plus illustres de toute lEurope, ou du moins
comme un de ceux qui le deviendraient bientt.
Excusez la svrit de cet interrogatoire, dit Corcoran ; jai le droit
de me dfier des Anglais, et au premier abord jai cru mais la lettre de
sir Samuel me rassure, et je veux dsormais vous considrer comme un
ami. Vous aurez une maison dans Bhagavapour. Npargnez rien pour vos
recherches. Demandez-moi des lphants, des voitures, des chevaux, des
serviteurs, une escorte et tout ce quil vous plaira. Mon palais est le vtre,
et je serai heureux de voir ma table un illustre savant.
En mme temps il le congdia sans attendre les remerciements dont
lautre allait tre prodigue.
Et toi, Sougriva, continua Corcoran quand lAllemand fut parti, ne le
perds pas de vue. Je ne sais pourquoi,Ce bloc enfarin ne me dit rien qui
vaille.
Du reste, ne lui refuse ni argent ni renseignements, de quelque nature que
ce soit. Si cest un espion, sa trahison en sera plus noire et plus indigne de
pardon ; si, au contraire, comme je le souhaite, cest un honnte homme, je
ne veux pas quil puisse se plaindre de mon hospitalit.
Sougriva sinclina et dit :
Seigneur, votre volont sera faite.
Voil, se dit Corcoran quand il fut seul, une de ces occasions o ma
pauvre Louison aurait fait merveilles. En dix minutes elle aurait reconnu
lespion sous la peau du savant, si cest rellement un espion. Par Brahma et
Vichnou, elle faisait admirablement ma police ; mais o est-elle maintenant ?
Dans les bois sans doute, avec son grand nigaud de tigre. Ah ! Louison,
Louison, vous ntes quune ingrate !
Il oubliait sa propre ingratitude. Au reste, il tait plus prs de revoir
Louison quil ne le croyait.

21
V
La famille de Louison
Quelques jours aprs, lAllemand tait dj le compagnon insparable
du maharajah. Bon convive, trs gai, plein de belle humeur, il
montait parfaitement cheval, chassait merveille, discutait thologie,
thogonie, cosmogonie, histoire naturelle avec une verve extraordinaire, ne
contredisant quavec modration, juste assez pour animer le discours, pas
assez pour laigrir ; enfin, il tait pour le petit Rama dune complaisance
inpuisable : il jouait avec lui la main chaude, il lui construisait des
vaisseaux de guerre en bois et lui montrait la lanterne magique et le diable
qui tire la queue du cochon, et le pauvre homme qui tire la queue du diable ;
bref, ctait un homme universel, et personne ne pensait, plus le surveiller.
Une occasion se prsenta cependant o Corcoran conut de nouveau
quelques soupons ; mais ce jour-l il lui arriva un vnement si heureux et
si inespr que toute inquitude disparut dans la joie de cet vnement.
Ctait un matin du mois de janvier 1860. Corcoran partit cheval
pour chasser le rhinocros. Le docteur Ruskaert laccompagnait avec une
vingtaine de serviteurs chargs de traquer lanimal. Tous deux taient bien
arms et bons cavaliers, de sorte que la chasse du rhinocros, qui nest jamais
sans danger, cause de la force prodigieuse du quadrupde, de son aveugle
imptuosit et de son impntrable cuirasse, ne paraissait cependant pas
pouvoir mal tourner.
Sita regarda Corcoran partir du haut du perron du palais, et retint avec
peine le petit Rama, qui criait et voulait monter sur Scindiah pour chasser,
lui aussi, le rhinocros.
Enfin, les chasseurs disparurent au tournant de la route, et Rama, tout
afflig, alla se consoler en montant sur les paules de Scindiah, aprs quoi
il dit quil tait plus grand que les plus grands arbres et quil dcrocherait
la lune, sil voulait.
Mais il ne la dcrocha pas, et sa mre ladmira pour avoir dit une si belle
chose, comme elle ladmirait quand il avait djeun de bon apptit ou quand
il se laissait moucher sans crier, ou quand il chantait en criant, ou quand il
criait en chantant, ou quand il avait la colique, ou quand il buvait de lhuile
de ricin, ou quand il prenait un lavement, ou quand il ne prenait rien. Sita
ladmirait toujours, et cest une bndiction de Dieu que davoir donn aux
mres une admiration si constante et si infatigable pour ces petits morveux.
Pour revenir Corcoran et son compagnon, ils senfoncrent dans la
fort et allrent se poster lentre dun carrefour par o devait passer
ncessairement le rhinocros. Cependant les traqueurs savanaient avec

22
de grands cris dans les jungles et jetaient de grosses pierres pour effrayer
lanimal et le faire sortir de sa retraite. Tout coup ces cris changrent de
nature. En cherchant le rhinocros, ils avaient veill un tigre royal de la
plus grande espce, qui dormait tranquillement lombre.
Il se leva lentement, tira ses quatre membres et jeta autour de lui un
regard distrait. Il entendit le bruit des tam-tams et, soit quil ft effray de
cette musique trange, soit, ce qui est probable, quil ft amateur de mlodies
plus douces et plus harmonieuses, il slana tout coup dans la direction
du carrefour et, par bonds immenses, arriva sans tre vu jusqu Corcoran
lui-mme. Celui-ci, cheval, le doigt sur la dtente de sa carabine, attendait
le rhinocros et regardait en face de lui. De lautre ct, le docteur Ruskaert
voyait venir le tigre et aurait d avertir son compagnon ; mais il nen fit rien ;
tait-il troubl par la peur, ou plutt, comme le maharajah le prsuma plus
tard, aurait-il t bien aise de sa mort ?
Tout coup un poids norme tomba sur la croupe du cheval de Corcoran
et la fit plier jusqu terre. Ctait le tigre qui venait lattaquer par-derrire.
Comme le Malouin avait le doigt sur la dtente, le choc du tigre fit partir en
lair le coup de sa carabine, et il se trouva dsarm. De plus, le cheval bless
mortellement, sabattit dune faon si malheureuse que le cavalier demeura
immobile, ayant une jambe engage sous le corps de sa monture. Il scria
aussitt :
moi ! moi ! Ruskaert ! Tirez donc ! tirez vite !
Mais Ruskaert demeura immobile et attentif, quoiquil ft arm et quil
pt aisment faire feu.
Dans cette situation dsespre, Corcoran ne perdit pas courage. Comme
il navait pas le temps de prendre son revolver suspendu sa ceinture, il
donna avec la crosse de sa carabine un coup si formidable sur le mufle du
tigre, dont il sentait dj la chaleur sur son cou, que le tigre lcha prise et
recula de douleur.

Ce ne fut quune seconde, mais elle suffit Corcoran pour se dgager et


se trouver debout. De la main gauche saisissant son revolver, il allait faire
feu sur le tigre qui revenait la charge, lorsquun accident imprvu mit fin
au combat.
Tout coup, un autre tigre, un peu moins grand, mais plus beau que le
premier, arriva en bondissant, et, au lieu de secourir son camarade, le saisit
la gorge avec ses dents, le roula terre et lui administra une correction
si svre que Corcoran lui-mme en demeura stupfait, et que le docteur
Scipio Ruskaert en ouvrit des yeux plus grands que des portes cochres.

23
Ce tigre, ou plutt cette tigresse au pelage soyeux, lustr, brillant, tachet,
lavez-vous devin ? ctait Louison. Quant lautre, ctait son frre
Garamagrif, quelle avait suivi au fond des bois et quelle avait pous
suivant la coutume des tigres de Java.
On a parl beaucoup de la cruaut des tigres, et M. de Buffon, naturaliste
qui avait plus de style que de science, a crit de fort belles choses sur le
mauvais caractre de ces animaux ; mais, dites-moi, quelle est la femme
qui aurait montr plus dhonneur, plus de vertu, de bont, de douceur et
de sensibilit vritable que Louison ne lit en cette occasion ? Pour moi, je
nen connais pas. Et ce qui nest pas moins admirable que la gnrosit de
Louison, cest labngation sublime et la soumission du pauvre tigre, son
poux, qui recevait sans rien dire une correction quen conscience il navait
pas mrite ; car enfin il navait jamais t, lui, lami de Corcoran.
Cependant le Malouin neut pas plus tt reconnu la tigresse, quil sentit
renatre toute sa tendresse pour cette ancienne amie. Il remit son revolver
sa ceinture et scria :
Louison ! mu chre Louison ! viens dans mes bras !
Et elle y vint, car ctait bien su place.
Tu vas rentrer avec moi Bhagavapour, dit Corcoran.
Cette proposition, laquelle elle devait pourtant sattendre, jeta Louison
dans un grand embarras. Elle regarda par-dessus son paule le grand tigre,
qui considrait cette scne avec une morne tristesse.
Le pauvre garon tremblait dtre abandonn
Corcoran comprit le sens de ce regard.
Et toi aussi, tu viendras, grand nigaud, dit-il Allons, cest dcid,
nest-ce pas ?
Mais le grand tigre demeurait immobile et morne. Alors Louison
sapprocha et miaula son oreille quelques douces paroles, dont voici
probablement le sens :
Que crains-tu, ami chri de mon cur ? Ne suis-je pas avec toi ?
Le tigre grogna ou plutt rugit :
Cest un pige. Je reconnais ce maharajah. Cest celui qui te gardait
sous son toit pendant que je menrhumais dans le foss, en te suppliant de
revenir dans nos forts. Chre Louison, crains ses discours enchanteurs.
Ici Louison parut branle.
Tu seras libre chez moi, reprit Corcoran, libre et matresse comme
autrefois. Laisse l ce bourru, ce rustre qui ne peut pas te comprendre, ou,
si tu ne veux pas renoncer lui, emmne-le-moi avec toi. Je le supporterai,
je laimerai, je le civiliserai cause de toi.
On ne sait comment aurait fini lentretien, si larrive dun nouveau
venu navait rsolu la question. Ce nouveau venu tait un jeune tigre dune

24
beaut admirable. Il tait peu prs gros comme un chien de taille moyenne
et paraissait navoir pas plus de trois mois. Corcoran devina quil tait le
fils de Louison, et profita de cette dcouverte pour employer un argument
irrsistible et dcider la victoire.
Le jeune tigre sapprocha de sa mre par bonds et par sauts, regardant
alternativement Louison et Corcoran. Il alla dabord frotter son mufle roux
contre celui de sa mre et, sans tonnement, sans sauvagerie, il fixa avec
curiosit ses yeux sur ceux du maharajah.
Celui-ci le prit dans ses bras, le caressa doucement.
Et toi, petit, dit-il, veux-tu venir avec moi ?
Le jeune tigre consulta les yeux de sa mre, et y lisant sa tendresse pour
Corcoran, rendit au Malouin ses caresses, ce qui dcida du sort de toute
la famille. Voyant que son fils acceptait la proposition, Louison laccepta
galement, et le grand tigre ne put faire autrement que de suivre ce double
exemple.
Le Malouin, voyant laffaire dcide et plein de joie davoir retrouv
Louison, ne pensa plus au rhinocros et donna le signal du dpart.
La journe a mieux fini que je ne lesprais, dit-il Ruskaert. Un instant
jai cru que jallais devenir la proie des tigres Mais vous, ajouta-t-il aprs
rflexion, pourquoi navez-vous pas tir quand je vous criais de faire feu ?
Cette question parut dconcerter un instant Scipio Ruskaert ; cependant
il se remit de son trouble.
Jai craint de manquer mon coup et de vous tuer au lieu du tigre, dit-
il avec assez de sang-froid.
Hum ! hum ! cest bien de la prudence, rpliqua le Malouin Voil qui
nest pas clair, ajouta-t-il en lui-mme. Au reste qui vivra verra.
Le retour Bhagavapour fut une marche triomphale. Louison faisait des
bonds de joie. Le grand tigre la suivait dun air un peu honteux, tandis que
leur jeune hritier, aussi joyeux que sa mre, ne paraissait sensible quau
plaisir de voir des choses nouvelles, des palais, des rues, des places, des
pagodes et les habitations des hommes.
Cependant le Malouin remarqua que Louison, dont il connaissait le
bon sens, scartait de lAllemand aprs lavoir flair, et lui paraissait peu
sympathique. Il se rappela quelle naimait pas les tratres.
On arriva enfin au palais. la vue de cette famille nouvelle, tous les
serviteurs poussrent des cris de frayeur, et Sita elle-mme, peine rassure
par la prsence de Corcoran, se rejeta du ct de Scindiah en portant le petit
Rama dans ses bras
Mais, contre toute attente, Rama seul ne montra aucune crainte. Il
savana gaiement vers Louison et la caressa de sa petite main comme
sil lavait connue depuis longtemps. De son ct, la tigresse lui lcha

25
doucement la figure et lui prsenta le petit tigre qui, rentrant ses griffes et
faisant patte de velours, avait lair dun an qui caresse son jeune frre.
Voici ma chre Louison, dit Corcoran, tu la reconnais, Sita ? cest elle
que nous avons d plus dune fois la vie et la libert. Son mari, ce grand
bta que voil et qui fait une si piteuse mine, cest le seigneur Garamagrif ;
enfin, voici leur fils, ce jeune garon joyeux que tu vois bondir et lutter avec
Rama, et que nous appellerons Moustache, si tu le veux bien. Et maintenant
le baptme est termin, mes enfants, allons souper.
La suite ne dmentit pas cet heureux dbut. Rama et son compagnon, le
petit tigre Moustache, furent bientt une paire damis. Ils se livraient, sous
la garde et la surveillance de Louison, tous les jeux de leur ge. Cette
surveillance dailleurs ntait pas inutile. Rama, peu disciplin, se sentait fils
de roi et voulait commander. Moustache, de son ct, se sentait fils de tigre
et ne voulait pas obir : Louison avait bien de la peine maintenir la paix.
Elle avait encore dautres inquitudes.
On se souvient de la manire dont elle avait quitt Corcoran deux ans
auparavant. Ce dpart lui avait attir une querelle violente avec Scindiah, et
elle navait pas oubli ses procds un peu vifs. Dun autre ct, Garamagrif
avait emport avec ses dents un morceau de la queue de llphant ; Scindiah,
son tour, avait failli tuer Garamagrif dun coup de pierre. De quel il
ces deux guerriers redoutables allaient-ils se revoir ? Toute lautorit de
Corcoran lui-mme suffirait-elle empcher une bataille sanglante entre ces
ennemis mortels ?

Si quelquun stonne que les animaux tiennent une place si honorable


dans mon histoire, tandis que je nglige les marquis, les comtes, les ducs, les
archiducs et les grands-ducs, dont le monde est rempli et comme encombr,
jose dire que mes hros, bien quils ne marchent pas prcds de tambours
et de trompettes, ne sont pas moins intressants que ceux quon voit parader
la tte des rgiments, et que leurs passions ne sont ni moins vives ni moins
violentes. Jirai plus loin. Scindiah, avec sa gravit, son silence, son sang-
froid, son impassibilit et sa trompe immense, qui ntait au fond quun
nez un peu trop allong, avait une ressemblance prodigieuse avec plusieurs
de ces grands et nobles personnages qui rglent le destin des royaumes.
Louison, si fine, si lgre, si courageuse, si dvoue ses amis, aurait pu
servir de modle plusieurs grandes dames, et elle avait assurment autant
desprit et de bon sens quaucun tre humain ou inhumain (le seul Corcoran
except) ; par sa force et son imptuosit sans pareilles, elle en aurait
remontr tous les gnraux de cavalerie des temps anciens et modernes ;

26
et si elle avait eu la parole, elle et command la charge et donn lexemple
aussi bien que Murt et Blucher
Que me reprochez-vous donc ? Sommes-nous si srs dtre suprieurs
tous les autres tres de la cration, que nulle histoire ne nous plaise, excepte
la ntre ?
Oui, je prfre le tigre lhomme. Le tigre est beau, il est fort ; il nest
pas intemprant ou dissolu, il a peu damis, mais il les choisit avec soin et ne
sexpose pas les trahir ou tre trahi par eux ; il ne flatte personne ; il aime
la solitude, comme tous les philosophes illustres ; il a horreur de lesclavage
pour lui-mme et na jamais rduit personne en servitude : enfin, cest
lune des plus nobles cratures de Dieu.
De quel homme, si ce nest de mon lecteur, pourrait-on faire le mme
loge ?

27
VI
O le docteur Scipio
Ruskaert se dvoile
Lettre de George-William Doubleface, esq., chef de la police secrte de
Calcutta, lord Henri Braddock, gouverneur gnral de lIndoustan.
Bhagavapour, 15 fvrier 1860.

Mylord,
Le courrier qui remettra ce rapport Votre Seigneurie est un homme sr,
et je rponds de sa fidlit.
Suivant les ordres de Votre Seigneurie, jai pris la route de Bhagavapour,
et je me suis prsent la cour du soi-disant maharajah Corcoran avec les
lettres de crance que Votre Seigneurie a bien voulu demander pour moi
sir Samuel Barrowlinson. Sous le nom du docteur Scipio Ruskaert, de
lUniversit dIna, jai pntr sans peine auprs du capitaine Corcoran,
qui ma reu dabord avec dfiance, je dois lavouer ; mais bientt cette
dfiance, qui parat, du reste, fort trangre son caractre habituel, a fait
place des sentiments meilleurs. Quelle que soit sa pntration, et je dois
dire quelle dpasse tout ce quon peut imaginer, son insouciance et son
intrpidit sont encore suprieures ; aussi nai-je rencontr aucun obstacle
dans laccomplissement de la mission dont Votre Seigneurie a bien voulu
mhonorer.
Dabord, il ne ma pas t difficile dobtenir la confiance de la reine
Sita. La photographie, tout fait inconnue dans ce pays recul, ma servi de
passeport auprs de la fille dHolkar, qui na pas rsist au plaisir de voir son
image et celle de son fils, un marmot de deux ans, reproduites et tires
vingt mille exemplaires. Dans tel cas donn, cest un signalement tout
trouv. Pour cette raison, jaurais vivement dsir joindre ma collection le
portrait du capitaine Corcoran ; mais il sest toujours refus poser devant
moi, et jai craint, en insistant trop, de faire natre ses soupons.
En revanche, aussitt quil a connu la lettre de sir John Barrowlinson, il
sest empress de mettre mon service ses armes, ses roupies, ses chevaux,
ses lphants et de me donner toute facilit daller et de venir dans ses
tats. Grce ma connaissance parfaite de la langue hindoustani, jai dj
trouv moyen de recueillir les informations les plus varies et les plus sres,
et je mempresse denvoyer sous ce pli Votre Seigneurie le tableau des
forces de terre et de mer du royaume dHolkar. Je dis : et de mer, car,

28
malgr la rpugnance des Indous pour la marine, le capitaine a gard son
brick et la fait armer en guerre, soit que, prvoyant le sort que lui rserve
Votre Seigneurie, il le garde pour protger sa fuite, soit quil ait, car on doit
tout craindre dun tel homme, quelque raison de compter sur lappui de ses
compatriotes. Votre Seigneurie, dans sa sagesse, apprciera mieux que moi
les motifs rels de la conduite de cet aventurier
Votre Seigneurie, mylord, est prie de remarquer que larme dont elle
verra lnumration sur le tableau ci-joint, nest pas, comme on pourrait le
croire daprs les usages gnralement reus en Orient et en Occident, une
arme sur le papier, et que les non-valeurs ny tiennent aucune place. Jai
eu plus dune fois occasion de vrifier avec quelle exactitude le capitaine
se rend compte de leffectif rel de ses troupes et de leur instruction, et je
dois ajouter quil serait fort dsirable que les cipayes o les sikhs enrls
au service de la reine Victoria eussent la discipline et la solidit de ces
Mahrattes.
Une chose a rendu le maharajah trs populaire : cest sa scrupuleuse
attention rendre et faire respecter la justice. Sous ce rapport, il est
inflexible, et il a fait pendre quelques centaines de brigands qui ravageaient
impunment tout le pays sous lautorit conteste de son prdcesseur.
Plusieurs dentre eux ont offert des sommes immenses pour racheter leur
vie : mais il na fait grce personne, et il a distribu leurs dpouilles au petit
peuple. Votre Seigneurie devinera facilement quel point cette gnrosit,
qui lui cote si peu, a fait bnir son nom.
Ceci me mne tout droit au sujet principal de ce rapport. Jose esprer
que Votre Seigneurie ne me dsapprouvera pas, si jai cru devoir outrepasser
un peu mes instructions.
Lexcution des principaux brigands a mis fin au brigandage, et la plupart
des pauvres diables qui faisaient ce sot mtier sont rentrs dans la vie prive.
Dautres ont pass la frontire et exercent leurs talents au Bengale, o jai eu
le plaisir den saisir et den faire pendre une vingtaine. Parmi ces derniers (je
veux dire ceux qui sont au Bengale, et non ceux qui ont t pendus), jai eu
occasion de remarquer un drle de la pire espce, nomm Punth-Rombhoo-
Baber, ou plus commodment Baber, ce qui signifie, en langue indoue, Votre
Seigneurie ne lignore pas, le Tigre. Baber donc, ou le Tigre, sest signal,
depuis sa naissance, par les exploits les plus brillants. Je noserais affirmer
quil ait tu son pre ou sa mre ; mais, cela prs, il a commis toutes sortes
de crimes. quinze ans, sa rputation tait faite. Son habilet se tirer des
mains de la justice et de la police est presque fabuleuse. Pour citer de lui
un tour qui vaut tous les autres, il a t empal, et, profitant de labsence
des gardes, il sest dbarrass de son pal et a travers le Gange la nage
pendant la nuit pour chercher un asile dans le Goualior. Un autre jour, il fut

29
pendu, mais si mal, que, sans que la corde et cass, il continua de respirer.
Deux heures plus tard, on le dpendit pour le dissquer, et le docteur Francis
Arnolt, chirurgien du 48e de ligne cipaye, allait lui plonger le scalpel dans
la poitrine, lorsque Baber eut leffronterie de se lever, darracher le scalpel
au docteur tonn, de bondir vers la porte de lamphithtre, de se glisser au
travers de quatre ou cinq cents personnes, sans quon ost ou quon voult
lui mettre la main au collet, et de fuir jusqu Bnars, o je le rencontrai,
quand Votre Seigneurie daigna menvoyer Bhagavapour.
Cette rencontre fut providentielle. Quoique jose me flatter de connatre
fond ma profession, un aide tel que Baber nest pas ddaigner. Par
un bonheur extraordinaire, ce coquin croit avoir se plaindre du capitaine
Corcoran, qui la chass du pays des Mahrattes. Sans lui, dit-il, je vivrais
bien tranquille au fond du royaume dHolkar ; je jouirais paisiblement dune
fortune acquise par tant dhonorables travaux, et je serais heureux sous ma
vigne et mon figuier avec ma femme et mes enfants, comme un patriarche.
Un motif plus singulier encore, et qui fera sans doute sourire Votre
Seigneurie, la rendu lennemi irrconciliable du maharajah.
Baber (o lamour-propre va-t-il se nicher ?) se croit le premier homme
de son temps et tout fait invincible dans lexercice de sa profession. Sil
a subi quelques checs dans le cours dune vie dj longue, ces checs ne
sont pas, dit-il, un effet de la faiblesse de son gnie, mais de la sensibilit
de son cur. Deux fois les femmes lont trahi et vendu ; mais aujourdhui,
plein dexprience et de jours, revenu de sa passion aveugle pour un sexe
trompeur, il se flatte de ne plus craindre personne, et lide dobtenir du
gouvernement anglais sa grce et trois cent mille roupies (je nai pas cru
hasarder trop en lui promettant cette somme de la part de Votre Seigneurie),
lide plus blouissante encore de prendre mort ou vif le capitaine Corcoran,
que tous les Mahrattes regardent comme invincible, et de terminer ainsi sa
glorieuse carrire par un magnifique coup dclat, tout cela dcide Baber
tenter la grande entreprise.
Quant aux moyens dexcution, je le connais : on peut sen fier lui.
Dans sa premire jeunesse, il tait lun des chefs les plus redoutables des
thugs, et il a command longtemps des bandes de cinq six cents hommes.
Cest parmi ses anciens associs quil sest charg de recruter trente coquins
dtermins, dont le moindre a t condamn mort deux ou trois fois. Trente,
cest assez ; car je ne dois pas dissimuler Votre Seigneurie que le but
de Baber est bien moins de faire prisonnier Corcoran (chose peu prs
impossible), que den dbarrasser le gouvernement anglais, quibuscumque
viis, cest--dire nimporte comment.
Je nai pas besoin, mylord, dinformer Votre Seigneurie que, en aucun
cas, son nom ne pourra tre compromis dans une pareille entreprise, et

30
quelle pourra nier hardiment toute participation aux manuvres du brave
Baber. Jai d cependant montrer Baber les pleins pouvoirs, signs de la
main de Votre Seigneurie, qui me furent remis au moment de mon dpart
pour Bhagavapour, car ce gentleman voulait tre certain dobtenir sa grce
et les trois cent mille roupies que je lui ai promises ; mais vous devez bien
penser, mylord, que ces papiers prcieux nont t que montrs et non pas
remis lhonorable M. Baber.
Au reste, lexcution de son projet nest pas trs difficile. La confiance
du capitaine Corcoran dans sa popularit est si grande, quil na pas daign
mettre garnison dans sa capitale. Toute larme est distribue sur la frontire,
ainsi que Votre Seigneurie pourra sen assurer si elle daigne jeter les yeux
sur le plan ci-annex. Il ny a pas deux cents soldats Bhagavapour ; encore
ce sont des soldats de police, disperss dans les divers quartiers. Le palais
est ouvert tout le monde et toute heure du jour. La seule garde qui soit
craindre, est compose dun jeune tigre de trois mois et demi peine, dun
grand tigre sauvage et de sa mre, cette fameuse Louison qui a donn tant de
fil retordre au colonel Barclay. Ces trois animaux sont dous dun instinct
merveilleux ; mais il est ais de les surprendre lheure de la sieste et de
les enfermer.
Baber et moi, tantt sparment, tantt ensemble, nous avons examin
avec soin la disposition du palais et de ses issues, et fait notre plan de
campagne. Il me parat impossible que le soi-disant maharajah puisse
schapper, quelle que soit sa force physique, qui est vraiment prodigieuse,
et quel que soit son sang-froid.
Si jai pris soin, mylord, de ne pas mler le nom de Votre Seigneurie
ceux de M. Baber et dautres gentlemen de mme farine, je nai pas voulu
non plus quon pt mattribuer, en cas dinsuccs, une part quelconque
de laffaire. Ce nest pas que je ne sois toujours prt excuter, consilio
manuque, tout ce quil plaira Votre Seigneurie de mordonner dans lintrt
du gouvernement de la Reine, notre gracieuse souveraine ; mais ici il nest
pas ncessaire de pousser si loin le zle. Grce au ciel, Baber et ses complices
feront tout eux seuls, et je ne tremperai pas les mains dun loyal Anglais
dans un meurtre que la morale publique rprouve bien que la politique le
commande.
En revanche, je me suis rserv la prise de possession de Bhagavapour
au nom de Votre Seigneurie. Je profiterai du trouble qui suivra la mort de
Corcoran pour annoncer larrive prochaine de larme anglaise. Je connais
ce peuple. Corcoran mort, nul nosera rsister, et tous ses desseins priront
avec lui. Quant la veuve et au jeune hritier prsomptif, ils seront, comme
disent les Franais, expropries pour cause dutilit publique.

31
Jespre que le prochain courrier apportera de bonnes nouvelles
Calcutta, et jose, mylord, supplier Votre Seigneurie de croire aux respects
les plus profonds
De son trs loyal, trs obissant
et trs dvou serviteur,
George-William Doubleface
(alias Scipio Ruskaert).
P.S. Votre Seigneurie ne sera pas tonne, jose le croire, si jai d porter
un million de roupies le crdit quelle a daign maccorder sur la maison
Smith, Henderson and Co, de Bombay. Votre Seigneurie nignore pas que
les investigations de toute espce auxquelles je me suis livr par ses ordres
cotent fort cher, et que, de toutes les marchandises connues, la trahison
est la plus prcieuse, bien quelle ne soit pas la plus rare. Outre lhonorable
M. Baber et ses amis, jai d acheter vingt-cinq ou trente consciences
indoues, et bien que ces consciences paennes ne soient pas tout fait au
mme taux que les consciences chrtiennes de messieurs les membres de la
chambre des communes, cependant le tarif est encore trs lev. Du reste,
le trsor dHolkar, auquel le soi-disant maharajah na fait quune brche
insignifiante, remboursera amplement le gouvernement de Sa Majest.
Il est mme possible mais ceci nest quune conjecture dont Votre
Seigneurie fera le cas quelle jugera convenable que le gouvernement
de Sa Majest ne soit pas oblig de remplir tous ses engagements envers
Baber ; car il est trs vraisemblable, ou que Corcoran surpris se dfendra
vigoureusement et pourra tuer quelques-uns des assaillants et peut-tre
Baber lui-mme (ce qui teindrait la crance en mme temps que le
crancier), ou que le peuple, indign de lassassinat de son chef bien-aim,
prendra les armes et se jettera sur les meurtriers, surtout si, comme il est
dsirable, la veuve du soi-disant maharajah survit son poux et poursuit
implacablement sa vengeance. Dans ce cas, lconomie serait encore plus
complte, car aucun de ces gentlemen ne pourrait rclamer sa part de butin,
et le gouvernement anglais ne perdrait gure que la somme insignifiante de
vingt mille roupies, arrhes ncessaires du march. Il pourrait mme arriver
que Sita, ignorant les diverses rflexions qui ont t changes entre Baber et
moi, et se dfiant des ministres du dfunt mahajarah, et lide de me confier
le soin de sa vengeance. Dans ce cas, je me verrais oblig de poursuivre les
assassins et de ne faire grce personne. Plus jy pense, plus cette dernire
solution me parat la plus vraisemblable et la meilleure.
2e P.S. Au moment o jallais terminer ce trop long rapport, un grand
tumulte sest lev dans Bhagavapour. Jai mis la tte la fentre pour voir
de quoi il sagissait. Jai mme cru que Baber, par excs de zle, venait
de commencer lattaque. Ctait une erreur. Le peuple tout, entier levait

32
les yeux et les mains vers le ciel et poussait des cris comme la vue dun
animal extraordinaire. Jai regard en mme temps que les autres, et jai vu
un ballon dune forme extraordinaire descendre lentement dans le parc du
maharajah. On a jet lancre. Jtais trop loin pour rien distinguer ; mais
le peuple se prosterne dans les rues en criant que cest le resplendissant
Indra, dieu du feu, qui vient rendre visite Vichnou, son confrre, incarn
Bhagavapour dans la personne de Corcoran. Je vais voir cette merveille et
savoir quel est cet aronaute qui joue le rle du puissant Indra. coup sr,
cet incident imprvu est fait pour augmenter encore le crdit et la rputation
du maharajah.

33
VII
Comment Yves Quaterquem,
de Saint-Malo, fut
prsent Scindiah
Scipion Ruskaert ne stait pas tromp. Ctait bien un ballon qui venait
de sabattre, comme un oiseau de proie, sur la ville de Bhagavapour, et
qui excitait la rumeur publique. En un instant, malgr lapathie invincible
des Indous, tout le peuple, saisi de respect, dadmiration et de curiosit, se
prcipita vers le parc du maharajah, afin de contempler de plus prs cet
animal singulier et prodigieux.
Mais au moment o lon allait forcer lentre Louison, qui se promenait
tranquillement, stonna de ce grand concours de peuple et savana vers
les Indous comme pour les interroger. En un clin dil, la foule disparut,
refoule par la frayeur, dans les rues environnantes, ce qui permit aux
serviteurs du palais davertir Corcoran.
Celui-ci faisait tranquillement la sieste. peine veill, il savana sur
le perron du palais en se frottant les yeux. Il voyait descendre du ballon, qui
ressemblait une petite maison trs solide et trs lgre et un aigle aux
ailes puissantes, une jeune femme dune rare beaut et vtue la dernire
mode de Paris. Un jeune homme de bonne mine lui donnait la main, et dans
ce jeune homme Corcoran reconnut avec tonnement son cousin et son ami
intime, le clbre Yves Quaterquem, de Saint-Malo, membre correspondant
de linstitut de France.
Le premier mouvement du maharajah fut de slancer dans les bras de
son ami.
Ah ! lheureux hasard ! scria Corcoran.
Hasard ! rpliqua le nouveau venu. Point du tout, mon cher Nous
faisons des visites de noces dans la famille. Voici ma femme.
Et de la main il dsigna la jeune femme qui laccompagnait.
Par la desse Lackmi, dont vous tes la vivante image, scria Corcoran
en sinclinant avec respect, si ce ntait un sacrilge de dire quon peut tre
aussi belle que Sita, je le dirais de vous, ma cousine.
Or , dit Quaterquem, trve aux compliments O vais-je mettre ma
voiture ? car il me semble, seigneur maharajah, que tu nas pas de remise
assez grande pour la loger.
Ton ballon ? dit Corcoran. Eh ! parbleu ! nous allons le mettre dans
larsenal, dont jai seul la clef, et mon lphant Scindiah en gardera lentre.

34
Avant tout, mon cher ami, dit Quaterquem, sache bien que jai les plus
fortes raisons pour cacher tout le monde la forme et le mcanisme intrieur
de mon ballon, et ne me donne que des serviteurs aveugles, sourds et muets.
Par la barbe de mon grand-pre ! scria Corcoran, Scindiah est le
serviteur quil te faut. Viens ici, Scindiah.
Llphant, qui rdait librement dans le parc, sapprocha dun air curieux,
regarda attentivement le ballon, parut chercher le sens de cette masse
norme, et, aprs un instant de rflexions striles, leva sa trompe vers le
ciel en fixant ses yeux sur Corcoran.
Scindiah, mon ami, dit celui-ci, tu mcoutes, nest-ce pas, et tu me
comprends ? Ce gentleman que tu vois est monsieur Yves Quaterquem, mon
cousin et mon meilleur ami. Tu lui dois respect, affection, obissance. Cest
bien entendu, nest-ce pas ? Oui Eh bien, il va le donner la main et, tu
lui donneras ta trompe en signe damiti.
Scindiah obit sans se faire prier.
Quant cette dame, continua Corcoran, cest ma cousine, et, avec Sita,
la plus belle personne de lunivers.
Scindiah sagenouilla devant la dame, lui prit la main dlicatement avec
sa trompe et la posa sur sa tte en signe de dvouement.
Maintenant que la prsentation est finie, relve-toi, mon ami, prends les
cordes du ballon avec ta trompe, tire de toutes tes forces et amne-le dans
larsenal.
Ce qui fut fait en quelques minutes, car la force de llphant galait
son intelligence. Puis il fut mis en faction devant la porte de larsenal, avec
dfense absolue de laisser entrer personne.
Maintenant, dit Corcoran ses htes, allons voir Sita, car je suis mari,
mon cher Quaterquem, tout comme toi, et ma femme ma apport en dot un
royaume assez joli, comme tu vois.

35
VIII
Le Malstrom
Sita savana au-devant de ses htes et leur lit laccueil le plus gracieux.
Corcoran les prsenta et expliqua en peu de mots les liens de parent qui
lunissaient Quaterquem.
toi maintenant de parler, dit-il en se tournant vers lui, et de nous dire
comment tu nous arrives par le chemin des airs.
Mon histoire est un peu longue, rpliqua Quaterquem, mais je
labrgerai. La dernire fois que je tai vu, ctait Paris, je crois, dans la rue
des Saints-Pres, il y a quatre ans. Je cherchais alors le moyen de diriger les
ballons, et jtais un pauvre diable, vivant de peu, mangeant du pain rassis,
buvant leau des fontaines publiques, chauss de souliers percs et vtu dun
habit dont les coudes riaient de misre. Cependant, force de chercher
droite, gauche, au nord, au sud, lest et louest, jai fini par rsoudre
mon fameux problme.
Christophe Colomb ! scria Corcoran, le monde tappartient ! Nul
homme na fait autant que toi pour ses semblables.
Ne te presse pas de mapplaudir, dit Quaterquem. Je ne suis pas aussi
bienfaiteur de lhumanit que tu pourrais le croire au premier abord
Aussitt ma dcouverte faite, comme la science navait plus besoin de moi,
je devins amoureux dAlice, que tu vois et qui nous coute en souriant
amoureux en perdre la raison ; jtonnai la mre, je bravai le pre, un vieil
Anglais archologue et grognon, je bousculai le rival, un M. Harrisson ou
Hrisson, qui fait le commerce du coton Calcutta ; je troublai ce pauvre
garon au point quil tira un coup de pistolet sur mon futur beau-pre, qui
lui servait de tmoin, croyant tirer sur moi, son adversaire ; je fis tant, que
miss Alice Hornsby, ici prsente, est devenue ma femme, et ne sen repent
pas, je crois.
Oh ! cher bien-aim, non ! scria Mme Quaterquem en sappuyant
doucement sur lpaule de son mari.
Je pensai dabord, continua Quaterquem, publier ma dcouverte dans
lintrt du genre humain, et, entre nous, ctait une sotte ide, car le genre
humain ne vaut gure quon soccupe de lui ; mais jeus le bonheur que
lAcadmie des sciences se moqua de ma dcouverte, et, sur le rapport de
je ne sais quel vieux savant qui avait longtemps cherch la solution du
problme sans la dcouvrir, dclara que jtais fou lier. Par bonheur, jtais
dj mari, et le vieux Cornelius Hornsby, mon beau-pre, qui ne mavait
accord la main de sa fille quen change du brevet dinvention que je devais
prendre, et quil devait exploiter en France et en Angleterre, scria que je

36
lavais indignement tromp, me rendit ma parole, me donna sa maldiction
et jura de ne plus revoir sa fille.

Pauvre pre ! dit Alice.


Cette fois, Alice et moi, nous avions la bride sur le cou. Alice, un instant
branle, reprit bientt confiance, je construisis mon ballon et jen adaptai
les diverses pices moi-mme, de peur dindiscrtion, dans un village cent
lieues de Paris ; je mapprovisionnai et je partis un soir avec Alice, dcid
chercher asile dans un pays qui net jamais vu lombre dun acadmicien
ou dune socit savante.
Et tu as choisi Bhagavapour, cher ami ?
Ni Bhagavapour, ni aucune autre capitale, ni aucun pays civilis ou
peupl, rpliqua Quaterquem, et voici mes raisons. Lhomme, mon cher
maharajah, tu le sais mieux que moi, est un vilain animal, hargneux, envieux,
gnant, avare, querelleur, poltron, gourmand, dissolu ; surtout il a grand-
peine supporter son voisin. Un sage a dit : Homo homini lupus. Jai donc
cherch le moyen de navoir de voisin daucune espce, et pour cela jai fait
en ballon le tour du globe terrestre. Je ne marrtai, comme tu peux penser,
ni la France, ni lAngleterre, ni lAllemagne, ni aucune partie du
continent europen. En planant au-dessus des villes et des campagnes, je
voyais partout des soldats, des fonctionnaires, des mendiants, des prisons,
des hpitaux, des casernes, des arsenaux et des manufactures, et tout ce
que la civilisation trane derrire elle. La Turquie dAsie me convenait
assez. Cest le plus beau pays et le plus doux climat du globe. Je regardais
avec envie les pentes du mont Taurus, et jtais tent de construire ma
maison sur lun de ses sommets qui ne sont accessibles quaux aigles. Mais
l encore jaurais eu des voisins, et qui pis est, des Turcs. LAfrique me
plaisait beaucoup. L, dans ces solitudes dlicieuses que dpeint le docteur
Livingstone, gards contre toute civilisation par les troupeaux de singes et
dlphants qui parcourent la fort immense et vont se baigner dans les
eaux bleues du Zambse, nous aurions pu, comme Adam et ve, nous crer
un paradis terrestre. Un matin, pendant que nous roulions ces penses en
dirigeant notre ballon vers le centre de lAfrique, nous apermes, cinq
cents pieds au-dessus de nous, la petite ville de Sgo, capitale dun royaume
aussi tendu que la France, et nous vmes avec la longue-vue un spectacle
trange, pouvantable, que je noublierai jamais.
Six mille esclaves des deux sexes taient rangs, les yeux bands et les
mains lies derrire le dos, au pied de lenceinte de Sgo, qui est de forme
circulaire. Derrire eux se tenait un pareil nombre de soldats, le sabre nu. Ils

37
attendaient les ordres du sultan de Sgo, une sorte de ngre hideux, camard,
lippu, lpreux, qui, du haut de son trne, sapprtait donner le signal.
Enfin cet affreux ngre parla. Je nentendis pas ses paroles, mais je vis le
geste, je le vois encore. cette parole, ce geste, six mille sabres tombrent
la fois sur le cou de six mille esclaves et tranchrent six mille ttes. Jen
frmis dhorreur. Alice voulait partir, mais je la priai de rester, mattendant
que cette tragdie sanglante aurait un dnouement conforme la justice
divine (au besoin jaurais moi-mme contribu ce dnouement), et je mis
mon ballon en panne au moyen dun mcanisme de mon invention qui est
assez ingnieux, je men vante.
Je ne mtais pas tromp. Aprs cet horrible carnage, il y eut dans la
foule qui couvrait les remparts de Sgo un instant de stupeur ; puis une rage
furieuse sempara de tous les spectateurs, on massacra les gardes du sultan,
on le saisit lui-mme, on gorgea devant lui ses femmes et ses enfants, on
btit sur leurs cadavres une tour, au sommet de cette tour on fixa un plancher,
et lon cloua les membres du sultan sur ce plancher, de faon quil et la
tte tourne vers le ciel et quil ft, vivant, la pture des oiseaux de proie. Je
tavoue, mon cher maharajah, quun tel spectacle mta pour jamais lenvie
de mtablir sur les bords du Niger, du Nil ou du Zambse, et maurait rendu
le got de la solitude, si javais pu le perdre.
Nous revnmes donc ma premire pense, qui tait de chercher une le
dserte. Mais o trouver cette le prcieuse, labri de tous les pirates, de
tous les marins, de tous les explorateurs ? Except dans locan Pacifique, il
ny a pas un pouce de terre o les Europens naient plant quelque drapeau
unicolore, bicolore ou tricolore.
Nous cherchmes longtemps. Notre ballon plana pendant huit ou dix
jours au-dessus de la mer des Indes et de lAsie mridionale ; mais nous ne
trouvions aucune le, aucun rocher assez sr pour abriter notre bonheur. Le
continent, vu de si haut, nous paraissait une plaine immense, marque de
quelques ondulations imperceptibles au fond desquelles coulaient quelques
ruisseaux, lIndus, le Gange, le Brahmapoutra, le Meinam. Vos monts
Vindhya, dont vous tes si fiers, vos Ghtes, et lHimalaya lui-mme, nous
faisaient leffet de ces murs que le paysan lve pour marquer la limite de
son champ et quil franchit dune enjambe.
Enfin, redescendant vers le sud-est, nous contemplmes ce merveilleux
groupe dles immenses et innombrables, parmi lesquelles Java, Sumatra et
Borno tiennent le premier rang. L, tout nous attirait, la fertilit du sol, la
beaut du climat, et mme la solitude ; car les hommes, animaux sociables
et froces, aiment se runir par milliers dans quelques coins de lunivers
pour se dvorer plus commodment. Jenrage quand je vois des imbciles
qui sappellent hommes dtat, entasser leurs peuples dans un troit espace

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o tout manque, le pain, le vtement, lair et le soleil, et sarracher coups
de canon des lambeaux de terre, pendant que des centaines de mille lieues
carres restent sans habitants.
Mon ami, interrompit Corcoran, tu as raison, mais dis-nous vite o est
ton le. Est-elle voisine de Barataria o Sancho Pana fut gouverneur ?
Mieux encore, continua Quaterquem. Mon le est unique dans lunivers.
Cherche sur la carte de lOcanie, moiti chemin entre lAustralie et la
Californie, deux cents lieues environ au sud-est des les Sandwich. Cest l.
Le 15 juillet de lanne dernire (cette date mest reste dans la mmoire,
parce que ctait le jour o javais coutume de ne pas payer mon terme),
nous commencions nous sentir dcourags de tant de recherches inutiles,
lorsquun spectacle singulier attira notre attention. Nous appuyant tous deux
sur le parapet de la nacelle, nous vmes, mille pieds environ au-dessous de
nous, un trois-mts amricain en dtresse.
La surface de locan tait calme ; il ny avait pas un nuage dans le ciel,
le navire lui-mme navait rien perdu de sa mture, et cependant il tournait
dans un cercle immense, avec une vitesse qui croissait chaque minute ; en
mme temps il se rapprochait toujours davantage dune espce de gouffre
ou dentonnoir o lentranait le tourbillon des flots. Lquipage et les
passagers, se voyant perdus, staient agenouills sur le pont et adressaient
Dieu une dernire supplication.
En effet, Dieu seul pouvait les sauver, car toute la science des marins les
plus expriments naurait pu lutter contre la force aveugle et irrsistible
de la mer. Le gouffre o le navire tait entran, et qui na pas encore
t signal sur les cartes gographiques, est plus redoutable encore que
le fameux Maelstrom, si redout des Norvgiens. Son centre dattraction
tait situ quinze cents pas environ dune petite le que nous distinguions
admirablement et qui paraissait avoir sept ou huit lieues de tour.
Tout coup un dernier cri retentit sur le pont. Le trois-mts, qui tournait
toujours avec une rapidit prodigieuse, arriva enfin au fond du gouffre et
sengloutit. Nous regardmes longtemps avec une motion profonde le lieu
du dsastre ; aucun homme vivant ne reparut ; mais, par une horrible ironie
du destin, la mer se calma aussitt que le navire eut fait naufrage. On et dit
quun monstre cach, satisfait de sa proie, rendait le calme aux flots. Peu
peu les vagues se mirent tourner en sens inverse, et ramener la surface
de locan tout ce quelles avaient englouti. Le trois-mts lui-mme, tout
dmantel, demi bris, alla chouer contre les rochers.
Cest alors que, regardant avec attention lle au-dessus de laquelle se
trouvait notre ballon, nous vmes quelle tait faite souhait, comme dit
Fnelon, pour le plaisir des yeux. Des forts de bananiers, dorangers et de
citronniers en couvraient la plus grande partie. Le reste tait revtu dun

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gazon plus fin et plus serr que le plus beau gazon dAngleterre. Au fond des
valles coulaient quatre ou cinq ruisseaux dune eau limpide, dans laquelle
sbattaient gaiement des milliers de truites. Enfin (avantage inapprciable !)
aucun homme sauvage ou civilis ne semblait avoir mis le pied dans notre
le.
Je dis notre, car nous nhsitmes pas un instant. Ds le premier coup
dil, Alice jugea quelle ne pouvait appartenir qu nous. Le gouffre la
dfend contre toute attaque par mer. Quant celles qui peuvent venir du ciel,
personne, heureusement, ne possde encore lart de diriger les ballons.
Quaterquem en tait l de son rcit, lorsquun coup de feu retentit dans
larsenal ; aussi un tumulte pouvantable sleva dans le palais dHolkar et
lui coupa la parole. Louison, qui tait couche sur le tapis et qui regardait
le narrateur avec une curiosit mle de sympathie, se leva toute droite et
dressa les oreilles. Le petit Rama prit un air belliqueux, comme sil se ft
prpar au combat. Moustache se hrissa et se plaa devant Rama, terrible
rempart. Corcoran se leva sans rien dire, prit un revolver crosse dargent
qui tait suspendu la muraille, et voyant que Quaterquem sarmait et allait
le suivre, il lui dit dun air calme :
Mon cher ami, reste avec les femmes et veille leur sret. Je te laisse
Louison. Il ny a rien craindre : cest une sentinelle qui aura fait feu par
mgarde. Louison, reste ici, ma chrie, je le veux !

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IX
Acajou, bon ngre
De tous cts les serviteurs de Corcoran couraient en dsordre, les uns
arms, les autres sans armes, mais tous remplis de terreur et croyant une
attaque imprvue. La vue de Corcoran leur rendit le courage et la confiance.
Que personne ne sorte ! dit-il. Sougriva, faites cerner le palais, le parc
et larsenal.
En mme temps il savana dun pas ferme vers la porte de larsenal.
Cest l quil avait plac Scindiah.
Il aperut alors, avec tonnement, un Europen que llphant maintenait
avec sa trompe contre le mur, et qui essayait inutilement de schapper. En
regardant de plus prs, il reconnut le docteur Scipio Ruskart.
Corcoran frona le sourcil. Les soupons quil avait conus lui revinrent ;
lesprit sur-le-champ.
Que faites-vous l, docteur Scipio ? demanda-t-il.
Ruskart, encore serr contre le mur par la trompe de llphant, fit signe
quil avait perdu la respiration. En ralit, il se donnait le temps de chercher
la rponse
Lche-le, mon bon Scindiah, dit Corcoran.
Llphant obit regret.
Seigneur maharajah, dit Ruskart, javoue mon tort et ma dplorable
curiosit, mais jen suis cruellement puni.
En mme temps il essayait de sourire et dchapper au danger dune
explication ; mais Corcoran ntait pas dhumeur plaisanter.
Matre Scipio Ruskart, dit-il dune voix imprieuse, qualliez-vous
faire dans larsenal ? pourquoi avez-vous viol la consigne ? par quelle porte
tes-vous entr ?
Seigneur maharajah, dit lespion, qui commenait salarmer, il ne faut
pas attacher trop dimportance un accident malheureux. Je vous ai entendu
parler souvent de ce merveilleux canon de bronze, dor et dargent, que les
jsuites ont fondu en 1644 pour lun des anctres dHolkar, et qui reprsente
la bataille de Rama contre Ravana et des singes contre les Rakshasas, telle
que la dcrite le pote Valkimi. Je vous avoue que je nai pas pu rsister
au dsir de pntrer dans larsenal pour dessiner les bas-reliefs de ce canon.
Je comptais faire une agrable surprise toutes les socits savantes de
lEurope en publiant mon dessin cent mille exemplaires. Jaurais d penser
que vous gardiez avec un soin jaloux un trsor si rare et si prcieux.
Cette excuse pouvait tre vraie. Corcoran reprit dun ton plus doux :

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Mais comment tes-vous entr dans larsenal ? Enfin, qui a tir ce coup
de feu ?
Tout coup une figure nouvelle sortit de terre et rpondit sans avoir t
interroge :
Cest moi, massa, moi Acajou, bon ngre.
Le nouveau venu tait un ngre de la plus grande espce. Six pieds de
haut. Ses bras taient gros comme des jambes, et ses jambes comme des
colonnes. Du reste, une figure pleine de bonhomie, qui riait en montrant ses
dents blanches.
Et que fais-tu l, toi aussi, Acajou, bon ngre que je nai jamais vu ?
demanda Corcoran.
Moi garder le ballon en labsence de massa Quaterquem, massa. Lui
curieux, ajouta-t-il en montrant Scipio, moi fidle ; lui bien attrap. Coup
de revolver dans le bras.
Effectivement, le sang coulait du bras du docteur Scipio Ruskart, mais
il ne paraissait pas y faire attention ; il sapprtait faire face un danger
bien autrement terrible.
Voyons, matre Acajou, dit Corcoran, raconte-nous comment laffaire
sest passe, puisquil ny a pas dautre tmoin que toi et llphant, et que
mon pauvre Scindiah na pas reu du ciel le don de lloquence.
Acajou ne se fit pas prier. Il fit passer de sa joue droite sa joue gauche
une chique qui le gnait un peu, et :
Massa Quaterquem, dit-il, avoir confi moi la garde du ballon. Moi,
voyant a, dormir de lil droit, ouvrir lil gauche de toutes mes forces.
Lui (dsignant Ruskart) monter sur le mur de larsenal, faire des signes
quelquun de lautre ct du mur, sauter bas de lenceinte, fureter partout,
crire notes avec crayon, compter bombes, boulets ; moi, trs tonn, ouvrir
lil droit et regarder avec attention. Lui, continuer sa marche, voir le
ballon, venir vers moi et vouloir entrer et examiner ressorts mcaniques.
Moi trouver lui trop curieux, prendre pistolet ceinture, amorcer, viser et
tirer, pan ! juste quand il entrait. Lui, effray, vouloir se sauver par la grande
porte, mais arrt par Scindiah. Animal, Scindiah ! mais pas bte !

Cest bien, matre Acajou ! dit Corcoran. Voici vingt roupies. Massa
Quaterquem sera trs content de vous.
La figure du ngre rayonnait de joie. Il prit les roupies et se mit genoux
devant le maharajah pour le remercier.
Pour vous, monsieur Scipio Ruskart, docteur de lUniversit dIna,
suivez-moi en lieu sr jusqu ce que je sache pourquoi vous escaladez les
murs de mon arsenal au risque de recevoir les balles des sentinelles.

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Seigneur maharajah, dit lespion avec une hauteur affecte, songez au
droit des gens. Vous rendrez compte de cet abus de pouvoir la Prusse et
lAngleterre. Prenez garde !
Ami Ruskart, rpliqua Corcoran, jen rendrai compte Dieu, que je
crains beaucoup plus que les Prussiens et les Anglais runis. Si vous tes
honnte homme, vous ne devez pas craindre quon examine votre conduite ;
si vous ne ltes pas, vous ne mritez aucune piti.
Et comme Sougriva arrivait, suivi de quelques soldats, et conduisant un
Indou prisonnier qui avait les mains lies derrire le dos, Corcoran lui dit :
Assurez-vous du docteur Ruskart. Quon lenferme dans une salle
du palais. Que deux sentinelles en gardent ta porte Pour plus de sret,
Louison se mettra en faction avec les deux sentinelles.
Sougriva leva les mains en forme de coupe et rpondit :
Seigneur Maharajah, faudra-t-il sparer lun de lautre ces deux
prisonniers.
Ruskart, qui avait gard tout son sang-froid jusqu larrive de lIndou,
parut alors troubl pour la premire fois. Il lit signe des yeux lIndou, sans
doute pour lui recommander le silence ; mais celui-ci demeura immobile et
impassible comme sil le voyait pour la premire fois.
Corcoran surprit ce signe.
O as-tu saisi cet homme ? demanda-t-il Sougriva.
Seigneur maharajah, ce nest pas moi qui lai saisi ; cest Louison. Tout
lheure, suivant vos ordres, javais fait cerner par les soldats le parc, le
palais de larsenal, lorsque jai vu de loin un homme cheval qui galopait
sur la route de Bombay. Cette prcipitation ma donn lveil. Ce nest pas
lusage de courir quand on a la conscience nette. Jai cri cet homme de
sarrter. Il a galop de plus belle, et comme jtais pied nous aurions
srement perdu sa trace, lorsque Louison a paru tout coup.
Comment donc ! mademoiselle Louison ! interrompit Corcoran avec
une feinte svrit. Je vous avais pourtant bien dit de rester au palais !
La tigresse ne se trompa point sur le sens de cette mercuriale. Elle se
dressa debout sur ses pattes de derrire, appuya celles de devant sur les
paules de son matre et frotta joyeusement sa belle tte fine et tachete
comme celle du maharajah.
Seigneur, continua Sougriva, Louison na pas plus tt vu de quoi il
sagissait, quen trente ou quarante bonds elle a dpass le cavalier et sest
plante au milieu du chemin pour lempcher de passer. Le cheval sest cabr
et a renvers lhomme sous lui. Alors Louison a mis sa griffe sur les paules
de lhomme et la maintenu jusqu notre arrive.

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Le docteur Ruskart et le prisonnier indou, qui coutaient ce rcit avec
beaucoup dattention, parurent rassurs en voyant que Sougriva nen savait
pas davantage.
Mais enfin, dit Corcoran, quelle raison as-tu de souponner cet
homme ? Il est cheval et il galope ; ce nest pas un crime.
Seigneur maharajah, image de Brahma sur la terre, cleste incarnation
de Vichnou, dit le prisonnier dune voix suppliante, grces soient rendues
votre gnrosit. Ce nest pas vous qui souponnez les malheureux et qui
maltraitez les faibles ! Par le divin Siva, seigneur, je suis innocent.
Qui es-tu ? demanda Corcoran.
Seigneur, je mappelle Vibisbana et je suis un pauvre marchand parsi
de Bombay. Un mauvais sort ma pouss vers Bhagavapour, o je venais
acheter du coton pour mes correspondants anglais. Maudit soit le jour o
je suis venu dans vos tats, puisque je devais tre lobjet de cet odieux
soupon !
La figure douce et rsigne de ce pauvre homme inspirait la compassion.
A-t-on trouv quelque chose de suspect sur lui ? demanda Corcoran.
Non, seigneur. Rien que des habits et quelque argent.
Eh bien, quon le dlie et quon lui rende son cheval.
Sougriva et les soldats se mirent en devoir dobir.

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X
Des moyens davoir
un bon domestique
Un clair de joie illumina les yeux de lIndou prisonnier. Ruskart lui-
mme, quoiquil et protest quil ne le connaissait pas, parut content de sa
dlivrance.
Tout coup un incident nouveau changea la dcision de Corcoran.
Le petit Moustache arrivait, tenant sa gueule une lettre cachete la
mode europenne. Ces sortes de lettres sont rares Bhagavapour, de sorte
que le maharajah lut tonn. Il prit la lettre, caressa Moustache, regarda
ladresse, reconnut une criture anglaise et lut avec tonnement ces mots :

lord Henry Braddock, gouverneur gnral de lIndoustan.

Eh bien, seigneur maharajah, que vous disais-je ? scria Sougriva. Ce


papier a d tre jet derrire un buisson de la route au moment o Louison
arrtait cet homme, et Moustache, qui suivait sa mre, la ramass en jouant.
Voil qui est trange ! scria Corcoran.
Il regarda la signature : Doubleface (ali ; Ruskart) et le docteur qui
avait reconnu sa lettre, rflchit un instant, et commena sa lecture. Ctait
la lettre dont nous avons donn plus haut le texte.
Pendant cette lecture, Doubleface plissait vue dil.
Quand elle fut termine, Corcoran dit :
Mettez-lui les fers aux pieds et aux mains. Jetez-le dans le premier
cachot venu. Pour le reste, quil attende.
Que faut-il faire du messager ? demanda Sougriva.
Cest toi qui es ce fameux Baber dont il parle ? demanda Corcoran.
Eh bien oui, seigneur, rpondit effrontment le prisonnier, je suis Baber.
Mais souvenez-vous que le lion gnreux ne doit pas craser la fourmi parce
quelle la piqu au talon. Si vous daignez me faire grce, je puis vous servir.
Cest bien, dit Corcoran. Tu peux trahir encore deux ou trois matres,
nest-ce pas ? Je men souviendrai.
On emmena les deux prisonniers, et Corcoran rentra tout pensif dans le
palais.
Eh bien, demanda Quaterquem, quel est donc ce grand vnement qui
ta fait sortir le pistolet au poing ?
Ce nest rien, dit Corcoran, qui ne voulait pas inquiter les deux
femmes : une fausse alerte donne par une sentinelle ivre dopium. Mais toi,

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continua-t-il, do te vient cet ami Acajou dont tu ne nous avais pas encore
parl, et que je viens dapercevoir tout lheure ?
Cest la fin de mon histoire, rpondit Quaterquem, et jallais vous
lexpliquer lorsque le coup de fusil nous a interrompus.
Vous vous souvenez du naufrage dont Alice et moi nous avions t
tmoins. Ce naufrage nous parut un avis du ciel quil ne fallait pas ngliger.
Nous jetmes lancre dans lle, je dgonflai mon ballon, je le mis labri
sous un chtaignier norme, et nous nous avanmes vers la plage, o le
vaisseau naufrag tait couch sur le flanc comme une baleine choue.
Tout lquipage avait pri, mais nous trouvmes une grande quantit de
provisions de toute espce si soigneusement enfermes dans des caisses, que
leau de mer navait pu les gter, et cinq cents barriques de vin de Bordeaux.
cette vue, je ne doutai plus que la Providence ne nous invitt planter
notre Lente dans lle, et, avec le consentement dAlice, qui eut la modestie
de ne pas vouloir lui donner son propre nom, je la baptisai le Quaterquem.
Par un rare bonheur, non seulement la cargaison qui nous tombait du ciel
tait la plus prcieuse que nous puissions dsirer, mais encore il nous tait
impossible den retrouver le propritaire, car la mer avait emport le bordage
sur lequel tait crit le nom du vaisseau, et tous les papiers du bord. Jtais
donc occup faire linventaire de notre trsor, lorsque jentendis tout coup
Alice pousser un cri de surprise et une voix dhomme lui dire gravement
en anglais :
Comment vous portez-vous, madame ?
Jamais on ne fut plus tonn. Je me retourne, et je vois un homme dge
mr, fait, taill, sculpt, habill, ras comme un ministre protestant, et suivi
dune femme encore belle, mais dge assorti au sien, et habille avec le soin
le plus scrupuleux, la mode de 1840. Derrire eux venaient, par rang de
taille, neuf enfants de quinze trois ans : six filles et trois garons.
Ctait toute la population de lle.
parler franchement, je ne fus pas trs heureux de la rencontre.
Comment ! javais fait le tour du monde pour trouver une le inaccessible ;
jy entre, et du premier coup jy rencontre onze Anglais grands et petits :
vraiment, ctait jouer de malheur. Alice riait de ma msaventure : au fond,
elle ntait pas fche de voir des compatriotes.
Monsieur, dis-je lAnglais, par quel chemin tes-vous arriv ici ?
Par mer. Nous avons fait naufrage, ma chre Cecily et moi, le
15 juin 1840, six mois aprs que Dieu meut fait la grce de maccorder
sa main en lgitime mariage. Nous tions venus dans lOcanie pour
vangliser les sauvages des les Viti ; javais mme un chargement de
bibles cette intention. Mais notre vaisseau, le Star of Sea, se perdit dans le
gouffre que vous voyez, et nous chappmes seuls la mort, Cecily et moi.

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Heureusement nous navons pas perdu courage ; nous avons dfrich deux
ou trois cents acres de terre, nous avons bti une maison laquelle jajoute
un pavillon tous les deux ans, lorsque par la bndiction du trs Haut je vois
ma famille saugmenter dun nouveau rejeton. Enfin, si je pouvais donner
des maris mes filles et des pouses mes fils, je nenvierais rien aux plus
fortuns patriarches. Mais vous, tes-vous seuls chapps au naufrage ?
Nous sommes venus par le chemin des airs, rpondit Alice.
Et elle expliqua qui nous tions et ce que nous cherchions. Le ministre se
jeta genoux avec toute sa famille, en remerciant le ciel.
Mais nous allons repartir, lui dis-je. Je veux que mon le soit dserte.
Cest bien ainsi que je lentends, rpliqua lAnglais. Combien estimez-
vous mon le peu prs ?
Je ne veux pas lacheter. Gardez-la. Je pars.
Au nom de Dieu, scria-t-il, prenez-la pour rien si vous voulez, mais
emmenez-nous hors dici. Cecily, qui na pas pris une tasse de th depuis
vingt ans, ne veut pas rester une minute de plus.
Sa proposition me convenait merveille.
Voyons, lui dis-je, cent mille francs, est-ce assez pour votre le ?
Cent mille francs ! scria-t-il. Ah ! monsieur, que toutes les
bndictions du ciel vous accompagnent ! Quand partons-nous ?
Laissez-moi le temps de visiter ma nouvelle proprit. Nous partirons
demain. Je vous dposerai Singapour.
Il me tarde, dit lAnglais, de lire le Times et le Morning-Post.
Oh ! scria Cecily, et nous aurons du th et les sandwiches !
la pense de goter cette flicit, les six jeunes Anglaises et les trois
petits Anglais se lchrent voluptueusement les lvres.
Je serai heureux, dit le pre, que vous veuillez bien accepter pour ce
soir notre modeste hospitalit.
En mme temps il nous montra le chemin. Sa maison, qui se composait
dun simple rez-de-chausse commodment distribu, tait fort grande et
flanque de plusieurs pavillons irrguliers, mais propres et dun aspect
agrable. premire vue, je reconnus que je navais pas fait une mauvaise
affaire.
Le dner fut trs bon et trs vari ; le vin surtout tait exquis, car la mer,
en jetant sur les bords de lle des paves de tous les naufrages, se chargeait
de garnir la cave du rvrend missionnaire. La conversation fut joyeuse et
anime ; nos htes se rjouissaient de quitter lle, et moi je me rjouissais
encore davantage de my tablir. Alice raconta au rvrend les nouvelles du
monde entier depuis vingt ans.

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Sa gracieuse Majest Victoria vit-elle encore ? demanda-t-il. Et Sa
Grce limmortel duc de Wellington ? Et sir Robert Peel, baronnet ? Et le
vicomte Palmerston ? Les wighs sont-ils au pouvoir, ou les torys ? etc., etc.
Enfin les questions cessrent et nous allmes nous coucher. Ds le
lendemain jemmenai toute la famille Singapour, et, tout couvert de
leurs bndictions, je les dposai sur le quai avec un bon de cent mille
francs payable chez MM. Cranmer, Bernus and C. Quelques jours aprs,
le rvrend Smithson, suivi des neuf petits Smithson et de sa femme, partit
pour vangliser une tribu de Papous, que les voyageurs venaient de signaler
dans la terre de Van-Dimen.
La promptitude avec laquelle le rvrend Smithson mavait cd son le,
dont il tait pourtant seul propritaire, nayant payer dimpts ni pour le
gouvernement, ni pour ladministration, ni pour les bureaux, ni pour larme,
ni pour la police, ni pour la gendarmerie, ni pour le gaz, ni pour lentretien
des routes, ni pour le pavage des rues, ni pour quelque objet que ce ft,
utile, inutile ou nuisible, cette promptitude, dis-je, me suggra quelques
rflexions.
Que manquait-il ce brave homme ? Navait-il pas satit le boire et
le manger, un climat trs doux, une terre fertile, une scurit parfaite, une
libert sans limites, et une famille bien portante qui saccroissait sans fin et
sans mesures ? Ne pouvait-il pas jouer au cricket dans la journe et au whist
aprs le coucher du soleil ? videmment, ce qui le chassait de mon le, ctait
lennui de ne voir autour de lui que des petits Smithson, de nentendre que
les discours de Mme Smithson et de navoir pas lombre dun voisin quil
pt aimer ou har. En un mot, il subissait le supplice de ce grand prince trop
continuellement obi, qui disait son premier ministre : Contredis-moi
donc une fois si tu peux, afin que nous soyons deux.
Dautre part, ma chre Alice, qui est une excellente musicienne, pleine
desprit, de grce, de bont, de pit, na pas le moindre talent pour faire
la cuisine.
Comme elle a reu plus dun million en dot, elle a toujours cru que les
biftecks naissent tout cuits. (Ne dis pas non, ma chre ; cest lducation
quon donne aux plus charmantes filles de France, et Dieu sait o cela les
mne !) Do il suit que javais besoin de quelquun pour la servir. Cest
alors quil me vint une ide dont vous admirerez certainement la profondeur.
Prendre mon service et transporter dans mon le des domestiques
ordinaires tait chose impossible. Personne naurait voulu senfermer l,
la condition de nen sortir quavec ma permission. Javais besoin dune
famille assez perscute pour que cette rclusion lui part un bienfait, et
assez honnte pour ne pas oublier le bienfaiteur. Cest parmi les condamns
mort que je cherchai le phnix dont javais besoin.

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En moyenne, on peut compter que le bourreau abat lgalement environ
cinq cents ttes par jour, sur toute la surface du globe. Il y a du plus ou du
moins, selon les jours, mais enfin cest la moyenne. Naturellement, ceux
quon pend, quon roue, quon cartle, quon empale et quon met la
broche sont compris dans ce chiffre, mais non pas ceux quon tue coups
de fusil sur le champ de bataille au son des tambours et des trompettes, et
en criant : Vive le roi ! ou Vive larchiduc !
Or, de cinq cents pauvres diables, vous maccorderez bien quun dixime
au moins na rien fait pour mriter la corde, le pal ou la guillotine. Cest
mme bien peu, si lon considre que la justice franaise est la seule qui
(de son propre aveu) ne se trompe jamais. Il sagissait donc de mettre la
main sur un de ces cinquante innocents et de lui sauver la vie. Je remontai
en ballon avec ma chre Alice, et nous recommenmes notre voyage de
circumnavigation autour du globe.
Mais, dit Quaterquem en sinterrompant, si vous voulez savoir le reste
de lhistoire, faites venir Acajou.
Le ngre ne tarda pas paratre et, sur linvitation de Quaterquem,
continua en ces termes :
Moi ngre, fils de ngre. Grand-pre roi du Congo. Pre enlev par
les blancs et fouett, ce qui fait pousser le coton et le caf. Moi, Acajou,
bon ngre, n au Bayou Lafourche en Louisiane, Content de vivre. Poisson
sal pendant la semaine, petit-sal le dimanche. Coups de fouet trois fois
par mois : moi rire du fouet, avoir bon dos, peau dure, patience, et danser la
bamboula tous les soirs dans la belle saison.
seize ans, moi trs content. Voir Nini. Aimer Nini. Porter la hotte de
Nini, le seau de Nini, le balai de Nini. Obtenir la permission de balayer la
maison pour Nini. Moi danser tout seul avec Nini, chercher querelle mes
amis pour Nini, boxer pour Nini, avoir lil poch pour Nini, prendre du
sucre et du caf dans le buffet pour Nini en labsence des matres, danser
sur la tte et les mains pour amuser Nini, et demander Dieu de maccorder
Nini.
De son ct, Nini coquette. Nini dire moi que je lennuie. Nini rire
avec Sambo, vanter Sambo, bambouler avec Sambo, accepter le collier de
Sambo. Moi trs en colre. Offrir belle robe Nini, et Nini abandonner
Sambo. Moi demander Nini en mariage et obtenir. Mariage fait. Moi trs
heureux. Nini petite femme moi, Nini caresser le menton dAcajou, aimer
Acajou, faire le bonheur dAcajou. Moi remercier bon Dieu et faire la nique
Sambo
Sambo, lui, trs sombre, rien dire. Penser beaucoup. Prparer trahison.
Dnoncer Acajou au matre, faire fouetter Acajou trois fois par semaine.
Peau dAcajou tigre comme peau de zbre. Acajou accus de tout. Cheval

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boiteux, Acajou ; chien de chasse perdu, Acajou ; argenterie vole, encore
Acajou, et toujours Acajou.
Grand malheur. Matre assassin dans un bois, prs de sa maison. Qui
a fait le coup ? Sambo accuser Acajou. Acajou bon ngre, pas savant, ne
pas savoir se dfendre. Blancs arriver par troupes, deux ou trois cents
cheval, revolver la ceinture, couter Sambo. Croire Sambo, appeler le
juge Lynch. Saisir Acajou, lier les pieds et les mains, apprter corde avec
nud coulant, et engager Acajou plaider sa cause. Acajou bon ngre,
plus bte que mchant, rien dire, tre condamn mort, avoir grand-peine,
pleurer beaucoup, implorer bon Dieu, penser Nini qui nourrit petit enfant
dAcajou, embrasser Nini, dire adieu toute la terre, maudire perfide Sambo,
rciter dernire prire, et sapprter faire couic ! couic ! pendu par le cou
et remuant les jambes.
Tout coup, entendre crier : Au feu ! au feu ! blancs se disperser pour
voir ce que cest, et lange du bon Dieu, massa Quaterquem, descendre du
ciel, couper liens, faire monter Acajou en ballon, et rire du juge Lynch, cinq
cents pieds en lair. Pas plus de feu que sur la main. Blancs revenir furieux,
voir la corde dAcajou coupe, tirer des coups de fusil sur le ballon. Acajou
rire de tout son cur. Acajou sauv, massa Quaterquem revenir la nuit
suivante, emmener Nini et Zozo, lenfant de Nini. Acajou baiser les pieds
de massa Quaterquem, et offrir de le suivre au bout du monde. Nini suivre
Acajou et Zozo suivre Nini. Massa Quaterquem alors transporter Acajou,
Nini et Zozo dans son le. Acajou trs content. Travailler, bcher, labourer
la terre, panser les petits poneys de massa Quaterquem. Nini faire la cuisine,
bonne cuisine ; Nini trs friande. Zozo tremper ses petits doigts dans la
sauce et barbouiller ses joues de confitures. Nini trs contente, appeler Zozo
polisson et admirer Zozo. Acajou et Nini travailler trois ou quatre heures par
jour, pas davantage. Jamais fouett. Massa Quaterquem emmener Acajou
dans ses voyages. Acajou garder ballon. Acajou donner sa vie pour massa
Quaterquem.

50
XI
Deux chenapans
Aprs ce rcit naf, qui fit rire plus dune fois les assistants, Alice et Sita
se retirrent chacune de son ct. Corcoran avait fait prparer le plus bel
appartement du palais dHolkar pour son ami. Au moment o Quaterquem
se levait, le maharajah le retint par le bras et lui dit :
Reste, jai besoin de toi. Prends ce cigare et coute-moi.
Il lui fit alors le rcit de ce qui stait pass dans la journe et lui montra
la lettre de Doubleface lord Henri Braddock.
Que ferais-tu ma place ? demanda-t-il enfin.
Si jtais ta place, rpliqua son ami, je renoncerais au bonheur de
gouverner les hommes ; je placerais les cinquante millions de roupies (cest
la somme que ta lgue, je crois, ton dfunt beau-pre Holkar) sur le
trois pour cent franais ; je garderais, comme argent de poche, cinq ou
six cent mille roupies en bonnes quadruples dEspagne bien sonnantes et
trbuchantes ; je prierais mon ami et cousin Quaterquem de me cder la
moiti de son le et trois places dans son ballon, lune pour Mme Sita, lautre
pour moi, la troisime pour le jeune Rama ; je ferais mes adieux mes
loyaux et fidles sujets en termes nobles et attendris, enfin je proclamerais
la rpublique avant mon dpart afin de laisser aux mains des Anglais un chat
aux griffes puissantes, dont on ne se rend pas matre comme on veut.
Cest ce que je ferais, dit le maharajah en secouant la tte, si jtais
Quaterquem ; mais tant Corcoran
Oui, tant Corcoran et Breton, tu tenttes et tu veux jouer un mauvais
tour aux Anglais. Je comprends cette ide, oh ! oui mais alors si tu as pris
ton parti, pourquoi me demandes-tu conseil ?
As-tu jamais lu, demanda Corcoran, lhistoire dAlexandre le
Macdonien ?
Un conqurant dont tous les historiens parleront que tous les imbciles
admireront, que tous les voleurs de grands chemins copieront, ce qui rayonne
comme un phare dans les tnbres de lantiquit.
Et celle de Gengis Khan et de Tamerlan ?
Deux braves qui ont fait couper plus de ttes quun vque nen pourrait
bnir en trois mille ans, et qui ont acquis une gloire immortelle.
Parfait. Eh bien, moi, Corcoran, Malouin de naissance, Franais de
nation, marin de profession, chou par hasard sur la cte de Malabar et
devenu, je ne sais comment, propritaire de douze millions dhommes, je
veux imiter et surpasser Alexandre, Gengis Khan et Tamerlan ; je veux quil
soit parl de mon sabre aussi bien que de leur cimeterre ; je veux rendre la

51
libert cent millions dindiens, et sil men cote la vie, eh bien, je serai
heureux de mourir glorieusement, tandis que tant de cratures humaines
meurent de faim, de soif, de fivre, de misre, de cholra, de goutte ou
dindigestion.
Et pour commencer, que dois-je faire de M. George-William
Doubleface, esq., qui mespionne pour le compte du gouvernement anglais,
et qui veut me faire assassiner par son digne ami Baber ?
Avant tout, il faut les confronter lun avec lautre, et si la confrontation
amne la conviction, eh bien, cher ami, la potence nest pas faite pour les
chiens.
Tu as raison.
Corcoran frappa sur un gong.
Ali, dis Sougriva damener les prisonniers.
Ali obit. Doubleface et Baber entrrent lun aprs lautre dans la salle,
les mains lies derrire le dos et suivis de douze soldats. Doubleface gardait
sa contenance impassible ; Baber, plus humble en apparence, paraissait
nanmoins avoir fait davance le sacrifice de sa vie.
Monsieur Doubleface, dit le maharajah, vous connaissez le sort qui
vous attend ?
Je sais, dit lAnglais, que je suis dans vos mains.
Vous connaissez cette criture ?
Pourquoi le nier ? la lettre est de moi.
Vous savez, je suppose, quel est le chtiment des tratres, des espions
et des assassins ?
LAnglais ne sourcilla pas.
Avec la lettre que voil, continua Corcoran, je pourrais vous faire
empaler et jeter la voirie, comme un chien, cependant je vous offre votre
grce une condition, bien entendu.
Jespre, dit Doubleface en se redressant, que cette condition ne sera
pas indigne dun gentleman.
Jignore, rpliqua le maharajah, ce qui peut tre digne ou indigne dun
gentleman tel que vous ; mais enfin voici ma condition. Vous me donnerez
loriginal des instructions de lord Henry Braddock, ou si cet original nexiste
plus, vous men donnerez une copie exacte, certifie par votre tmoignage
et votre signature.
Cest--dire que vous moffrez la vie condition que je dshonorerai
mon gouvernement ? Je refuse.
Vous tes libre. Sougriva, fais prparer la potence.
Sougriva sortit avec empressement.

52
nous deux maintenant, mon cher monsieur Baber, continua Corcoran.
Tu vois quil sagit de choses srieuses. Sois sincre si tu veux que je te
pardonne.
Seigneur, dit Baber, qui se prosterna contre terre, la sincrit est ma
vertu principale.
Cela donne une fameuse ide de tes vertus secondaires, continua
Corcoran ; mais, avant tout, il faut que tu saches ce que lAnglais, ton
complice, prparait contre toi, si tu avais russi massassiner.
Et il lut haute voix le passage de la lettre de Doubleface, o celui-ci se
dclarait prt, aussitt que Corcoran aurait t tu, faire excuter Baber,
si ctait ncessaire.
Cette lecture remplit de rage le cur de lIndou. Ses yeux tincelants
semblaient vouloir dvorer lAnglais.
Tu vois, reprit Corcoran, quels mnagements tu dois ce gentleman.
Parle maintenant.
Seigneur, scria Baber, lumire incre de lternel, image du
resplendissant Indra, cet homme ma tent. Par ses conseils, jai runi trente
de mes anciens compagnons dinfortune, obligs, comme moi, de fuir, dans
les bois et dans les dserts, la justice toujours incertaine des hommes. Cest
dans douze jours que nous devions pntrer dans le palais. Un corps darme
command par le major gnral Barclay et runi, sous prtexte de grandes
manuvres militaires, quinze lieues de la frontire, devait faire son entre
aussitt aprs votre mort. En attendant, plusieurs zmindars, lis par un trait
secret avec les Anglais, se tenaient prts saisir Bhagavapour, la reine Sita,
votre fils et vos trsors. Vous savez tout. Je ne vous demande quune grce,
seigneur maharajah, cest, avant dtre pendu moi-mme, de voir pendre cet
Anglais doublement tratre envers vous et envers moi.
Tu le dtestes donc bien ? demanda Corcoran
Ordonnez quon me dlie les moins, scria Baber, et quon me permette
de ltrangler moi-mme.

Cest une ide, cela, dit Quaterquem.


Et mme une assez bonne, continua le maharajah en riant, et qui men
suggre une autre. Monsieur Doubleface, connaissez-vous le maniement du
sabre ?
Oui, dit amrement lAnglais, et si jtais libre et arm
Oui, oui, jentends, dit Corcoran en riant, vous tes de ceux quil nest
pas bon de rencontrer au coin dun bois. Eh bien, nous verrons demain ce
que vous savez faire ainsi que Baber. Les conditions ne sont pas tout fait
gales, car vous me paraissez bien suprieur ce pauvre diable ; mais jaurai

53
soin dgaliser les chances. Le combat ne pourra pas durer plus dune heure.
Aussitt lun des deux tu, je ferai grce au survivant. Si personne nest tu,
vous serez empals tous les deux. Et maintenant, mes bons amis, allez
dormir, si vous pouvez. Sougriva, tu me rponds de ces deux chenapans
sur ta tte.
Sougriva leva les mains en forme de coupe, et sortit emmenant ses
prisonniers.
Maintenant, mon cher ami, dit Corcoran Quaterquem, nous sommes
seuls. Toute lInde est endormie ou va dormir. Jen ai fini avec les tratres
et les espions, causons librement.

54
XII
Rvlation inattendue
Il me tardait, dit Quarterquem, dtre seul avec toi Quas-tu donc
pu faire aux Anglais pour exciter leur bile ce point ? Partout o je vais,
leurs journaux te traitent comme un successeur de Cartouche et de Mandrin,
leurs espions surveillent tes actions, leurs soldats vont marcher contre toi. Ce
matin, en passant au-dessus de Bombay, jai vu des prparatifs immenses.
Les canons se comptaient par centaines, les voitures de toute espce par
dizaines de mille, et, ce qui est plus significatif encore, larme quon
runit contre toi nest compose, sauf sept rgiments sikhs et gourkhas, que
de troupes europennes, cest--dire de llite de larme anglo-indienne.
Assurment, je nai pas de passion pour ce peuple orgueilleux et refrogn ;
mais il faut se supporter entre voisins Tiens, permets-moi de me citer pour
exemple. Javais autrefois, rue Mazarine, un portier de la pire espce, bourru,
grognon, malfaisant. Pass dix heures du soir il fermait sa cest--dire ma
porte. Il ne louvrait pas avant sept heures du matin. Dans lintervalle, sil
marrivait daller au spectacle ou de mattarder dans les rues, jtais forc de
coucher chez mes amis, et un soir, moins heureux, jai couch au violon
Mon ami, interrompit Corcoran, tu termineras demain lhistoire de ton
portier. coute les choses srieuses que je veux te dire et qui texpliqueront
la haine des Anglais. Tu sais ou tu dois savoir que je suis arriv lempire,
comme Sal, fils de Kis, qui cherchait des nesses et qui trouva un royaume.
Mes nesses, moi, ctait le fameux manuscrit du Gourou-Karamta,
souponn par Wilson, signal par Colebrooke, inutilement cherch par
vingt orientalistes anglais. Sur la route jai rencontr Holkar et jai sauv
sa fille et son royaume. Jusque-l, rien que de fort ordinaire ; mais voici un
secret que je nai encore dit personne, secret terrible, secret redoutable qui
peut me coter la vie ou me donner le plus beau trne de lAsie. Cest Holkar
mourant qui me la confi, en me faisant jurer que je vengerais sa mort.
Au temps o Bonaparte, gnral en chef de larme dgypte, mditait
la conqute de lInde, il fit alliance avec Tippoo-Sahib, sultan de Mysore.
Celui-ci crut quil allait tre secouru par la France, ce qui prcipita sa
perte. Les Anglais, avertis par leurs espions, se htrent de lattaquer dans
Seringapatam, sa capitale. Il fut tu pendant lassaut.
Tippoo-Sahib, quoique musulman, tait un esprit fort, et mettait toutes
les religions au service de sa politique. Il avait eu ladresse de crer une
immense socit secrte qui stendait dans tout lIndoustan, et qui regardait
lextermination des Anglais comme une uvre divine. Sa mort arrta
une rvolte gnrale qui tait prs dclater, et pendant quelques annes

55
lassociation dont il tait lme parut dissoute ; mais un de ses serviteurs
fidles, qui voulait le venger, rvla le secret au pre dHolkar, qui ds lors
devint le chef rel et lespoir des Indous.
Les Anglais, toujours sur leurs gardes, devinrent ses desseins et
lattaqurent avant quil ft prt au moment o il allait conclure une alliance
avec le fameux Runjeet-Sing, qui devait les aborder par le nord-ouest,
pendant quil ferait rvolter le centre et le sud de lInde. Le grand malheur
de ce pauvre pays, cest que, grce la varit des races et des religions,
qui se dtestent mutuellement, on y trouve facilement des tratres. Holkar
trahi fut vaincu et tu avec deux de ses fils Runjeet-Sing reut dix millions
de roupies pour rester neutre. Mais les Indous, indignes, ne voulurent pas
reconnatre dautre chef que le jeune Holkar, troisime fils du dfunt, et les
Anglais, contents de ce premier succs, nosrent pas pousser leur ennemi au
dsespoir. On lui prit la moiti de ses tats, cinquante millions de roupies, et
on lui donna pour surveillant le colonel Barclay, celui qui vient de se signaler
dans la rvolte des cipayes et quon a fait major gnral.
Oui, dit Quaterquem, et la rvolte a clat, et les cipayes ont t pendus,
et Holkar a t tu, comme lavaient t avant lui son pre et Tippoo-Sahib ;
et Loi, Corcoran, natif de Saint-Malo, tu vas te faire trahir et tuer comme
tes prdcesseurs. Mon ami, tu es fou. Viens dans mon le ; il y a place
pour deux. Nous y vivrons tranquillement en jouant aux quilles en t et au
billard en hiver, ce qui est le vrai but de la vie. Et si mon le te dplat, jen
ai dcouvert une autre dans le voisinage, presque aussi inaccessible et aussi
belle que la mienne. Je te loffre.
Corcoran regarda quelque temps son ami sans rien dire. Puis il haussa
doucement les paules : Mon cher Quaterquem, quand je serais certain
dchouer et dtre fusill dans dix jours, je nen ferais pas moins ce que je
fais. Mais ne me prends pas pour un rveur. Connais-tu cet autographe ?
Cest la signature de Napolon lui-mme ! scria Quaterquem tonn.
Lis maintenant le titre de ce manuscrit.
Liste des tapes de larme franaise, de Strasbourg Calcutta par
voie de terre, crite sous la dicte de Sa Majest Napolon 1er, Empereur
des Franais, Roi dItalie, Protecteur de la confdration du Rhin, Mdiateur
de la confdration Helvtique, et signe de la propre main de Sa Majest.
Paris, 15 avril 1812.
Cette note, mon ami, est crite de la main de M. Daru, intendant gnral
de larme. Les agents de Napolon, Lascaris entre autres, qui parcourait la
Syrie et le dsert sous le nom de Scheik Ibrahim, avaient davance clair la
route et prpar les peuples de grands vnements. Dans les vastes plaines
de la Msopotamie, chez les Wahabites, dans les montagnes de la Perse, du
Khoraan et du Mazanderan, on savait que linvincible sultan Bounaberdi,

56
le bras droit dAllah, allait jeter les Anglais la mer, et tout le monde tait
prt lui fournir des vivres, des btes de somme et mme des renforts, soit
par obissance aux dcrets dAllah, soit par haine contre les Anglais ; car,
il faut leur rendre cette justice, que sils cessaient un instant dtre les plus
forts dans lInde, on les hacherait menu comme chair pt.
Voici en rsum quel tait le plan de Napolon, dont une copie fut remise
au pre dHolkar par un agent secret qui traversa toute lInde dguis en
fakir :
Napolon, partant de Dresde, alla rejoindre son arme sur le Nimen.
De l, pntrant en Lituanie, il coupait en deux et prenait la grande arme
russe. (Il sen fallut de quelques heures de marche, comme tu sais, que ce
plan ne russt, ce qui aurait mis Ptersbourg, Moscou et le czar mme la
discrtion de Napolon). Ce premier point obtenu, le reste tait facile. Le
czar rendait sa part de Pologne, et lAutriche la Gallicie. La Pologne entire,
remise sur ses pieds, montait cheval pour suivre Napolon. Mais ne crois
pas quon laisst le czar sans compensation. Tu vas voir quel prsent on lui
faisait ! La Chine ! Tu ouvres de grands yeux. Mon ami, rien ntait plus
facile. La Chine est qui veut la prendre. Cest un grand corps sans me. Jai
vu et je sais des choses Jai des projets pour lavenir Napolon avait fort
bien discern, malgr la distance, quun empire immense o tout est class,
tiquet, paraf, enregistr, o toutes les actions de la vie sont prvues et
toutes les heures du jour employes par les rites, o cent mille Tartares
cheval montent la garde autour du souverain et suffisent pour pouvanter
trois cent cinquante millions dhommes, Napolon, dis-je, savait bien
quun tel empire est la proie du premier venu. Cest pourquoi il en offrait la
moiti son compre Alexandre, mais la moiti seulement, et encore tait-
ce le nord de lempire, qui est froid et rempli de steppes. Sans le dire, il se
rservait le reste, cest--dire tout ce qui est au sud du fleuve Hoang-Ho.
la Chine mridionale il ajoutait la Cochinchine et lInde, de faon que tout
le continent de lAsie et t partag entre ces deux matres, Alexandre et
Napolon.
Naturellement, les Turcs, tant sur son passage, auraient t les premiers
sacrifis. Pour apaiser lAutriche, qui devenait vassale, et surtout pour
lopposer la Russie, on lui faisait aussi sa part, qui tait la valle du
Danube, de la source son embouchure. Puis Napolon, entranant sur
ses pas la cavalerie hongroise et polonaise, entrait dans Constantinople
comme dans un moulin. Tu sais quil a rv toute sa vie dtre empereur
de Constantinople. Cest, ce qui la brouill avec le czar, qui faisait juste le
mme rve.
Il avait dj la France et lItalie ; par son frre Joseph il esprait avoir
lEspagne. Tanger, Oran. Alger et Tripoli nauraient fait quune bouche.

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Lgypte lattendait, le connaissant dj, et listhme de Suez, que M. de
Lesseps perce aujourdhui avec tant de peine, et t coup en six mois.
Dj ses ingnieurs avaient retrouv les traces dun vieux canal maintenant
ensabl et qui date sans doute du feu roi Ssostris. Enfin, de gr ou de force,
la mer Mditerrane tait lui, et du haut de Gibraltar les Anglais auraient
vu passer ses flottes sans pouvoir les arrter au passage.
Qui ta rvl tous ces beaux projets de Napolon ? demanda
Quaterquem, et de qui tiens-tu ces confidences, quil na sans doute faites
personne ?
Me prends-tu pour un romancier ? rpliqua le maharajah. Timagines-tu
que je mamuserais prter ce grand homme des ides de mon cru ? Sache
dabord que Napolon a toujours t fort mal connu jusquici. Cet homme,
quon a toujours cru si positif, ntait au fond quun grand pote et un
mathmaticien distingu. Comme pote, il avait des fantaisies sans limites ;
comme mathmaticien, il enveloppait ses fantaisies dune apparence de
prcision et de calcul qui blouissait le sens commun des imbciles.
Tu as probablement raison, dit Quaterquem ; mais encore une fois, qui
ta rvl les projets de Napolon ?
Lui-mme, mon cher ami ; oui, lui-mme, car, outre la note que tu viens
de voir, et qui fut crite par Daru sous la dicte du matre, il en est une plus
complte encore et plus secrte, pour laquelle il na pas voulu emprunter la
main dun secrtaire. Tiens, lis toi-mme. Voici la dpche Lascaris, son
seul confident. M. de Lamartine, mal inform, a cru que les Anglais avaient
saisi les papiers de Lascaris au Caire aprs sa mort. Cest le consul anglais
qui rpandit ce bruit dessein, pour arrter les recherches ; mais ces papiers
prcieux existent encore. Les voici. Lascaris mourant avait charg un ami
de les porter au gouvernement franais ; mais cet ami se voyant surveill
et craignant les piges de Mehemet-Ali, alors pacha dgypte, senfuit
Suez, sembarqua sur un bateau pont et, ne sachant qui confier ce prcieux
dpt, fit voile vers lInde et le remit aux mains dHolkar lui-mme.
La dpche de Napolon est si claire, si ferme, si prcise, a si bien prvu
tous les incidents qui pouvaient survenir, quon la reconnatrait au style,
quand la signature et lcriture mme nindiqueraient, pas le vritable autour.
Mais quel usage veux-tu faire des plans de Napolon ?
Les excuter, mon cher ami.
As-tu comme lui douze cent mille hommes la disposition ?
Jai lInde, qui semble assoupie, mais qui veille comme un boa
constrictor, nonchalamment tendue au soleil et prte se jeter sur sa proie.
Songe que je suis aux yeux de ces pauvres gens la onzime incarnation
de Vichnou. Depuis deux ans, des milliers de brahmines et de fakirs de
toute espce annoncent sous main aux Indous que Vichnou lui-mme sest

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incarn pour les dlivrer. On fait sur moi des lgendes. On dit, et je laisse
croire, quil ny a rien de plus utile, que les balles saplatissent et que
les sabres smoussent en me touchant. Deux ou trois affaires, o jai
pay de ma personne et dont je me suis tir avec bonheur, mont fait une
rputation incroyable. Tu trouveras dans Bhagavapour cent personnes qui
jurent mavoir vu, de leurs yeux vu, jeter des flammes par la bouche et
brler le camp des Anglais. Dautres mont vu mettre en fuite, coups de
cravache, toute la cavalerie anglaise. Plus ces histoires sont absurdes, plus
on sempresse dy croire. Ces pauvres Indous, en qute dun hros et dun
vengeur, se sont prcipits sur moi. Enfin si les Anglais avaient attendu
encore trois ou quatre ans, leur ruine tait certaine, car toute lInde aurait t
en armes et sous mes ordres.
Oui, mais ils connaissent tes desseins, et ils vont te prvenir. Tu as vu
la lettre de ce coquin de Doubleface ?
Celui-l du moins payera pour tous, dit Corcoran. Demain matin, aprs
djeuner, je te promets un spectacle amusant.

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XIII
De lducation et des manires
de M. William Doubleface, esq
Le lendemain, ds huit heures du matin, Quaterquem fut veill par un
bruit de tambours et de trompettes. Tout le peuple remplissait les rues et
les places de Bhagavapour. En mme temps, dans la grande cour du palais,
piaffaient dimpatience les chevaux arabes et turcs de Corcoran.
Quaterquem interrogea lun des serviteurs.
Seigneur, dit lIndou, cest le maharajah qui donne une grande fte
son peuple.
De quelle fte veux-tu parler ?
Cest aujourdhui que nous allons voir pendre lAnglais.
Pauvre Doubleface ! dit Quaterquem.
Il shabilla en toute hte, pour ne rien perdre du spectacle qui se prparait.
Corcoran lattendait dj et le djeuner tait servi. Alice et Sita sassirent en
face des deux amis.
Ne pourriez-vous pas, en ma faveur, lui faire grce et le renvoyer
Calcutta ? dit Alice. Cest un compatriote, aprs tout. Et vous, ma chre Sita,
ne ferez-vous rien pour ce malheureux qui va prir ?
Vichnou mest tmoin, dit la douce et charmante fille dHolkar, que jai
le sang vers en horreur ; mais je croirais trahir Corcoran lui-mme si je lui
demandais la vie de cet assassin.
Pour moi, dit Quaterquem, qui voudrais voir pendre tous les tratres de
la cration, je ne suis pas fch quon commence par celui-l.
Au reste, ajouta Corcoran qui stait tu jusque-l, il lui reste encore
une planche de salut. Quil sy accroche, sil le veut. Quil trahisse son
gouvernement aprs mavoir trahi ; une trahison de plus ou de moins, pour
un Doubleface, ce nest rien.
En mme temps il ordonna quon ft venir le prisonnier.
Doubleface se prsenta dun air fier. Il tait suivi de Haber. Tous deux
avaient les fers aux pieds et aux mains.
Vous savez ce qui vous attend ? demanda Corcoran.
Je men doute, rpondit lautre.
Vous savez quel prix vous pouvez sauver votre vie et mme votre
libert ?
Je le sais. Pendez-moi.
Je suis fch, dit Corcoran, que vous ayez consenti faire un pareil
mtier, car vous tes un brave.

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Peuh ! dit Doubleface, on fait le mtier quon peut. Si jtais n fils an
de lord, je serais gnral darme, gouverneur de lInde, de Gibraltar ou du
Canada ; je dirais en public des choses dnues de sens, et je serais applaudi
comme un politique de la plus haute vole ; je chasserais le renard avec
tous les gentlemen du comt ; je prsiderais tous les banquets, je porterais
des toasts toutes les dames. Mais le sort ne la pas voulu. Personne na
connu mon pre. Ma mre ma lev, Dieu sait comment, dans les rues de
Londres. dix ans, jai t embarqu comme mousse sur un navire qui allait
chercher du caf et du sucre lle Maurice ; jai fait cinq ou six fois le tour
du monde, jai appris sept ou huit langues sauvages, et enfin, bout de tout,
ne sachant que faire pour devenir un gentleman, je suis devenu chef de la
police Calcutta. Lord Braddock ma offert cette mission, je lai accepte.
Je savais que je courais le risque dtre pendu ; jai jou la partie, je lai
perdue. Faites ce quil vous plaira. Quant trahir celui qui memploie, non !
Il faut avoir la probit de son mtier.
Bien ! dit Corcoran. Je suis fix. Pour toi, ami Baber, je vais toffrir,
aussi bien qu cet Anglais, un moyen de ntre pas pendu. toi den
profiter.
Et, se tournant vers lescorte :
Quon les conduise tous deux dans le cirque des lphants, dit-il.
Cet ordre fut promptement excut.
Tout le monde sait que le cirque des lphants, de Bhagavapour, si
clbre dans tout lIndoustan, a t construit par les ordres et sur les plans
du clbre pote Valmiki, auteur du Ramayana, et architecte distingu.
Cest une enceinte en briques, parfaitement lisse lextrieur, mais qui
enferme lintrieur un vaste amphithtre, assez semblable ceux des
cirques romains. Les places les plus basses et en mme temps les plus
recherches du public sont leves de dix-huit pieds au-dessus de larne, qui
en est spare par une seconde enceinte de poteaux normes et si rapprochs
lun de lautre, quaucun homme, si mince quil soit, ne pourrait se glisser
dans les interstices.
Cest l que devait avoir lieu, la grande joie du peuple de Bhagavapour,
le combat de Baber et de Doubleface. Le vainqueur, suivant larrt de
Corcoran, devait avoir la vie sauve.
Le soleil, resplendissant dans un ciel pur, clairait cette scne imposante.
Tout le peuple de Bhagavapour, assis sur les gradins de lamphithtre,
attendait avec curiosit louverture de la fte qui lui avait t promise.
Hommes et enfants mangeaient, buvaient et riaient en pensant la grimace
que le malheureux Anglais ne pouvait manquer de faire son dernier soupir.
Pour calmer un peu limpatience de la foule, on lcha dabord un lphant
sauvage, pris lavant-veille dans la fort, et on le plaa entre trois lphants

61
apprivoiss, dont lun sa droite, le second sa gauche et le troisime par-
derrire, le poussaient et le frappaient coups de trompe pour lui enseigner
ses nouveaux devoirs. La mine piteuse du pauvre sauvage, ainsi malmen
et dress sous les yeux de quarante mille personnes, tait un spectacle
trange et rjouissant. Hlas ! pauvre lphant ! il avait t, lui aussi, victime
dune trahison. Une jeune lphante apprivoise lavait, par ses coquetteries,
amen dans le pige, et maintenant il excitait la rise des hommes.
Mais on se lassa bientt de ce vaudeville, et lon commena rclamer
le drame.
LAnglais ! lAnglais ! le tratre ! Baber ! Baber ! demandrent mille
voix.
Enfin les trompettes retentirent, et Corcoran entra dans lamphithtre
cheval. sa droite savanait son ami Quaterquem. sa gauche Louison et
Moustache, Alice et Sita navaient pas voulu assister au combat et taient
demeures dans le palais dHolkar. Garamagrif, trop sauvage encore pour
tre lch en public, les gardait.
Corcoran monta dun pas lent et majestueux les trois marches qui le
sparaient du trne et fit asseoir prs de lui son ami. Louison stendit ses
pieds dun air gracieux et ennuy. Le jeune Moustache se coucha entre les
pattes de sa mre.
Au mme instant, le maharajah fit un signe, et lon amena les deux
prisonniers devant lui.
Vous connaissez les conditions du combat, dit-il. Vous navez que le
choix de les accepter ou dtre empals.
Lumire incre des mondes, scria Baber en levant vers le ciel ses
mains charges de chanes, sublime incarnation de Vichnou, tout ce que ta
bouche ordonne sera pour moi comme le Rig-Vda.
Doubleface ne dit rien, mais lit signe quil consentait tout plutt que
dtre empal.

62
XIV
La mort dun coquin
Monsieur Doubleface, continua Corcoran, vous avez le poignet
solide ?
LAnglais fit un signe affirmatif.
Vous avez les reins solides ?
Mme signe.
Vous connaissez le maniement du sabre ?
Oui, dit encore Doubleface.
Trs bien, dit Corcoran. Et toi, ami Baber, quelle est larme que tu
prfres ?
Seigneur, rpliqua Baber, ma religion me dfend de verser le sang des
hommes, mais elle me permet de les trangler.
Eh bien, homme pieux, tes dsirs et ceux de ce gentleman vont tre
satisfaits. Quon donne Doubleface un sabre de Damas de la plus fine
trempe, et Haber une corde termine par un nud coulant, et que chacun
des deux sescrime aux dpens de son voisin ! Surtout, quils noublient pas
quil est maintenant neuf heures du matin, et qu dix heures lun des deux
doit tre tu, sans quoi ils seront tous deux empals.
Ce nest pas sans motifs que Corcoran faisait donner aux deux
combattants des armes si diffrentes. Si le sabre tait une arme terrible dans
la main de lAnglais, le nud coulant ntait pas moins dangereux dans les
mains de lagile et souple Baber, ancien chef des trangleurs de Goualior.
La lutte tait donc incertaine.
Enfin on mit les deux combattants en libert.
premire vue, on aurait eu peine deviner quel serait le vainqueur.
LAnglais, haut de cinq pieds huit pouces, robuste, osseux, solidement
camp sur ses reins, ressemblait une tour inbranlable. On lisait dans ses
yeux le calme de la force et le mpris absolu de son adversaire. videmment
il sattendait le couper en deux du premier coup de sabre. Ce fut lopinion
de Corcoran lui-mme, et tous les Indous, qui hassaient profondment
lAnglais, furent alarms en voyant sa contenance impassible et pleine de
confiance.
De son ct, Haber ntait pas un homme ddaigner. Moins grand que
Doubleface et plus mince, il paraissait et il tait rellement trs infrieur en
force physique. Ses bras et ses jambes taient maigres, sa poitrine troite
et osseuse. Ses yeux mmes, fauves comme ceux du lopard, exprimaient
la ruse plus que le courage ; sa ressource principale tait une agilit

63
prodigieuse. Il se couchait, se relevait, bondissait comme le tigre, dont on
lui avait donn le nom.
Enfin Corcoran regarda sa montre et dit :
Allez.
ce signal, les deux adversaires, loigns environ de cinquante pas,
savancrent lun sur lautre.
Baber commena lattaque. Il partit en bondissant et slana sur son
adversaire, comme sil et voulu le prendre corps corps ; mais ce ntait
quune feinte. Au moment de lancer un nud coulant, il fit un bond de ct.
Doubleface reut cette attaque avec sang-froid. Il pivota brusquement sur
lui-mme, vita le nud coulant et assena un coup de sabre pouvantable
sur la tte de lIndou. Sil let atteint, le crne du malheureux Baber aurait
t fendu en deux et, avec le crne, le nez et le menton ; mais Baber ntait
pas homme se laisser surprendre.
Dun saut en arrire il se mit hors de porte, puis il senfuit avec la vitesse
dun cerf poursuivi par le chasseur, et fit le tour de larne.
Doubleface ne douta plus de sa victoire. Il le suivait de prs et allait
latteindre, lorsquun obstacle imprvu larrta dans sa course.
Baber, tout en feignant de fuir et de se laisser atteindre, calculait
soigneusement la distance qui le sparait de son adversaire et le regardait
par-dessus lpaule.
Quand il crut le moment venu, il se retourna et lana son nud coulant.
Doubleface vit venir le nud et lvita fort adroitement. La corde, qui
devait le saisir et ltrangler, manqua le but et vint senrouler autour de son
pied droit.
Il tomba.
Aussitt Baber sarrta pour dgager sa corde et la mettre autour du cou
de lAnglais ; mais Doubleface se releva promptement et lui lana un second
coup de sabre, aussi inutile que le premier.
LIndou stait dj mis hors de porte.
Le combat dura quelque temps sans succs marqu de part et dautre.
LAnglais, dans un combat corps corps, et t dune supriorit clatante ;
mais Baber tait insaisissable.
Cependant une demi-heure stait coule dj. Le soleil montait
rapidement sur lhorizon, et la chaleur devenait insupportable. Haber,
accoutum ds sa naissance au climat brlant de lInde, ne paraissait pas en
souffrir ; mais Doubleface ruisselait de sueur. videmment, si le combat se
prolongeait encore pendant un quart dheure, il tait certain de sa dfaite. Il
rsolut donc de faire un effort suprme.
Lche coquin ! cria-t-il, tu noses pas mattendre !
Mais cette insulte ne parut pas mouvoir beaucoup Baber.

64
Qui tempche de courir ? rpliqua-t-il.
Au mme instant. Doubleface slana le sabre nu, laccula, par deux
ou trois feintes bien mnages, dans un coin de lenceinte et lui assena un
tel coup de sabre, que tous les spectateurs crurent que la dernire heure de
lIndou avait sonn.
Mais le jongleur tait dj hors datteinte ; avec la prestesse et lagilit
dun singe, il avait grimp le long dun des poteaux de lenceinte et, assis
son sommet, regardait tranquillement son adversaire.
Tous les spectateurs applaudirent ce brillant tour de force. Doubleface,
irrit et press de dcider laffaire, essaya dimiter et de poursuivre Baber.
Il prit donc son sabre avec les dents et commena grimper lui-mme
le long du poteau.
Mais cette ide lui fut fatale.
Baber, qui lobservait, lana tout coup le nud coulant sur le
malheureux Doubleface, puis tirant brusquement la corde lui, il lui causa
une si vive douleur, que lAnglais lcha prise et resta suspendu en lair et
trangl.
Ce fut la fin du combat. Tout le peuple de Bhagavapour battit des mains
ce trait dadresse et de sang-froid, et Baber, triomphant, trana son ennemi
autour de lenceinte, comme Achille avait tran Hector autour des remparts
de Troie.
Cest bien, dit Corcoran. Tu vas avoir ta grce, ami Baber. Et
maintenant, Sougriva, fais enterrer ce pauvre Doubleface. De son vivant,
ctait un misrable tratre, un espion, le rebut de lespce humaine. Il est
mort, paix ses cendres !
Puis il rentra dans son palais, suivi des acclamations du peuple de
Bhagavapour, qui admirait sa justice et sa clmence.
L, sans dlai, il crivit la dpche suivante :
lord Henri Braddock, gouverneur gnral de lIndoustan,
Calcutta.
Bhagavapour, 16 fvrier 1860.
Mylord,
Les relations de bon voisinage et damiti qui ont toujours subsist
et qui, je lespre, subsisteront toujours entre mon gouvernement et
celui de Votre Seigneurie, me font un devoir de vous avertir dun
incident fcheux qui aurait pu exciter des susceptibilits rciproques ;
Votre Seigneurie me rendra cette justice, que je nai pas ajout foi
de misrables calomnies, et que jai puni le calomniateur comme il le
mritait.

65
Un certain Scipio Ruskart, se disant sujet prussien et protg anglais,
muni dune lettre de recommandation (fabrique sans doute par un
faussaire) de sir Barrowlinson, est venu me demander aide et protection,
sous prtexte dtudes scientifiques sur la flore et la faune des monts
Vindhya.
Sur la foi de sir John Barrowlinson, qui le monde savant doit, je le sais,
tant de reconnaissance, mais qui a t en cette occasion la dupe dun
sclrat insigne, jai fait ce Ruskart laccueil le plus flatteur et le plus
hospitalier, quil a pay de la plus noire ingratitude.
Votre Seigneurie, en lisant la copie ci-jointe de la lettre que ce Ruskart,
dont le vritable nom est, parat-il, Doubleface, Votre Seigneurie, dis-
je, sera sans doute indigne de labus quun tel misrable a prtendu
faire de son nom, et des instructions dshonorantes quil a os prter
Votre Seigneurie. Je me hte de dire que mon indignation dune si lche
calomnie a prvenu le mpris de Votre Seigneurie, et que ce Doubleface
qui, dailleurs, na pas ni son litre de chef de la police politique de
Calcutta, vient de recevoir le chtiment que mritaient son crime et
lusage quil faisait du nom respect de Votre Seigneurie. En dautres
termes, il a t pendu.
Votre Seigneurie, mylord, pourra lire dans le Moniteur de Bhagavapour,
que je prends soin de lui faire adresser moi-mme, tous les dtails de
la pendaison. La trahison de Doubleface tait si odieuse, et dailleurs
si bien prouve par son propre aveu, que je nai pas cru ncessaire de
suivre en cette affaire les rgles ordinaires dune lente procdure.
Je dois prvenir Votre Seigneurie quon a saisi dans les papiers de
Doubleface une liste fort exacte et fort bien faite de toutes les ressources
financires et militaires de mon royaume.
Naturellement je nai pas cru ncessaire de joindre cette note si prcieuse
la prsente dpche, et je crois que Votre Seigneurie approuvera ma
rserve et ma discrtion.
Sur ce, mylord et cousin, que Dieu vous ait en sa sainte garde.
Corcoran, maharajah.
Donn en mon palais de Bhagavapour cejour-dhui 5 fvrier 1860 de
lre chrtienne, lan trois cent trente-trois mille six cent neuvime de la
dixime incarnation de Vichnou, et de notre rgne, le troisime.

Cest une dclaration de guerre, dit Quaterquem aprs avoir lu la


dpche, et tes prparatifs ne sont pas faits.
De toute faon la guerre tait invitable, rpliqua Corcoran. Tu las
vu toi-mme, leur arme est en marche. Il en sera ce que Dieu voudra.

66
Pardonner ce coquin, ctait reculer. Je ne me suis soutenu jusquici qu
force daudace ; eh bien, je continuerai.
As-tu des allis ?
Jaurais eu toute lInde pour moi dans deux ou trois ans. prsent, rien
nest prt. La dernire rvolte des cipayes a fait fusiller tout ce quil y avait
de plus nergique et de plus rsolu. Il faut attendre une gnration nouvelle,
ou que ce peuple amolli et pouvant ait oubli les vieux massacres.
Quaterquem se frappa le front.
Jai une ide, dit-il, qui peut te donner avant trois mois un puissant et
redoutable alli. Dans ce cas, non seulement tu seras sauv, mais tu seras
matre de lInde.
Quel est cet alli ?
Parlons bas ! dit Quaterquem, parlons bas ; on pourrait nous entendre.
Et il dit tout bas un nom loreille de Corcoran, qui tressaillit.
Jy ai bien pens, rpliqua le maharajah aprs un instant de silence ;
mais il y a si loin ! La traverse, aller et retour, durera au moins quatre mois.
Et qui envoyer dailleurs ?
Tu oublies mon ballon, dit Quaterquem, qui fait trois cents lieues
lheure, et qui va tout droit comme une flche, sans connatre les mers,
les fleuves ou les montagnes. Ce soir, nous verrons reprsenter Guillaume
Tell. Demain, tu auras une audience. Aprs-demain, nous serons de retour.
Sougriva et Louison gouverneront le royaume en ton absence.
Il est trop tard, dit Corcoran, mais tu peux me rendre un service signal.
Emmne-moi dans ton ballon, et montre-moi le camp anglais et le mien. Fais
tes adieux Sita ; je vais faire les miens Alice. Nous partirons dans une
heure Quon appelle Acajou.
Bien, rpondit Quaterquem.
Le grand ngre parut.
Acajou, dit Quaterquem, prpare le ballon.
Le ngre fit un saut de joie.
Moi voir Nini et Zozo ! Bon matre, massa Quaterquem !
Acajou, mon ami, nous irons voir Nini et Zozo la fin de la semaine ;
aujourdhui, nous avons dautres affaires

67
XV
Une plaisanterie dAcajou
Les prparatifs du long voyage que Corcoran allait entreprendre avec
son ami Quaterquem durrent toute la journe. Il ne sagissait pas, on se
limagine de reste, demballer des vtements ou des vivres, mais de cacher
aux Mahrattes le dpart du maharajah. Il fut donc rsolu quon attendrait la
nuit pour partir et que Sougriva seul en serait inform. Corcoran ne voulut
pas mme faire ses adieux Sita, de peur de lui causer quelque inquitude.
Par bonheur, la nuit tait fort sombre, et les deux amis, aids du ngre
Acajou, purent slever dans les airs sans tre aperus de personne.
Ici quelque lecteur, curieux de science, voudra connatre sans doute la
forme et le moteur de ce ballon merveilleux.
Je suis forc davouer (et, quelque question quon fasse, je ne pousserai
pas lindiscrtion plus loin) quil ne mest pas permis de rvler le secret de
cette admirable machine. Je puis dire seulement quaprs avoir longtemps
tudi le secret du vol des oiseaux, linventeur reconnut, comme la fait plus
tard le clbre M. Nadar, la justesse du principe : Plus lourd que lair, et
quil abandonna compltement lusage du gaz hydrogne et de ces immenses
enveloppes qui offrent tant de prise au vent. En deux mots, la forme de son
ballon (jemploie ce mot impropre) nest pas autre chose que celle de la
frgate, le plus rapide de tous les oiseaux, qui franchit en quelques heures
quinze cents lieues de mer. Quant au moteur, je dois mon ami Quaterquem
de garder le secret aussi longtemps quil jugera ncessaire de le garder lui-
mme.
Au reste, un ciel sans nuages et une atmosphre transparente permettaient
devoir et dadmirer jusquaux moindres dtails du paysage. Quaterquem,
assis au gouvernail ct de son ami, se guidait au moyen des toiles, aussi
srement quun marin sur locan au moyen de la boussole, et dsignait de
la main les fleuves et les valles.
Tu entends le bruit de la rivire qui coule entre ces deux chanes de
montagnes ? La reconnais-tu ? Cest la Nerbuddah. La montagne de droite
est lune des Ghtes. Celle de gauche, qui slve vers nous toute couverte
de forts sombres, appartient la chane des monts Vindhya Entends-tu
ce murmure, compos de vingt millions de voix dhommes, de quadrupdes,
doiseaux et dinsectes ? Cest lharmonie du globe terrestre qui ravissait
en extase le divin Pythagore. Le grondement sourd qui domine toutes les
autres voix, cest le rugissement rauque du tigre. Cette masse sombre que
lon distingue peine, et qui parat se remuer avec tant de lenteur, cest un

68
troupeau dlphants qui galopent dans une rizire, crasant tout sous leurs
pieds.
Il sagit bien dlphants, interrompit Corcoran ; jai hte darriver au
camp.
Rien de plus facile.
Quaterquem fit mouvoir un lger ressort. Le gouvernail obit sa main
comme un enfant docile la voix de son matre. En cinq minutes, le ballon
plana au-dessus dun camp retranch, entour de fortes palissades et garni
de cent cinquante canons.
La Frgate sabattit aussitt. Quaterquem jeta lancre dans un palmier
gigantesque, et Corcoran descendit avec une chelle de cordes jusqu terre.
Attends-moi, dit le maharajah Je serai de retour dans une heure.
En mme temps il savana sans tre remarqu des sentinelles (car il
tait descendu dans lenceinte mme du camp) et se dirigea vers la tente
du gnral Bondocdar-Akbar, communment appel Akbar, cest--dire le
Victorieux, cause de ses anciennes dfaites.
Akbar tait assis sur un tapis. Autour de lui ses principaux officiers
fumaient en silence.
Seigneur Akbar, dit lun deux, avez-vous reu des nouvelles du
maharajah ?
Non, dit Akbar.
Il nous oublie dans son palais de Bhagavapour.
Le maharajah noublie rien, dit Akbar.
Cependant les Anglais savancent et vont nous attaquer avant trois
jours. Le maharajah le sait-il ?
Le maharajah sait tout, dit encore Akbar.
Sil le sait, pourquoi nest-il pas avec nous ?
ces mots Corcoran entra.
Et qui te dit quil ny est pas, Hayder ? demanda-t-il dune voix forte.
Aussitt tous les assistants se prosternrent, la paume des mains leve
vers le ciel.
Le maharajah est partout et voit tout, dit Corcoran. Il est lil droit de
Brahma sur la terre. Il punit la lchet. Il devine la trahison.
Grce ! grce ! seigneur ! scria Hayder, qui sattendait tre empal.
Qui doute de moi a mrit de prir, dit Corcoran. Mais je te fais grce,
Hayder. Tu vas quitter larme. Je ne veux avec moi que des hommes qui
sachent bien que Brahma ma donn sa force et sa puissance.
Hayder sortit tout tremblant et reprit ds le soir mme la route de
Bhagavapour.
Aprs cet exemple quil jugea ncessaire, Corcoran se fit rendre compte
de la situation de larme et des approvisionnements ; il se montra aux

69
soldats pour les encourager. la nouvelle quil tait au camp, toute larme
poussa de longs cris de joie et alluma des torches pour clairer sa marche.
Longue vie au maharajah ! Longue vie au successeur dHolkar, au
dernier des Raghouides !
Cest bien, dit Corcoran. Que tous les feux steignent. Que tout le
monde rentre sous les tentes !
Il fut obi sur-le-champ. Son apparition qui tenait du miracle, car
aucune sentinelle ne lavait vu pntrer dans le camp, fortifia lopinion dj
rpandue quil tait la dixime incarnation de Vichnou sur la terre.
Ds que le silence et lobscurit eurent succd de nouveau au tumulte et
lclat des torches, le maharajah alla rejoindre ses compagnons, et, grce
lchelle de cordes, remonta aisment dans le palmier dabord, puis dans
la Frgate.
Je viens de faire une belle peur un pauvre diable, dit le maharajah, et
il raconta la scne qui stait passe dans la tente.
Quel singulier plaisir peux-tu trouver gouverner des tratres et des
poltrons ? demanda Quaterquem. Quelque jour ces gens-l te tireront des
coups de fusil par-derrire.
Ah ! mon cher ami, dit Corcoran, cest un dur mtier que de gouverner
les hommes ; mais je ne connais personne qui sen soit dgot.
Et Charles-Quint ?
Bah ! un pauvre diable dempereur qui mangeait trop, qui avait la goutte
et des indigestions continuelles.
Et Diocltien ?
Il avait peur dtre trangl ou empoisonn par son gendre Galrius,
un beau nom de coquin Mais cest assez caus des anciens et des
modernes. Allons voir nos amis les Anglais. Leur camp ne doit pas tre
loign dici. Au rapport de mon fidle Akbar, ils sont vingt-trois lieues
au sud-est, sur une petite colline qui savance en forme de presqule dans
la valle du Krar.
Quaterquem obissait, lorsquun grand clat de rire, parti de larrire de
la Frgate, attira leur attention.
Acajou riait de toutes ses forces en contemplant un objet cach dans
lombre.
Quest-ce donc ? demanda svrement Quaterquem.
Oh ! massa Quaterquem, scria Acajou en continuant de rire, vous pas
fch ; vous bien rire. Acajou bon ngre, jou bon tour.
Et saisissant entre ses bras lobjet inconnu, il lapporta, malgr tous ses
efforts, sous les yeux de son matre. la clart de la lampe on reconnut
Baber.

70
LIndou avait la bouche billonne et les mains lies derrire le dos.
Quant aux jambes, qui avaient t serres aussi par une forte corde, lIndou,
jongleur et funambule de son mtier, tait parvenu les dgager.
Quel vilain gibier as-tu apport l ? dit Quaterquem.
Vous comprendre, massa Quaterquem. Si vilain gibier embarrasser bon
matre, Acajou jeter vilain gibier par-dessus bord. Mais Baber, bon gibier,
pas mchant du tout.
Est-ce quil a voulu sintroduire encore dans la Frgate ? demanda
Corcoran. En ce cas, jette-le par-dessus le parapet. Je ne fais grce quune
fois.
Non, non, massa, interrompit vivement Acajou. Moi lavoir vu battre
avec Doubleface. Baber trangler Doubleface. Acajou bien rire. Acajou
content de voir le bon tour de Baber. Acajou attendre Haber sur la route,
demander la recette pour trangler les Anglais. Haber impoli pas vouloir
donner. Moi, bon ngre, pas mchant du tout, abattre Haber dun coup
de poing ; Baber vouloir mordre et gratigner Acajou, arracher cheveux
dAcajou, miauler, rugir, pleurer. Acajou trs bon. Acajou retourner Haber,
arracher la corde Baber, attacher les mains de Baber, les pieds de Baber,
ficeler Haber, mettre Haber dans un coin de la Frgate, vouloir apporter
Baber Nini pour amuser Zozo.
Que le diable temporte avec ton Baber et ton Zozo, dit Quaterquem
impatient. Quallons-nous faire de ce mauvais drle ? On ne peut pas le
jeter dans les airs, puisquil est venu dans ma Frgate malgr lui. Le garder
nest pas sr. Le dposer nous retardera. Au diable le Baber !
Ces rflexions taient faites en franais, langue inconnue Baber, mais
il voyait assez sur le visage de Quaterquem que sa prsence gnait fort les
voyageurs.
Quant Corcoran, le coude appuy sur son genou, le menton dans la
main, les yeux fixs lhorizon, il rflchissait. Tout coup il prit son parti.
Dlie-moi ce Baber, dit-il.
Acajou hsita.
Massa, dit-il, mauvais, dlier Baber. Mauvais, trs mauvais. Chien
galeux, Baber ! Baber poignarder Acajou, quand Acajou aura dos tourn.
Obis, dit le maharajah. Cela tapprendra ne plus recueillir les chiens
galeux dans ta Frgate et ne plus chercher des joujoux pour monsieur
Zozo.
Acajou obit. Baber, dli, se jeta aussitt aux pieds de Corcoran. Le
maharajah le regarda dun air svre.
Ce quAcajou vient de dire est-il vrai ? demanda-t-il.
Baber, qui navait pas compris un mot du rcit dAcajou, raconta de la
mme faon que le ngre ce qui tait arriv.

71
Cest bien, dit le maharajah. Si je te dpose terre, quel mtier vas-tu
faire pour vivre ?
Seigneur, rpliqua Baber sans smouvoir, quel mtier pourrais-je faire,
except celui que jai dj fait ?
Cest--dire que tu vas encore attendre les voyageurs au coin des bois.
Baber fit un signe affirmatif.
Tu sais, continua Corcoran, que si je le reprends dans lexercice de ta
profession, je te ferai pendre.
Seigneur, on ne change pas de profession mon ge. Jai cinquante-
cinq ans passs. Mais je ne demeurerai pas dans vos tats, jirai Bombay,
o je suis encore peu connu.
As-tu peur de la mort ?
Qui ? moi ! jaurais peur de rentrer dans le sein de Brahma, pre de
toutes les cratures ! Cest bien mal me connatre.
Baber sourit dun air superbe, et, saisissant un couteau que le ngre portait
la ceinture, il lenfona froidement dans sa propre cuisse. Le sang jaillit
flots.
Malheureux ! scria Corcoran en lui arrachant le couteau.
Seigneur maharajah, dit Baber, ceci nest rien. Vingt fois, la foire de
Bnars, pour acqurir une rputation de pit et gagner une douzaine de
roupies, je me suis fait enfoncer un crochet de fer dans le flanc. Voyez mon
corps couvert de plus de cinquante cicatrices. Il ny a peut-tre pas six de
ces blessures qui naient t volontaires.
Tout en parlant, il tanchait le sang et bandait sa blessure avec une
serviette que le ngre pouvant lui donna.
Massa, dit Acajou, mettre terre ce sclrat. Moi pas vouloir lemmener
dans notre le. Baber manger Nini et Zozo !
Voyons, interrompit Corcoran, Baber, veux-tu gagner cent mille roupies
et te venger des Anglais ?
cette question, lIndou sourit la faon des tigres.
Seigneur maharajah, dit-il, la vengeance suffirait. Les roupies sont de
trop.
Je te crois, dit Corcoran, car tu mas lair daimer la vengeance comme
mon petit Rama aime les confitures. Mais pour plus de sret, je veux y
joindre les roupies. Voici dj une bourse qui en contient deux mille.
Seigneur maharajah, dit Baber avec dignit, cette confiance mhonore ;
mais je ne veux rien recevoir de vous avant de vous avoir rendu service.
Depuis que le monde est monde, depuis que Vichnou est sorti du lotus de
Brahma, et Siva du lotus de Vichnou, jamais homme plus gnreux que vous
na paru sur la terre. Vous pouvez faire justice et vous pardonnez. Oui, jai
menti, jai vol, jai tu, jai fait plus de faux serments quil nen faudrait

72
faire pour que la vote du ciel se brist en clats et mcrast sous ses dbris ;
mais je suis vous dsormais tout entier et pour votre vie entire. Baber na
jamais eu de matre. Il en aura un dsormais.
Do lui vient cet, enthousiasme subit ? demanda Quaterquem, qui
nentendait pas lhindoustani, mais qui regardait avec tonnement les gestes
passionns de Haber.
De ce quil a reconnu son matre, dit Corcoran en franais, pour ntre
pas compris de lIndou. Ce tigre a senti sa faiblesse devant moi. Dsormais
il me sera dvou ; je my connais.
peu prs comme ta Louison.
Oh ! rpliqua Corcoran, peux-tu comparer ma charmante Louison au
terrible et froce babouin que voil ? Cest une vritable impit Mais
voici le camp anglais. Je reconnais la colline et la rivire dont Akbar ma
parl. Jette lancre, mon cher ami, dans ce bois de palmiers, six cents pas
des sentinelles.
Puis, se tournant vers Baber :
Tu te donnes moi, dit-il. Cest bien, je taccepte.
Et il lui tendit la main. Baber la baisa, et, debout devant le maharajah,
il attendit ses ordres.

73
XVI
Comment Baber se rendit utile,
nayant pu se rendre agrable
Le camp anglais couvrait presque toute la colline.
Dix-huit mille Europens faisaient la principale force de cette arme. Six
mille sikhs et quatre mille gourkhas du Npaul, soldats robustes, patients,
courageux et redoutables lorsquils sont bien commands, occupaient la
droite et la gauche du camp. Les Anglais taient au centre. On navait pas
voulu employer contre Corcoran les rgiments cipayes, dont on souponnait
la fidlit.
Outre les soldats, le camp renfermait une foule nombreuse de marchands
de toute espce au service de larme. Ces marchands emmenaient avec
eux leurs femmes, leurs enfants, et quelquefois taient eux-mmes suivis de
serviteurs. Une innombrable quantit de voitures, groupes dans un dsordre
apparent, encombraient les avenues. Quoiquon lut trs loin de lennemi, et
que la guerre ne ft mme pas encore dclare, le major Barclay connaissait
trop bien Corcoran pour ne pas se tenir sur ses gardes.
Car ctait notre ancien ami le colonel Barclay, devenu major gnral la
suite de la rvolte des cipayes, qui commandait de nouveau larme dirige
contre Corcoran.
Barclay avait mrit cet honneur dangereux par dclatants exploits.
Personne, aprs le gnral Havelock et sir Colin Campbell, navait plus
contribu la dfaite des cipayes. Personne aussi, il faut lavouer, navait
plus durement trait les vaincus. Il les pend aussi vite quil le peut, crivait
lord Henri Braddock son chef dtat-major, et les arbres sur sa route ont
moins de fruits que de pendus. En somme, ctait un brave, honnte et solide
gentleman, trs persuad que le monde est fait pour les gentlemen, et que le
reste de lespce humaine est fait pour cirer les bottes des gentlemen.
Minuit venait de sonner. Barclay, rest seul dans sa tente, allait se coucher
sur son lit de camp. Il tait fort content de lui-mme. Il venait dcrire de
son plus beau style hindoustani une proclamation destine voir le jour cinq
jours plus tard et prvenir les Mahrattes que le gouvernement anglais, dans
sa haute sagesse, avait rsolu de les dlivrer du joug dun sclrat du nom de
Corcoran, qui stait empar par vol, fraude et meurtre du royaume dHolkar.
Ayant crit ce morceau dloquence, il sassoupit.
Quoiquil ne dormt pas encore, il rvait dj.
Il rvait la Chambre des lords et labbaye de Westminster. Rves
dlicieux !

74
Ses prcautions taient prises. Il avait sous ses ordres larme la plus
redoutable qui et jamais fait campagne dans lHindoustan. Corcoran, tout
dfiant quil ft, devait tre surpris, car on allait envahir son royaume
sans dclaration de guerre. Peut-tre mme, car Barclay nignorait pas la
conspiration de Doubleface, bien quil nen ft pas complice, peut-tre
serait-il mort avant que Barclay et pass la frontire, et alors quel adversaire
rencontrerait-on ?
Donc, la victoire ntait pas douteuse.
Donc, Barclay entrerait sans peine dans Bhagavapour.
Donc, il donnerait lAngleterre un royaume de plus, comme Clive,
Hastings et Wellesley.
Donc, sa part de butin ne pouvait gure tre value moins de trois
millions de roupies.
Or, avec douze millions de francs et le titre de vainqueur de Bhagavapour,
le major gnral devait ncessairement obtenir un sige la Chambre des
lords et le titre de marquis. Pour plus de sret, le marquisat serait achet en
Angleterre, dans le comt de Kent.
Justement cinq lieues de Douvres, sur le bord de la mer, est un chteau
tout neuf, Oak-Castle, construit par un marchand de la Cit, qui sest ruin
au moment de se retirer lombre des chnes et des htres. Oak-Castle est
vendre. Tout autour, trois mille hectares de bois, de terre et de prairies.
John Barclay, lord Andover, ne sera pas en peine de meubler Oak-Castle.
Grce au ciel, lady Andover (rcemment mistress Barclay) a reu du ciel en
partage une admirable fcondit, quatre fils et six filles.
Lan des fils, James, sera lord Andover. Il est enseigne dans les horse-
guards, et donne de grandes esprances sa mre, car il a dj fait deux mille
livres sterling de dettes. Les trois autres
Au moment o Barclay allait rver lavenir de ses autres fils, il fut tir
de son rve par un grand bruit qui se faisait entendre quelques pas de sa
tente.
Seigneur, disait en hindoustani une voix suppliante, je veux parler au
gnral.
Que lui veux-tu ? demanda laide de camp dune voix brutale.
Seigneur, je ne puis mexpliquer quen prsence du gnral.
Tu reviendras demain.
Demain ! dit lIndou. Il sera trop tard.
Il essaya de nouveau dentrer ; mais Barclay entendit le bruit dune lutte
nouvelle et dun poing qui sabattait sur une tte. Puis laide de camp cria :
Hol ! Deux hommes ! Quon emmne ce drle, et quon le tienne sous
bonne garde jusqu demain.
Demain ! scria le malheureux Indou. Demain, vous serez tous morts.

75
ces mots, Barclay sauta bas de son lit, chaussa prcipitamment ses
pantoufles et frappa sur un gong.
Aussitt le valet de chambre indou parut.
Dyce, dit le gnral, do vient ce bruit ?
Seigneur, rpondit Dyce, il sagit dun malheureux qui a voulu
interrompre le sommeil de Votre Honneur, sous prtexte de faire Votre
Honneur une communication trs importante, disait-il. Mais le major
Richardson na pas voulu quon veillt Votre Honneur, et a jet lIndou
terre dun tel coup de poing, quon vient de le relever presque vanoui.
Appelez Richardson.
Laide de camp entra.
O est lhomme que jentendais tout lheure ? demanda Barclay.
Gnral, dit Richardson, il est sous bonne garde.
Pourquoi ne mavez-vous pas averti de sa prsence ?
Gnral, jai cru quon devait respecter votre sommeil.
Vous avez eu tort de croire, dit schement Barclay. Amenez-moi cet
homme.
Richardson sortit de fort mauvaise humeur.
Cinq minutes aprs, lIndou paraissait devant le gnral. Ctait un
homme de cinquante ans environ, long, maigre, mal vtu, et dont la joue
toute meurtrie attestait la vigueur du poing de Richardson. De plus, une
serviette ensanglante couvrait mal une blessure assez grave la cuisse.
En deux mots, ctait notre ami Baber.
la vue du gnral, il se prosterna dans une attitude suppliante, et
attendit, les yeux baisss, que Barclay voult bien linterroger.
Qui es-tu ? demanda le gnral.
Un pauvre marchand parsi, gnral, qui suit le camp et qui vend aux
soldats du riz, du sel, du beurre et des oignons.
Ton nom ?
Baber.
Que me veux-tu ?
Gnral, dit lIndou, je venais vous sauver ; mais on ma repouss
coups de poing et de crosse de fusil. Le major que voici ma cass deux
dents.
Effectivement, il montra sa mchoire ensanglante, et tira de sa poche un
mouchoir au fond duquel les dents se faisaient vis--vis.
Cest bien. On te payera, dit Barclay Tu venais nous sauver ? Que
veux-tu dire ?
Seigneur, dit lIndou, vous tes trahi.
Par qui ?
Par vos rgiments sikhs.

76
En vrit ! et comment le sais-tu ?
Jai entendu les soldats sikhs causer voix basse dans le camp. Tous
les sous-officiers sont gagns.
Par qui ?
Par le maharajah Corcoran.
Ce nom fit rflchir Barclay.
O est le maharajah ?
Seigneur, je lignore. Mais jentendais, il ny a quun instant, deux
soubadards sikhs dire quil doit tre prsent sur la route de Bombay, trois
lieues dici, avec sa cavalerie.
Cette nouvelle devenait inquitante. Barclay regarda lIndou. Sa figure
ruse, mais impassible, ne laissait rien deviner.
Nomme-moi les tratres, dit Barclay.
Seigneur, scria Baber, je suis prt le faire. Mais vous navez que le
temps de vous mettre sur vos gardes. Dans un instant la rvolte clatera.
Richardson, faites garder cet homme et veiller sans bruit tous les
rgiments anglais. Sil y a trahison, nous surprendrons les tratres et nous
leur donnerons une leon qui laissera dans lInde un souvenir ineffaable.
On emmena Baber ; mais, au moment o Richardson allait excuter
lordre quil avait reu, on entendit tout coup un grand bruit, et les cris :
Au feu ! au feu !
Au mme instant, le camp parut tout en flammes. Le feu avait t mis,
sans quon sen apert, quatre ou cinq places diffrentes.
Aussitt les tambours retentirent, les trompettes sonnrent, appelant tous
les soldats aux armes. Cavaliers, fantassins, artilleurs, veills tout coup,
couraient demi-nus leur poste, ne sachant quel ennemi ils avaient
combattre.
Le feu avait envahi dabord le quartier des marchands et des vivandires
qui suivaient larme. En un moment, tout fut consum. Puis, la
flamme stendant toujours, gagna bientt les caissons de cartouches, qui
commencrent clater en lair. Dj tous les hommes attachs au service
des quipages de larme se rpandaient au bas de la colline, fuyant les
dtonations de toute espce ; les femmes et les enfants les avaient prcds
et couraient au hasard en criant :

Trahison ! trahison !
Barclay, intrpide et calme au milieu du dsordre, ne sinquitait que de
rallier ses rgiments anglais, et, malgr le bruit et les cris, il y russit ; mais
lartillerie tait dj hors de service. Les caissons prenaient feu lun aprs

77
lautre, la moiti du camp tait dj brle, et lon nesprait plus sauver
le reste.
Pour comble de malheur, les sikhs et les gourkhas, veills par le bruit et
par les dtonations, atteints par les boulets, les balles et la mitraille, crurent
que Barclay avait rsolu de les exterminer, et firent feu leur tour sur les
rgiments anglais, qui ripostrent par une fusillade bien nourrie. En cinq
minutes, plus de trois cents cadavres jonchrent le sol. Barclay, persuad
quil avait affaire des tratres, ordonna den finir par une charge la
baonnette.
cet ordre, les malheureux sikhs, pouvants, prirent la fuite et se
rpandirent dans la campagne. La cavalerie anglaise les poursuivit et les
sabra sans piti.
Au point du jour, tout tait fini. Quinze cents soldats de larme de
Barclay taient tendus sur la colline et dans les prairies environnantes ;
les sikhs et les gourkhas cherchaient un asile dans les bois ; les Anglais
avaient perdu leurs bagages, leurs vivres et leurs munitions ; enfin, Barclay
reprenait, la tte basse, le chemin de Bombay, o il avait espr revenir
millionnaire, vainqueur, lord Andover et marquis.
Il avait en mme temps la douleur de ne pas mme pouvoir deviner la
cause de son dsastre, car les sikhs et les gourkhas, il le voyait maintenant,
taient victimes dune erreur, et personne navait trahi, except le maudit
Baber. Pour celui-l, si Barclay avait su o le prendre, son compte et t
rgl bien vite. Mais Baber, qui sen doutait, avait pris la clef des champs
pendant lincendie, et sen allait dun pied lger Bhagavapour toucher les
cent mille roupies que lui devait le trsorier du maharajah.

78
XVII
LAsie vol doiseau
Du haut de la frgate, Corcoran et son ami Quaterquem avaient eu
limposant spectacle de lincendie du camp anglais. Tous deux gardaient un
profond silence.
Cest horrible, dit enfin Quaterquem. Jaurais voulu pouvoir secourir
ou dtromper ces malheureux. Quinze cents morts ! Deux ou trois mille
blesss !
Mon ami, rpliqua le maharajah, il vaut mieux tuer le diable que dtre
tu par lui.
Oui, sans doute.
Eh bien, pouvais-je men tirer meilleur march ? Ce Baber, il faut
lavouer, est un prcieux coquin. En un clin dil, il a allum, sans tre vu de
personne, quatre ou cinq incendies. Et avec quelle adresse et quelle subtilit,
rampant dans les broussailles, il a su chapper aux sentinelles ! Avec quelle
constance il a support les coups de poing et les coups de crosse ! On parle du
courage et de la patience de Caton dUtique. Mon ami, Caton ntait quun
effmin auprs de cet Indou. Sil avait, ds sa naissance, appliqu bien
faire, la force tonnante de son caractre, ce gredin serait aujourdhui le plus
vertueux des hommes.
Mais quel profit espres-tu retirer de ce carnage ? Barclay reviendra
dans quinze jours avec une arme nouvelle.
Bah ! cette arme ne sera pas reconstitue, approvisionne et remise
en campagne avant un mois. Cest autant de gagn sur lennemi. Il se
peut, dailleurs, que lord Henri Braddock, effray dun si triste dbut, ne
pousse pas plus loin les choses et veuille vivre en paix avec moi ; car,
enfin, il ma fait la guerre sans avis pralable, peut-tre sans autorisation du
gouvernement de Londres. Enfin, comptes-tu comme un mince avantage le
bruit qui va se rpandre, que le feu de Vichnou est tomb du ciel ma voix
tout exprs pour consumer les Anglais. Qui sait ce qui peut en rsulter ?
Quant au miracle, je compte sur Baber pour en fabriquer la lgende Mai ?
voici le soleil qui se lve derrire lHimalaya ; il est temps de continuer notre
voyage
Veux-tu revenir ton camp ?
Rien ne presse, et, puisque loccasion se prsente, je ne serais pas fch
de voir vol doiseau cette Perse fameuse dont on nous a tant parl au
collge, et o le divin Zoroastre enseignait au roi Gustap les prceptes du
Vendidad.

79
Comme tu voudras, dit Quaterquem, qui changea la direction de la
frgate.
Or , dit le maharajah, quel est ce grand fleuve qui descend de
lHimalaya dans la mer des Indes et qui reoit une multitude de rivires ?
Ne le reconnais-tu pas ? rpondit Quaterquem. Cest lIndus. Les
rivires que tu as vues il ny a quun instant sont celles du Pendjab, lancien
royaume de Randjitsing, de Taxile et de Porus. Devant toi, lhorizon, ce
dsert immense et sablonneux, dun gris jauntre, born au nord par une
chane de hautes montagnes et au midi par locan Indien, cest lArachosie
et la Gdrosie o le fameux Alexandre de Macdoine faillit prir de soif
avec toute son arme. Les montagnes appartiennent la chane de lHindou-
Koch, que les Grecs, qui navaient que deux ou trois noms leur service,
ont appel le Caucase indien ou le Paropamise. Nos gographes de cabinet,
qui nont jamais vu que la route de Paris Saint-Cloud, te raconteront quil
y avait l autrefois des nations puissantes et des valles fertiles. Regarde toi-
mme ; ce que tu as vu au sud, cest le Bloutchistan ; ce que tu vois au
nord, cest le Kaboulistan, lAfghanistan et le Hrat. Dans ces pays que les
Grecs disaient si fertiles et si peupls, combien aperois-tu de villes ou de
villages ? O sont mme les rivires et les routes ? et l, dans quelque
valle obscure, perdue entre deux montagnes, tu distingues grand-peine
quelques arbres, et au milieu de ces arbres une mosque, une fontaine et
quelques ruines. Voil les grandes villes des Perses et des Mdes.
Est-ce que les historiens anciens auraient menti ? demanda Corcoran.
Pas tout fait, mais il sen faut de peu. Quand tu lis, par exemple,
que Lucullus en une seule bataille tua trois cent mille barbares et ne perdit
lui-mme que cinq hommes, tu reconnais la vantardise fanfaronne des
matamores du vieux temps. Quand les Grecs racontent que Xerxs avec trois
millions dhommes na pu conqurir leur pays, qui est peu prs aussi grand
que trois dpartements franais, tu penses videmment que cette histoire
ressemble beaucoup celle du Petit Poucet et de lOgre, qui faisaient
chaque pas des enjambes de sept lieues. Et ainsi des autres.
Quel est ce grand lac qui tincelle notre droite et rflchit les feux
du soleil ?
Cest la mer Caspienne, et cette caravane qui fait halte au-dessous de
nous, au milieu de la plaine, vient de Thran et se dirige vers Balkh, la
ville sainte, lancienne Bactra, capitale de la Bactriane. Ces cavaliers que tu
vois embusqus sept ou huit lieues de distance, derrire ces ruines, sont de
braves Turkomans de Khiva qui attendent la caravane au passage, comme
feu Mandrin attendait au sicle dernier les employs de la rgie sur les grands
chemins de la Bourgogne et du Lyonnais. Chacun fait ici-bas pour vivre le
mtier quil peut, tmoin ton ami Baber.

80
Oui, dit Corcoran, mais il y a des mtiers horribles.
Horribles ! mais tous les jours lhomme le plus civilis, celui que tu
rencontres dans tous les salons de Paris et de Londres, fait trs tranquillement
des calculs qui lui donneront quelques centaines de mille francs et qui
causeront peut-tre la mort de plusieurs milliers dhommes. Je connais
Bombay trois braves ngociants deux parsis et un Anglais, qui
craignent Dieu, qui font leur prire en famille matin et soir, et qui se sont
associs lan dernier pour avoir le monopole du riz dans la prsidence de
Bombay. En quinze jours, leurs habiles manuvres ont doubl le prix de
cette marchandise, qui fait vivre trente millions dhommes. Quarante mille
Hindous sont morts de faim ; le reste se serrait le ventre ; les trois pieux
marchands ont fait une fortune prodigieuse. Est-ce que tu refuseras de serrer
la main ces braves gens ? Ils nont viol aucune loi. Rien ne dfend
dacheter du riz et de faire du bnfice en le revendant.
Et voil pourquoi tu tes retir dans ton le comme Robinson Cruso ?
Oui. L, du moins, je suis labri des autres hommes. Et, tiens, il est huit
heures du matin. Nous ne sommes qu, deux mille lieues de Quaterquem.
Viens visiter mon le. En ne nous pressant pas trop, nous arriverons vers six
heures du soir. Nini nous fera un excellent souper, et nous passerons la soire
ensemble en causant de omni re scibili et quibusdam aliis. Tu verras si ma
solitude, o jai toutes les roses de la civilisation, mais les roses sans les
pines, ne vaut pas bien ton royaume, ta couronne et ton esprance dtre
un jour empereur de lInde.
Peut-tre as-tu raison, dit Corcoran ; au reste, ne pensons plus cela,
et voyons ton le. Je me fais une fte de goter ce soir la cuisine de Nini et
dembrasser monsieur Zozo, sil est bien propre.
ces mots la frgate reut un choc inattendu. Ctait Acajou qui sautait
de joie la pense de dner avec Nini ce jour-l mme.
Oh ! massa Quaterquem, scria-t-il, bon comme pain chaud ; tendre
comme gteau de riz qui sort du four. Oh ! Nini bien contente, Nini
revoir Acajou, caresser Acajou, passer mains dans cheveux dAcajou. Nini
retrousser manches, ptrir farine, cuire tarte aux pommes Acajou peler
pommes ct de Nini, tourner broche pour Nini. Acajou tremper son pain
dans lchefrite quand Nini tourne le dos. Acajou tenir Zozo sur ses genoux
et dner avec Zozo. Acajou chanter Zozo la chanson du crocodile qui avait
perdu ses lunettes :

Lunette Croco
Sur nez Zozo.

81
En mme temps, le ngre imitait successivement Nini, Zozo, le crocodile,
et riait de tout son cur.
Regarde bien ce pauvre Acajou, dit tout bas Quaterquem son ami.
Il nest pas savant, lui, ni fier, ni intrpide, ni prvoyant, ni intelligent, ni
hardi comme toi ; il nest pas maharajah, et bien moins encore songe-t-il
devenir empereur des Indes orientales. Nini et Zozo, Alice et moi, voil tout
son horizon ; ma maison, mon le dont on peut faire le tour en trois heures,
voil son univers ; eh bien il est mille fois plus heureux que loi qui travailles,
te tourmentes pour arriver un but chimrique, et qui mourras dune balle
tire par-derrire dans quelque combat davant-garde, au moment o tu te
croiras prs de rendre la libert cent millions desclaves.
Et tu conclus de l, interrompit Corcoran, que je ferais mieux dimiter
Acajou ? Mon cher ami, cest demander au pommier de donner des prunes.
Aujourdhui le vin est tir, il faut le boire.
Pendant cette conversation, la frgate, dirige par une main habile et sre,
fendait lair avec une vitesse que rien ne peut galer sur la terre, si ce nest
la lumire ou llectricit.
Des bords de la mer Caspienne o elle tait parvenue, elle rebroussa
chemin vers lOrient, atteignit en une heure les premires pentes des monts
Himalaya, et plana quelque temps au-dessus des montagnes du Thibet,
couvertes de neiges ternelles.
L, comme la rverbration de la neige fatiguait les yeux des voyageurs
en mme temps que le froid commenait les gagner, malgr les couvertures
et les pais vtements de laine dont le prvoyant Quaterquem avait eu soin
de se pourvoir, la frgate inclina vers le sud et dploya bientt ses grandes
ailes dans la vaste et sombre valle du Gange, la plus fertile de lunivers.
On voyait le fleuve sillonn dans son cours dune immense quantit de
bateaux voiles de toutes grandeurs.
Enfin les voyageurs aperurent de loin Calcutta.
Il tait dj midi, et un soleil brlant faisait rentrer les animaux et
les hommes dans leurs habitations. La ville immense semblait presque
dserte. et l quelques groupes dIndiens couchs lombre des portiques
dormaient paisiblement. Mais pas un Europen ne traversait les rues. Les
magasins taient dserts, et la nature entire semblait goter le repos.
Regarde le fort William, dit Corcoran. Cest l que sont nos plus
redoutables ennemis. Vois le drapeau anglais qui flotte au-dessus de ce
palais. Ce drapeau indique le palais de sir Henry Braddock. Pour un palais
magnifique et coteux, que de masures dans cette immense capitale !
Eh ! mon ami, regarde Paris et Londres. Tu rencontreras les mmes
contrastes.

82
Pendant que les deux amis philosophaient ainsi, la frgate, poursuivant
son vol dans lespace, slanait tire daile vers lIndochine. En moins de
deux heures elle dpassa lempire Birman, Siam, le pays des Annamites et
lle sombre et volcanique de Sumatra.
Tu vois aujourdhui, dit Quaterquem au maharajah, ce quaucun il
humain navait vu avant moi. Dans ces valles immenses o coulent des
fleuves auprs desquels le Danube et le Rhin ne sont que des ruisseaux,
lEuropen est un tre inconnu. peine et l quelques pieux missionnaires
sengagent dans ces forts inextricables o les Siamois eux-mmes et les
Annamites nont pas os tracer des routes.
Dj le continent de lAsie semblait fuir sous les voyageurs immobiles.
On aurait cru que les nuages se prcipitaient avec une vitesse effrayante
sous les ailes de la frgate. Pour viter dtre mouill par leur contact,
Quaterquem faisait mouvoir un secret ressort et slevait tout coup une
hauteur prodigieuse ; puis, quand le ciel redevenait pur, il redescendait
quatre ou cinq cents pieds de terre.
Enfin le voisinage du grand Ocan se fit sentir. Dj latmosphre
simprgnait dodeurs salines, et les vents essayaient tantt darrter, tantt
de prcipiter le vol de la frgate. Mais elle, dun mouvement toujours gal
et sr, fendait sans peine ces obstacles impuissants.
Ceci, dit Quaterquem, cest la mer de Chine. Je commence sentir que
japproche de mes tats, car jai des tats, moi aussi, bien que mon seul
sujet (et je ne dsire pas en avoir dautres) soit matre Acajou que voil.
coute, maharajah que tu es. Ceci est le bruit de lOcan qui se brise contre
les rochers de Borno. Une belle le, Borno ; mais le sultan qui la gouverne
a de mauvaises habitudes ; il aime la chair frache et ne ferait quune bouche
de toi et de moi, si lenvie nous prenait daborder dans ses tats.
Jai connu pourtant dans mes voyages, dit Corcoran, un Anglais,
M. Brooke, qui est venu stablir tout prs de lui, et pour ainsi dire dans la
gueule du monstre, Sarawak.
Oui, oui, je sais son histoire. M. Brooke est un trs galant homme qui
avait servi la Compagnie des Indes. Ayant fait fortune, il sennuya. Cest un
misanthrope, peu prs comme moi. Il voulait fuir lInde, lAngleterre et
tous les pays civiliss. Ide assez naturelle du reste un Anglais. Mais tout
Anglais a besoin dtre riche et confortable ; or la fortune de celui-l ntait
pas inpuisable. Il frta un petit vapeur de guerre, le munit de vingt canons,
comme on prend son fusil pour chasser le livre, et vint chasser le Malais
dans les mers de la Chine. Regarde au-dessous de toi
Depuis la presqule de Malacca jusqu lAustralie, ce nest quun
immense archipel. Il y a l plus dles que de cheveux sur ma tte. Or,
les Malais qui sennuient de tenir compagnie dans son le au sultan de

83
Borno, ont des milliers de barques pontes qui sembusquent dans tous les
coins de larchipel, et qui attendent au passage les marchands de la Chine,
de lAngleterre et des tats-Unis. Ils nattendent malheureusement pas les
ntres, et pour cause. Il ne passe pas cinquante vaisseaux franais, par an,
dans ces parages.
Brooke, qui est un spculateur hardi et aventureux, offrit aux marchands
de Singapour de faire pour eux la police de la mer, condition quils lui
donneraient cinquante francs par tte de pirate malais. Le march fut accept
et scrupuleusement rempli des deux parts.
Il gagna, dit-on, quelques centaines de mille francs dans ce petit
commerce. Sa renomme stendit dans larchipel, et le sultan de Borno,
qui craignit de fournir ce philanthrope loccasion de gagner une prime de
plus, lui offrit son alliance et la petite le de Sarawak, o Brooke vit comme
un patriarche cheveux blancs, entour des bndictions des peuples. Vois
son le et sa maison, qui ressemble une forteresse, entoure dun foss,
comme Lille ou Strasbourg. Un de ces jours nous irons lui demander
djeuner.
Cependant le jour commenait baisser.
Quelle heure est-il ? demanda Corcoran.
Quatre heures trois quarts. Il est temps darriver. Nini, si nous tardions
davantage, serait capable daller se coucher avec monsieur Zozo, et nous
souperions mal Hop ! la frgate ! hop ! la belle ! En avant !
ces mots, la frgate, qui semblait comprendre les intentions de son
guide, bondit dun lan nouveau dans lespace.
Nous allons en ce moment-ci avec une vitesse de trois cent cinquante
lieues lheure, dit Quaterquem. Si nous rencontrions le sommet de quelque
montagne, nous serions briss comme un verre de Bohme Ah ! enfin !
nous touchons au but.
Au mme instant, la frgate sarrta si brusquement, que les trois
voyageurs faillirent passer par-dessus le parapet.
Cest la faute dAcajou, dit Quaterquem. Par trop dimpatience de
revoir Mme Nini et le jeune M. Zozo, il a arrt tout coup la machine, et
nous avons failli vider les triers Patience, matre Acajou. Il sagit, avant
tout, de ne pas se casser les jambes.
Au mme instant, deux cris se firent entendre :
Acajou, massa Quaterquem ! Papa !
Ctaient Nini et Zozo qui accouraient.

84
XVIII
Lle de Quaterquem
Je ne dirai pas que Nini tait la plus belle personne de lle Quaterquem ;
ce ne serait pas assez dire, puisquelle tait seule en labsence dAlice. Jirai
plus loin, et je proclamerai que Nini tait dune beaut admirable. Il est
vrai quelle avait la peau noire, mais dun si beau noir ! et les dents taient
si blanches ! Le nez tait un peu camard, il faut lavouer, mais si peu ! et
les yeux taient si beaux, si noirs, si pleins de tendresse et de douceur !
Les lvres taient un peu paisses. Pourquoi non ? Aimez-vous mieux les
lvres pinces et serres quon voit sous le nez de tant de Franaises et qui
nindiquent pas, je le crains, une grande bont de caractre ?
Naturellement, tout le reste de la personne tait admirablement moul.
Phidias lui-mme, qui tait, dit-on, un connaisseur, naurait, pas trouv
mieux.
La beaut de Nini tait dautant plus frappante, quelle navait pas
surcharg sa personne dornements superflus.
Si lon excepte un collier de corail, des pendants doreilles dun grand
prix, une dizaine de bagues places indiffremment aux pieds et aux mains,
et quatre bracelets qui entouraient les bras et se faisaient voir au-dessus
des chevilles, Nini navait rien sacrifi la vaine gloire. Elle navait ni
corset, ni crinoline, ni bottines, ni brodequins, ni souliers, ni sabots, ni bas,
ni pantoufles, mais elle tait vtue dune robe de soie rouge qui faisait son
orgueil et le bonheur dAcajou.
Une seule chose lui manquait : ctait un anneau dor dans son nez, et
Acajou dplorait, comme elle, que massa Quaterquem et matresse Alice
neussent pas voulu permettre cet ornement indispensable la beaut.
Monsieur Zozo, g de deux ans peu prs, avait la couleur et la grce de
sa mre, qui il ressemblait trait pour trait. Ctait dj un luron, fort hardi,
qui criait comme un homme et plus quun homme, qui mangeait comme un
loup, qui faisait claquer son fouet comme un postillon, qui lchait toutes les
casseroles, et qui se rendait utile autant que possible en cassant les plats, les
verres et les assiettes.

Du reste, un charmant enfant.


Ses vtements, moins compliqus que ceux de sa mre, consistaient en
une chemise courte qui laissait nu ses jambes et ses paules, et un
mouchoir de poche cousu par Mme Nini la chemise de son fils, afin quil
ne pt pas perdre lun sans lautre.

85
Du reste, Zozo se mouchait plus volontiers avec la manche de sa chemise
quavec son mouchoir ; mais enfin, le mouchoir tant l, le principe tait
sauv.
Nini et Zozo firent aux voyageurs laccueil le plus joyeux et le plus
empress. Nini se jeta dans les bras dAcajou et Zozo dans les jambes de
Quaterquem.
Oh ! massa Quaterquem ! scria Nini, nous bien heureux de vous
revoir. Nini sennuyer beaucoup loin de matresse Alice.
Et de moi ? demanda le pauvre Acajou.
Oh ! toi parti, bon dbarras, dit Nini en riant de toutes ses forces.
Mais sa figure joyeuse dmentait ses paroles.
Matresse Alice ne reviendra pas avant huit jours, dit Quaterquem. Nini,
prpare-nous le souper, et fais de ton mieux pour contenter le maharajah.
En mme temps Quaterquem emmena son ami dans le jardin, pour lui
montrer les arbres quil avait plants.
Acajou, dit Nini, quest-ce que maharajah ?
Maharajah ? rpondit Acajou en se grattant la tte ; maharajah ? Acajou
bien embarrass. Maharajah, grand prince, riche, puissant, faire couper tles
volont et empaler tout le monde.
cette description terrible du maharajah, Nini commena trembler de
frayeur.
Mais, dit-elle encore, quest-ce quempaler ?
Ici Acajou fit le geste dasseoir un homme sur un pieu pointu, ce qui fit
beaucoup rire Zozo et calma un peu la frayeur que lui causait dj le mot
de maharajah.
Cependant Quaterquem et Corcoran visitaient la maison du haut en bas,
ce qui ntait pas bien difficile, car elle ne se composait que dun rez-de-
chausse flanqu de deux pavillons ses extrmits, et dun grenier.
La cuisine est commode et vaste, comme tu vois, disait Quaterquem.
Ce nest pas moi qui lai tablie, cest le rvrend Smithson. Aux nombreux
fourneaux dont elle est pourvue, on devine que mon vendeur et sa famille
taient dous dun vaste apptit. Ceci est la chambre dAlice. Comme le
rvrend nattendait pas de visites, il na pas pris la peine de construire un
salon, quoique. Dieu merci, la place ne manqut pas. Si tu viens ttablir ici,
nous ferons un parloir, car Alice, qui est Anglaise de la tte aux pieds, ne
me pardonnerait pas dintroduire, mme en son absence, un gentleman, ft-
ce mon meilleur ami, dans sa chambre coucher.
De lautre ct de la cuisine est la salle manger. Vois ces dressoirs et ce
buffet : ne dirait-on pas quils ont t sculpts pour Catherine de Mdicis par
un artiste florentin ? Eh bien, ils nont cot au rvrend, mon prdcesseur,
que la peine de les ramasser sur la plage. Ils proviennent de quelque navire

86
inconnu qui les portait sans doute Melbourne ou dans quelque autre ville
australienne.
Dans le pavillon de droite est ma bibliothque. Viens voir cela. Cest
un magnifique fouillis de volumes de tous les temps, de toutes les langues
et de toutes les nations. Tu pourrais y faire, toi qui serais bibliophile si tu
ntais maharajah, des dcouvertes prcieuses.
Voyons cela, dit Corcoran avec empressement.
La pice qui servait de bibliothque tait de beaucoup la plus grande de
toute la maison.
Cinquante mille volumes environ garnissaient les rayons de bois de
chne. Naturellement, ces livres de toute origine taient crits dans toutes
les langues ; mais le franais et langlais dominaient. On voyait l, rangs
dans un ordre parlait :
Dix-huit exemplaires de Shakespeare ;
Douze exemplaires dHomre (deux en grec, trois traductions anglaises,
cinq traductions franaises et deux allemandes) ;
Soixante-quinze volumes du Muse des Familles ;
Vingt-trois exemplaires de Don Quichotte de la Manche ;
Puis des romans sans nombre de Walter Scott, dAlexandre Dumas, de
Paul de Kock, de George Sand, et de quelques contemporains plus jeunes
que je ne nommerai pas ici, afin dpargner leur modestie.
Mais de tous les auteurs morts ou vivants, celui qui paraissait obtenir le
plus grand et le plus incontestable succs, ctait (pourquoi le nier, puisque
les lecteurs de toutes les nations le proclament ?) M. le vicomte Ponson du
Terrail. La Bible seule le dpassait. Encore fallait-il remarquer que presque
tous les exemplaires de la Bible taient anglais, et quun Anglais digne de
ce nom ne voyage gure sans sa Bible.
parler franchement, dit Quaterquem, mon mobilier est un vrai bric-
-brac amass force de patience par mon prdcesseur. La seule chose qui
soit vraiment moi dans ce mlange singulier dobjets de toute espce et de
toute origine, cest ce que je vais te montrer Acajou !
Le ngre accourut.
Laisse l Nini et Zozo, qui goteront bien les sauces sans toi. Va seller
Plick et Plock. Le maharajah veut faire un tour de promenade avant le
coucher du soleil.
Acajou disparut et reparut presque aussitt.
Plick et Plock attendent massa Quaterquem, dit-il.
Ctaient deux beaux petits chevaux de race shelandaise, un peu moins
grands que des nes, mais dune vitesse, dune vivacit et dune beaut de
formes vraiment admirables.
Corcoran flicita son ami.

87
Jaurais volontiers apport dans lle des chevaux arabes ou turcomans,
rpliqua Quaterquem, mais ma frgate nest pas encore assez bien amnage
pour cela. aurait t trop dembarras.
Malgr leur petite taille, Plick et Plock taient de vaillants coureurs, et
sur la pelouse de Chantilly on aurait eu peine trouver leurs gaux, aussi,
en moins dun quart dheure ils arrivrent la pointe mridionale de lle,
et les deux promeneurs mirent pied terre auprs dun belvdre, situ sur
une colline trs leve qui dominait lle tout entire.
Ils montrent au sommet du belvdre, et Quaterquem montrant la mer
qui paraissait paisible :
Tu vois, dit-il, ce lger remous qui va doucement languir et expirer sur
le sable au pied de la falaise ; cest le gouffre dont je tai parl. Ce soir, on
dirait un lac dhuile ; cest que nous sommes au moment o la tempte est
apaise. Dans une demi-heure elle va recommencer. Les vagues reflueront
vers la haute mer et sengouffreront dans un vaste entonnoir que tu pourrais
distinguer parfaitement dici.
Tourne-toi maintenant, et regarde ta gauche. Voici mes orangers, mes
bananiers et mes citronniers. Voici mes champs et mes prairies, car jai de
tout dans mes tables, des moutons, des bufs, des vaches, des poules, des
dindons, des cochons surtout ; cest le fruit principal du pays Mais tu ne
me dis plus rien, maharajah ! quoi rves-tu ?
Je rve, dit Corcoran, au dner que Mme Nini doit tre en train de
nous prparer. Cette valle que tu me montres est dlicieuse. Le ruisseau qui
coule sous les arbres, entre ces rochers de granit, est limpide et profond. La
colline boise labrite contre le vent qui vient de la mer ; ta maison complte
admirablement le paysage ; enfin tu dois tre heureux ici, et je sens que je
serais heureux avec ma chre Sita sous ces ombrages ; mais le moment nest
pas encore venu. Se reposer avant la fin du jour est une lchet. Par un rare
bonheur jai peut-tre entre les mains le moyen de dlivrer cent millions
dhommes, et jirais menfermer dans ta joyeuse abbaye de Thlme ! Non,
par Brahma et Vichnou, ou je vaincrai ou je prirai, et si la Providence me
refuse galement la mort et la victoire, eh bien, je ne dis pas non : peut-
tre En attendant, allons dner, car le rti brle et la nuit tombe.
Corcoran ne se trompait pas. En arrivant il aperut Acajou qui rdait dun
air inquiet pour avertir que le dner tait servi et que Nini commenait
simpatienter.
En un clin dil Plick et Plock, dessells, dbrids, schapprent au
galop dans la prairie. La beaut du ciel, la douceur du climat, labsence des
voleurs et des btes froces taient tout danger cette libert.
En entrant dans la salle manger, le maharajah fut tonn de llgance et
de la beaut du service. On ne voyait partout que vermeil, or, argent, ivoire

88
et vieux Svres. Tout cela tait marqu des initiales les plus diverses. On y
trouvait de tout,
jusqu des couronnes de comte, de duc et de marquis.
Le dner tait abondant et vari, les sauces exquises. Corcoran en fit la
remarque et flicita Nini.
Ceci nest rien auprs des conserves, dit Quaterquem. Tout ce que
lunivers produit de plus exquis arrive en abondance sur nos ctes par
linvariable chemin du naufrage. Jai des montagnes de jambons de Reims
et de viandes de toute espce. Jai fini par ne plus mme ramasser ce butin
encombrant. Acajou a ordre de ne plus faire collection que de vin et de
livres. Ma cave et ma bibliothque sont, grce lOcan, les plus belles
de lunivers. Les vins surtout sont exquis. Tu comprends bien quon ne se
donne pas la peine denvoyer de la piquette en Australie ; la marchandise
ne vaudrait pas le prix du transport. Quant rapporter tout cela aux
propritaires, outre que je ne sais qui ces trsors appartiennent, ma frgate
nest pas assez bien outille pour me permettre de me montrer si gnreux.
Tout ce quelle peut transporter ne va pas au-del du poids de deux mille
cinq cents ou trois mille kilogrammes de poids utile. Le poids mort est de
quinze cents kilogrammes. Cest te dire que mon outillage sera perfectionn
avant peu Comment trouves-tu ce vin-l ?
Excellent.
Mon ami, cest du vin de Constance de lanne 1811. Je nen ai
que vingt-cinq bouteilles, mais jose dire que tous les rois de lunivers se
coaliseraient inutilement pour ten faire boire de pareil. Il y a quinze ans
quil est dans lle, tant arriv en mme temps et par la mme voie que le
rvrend Smithson. Mais ce constance nest rien encore auprs dun certain
vin de Champagne dont je ne connais pas lorigine, mais dont jai, Dieu
merci, abondante provision. coup sr, Jupiter et Bouddah, sils savaient
ce que cest, descendraient sur la terre pour trinquer avec moi.

Ainsi buvant, fumant et causant librement, fentres ouvertes, doucement


caresss par la brise et par le bruit des vagues, les deux amis sentirent enfin
leurs paupires sappesantir. Voyant que Corcoran ne lcoutait plus qu
peine, Quaterquem le conduisit lui-mme la chambre qui lui tait destine.
Voici des bougies, dit-il, et des livres, si tu veux lire. Voici de la
limonade, si tu veux boire. Voici de lencre et du papier, si tu veux crire
un pome pique. Bonsoir, oublie tes sujets, tes ennemis, tes projets, ta
diplomatie et tout ce qui te donne lair si proccup. Tu es sous le toit dun
ami. Dors en paix.
Et il sortit sans fermer la porte.

89
quoi bon ? Quel ennemi avait-il craindre ?
Puis il se coucha lui-mme et sendormit du plus profond sommeil.
Acajou, Nini et Zozo ronflaient de toutes leurs forces. Dans culte le
bienheureuse personne navait dinsomnie.

90
XIX
Rve du maharaja
Vers trois heures du matin, Corcoran fut tir de son sommeil par un rve
pouvantable
Comme il nen a donn les dtails personne, pas mme Quaterquem,
son plus intime ami, nous serons forc de garder le secret comme lui-mme ;
mais il fallait que ce rve ft bien rempli de funestes pressentiments, car, ds
le point du jour, le maharajah se leva et alla veiller son ami.
Quaterquem ouvrit un il, tendit les bras en billant et dit :
Eh bien, quest-ce ?
Partons.
Comment ! partir ? Tout le monde dort, Acajou ronfle, et moi-mme,
je
Alors je vais partir seul.
Sans djeuner ? Nini ne te le pardonnerait pas.
Djeunons, sil le faut, pour obir Nini ; mais souviens-toi que je dois
tre Bhagavapour dans laprs-midi. Jai le pressentiment quun affreux
danger nous menace. Que le djeuner soit prt dans cinq minutes et la frgate
dans un quart dheure.
Ce qui fut fait.
Mme Nini, trs satisfaite des prsents que Corcoran lui faisait (deux
chles du cachemire le plus pure, qui avaient appartenu la sultane favorite
de Tippoo Sahib), se jeta dans les bras dAcajou, qui monta dans la frgate en
grognant de toutes ses forces, non sans avoir embrass Zozo, qui se frottait
les yeux avec ses deux poings, et qui sanglotait comme si son pre avait d
tre fusill cinq minutes plus tard.

91
XX
Grande conversation de
Louison et de Garamagrif
avec le puissant Scindiah
Cependant Sita faisait de son mieux les honneurs de son palais la belle
Alice.
Elles allaient toutes deux en palanquin, sous la garde dAli et suivies
dune nombreuse escorte, chasser et se promener dans la fort. Comme
par bonheur Sita tait brune, tandis quAlice tait blonde, et comme aussi
il ny avait personne pour les regarder (jentends quil ny avait que
des moricauds), elles ntaient point rivales, et la beaut de lune faisait
merveilleusement valoir celle de lautre. De l, en quelques heures, une
amiti touchante et cordiale.
Sougriva, charg du gouvernement en labsence du maharajah,
sacquittait trs bien de ses fonctions difficiles. Dj, suivant lordre de son
matre, il venait denvoyer lordre tous les zmindars et tous les dputs
de se runir Bhagavapour. Comme il sattendait chaque jour recevoir
la nouvelle de lattaque des Anglais, Corcoran avait voulu convoquer son
parlement mahratte, afin de lui demander son appui dans la guerre quil allait
soutenir.
vrai dire, Corcoran ne comptait pas beaucoup sur le courage de son
parlement ou de ses soldats ; mais le parlement lui tait utile ( ce quil
croyait) pour intimider les tratres, car il se souvenait toujours des rvlations
quil avait lues dans la dpche adresse par Double face lord Henri
Braddock.
Du reste, avec laide de Louison, la lutte lui paraissait presque engage
gales forces. Louison valait une anne. Malheureusement Louison tait
marie au seigneur Garamagrif. Louison avait un fils, le jeune Moustache.
Louison, devenue mre de famille, avait dautres intrts dans la vie,
dautres amis et dautres ennemis que Corcoran. Grave sujet dinquitude.
On se souvient aussi que la paix avait toujours t fort chancelante entre
Louison, Garamagrif et Scindiah.
Garamagrif, ralli grand-peine, tait toujours le tigre orgueilleux,
sauvage et redoutable que nous avons connu. Il navait pas oubli ses
anciennes querelles avec Scindiah et ce fameux caillou qui avait laiss sur
sa queue une si dsagrable cicatrice. Or Garamagrif tait trs justement fier
de sa beaut ; et bien que Louison et essay de le consoler en attestant quil

92
tait plus beau que jamais, il ne sen faisait accroire et ne cherchait quune
occasion de se venger.
Labsence du maharajah fut cette occasion, et Garamagrif, qui craignait
par-dessus tout la colre de Corcoran, rsolut de satisfaire sa vengeance
pendant que le matre et Sifflante, sa bonne cravache, ntaient pas l. De
son ct, Louison, rancunire comme toutes les personnes de son sexe, ne
jugea pas propos de len dtourner.
Quant Scindiah, toujours sage, prudent et rserv dans ses actions,
comme dans ses discours, il sapercevait bien des mauvaises dispositions
de ses compagnons, mais il ne soufflait mot regardant du coin de lil,
sattendant tout, et se prparant leur donner une leon dont ils se
souviendraient longtemps.
Les curs tant ainsi aigris, et personne nayant assez de crdit et
dautorit pour imposer aux deux tigres et llphant, la querelle clata de
la manire suivante.
Le jour mme o Corcoran et Quaterquem quittaient leur le par le chemin
des airs, vers quatre heures et demie du soir, ou peut-tre cinq heures,
Alice et Sita revinrent de la promenade portes par le puissant Scindiah, qui
marchait dun pas lent et lourd, mais sr et majestueux, et qui les dposa
dans la grande cour intrieure, au pied de lescalier du palais dHolkar.
peine taient-elles rentres, lorsquun rugissement, qui ressemblait
un clat de rire (mais rire de tigre, ce rire qui fait trembler les lions), clata
derrire Scindiah.
Garamagrif le dsignait ainsi aux moqueries de Louison, et tous deux,
lun droite, lautre gauche, regardaient le bon lphant avec une curiosit
maligne et mprisante.
Le rugissement de Garamagrif (autant du moins quon peut en juger par
le peu quon connat de la langue des tigres) signifiait peu prs ceci :
Louison, regarde-moi ce gros colosse. As-tu rien vu de plus laid, de plus
bte et de plus mal bti ? Aussi tout le monde sen moque. On lui met sur
le dos les charges les plus pesantes. Les nes eux-mmes, qui nont pas une
grande rputation dintelligence, refusent quelquefois dobir ; mais celui-
ci, fier et heureux, se dandine comme un marquis, et il na mme pas la grce
dun charbonnier. Pouah ! la vilaine bte !
quoi Louison rpondit dans sa langue :
Ami Garamagrif, je reconnais dans ce portrait peu flatteur ton esprit
mordant et juste. Tu as le coup dil prcis. Ce pauvre Scindiah est fait
comme un bloc taill coups de hache. Sa peau est sale comme celle du
crapaud. Sa tte est lourde, son ventre norme comme celui dun banquier
trois fois millionnaire ; ses jambes sont si courtes, quon croirait quil les a
changes au vestiaire et qu la place de celles que la nature lui a donnes, il

93
a emprunt celles dun cochon siamois ; il ne se lave jamais, aussi est-il plus
sale quun babouin ; ma foi, je ne sais pas quelle est llphante en peine de
placer ses affections qui voudra jamais de lui.
Scindiah, voyant que la conversation commenait ainsi, stendit terre
sur ses quatre pattes, et, dun air indolent, fermant demi les yeux, prta
loreille aux compliments que le seigneur Garamagrif et son pouse lui
prodiguaient.
Ce quil y a de pire, continua Garamagrif, encourag par le calme
apparent de son ennemi, cest que ce gros butor nest pas seulement idiot,
hideux et gourmand, il est encore plus lche. Regarde-le : il entend bien tout
ce que nous disons. Vois sil ressentira loutrage comme un gentilhomme de
bonne race, qui sait tirer lpe et dfendre son honneur.
Mais, dit Louison, de quelle pe veux-tu quil se serve ? moins que
par son pe tu nentendes ce nez prodigieux qui est si long, si long, quon
pourrait en faire un pont pour passer le Gange.
Pour conclure, Scindiah nest quun pleutre.
Un lche, ajouta Louison. Et pour preuve, je vais sauter par-dessus, et
je parie quil nosera rien dire.
Bravo ! saute.
Louison fit le saut, comme elle lavait dit.
Scindiah ne remua pas plus que sil avait t de granit ou de marbre.
Parbleu ! rugit Garamagrif, il ne sera pas dit que tu auras fait mieux que
moi. Tu as franchi Scindiah en large ; moi, je vais le franchir en long.
Et, prenant son lan, il sauta de la queue la tte.
Mais cette ide ne fut pas aussi heureuse que celle de Louison, car
Scindiah, voyant de tigre bondir en lair, allongea sa trompe par un
mouvement si prompt et si adroit, quil le saisit au passage, lenleva malgr
ses griffes et le lana sans effort jusqu la hauteur du second tage du palais.
cette vue, Louison poussa un rugissement si terrible, que Sita et Alice,
en lentendant, frmirent de frayeur.
Sparez-les ! scria Sita.
Mais personne nosait sapprocher.
Seul, le petit Rama, fils de Corcoran, qui jouait sur le tapis avec son ami
Moustache, voulut descendre et rtablir la paix ; mais Sita le retint.
Quant aux serviteurs du palais, ils tremblaient de tous leurs membres et
fermaient soigneusement les portes.
Le premier rugissement de Louison fut suivi dun second, plus
formidable encore. Garamagrif, enlev par la trompe de Scindiah jusqu la
hauteur du second tage, avait espr du moins mettre enfin pied terre et
prendre sa revanche ; mais Scindiah ne le permit pas.

94
peine fut-il revenu porte de sa trompe, que llphant le rattrapa
et le lana en lair une seconde fois ; puis, sadossant au mur du palais,
pour que Louison ne pt pas lattaquer par-derrire, il continua de jongler
avec le malheureux tigre, dont les rugissements furieux fendaient lme
des personnes sensibles et dchiraient les oreilles des spectateurs les plus
indiffrents.
Louison ne resta pas inactive, et, comme font les grands capitaines,
essaya de tourner lennemi.
Mais Scindiah ne la perdait pas de vue et veillait soigneusement sur ses
flancs ; et quant ses derrires, grce au mur auquel il tait adoss, il se
croyait en sret.
Pendant que Louison faisait, son plan de bataille, les rugissements de
Garamagrif redoublaient. Il semblait dire :
Vas-tu me laisser prir ?
Enfin elle se dcida, prit son lan, lit une feinte sur la gauche ; puis, dun
bond, elle tomba sur le cou de Scindiah et commena lui dchirer loreille
droite.
Ce fut au tour de Scindiah de crier et de se lamenter. Il laissa tomber
Garamagrif terre et voulut saisir Louison, mais Louison ne lchait pas
prise, et Garamagrif, redevenu libre de ses mouvements, quoique un peu
clop par sa chute, saisit son tour lautre oreille et commena la mordre
belles dents.
Scindiah, fou de douleur et de rage, aveugl par le sang qui coulait jusque
sur ses yeux, tourdi par les rugissements froces des deux tigres, perdant
mme la conscience de ses actions, galopait au hasard dans la cour. Ctait
un spectacle effrayant.
Enfin, ne pouvant avec sa trompe les saisir tous les deux la fois et ne
sachant par qui commencer, il se roula par terre et chercha les craser sous
son poids.
Louison, trop agile et trop adroite pour se laisser prendre ce pige,
abandonna sa proie, et Garamagrif lui-mme, quoique plus acharn, sentant
craquer ses os chaque mouvement de llphant, lcha prise.
Il y eut alors une courte trve.
Chacun avait de nouvelles injures venger et voulait porter le dernier
coup.
Scindiah reprit promptement son poste de bataille et sadossa encore au
mur ; mais un nouvel ennemi se prsenta, qui vint aggraver sa triste situation.
Ctait le tigrillon de Rama, le jeune Moustache qui, de la fentre du
premier tage, voyait tout le combat et qui, retenu grand-peine par Rama,
avait cru le moment venu de secourir son pre et sa mre.

95
Au moment o Scindiah sattendait le moins recommencer la lutte
et essuyait en silence, avec sa trompe, le sang qui coulait de ses oreilles,
Moustache sauta sur le derrire de llphant et essaya denfoncer ses griffes
et ses dents dans la cuirasse paisse qui protgeait son ennemi.
Cette tentative ralluma la fureur de llphant, qui saisit le malheureux
Moustache et le lana contre le mur avec une telle force, que si Louison,
toujours attentive, net pas t l pour ressaisir la vole son nourrisson,
cen tait fait, hlas ! de sa postrit.
Le combat recommena, furieux ; mais Louison, occupe de modrer
limptuosit du jeune Moustache, ne montrait plus le mme acharnement.
Quant Scindiah, sa colre tait au comble.
Il y avait dans la cour une norme barre de for qui fermait la porte
extrieure du palais. Scindiah, ngligeant le soin de sa sret et ne pensant
qu sa vengeance, arracha cette barre dun puissant effort et en porta un
coup terrible Garamagrif, qui lui rongeait en ce moment le dos avec ses
dents et ses griffes.
Le coup fut tel, que le tigre eut la queue crase et presque spare du
corps. Cette belle queue, alternativement blanche et noire, dont il tait si
justement fier, pendait dsormais comme un poids inerte. Louison en poussa
un rugissement de colre et recommena le combat pour son compte.
Mais, au moment o la fureur des deux partis semblait ne pouvoir
steindre que dans le sang de lennemi, Alice et Sita, qui regardaient les
combattants avec une frayeur facile comprendre, poussrent un cri de joie :
Les voil ! les voil !
Presque au mme instant la Frgate sabattit dans la cour avec une
promptitude effrayante. Corcoran mit pied terre, devina tout, saisit
Sifflante, sa cravache, ou, comme il lappelait quelquefois, son juge de paix,
et en cingla un coup sur le dos de Garamagrif, qui avait ressaisi Scindiah
par loreille.
Garamagrif lcha aussitt son adversaire, et, poussant un rugissement, il
regarda Corcoran avec des yeux pleins de fureur, comme sil avait voulu le
dvorer.
Mais le maharajah le regarda son tour dun air qui fit rentrer en terre le
pauvre Garamagrif. puis, couvert de sueur, tout sanglant, il vint se rouler
sur le sol aux pieds de Corcoran.
Celui-ci chercha Louison, et sil lavait aperue, il est probable quelle
aurait eu, elle aussi, une petite conversation avec Sifflante ; mais elle avait
eu le bonheur de voir venir Corcoran et lesprit de sauter aussitt terre ;
de sorte quelle savana dun air modeste et doux, comme une jeune
pensionnaire qui vient embrasser son papa au parloir.
Mais il lui jeta un regard svre :

96
bas, Louison ! bas ! Vous tes indigne de ma confiance ! Comment !
je vous laisse la garde de mon royaume, de ma femme, de mon enfant, de
mes trsors, de tout ce que jai de plus prcieux au monde, et le premier
usage que vous faites de votre libert est dtrangler Scindiah !
Louison, honteuse dune rprimande si bien mrite, baissa les yeux.
Cest elle qui ta cherch querelle, mon pauvre Scindiah, nest-ce pas ?
dit Corcoran.
Scindiah abaissa sa trompe affirmativement.
Console-toi, mon gros ami, je te rendrai justice Et comment a
commenc la querelle ?
Ici Scindiah lit avec sa trompe divers mouvements pour indiquer quon
avait voulu se moquer de lui et quil ntait pas lphant le souffrir.
Cest bien, dit Corcoran. Garamagrif passera deux jours au cachot. Toi,
Louison, tu seras aux arrts pour cinq jours.
Garamagrif essaya dabord de rsister, mais la vue de Sifflante le rduisit
bientt lobissance, et on lemmena sans tarder dans les cachots de la
citadelle, comme un prisonnier de guerre.
Cette affaire importante rgle, le maharajah et son ami montrent au
premier tage du palais et rendirent compte la belle Sita et son amie des
incidents du voyage. Comme il achevait son rcit, on annona larrive de
Sougriva. Il tait fort mu.
Seigneur maharajah, dit-il, un grand malheur nous arrive.
Quest-ce que je te disais ? scria Corcoran en se retournant vers son
ami Oh ! mon pressentiment de ce matin !
Puis, prenant part Sougriva
Quest-ce ? dit-il.
Seigneur, rpliqua Sougriva, nous sommes trahis. La flottille anglaise
remonte la Nerbuddah soutenue par un corps de quinze mille Anglais et
Cypayes. Le gnral Barclay doit, avec son arme, se joindre celle-ci sous
les murs de Bhagavapour.
Oh ! pour Barclay, il y a peu de chose craindre. Quant lautre, rien
nest perdu. On la donc laiss avancer sans le combattre ?
Seigneur maharajah, le zmindar Uzbek et une partie du corps quil
commandait ont pass du ct des Anglais.
Par le Dieu vivant ! scria Corcoran aprs un moment de rflexion, je
les tiens. Garde ces nouvelles pour toi. Je veux que Bhagavapour apprenne
en mme temps la trahison et le chtiment. Fais seller mon cheval et prparer
mon escorte. Toi, reste ici. Je pars. Jai assez fait le maharajah ; je vais faire
maintenant le capitaine Corcoran, et jespre que tout le monde, amis et
ennemis, me reconnatra.

97
XXI
Dpart
Quand Sougriva fut parti :
Eh bien, mon cher ami, dit Quaterquem, que sest-il pass ? As-
tu quelque nouveau Barclay combattre ? Le premier me semble assez
vigoureusement conduit pour ne pas revenir de sitt la charge.
Comment ! vous avez battu le fameux gnral Barclay, le hros de
Lucknow ? demanda Alice.
Et si bien battu, dit Quaterquem, quil doit galoper en ce moment sur
la route de Bombay.
Et il raconta lincendie du camp anglais.
Mais il ne reut pas de sa femme les applaudissements quil croyait avoir
mrits. Alice se montra mme trs offense quil et pris part cette affaire.
Ma foi, reprit Quaterquem, je suis rest neutre. Cest Corcoran et ce
dmon de Baber qui ont tout fait. Je me suis content de leur prter ma
voiture.
Eh bien, cher bien-aim, dit Alice, sil vous arrive encore de prter
votre voiture comme vous dites, je vous laisserai seul dans votre le et je
retournerai en Angleterre par le plus prochain steamer.
Diable ! lit Quaterquem, on ne peut mme pas rendre le plus petit
service un ami sans que les femmes sen mlent. Je te promets de ne plus
me mler de rien.
Moyennant cette promesse, il eut sa grce ; et Corcoran, toujours
hospitalier, malgr la sortie quAlice venait de faire, lui fit ses adieux avec
autant de cordialit que si elle et pouss Quaterquem le secourir.
Sita offrit sa nouvelle amie un collier de diamants dun prix inestimable.
Il avait appartenu la clbre Nourmahar, qui fut pendant trois gnrations la
plus belle femme de tout lHindoustan, et il avait t conquis par le bisaeul
dHolkar sur le petit-fils de Nourmahar.
Alice se dfendit quelque temps de laccepter, quoiquelle en brlt
denvie ; mais la gnrosit de Sita lui faisait sentir bien dlicatement la
duret quelle venait de montrer.

Cest le souvenir dune amie, dit Sita. Si mon cher et bien-aim


Corcoran est vainqueur, je naurai pas besoin de ces trsors. LHindoustan
est nous. Sil est vaincu, il se fera tuer, et moi je ne lui survivrai pas. Je
monterai sur le bcher, comme ma grand-mre Sita la Videhaine ; et, ayant
eu le plaisir dappartenir au plus glorieux des hommes, je me poignarderai

98
moi-mme pour le retrouver plus tt et me confondre avec lui dans le sein
de Brahma !
Sita parlait avec tant de simplicit, quAlice vit bien que sa rsolution
tait prise. Elle accepta en fin ce don inestimable et embrassa Sita avec une
tendresse vritable. Elle pensait ne la revoir jamais ; car, en bonne Anglaise
quelle tait, il lui semblait impossible que Corcoran ft vainqueur. Pour lui,
avec une douce et cordiale gravit, il fit ses adieux Quaterquem et sa
femme et embrassa ses amis en homme rsolu vaincre ou mourir.
Mon cher Quaterquem, dit-il au Malouin, je ne sais si je te reverrai.
Garde-moi cette caisse en dpt dans ton le. Si tu apprends quil nous soit
arriv malheur, ouvre-la. Ce quelle contient est toi. Si je suis vainqueur,
je te la redemanderai.
Et se penchant son oreille :
Ce sont les pierreries du vieil Holkar, dit-il voix basse. Elles valent
plus de quinze millions de roupies. Ce sera, quoi quil arrive, lhritage de
Rama. Adieu.
Ils sembrassrent encore, et Quaterquem monta dans la frgate avec sa
femme. Avant de prendre son essor :
Madame, dit-il Sita, je viendrai le 15 mars Bhagavapour vous
chercher, et je vous emmnerai dans mon le, que vous ne connaissez pas.
Corcoran, qui sera, je lespre, dbarrass de toute inquitude, et qui aura
fait sa paix avec lord Braddock, nous accompagnera. Alice va organiser sa
maison en consquence et chercher une femme de chambre. Adieu, cher
et ambitieux maharajah. Tu as pris un chemin de traverse pour arriver au
bonheur, mais lexprience te rendra sage. Adieu.
La frgate senleva dans les airs et se dirigea vers lOrient.
Corcoran, tout pensif, serra sa femme et Rama sur son cur, monta
cheval avec son escorte et courut au galop dans la direction de larme
anglaise.

99
XXII
cheval ! Mac Farlane ! cheval !
Pendant deux jours et deux nuits, il galopa presque sans relche, grce
aux relais quil avait fait disposer sur toutes les routes. Son escorte harasse
lavait abandonn tout entire aprs dix-huit heures dune course effrne.
Corcoran, sans stonner, galopait toujours, ne sarrtant que pour changer
de cheval, manger un morceau de pain et repartant tout de suite.
Vers le matin du troisime jour, il rencontra enfin les fuyards de sa propre
arme. Tout couvert de sueur et de poussire, mais fier et intrpide comme
on lavait toujours vu, il les rallia ds les premiers mots.
Un officier suprieur galopait sans lcouter. Corcoran le saisit au collet,
et le retournant de lautre ct :
O vas-tu ? dit-il : cest l quest lennemi.
Et comme lautre, ne le reconnaissant pas, cherchait encore fuir :
Si tu fais un pas de plus, je te brle la cervelle.
ce geste, ce mot, tout le monde sarrta pouvant. On avait reconnu
le matre.
Seigneur, dit lofficier, nous sommes trahis. Pourquoi ntes-vous pas
venu plus tt ?
Ne me reconnaissez-vous plus ? demanda le maharajah. Quon me
donne un cheval, et en avant !
peine obi, sans sinquiter sil tait suivi, il courut lavant-garde.
Lofficier navait pas menti. Le camp mahratte tait dans le plus affreux
dsordre. Larme, commande par des tratres que payait lor des Anglais,
avait t mise en droute cinq jours auparavant. Trois zmindars avaient
donn le signal de la fuite. Deux autres, dont lun tait un Afghan, Usbeck,
vieilli au service dHolkar, avaient pass du ct des Anglais. Le reste,
branl par ces fuites et ces dfections, avait tourn le dos ds les premires
dcharges de lartillerie anglaise.
Enfin tout paraissait perdu.
Mais la vue de Corcoran ranima les courages et fit tourner bride aux
fuyards.

Halte ! cria-t-il dune voix retentissante.


Tout le monde obit cette voix si connue. Les soldats crirent :
Vive le maharajah !
Il tira du fourreau son sabre, le propre cimeterre du fameux Timour, qui
avait pass par hritage linvincible Akbar et au pieux Aurengreb. Ce

100
sabre, dont la poigne tait enrichie de diamants dun prix inestimable, avait
autrefois donn le signal de la mort de plusieurs millions dhommes. Il avait
t forg, Samarkhand, par un armurier de Damas, le clbre Mohammed-
el-Din, qui grava sur sa lame ce verset du Coran :
Dieu est grand ! Dieu est puissant ! Dieu est vainqueur !

Sa trempe tait telle, que Timour, au passage de lIndus, se levant debout


sur sa selle, avait fendu depuis le crne jusqu la ceinture un cavalier
afghan, coiff dun casque en acier damasquin.
Quand larme le vit resplendir au soleil, personne ne douta plus de la
victoire. Les rangs se reformrent rapidement et lon suivit le maharajah,
qui prcdait de vingt pas toute son arme.
La cavalerie anglaise venait de cesser la poursuite et de faire halte pendant
la grande chaleur du jour. Croyant navoir plus qu poursuivre des gens
sans armes et sans courage, les Anglais navaient pris aucune prcaution
contre un retour offensif. Ils avaient dbrid leurs chevaux et staient assis
lombre dans une fort que traversait la grande route. Bien plus, pour ne pas
partager le butin avec leurs camarades, les cavaliers anglais navaient pas
attendu larrive de linfanterie. Ils taient dix lieues en avant, et croyaient
prendre larme mahratte jusquau dernier homme.
Dj le second djeuner tait prt. Les domestiques hindous et parsis
dballaient avec soin les provisions de bouche, les pts de Strasbourg, les
jambons dYork, les bouteilles de claret et de champagne mousseux, les
puddings froids. On nentendait plus que le bruit des fourchettes et le joyeux
tintement des verres.
Eh bien, disait le lieutenant James Churchill, eh bien, capitaine
Wodsworth, que dites-vous de notre expdition ? Ce fameux Corcoran,
quon disait si redoutable, na pas tenu un instant devant nous.
Oui, dit lautre, et pendant que Barclay lui donnait le change, nous
avons eu assez de bonheur pour ne rencontrer presque aucune rsistance.
Mais cela mme, mon cher Churchill, me fait douter que nous ayons battu
Corcoran. Je le connais. Jtais, il y a trois ans, dans le corps darme de
Barclay, et je vous jure quil nous fit passer un mauvais quart dheure. Ici,
au contraire, grce ce brave Afghan
Oui, oui, dit le major Mac Farlane, buvons la sant de lhonnte
Usbeck, notre ami, et que Dieu donne toujours de pareils lieutenants nos
ennemis.
Combien a-t-on pay ce coquin ?
Cest une question que le gnral mme ne pourrait pas rsoudre. Je
crois que lord Henri Braddock et sa police connaissent seuls le prix de cette
marchandise.

101
Quel jour pourrons-nous dner Bhagavapour ?
Il serait bon, dit Mac Farlane, de ne pas marcher trop vite et dattendre
un peu linfanterie et le gnral sir John Spalding.
Bah ! dit Churchill, Spalding est un vieil avare qui craint quon ne
veuille pas partager avec lui le trsor dHolkar. Avec trois rgiments de
bonne cavalerie anglaise, ne sommes-nous pas de force culbuter la nation
mahratte et le maharajah par-dessus le march ?
ce moment la trompette retentit.
Que veut dire ceci ? scria Mac Farlane.
cheval, messieurs, cheval ! scria Wodsworth.
En un clin dil, tous les officiers se levrent, bouclrent leurs ceinturons,
remirent leurs revolvers la ceinture et sortirent de leurs tentes.
On commenait voir des flots de poussire soulevs par une foule
nombreuse qui accourait tout affole de terreur. Ctaient les valets et les
marchands du camp. Tous levaient les bras en lair en poussant de grands
cris :
Le maharajah ! Voil le maharajah !
ce nom, ce cri redoutable, les officiers anglais eux-mmes se sentirent
mus, et chacun courut son poste.
Mais avant que les soldats eussent repris leurs armes, et que les rangs
fussent reforms, Corcoran arriva comme la foudre sur la cavalerie anglaise.
Derrire lui, vingt pas, ses cavaliers savanaient au galop, tenant le sabre
dune main, le revolver de lautre, et la bride dans les dents.
Sans prendre le temps de dcharger son revolver, Corcoran passa au
travers des Anglais, pointant coups de sabre tout ce qui tait sur son
passage.
Anims par son exemple, les Mahrattes montrrent un courage dont on
les aurait crus incapables le matin. Larme blanche elle-mme, qui produit
ordinairement sur les Hindous une frayeur si grande, leur semblait familire,
tant lexemple dun homme de cur est puissant sur les autres hommes.
Cependant le combat resta quelque temps incertain. Les Anglais, tonns
dabord de limptuosit de Corcoran, mais bientt rassurs par le mpris
que leur inspirait larme mahratte, se rallirent promptement, et, malgr la
chaleur du soleil, firent preuve dune rare intrpidit. En peu dinstants, ils
sabrrent les premiers rangs de la cavalerie hindoue, et Corcoran, emport
par son ardeur, se trouva enferm dans leurs rangs. Dj il se croyait
abandonn et ne pensait plus qu vendre chrement sa vie, lorsquun
secours imprvu lui rendit la victoire.

102
Au milieu du fracas des coups de feu, il saperut tout coup que les rangs
de larme anglaise souvraient pour livrer passage des amis inconnus.
coup sr, ce ntaient pas ses Mahrattes ; il les voyait dj reculer, pas
pas, il est vrai, mais continuellement. Qutait-ce donc ? Et qui pouvait-
ce tre, sinon sa plus chre et sa plus fidle amie, la tendre, la bonne, la
courageuse Louison ?
Ctait elle en effet. Aussitt quelle stait aperue du dpart de
Corcoran, elle avait rsolu de le suivre, oubliant ses arrts. Elle avait gratt
la porte du cachot de Garamagrif. Dun commun effort, ils avaient renvers
cet obstacle impuissant et staient prcipits la suite du maharajah,
Louison suivant Corcoran, Garamagrif ne voulant pas se sparer de Louison.
Grce son merveilleux instinct elle avait retrouv sans peine la trace
de son matre, et arrivait propos pour le sauver lingrat ! des mains
de ses ennemis.
dire vrai, ds quelle parut, suivie du formidable Garamagrif, les
Mahrattes ne lui disputrent pas le passage. Les Anglais tonns essayrent
inutilement de serrer leurs rangs et lui tirrent quelques coups de revolver.
Dun bond Louison sauta la gorge du colonel Robertson, du 13e
hussards, et ltendit mort sur le terrain. Cest dommage, car Robertson tait
un officier de grande esprance. Garamagrif, de son ct, tomba sur le major
Wodsworth, qui criait ses hommes :
Avancez donc, damns fils de !
Il neut pas le temps dachever sa phrase, car le premier coup de dents
de Garamagrif lui donna la mort.
Un brave homme, ce capitaine Wodsworth, et qui laissait Bnars une
veuve et six orphelins bien intressants ; mais que voulez-vous ? Cest la
guerre.
Quelle que ft la pense des hussards anglais (sils avaient une pense,
ce que jignore), leurs chevaux commencrent se cabrer si violemment
que les cavaliers nen taient plus matres et que le dsordre se mit dans les
rangs. Louison et Garamagrif, bondissant toujours, arrivrent enfin jusquau
maharajah, qui se dfendait seul, adoss un bananier, et parait de son mieux
les coups de pointe.
Il tait bless de deux balles et perdait beaucoup de sang. Une dizaine de
cavaliers lentouraient, cherchant le prendre plutt qu le tuer
Rendez-vous, maharajah, dit lun deux. Vous en serez quitte pour payer
ranon.
En mme temps il cherchait le dsarmer, mais Corcoran, dun coup de
son terrible cimeterre, lui abattit le bras droit, et se retournant contre un autre
cavalier, il fendit la tte ce second adversaire.

103
Cependant il allait succomber, lorsque Louison arriva. Garamagrif la
suivait trois pas de distance, nosant sans doute se montrer devant son
matre aprs la rprimande quil avait reue lavant-veille.
la vue de ces deux auxiliaires nouveaux du maharajah, les cavaliers
anglais tournrent bride en un clin dil et rejoignirent leur rgiment qui dj
sbranlait. Corcoran les poursuivit, traversa les rangs des hussards anglais
entre ses deux tigres et rejoignit son arme.
Les Mahrattes, qui lavaient cru perdu, poussrent un long cri de joie et
revinrent la charge Corcoran, plus prudent cette fois, envoya sur sa droite
une partie de sa cavalerie, pour tourner la gauche des Anglais, pendant que
son artillerie, place en potence, les prenait de flanc et de face, et que le gros
de larme savanait sur le centre.
Le gnral anglais, qui navait ni artillerie, ni infanterie pour se soutenir,
ordonna la retraite, qui se lit dabord avec beaucoup dordre. Mais les valets
du camp, les vivandires, les femmes et tout ce peuple qui suit les armes
anglaises dans lInde, craignant dtre abandonns, se prcipitrent dans les
rangs de la cavalerie pour se mettre lavant-garde des fuyards et rejoindre
plus tt linfanterie laisse en arrire avec Spalding.
En quelques instants, le dsordre fut au comble.
la fin tout senfuit au hasard, et les officiers eux-mmes ne cherchrent
plus qu devancer leurs camarades. Heureux ceux qui taient bien monts !
Ils rejoignirent le gnral Spalding ds le soir mme.
Corcoran, voyant que rien ne tenait plus devant lui, fit faire halte son
arme, et laissa la cavalerie le soin de poursuivre les fuyards.
Mes amis, dit-il dune voix sonore, voil comment il faut battre les
Anglais. Courez sur eux, sabre ou baonnette en avant, sans tirer, et Vichnou
et Siva vous donneront la victoire Au reste, tout nest pas fini ; mais cest
assez pour aujourdhui.
Il eut soin de placer lui-mme les postes avancs. Puis, se tournant vers
Louison qui le regardait fixement et qui attendait un mot damiti :

Entre nous, ma belle, dit-il, cest la vie et la mort. Et toi aussi,


Garamagrif, grand batailleur, tu seras mon ami, si tu veux ; mais ne va plus
chercher querelle Scindiah.
Il rentra alors dans sa tente, o dautres soins lappelaient. Louison et
Garamagrif stendirent lentre comme deux factionnaires chargs de
veiller la sret du maharajah, et personne assurment ne fut tent de violer
la consigne sans ncessit.

104
XXIII
Sir John Spalding
Le lendemain, ds trois heures du matin, Corcoran fit reprendre les armes
ses troupes et continua la poursuite.
La route tait jonche darmes, de chevaux et de cavaliers Lues et
dpouills. Presque toute la cavalerie anglaise tait dtruite ou disperse. Un
petit nombre seulement avait pu rejoindre Spalding, qui accourait marches
forces pour recueillir les fuyards.
Corcoran, apprenant par ses claireurs que les Anglais savanaient, se
porta sur une colline assez leve qui dominait la plaine, car il navait pas
grande confiance dans la bravoure de ses soldats, et il voulait sassurer au
moins lavantage du terrain. Il fit mme creuser la hte un foss de dix
pieds de large et de trois pieds de profondeur, non que cette prcaution lui
part trs utile, puisque les Anglais navaient plus de cavalerie, mais parce
quil voulait leur faire croire quil se tenait sur la dfensive, et les engager
eux-mmes prendre loffensive. Son intrt tait, au contraire, den finir
promptement avec ce corps darme, pour courir ensuite sur Barclay et
laccabler son tour.
La ruse russit admirablement.
Sir John Spalding tait un gros gentleman, gras et bien nourri, trs
brave sans doute, mais qui navait jamais fait la guerre, et qui navait
aucune exprience de lInde. Sa vie stait passe en Angleterre, au camp
dAldershot, Gibraltar, Malte, la Jamaque ; il avait vu le feu, pour
la premire fois, trois jours auparavant. Toute sa tactique consistait en
trois points : branler lennemi avec lartillerie, le renverser coups de
baonnette, et le faire sabrer par la cavalerie.
Par hasard, sa premire exprience avait fort bien russi, de sorte quil se
regardait comme un Wellington ou un Marlborough. Lardeur dsordonne
de sa cavalerie, qui avait couru sur Bhagavapour sans lattendre, ne lui
causait aucune inquitude.
chaque pas, on lui amenait des prisonniers. Toute larme du maharajah
lui paraissait disperse sans retour, et laurait t en effet sans larrive
imprvue et lattaque imptueuse de Corcoran.
Il se berait, lui aussi, des illusions qui avaient fait un instant le bonheur
de Barclay. Mais, avant tout, il fallait entrer le premier dans Bhagavapour.
Entre lui et Barclay, ctait une course au clocher. (Il ignorait encore le
dsastre de son rival et lincendie de son camp.)
Cest dans ces dispositions que le rencontra le messager qui apportait
la funeste nouvelle de lchec subi par sa cavalerie. Dabord il nen voulut

105
rien croire, et comme le messager tait Indou, il le fit arrter, se proposant
de le faire fusiller aussitt que le mensonge serait vident. Puis, quelques
cavaliers arrivrent, et racontrent la destruction complte de trois rgiments
de cavalerie europenne.
Trois rgiments ! scria Spalding, au comble de la fureur. O est lne
bt qui les commandait ? O est le colonel Robertson ?
Mort, gnral.
O est le major Mac Farlane ?
Tu dune balle dans la tte.
Spalding se sentait gagner par la consternation gnrale.
Vous tes donc tombs dans une embuscade ? demanda-t-il. Il ny a pas
dexemple dun dsastre pareil.
Le lieutenant Churchill fit le rcit de laction.
Au commencement, dit-il, les Mahrattes fuyaient devint nous comme
une vole de perdreaux. Mais tout coup le maharajah est arriv
Le maharajah ! dit Spalding, toujours cheval sur ltiquette. Sachez,
monsieur, que le gouvernement de la gracieuse reine Victoria na pas
reconnu de maharajah dans le pays mahratte, et quil est, par consquent,
souverainement impropre dappeler de ce nom un aventurier quelconque.
Churchill baissa la tte, puis il acheva son rcit.
Quand il fut termin :
Demain, dit Spalding, nous nous mettrons en marche deux heures du
matin. Nous rencontrerons lennemi six, nous le battrons sept, et nous
reprendrons sur-le-champ le chemin de Bhagavapour.
La nuit suivante, lheure indique, linfanterie anglaise se remit en
marche. Vingt-cinq ou trente hussards, qui avaient grand-peine conserv
leurs chevaux, servaient dclaireurs.
Vers six heures du matin, on arriva cinq cents pas environ de larme
mahratte, dont une partie tait range en bataille, et lautre disperse en
tirailleurs.
Sir John Spalding, toujours ferme dans ses ides de tactique militaire,
commena le feu en lanant quelques voles de mitraille sur la cavalerie
de Corcoran, qui se retira en bon ordre labri dun petit bois et attendit
l lordre de charger. Lartillerie mahratte rpondit peine au leu des
Anglais et, ds le dbut de lengagement, se retira dans un pli de terrain
comme dcourage. Cette artillerie, peu nombreuse dailleurs eu gard au
nombre des troupes, paraissait facile enlever, malgr les broussailles et les
obstacles naturels qui dfendaient la position.
Cest le moment daborder cette canaille la baonnette, dit sir John
Spalding.

106
Prenez garde ! scria le transfuge Usbeck, vous ne connaissez pas le
maharajah.
Sir John Spalding referma sa lunette dapproche, regarda lAfghan avec
un mpris inexprimable et dit :
Ce nest pas mon habitude de demander conseil. Churchill, dites aux
Highlanders davancer
Churchill obit.
Aussitt on entendit dans la plaine le son des cornemuses et des pibrocs
dcosse. Les robustes Highlanders aux jambes nues savancrent lentement
et en bon ordre comme la parade, et commencrent escalader la colline
o les attendait le gros de larme mahratte.
Un silence terrible rgnait sur le champ de bataille. Les deux artilleries
se taisaient ; langlaise ayant fait place linfanterie, et la mahratte ne
paraissant pas encore ou disparaissant dj. On voyait les sous-officiers
anglais maintenir lalignement avec les crosses de leurs fusils. Quant aux
Mahrattes, demi cachs dans les broussailles et les fourrs, ils attendaient
le choc avec une terrible anxit.
Dj les Highlanders ntaient plus qu dix pas du foss creus sur le
penchant de la colline, quand tout coup Corcoran lira son sabre et scria :
En joue ! feu !
Au mme instant, quinze cents Mahrattes, couchs plat ventre, se
levrent demi et fusillrent bout portant les assaillants. Deux batteries
masques, de vingt canons chacune, firent feu en mme temps cinquante
pas de distance sur les flancs et les derrires des Highlanders.
En cinq minutes, la colonne fut aux trois quarts dtruite. Cependant ceux
qui survivaient savancrent avec une intrpidit admirable jusquau foss,
le franchirent, culbutrent les Mahrattes qui loccupaient, et continurent
leur marche vers le haut de la colline.
Mais, l, un nouvel ennemi les attendait. Les artilleurs mahrattes, qui
staient replis au commencement de la bataille, reprenaient leur poste
sur lordre de Corcoran ; et de deux rgiments de Highlanders fusills et
mitraills en face, par-derrire et sur les flancs, il ne resta pas cinquante
hommes valides ; encore furent-ils forcs de se rendre.
Pendant ce temps, sir John Spalding voyait avec dsespoir la destruction
de son infanterie dlite ; mais louragan de mitraille qui balayait la plaine
et le pied de la colline, rendait tout secours impossible. Bientt mme il dut
songer couvrir la retraite, menace par Corcoran.
Le maharajah, jugeant la bataille gagne au centre, donna ordre la
cavalerie de se dployer sur le flanc de linfanterie anglaise et de couper
ses lignes de communication Spalding effray commanda la retraite, et les
Mahrattes salurent cet ordre par de longs cris de joie.

107
Ctait la premire fois quune arme indienne, commande il est vrai
par un Franais, voyait fuir une arme anglaise forces gales. Aussi
lenthousiasme des soldats de Corcoran ne connaissait plus de bornes Cest
Vichnou, disait-on. Cest le divin Siva. Cest Rama lui-mme qui sest
incarn de nouveau pour dfendre son peuple contre ces barbares au teint
blanc et la barbe rouge.
Corcoran ne sarrta pas couter son loge. Toujours press den
finir avec Spalding pour revenir vers Barclay, il lana sa cavalerie sur
toutes les routes, avec ordre de dpasser larme anglaise, dentasser toutes
sortes dobstacles, pour lui rendre la fuite impossible, et de lloigner de la
Nerbuddah pendant quil suivait Spalding de prs avec son infanterie et le
harcelait avec son artillerie lgre.
Mais celui qui fuit la mort a toujours plus de chances dchapper que son
ennemi nen a de la lui donner ; car lun pense toujours se sauver, tandis
que lautre ne pense pas toujours le poursuivre.
Cest ce qui arriva dans le cas prsent.
La cavalerie mahratte sarrta pour faire reposer ses chevaux, tandis que
les Anglais marchrent toute la nuit dans la direction de la Nerbuddah, o
les attendait la flottille qui devait combiner ses oprations avec celles de
larme.
Ds le lendemain, de bonne heure, Corcoran que la ncessit de tout
ordonner et de tout excuter par lui-mme retardait souvent, reprit lui-mme
la poursuite, et courut sur les traces de lennemi.
Peine inutile. Spalding avait rejoint la flottille et lembarquement
commenait au moment o le maharajah recommena lattaque. Les Anglais
effrays abandonnrent sur le rivage un immense butin, presque tous leurs
blesss, quinze cents prisonniers et tous les tratres qui staient joints
eux quelques jours auparavant, entre autres lAfghan Usbeck. Puis ils
descendirent la Nerbuddah, laissant leur gnral bless mort sur le champ
de bataille au moment mme o il allait sembarquer. Un boulet de canon
lui avait emport la tte.

Pauvre gentleman ! dit Corcoran en retrouvant son corps mutil, ce


ntait ni un Csar ni un Annibal, mais ctait un brave homme, et il a bien
fait, ne pouvant pas sauver son arme, de se faire tuer lui-mme ; car il ny a
rien daussi piteux et daussi dshonorant que de perdre la bataille de Cannes
et de survivre.
Puis il se fit amener les prisonniers et traita les Anglais avec beaucoup
de gnrosit. Quant aux tratres qui lavaient abandonn, il ne voulut pas
leur faire grce.

108
Pourquoi mas-tu trahi ? demanda-t-il Usbeck.
Grce, seigneur maharajah ! scria lAfghan
Quon le fusille, dit Corcoran.
Et il traita de la mme manire neuf autres zmindars qui avaient suivi
lexemple dUsbeck.
Plus le tratre est haut plac, dit-il, plus la rigueur est ncessaire.
Ces exemples donns, il laissa le commandement de larme lun de
ses lieutenants et reprit en toute hte le chemin de Bhagavapour, car partout
o il ntait pas, ses affaires allaient toujours mal. Louison et Garamagrif,
qui lavaient si bien servi, obtinrent la permission de le suivre.

109
XXIV
Discours du trne. Sita prisonnire
Corcoran arriva Bhagavapour la veille du jour o souvrit la session
de son Corps lgislatif. Par un rare bonheur, il navait que des victoires
raconter son peuple, et quoique le danger ft encore trs grand, cependant
les victoires passes et prsentes rpondaient de lavenir.
Ds le lendemain, sept heures du matin (car, cause du climat et de
lardeur du soleil, les sances devaient tre termines chaque jour dix
heures), il savana, mont sur Scindiah, avec Sita et Rama, et ouvrit la
session suivant le crmonial accoutum.
Voici quelques passages de son discours :
Citoyens libres du pays mahratte,
Cest toujours avec un nouveau plaisir que je me retrouve au milieu
de vous.
Depuis la dernire session, Brahma a daign bnir nos efforts et notre
prosprit na fait que saccrotre. Le commerce, lagriculture, lindustrie
ont fait des progrs prodigieux, dus surtout, nous devons le reconnatre,
linitiative individuelle et la libert daction dont vous jouissez.
Mais un peuple nest pas digne de la libert lorsquil ne sait pas la
dfendre par les armes. Jai d repousser linvasion dun voisin ambitieux
et perfide. Avec la permission et la protection de Brahma, jai su punir les
tratres et repousser lennemi. Il dpend encore de lui de faire la paix des
conditions honorables ; mais sil persiste dans son dessein, il subira la peine
de son iniquit.
Mon ministre de lintrieur, Sougriva Sahib, est charg de vous
proposer un plan de budget. Vous remarquerez quil nest question ni
daugmenter les impts, ni den crer de nouveaux, ni dmettre un emprunt.
Grce Vichnou, malgr les charges que la guerre nous impose le Trsor est
encore rempli, et Sougriva Sahib est charg de lagrable mission de vous
proposer la suppression de tous les impts indirects dont la perception est
si coteuse.
Citoyens libres du pays mahratte, que la sagesse du divin Vichnou
prside vos dlibrations !
Puis il prsenta la belle Sita et le petit Rama son peuple. Tout le monde
cria :
Longue vie au maharajah ! Quil soit bni, lui et toute sa postrit !
Et Corcoran rentra dans son palais.
Ces acclamations taient sincres, et cependant lorage grondait sur sa
tte. Les zmindars qui lavaient trahi comptaient plus dun complice dans

110
lassemble. Linflexible justice de Corcoran lui faisait, parmi les grands
seigneurs, des ennemis redoutables.
Au moindre revers on tait prt proclamer sa dchance. Heureusement
la victoire rcente quil avait remporte sur les Anglais intimidait ses
adversaires.
Cependant les succs passs nblouissaient pas le maharajah. Il voyait
fort bien que le peuple indou ntait pas encore prt la rvolte, et, quoique
incapable de craindre pour lui-mme, il tremblait quelquefois pour sa femme
et son fils.
Un matin, Baber vint lui faire sa cour.
Baber enrichi tait maintenant un seigneur.
Il se prsenta, la tte haute, le regard content, sincre, doux et calme,
comme il convient un honnte homme qui a fait fortune sur la grande route
et au coin des bois.
Do sors-tu, chenapan ? demanda le maharajah.
Seigneur, dit Baber dun ton modeste, jai reu hier les cent mille
roupies que vous avez daign massigner sur le trsor de Votre Majest.
Et o vas-tu ?
O Votre Majest daignera menvoyer.
Ah ! ah ! Tu prends got aux missions diplomatiques ? Eh bien, te
sens-tu le courage de retourner au camp des Anglais ?
Pourquoi non, seigneur ? Parce que je suis devenu riche, croyez-vous
que je sois devenu poltron ?
Et tu me rapporteras des nouvelles de ton ami Barclay ?
Autant quil vous plaira, seigneur maharajah. Est-ce tout ?
Va, pars. Voici un bon de vingt mille roupies sur mon trsorier.
Ah ! seigneur maharajah, scria Baber avec un enthousiasme qui
ntait pas feint, vous serez toujours le plus gnreux des hommes, et il y a
plaisir se faire tuer votre service.
LIndou se prosterna de nouveau, levant vers le ciel les paumes de ses
mains, et partit.
Le lundi suivant il tait de retour.
Seigneur maharajah, dit-il, tenez-vous sur vos gardes. Barclay a reu
des renforts, des chevaux, des vivres, des munitions et de lartillerie. Son
arme est augmente dun tiers ; on veut vous porter un coup dcisif avant
que lEurope apprenne la dfaite et la mort de sir John Spalding. Barclay
va franchir la frontire demain ou aprs-demain. Vos gnraux ont perdu la
tte. Le vieil Akbar ne rpond rien quand on linterroge et ne donne aucun
ordre
Aussitt Corcoran fit prparer ses chevaux. Il allait partir et rejoindre
larme.

111
Sita voulut le suivre.
Je veux vivre ou mourir avec toi, dit-elle. Ne menvie pas le bonheur
de taccompagner.
Qui prendra soin de Rama ? demanda Corcoran.
Mais Rama voulut son tour suivre sa mre.
Au fait, pensa Corcoran, la lutte qui sengage est dcisive. Si je laisse
Sita et Rama Bhagavapour, je craindrai toujours pour eux quelque trahison.
Autant vaut les emmener avec moi.
Naturellement Scindiah tait aussi du voyage, ainsi que Garamagrif et
Louison, car Rama voulut tout emmener, mme son ami Moustache. Aprs
quelques objections, le maharajah se laissa flchir, et, prcdant lui-mme
de cinq jours le reste de la caravane, il leur donna rendez-vous au camp et
partit seul pour prendre le commandement de larme. Sougriva fut charg,
comme lordinaire, de le remplacer en son absence.
Il tait temps que Corcoran arrivt, car les renseignements de Baber
ntaient que trop vrais. Barclay avanait grands pas dans le pays mahratte,
et larme de Corcoran reculait toujours sans livrer une seule bataille. Les
soldats se dcourageaient, murmuraient et commenaient dserter.
Cest alors que le maharajah se prsenta seul, cheval, suivant sa
coutume, lentre du camp.
Ctait le matin, et toute larme, ranime par sa prsence, ne demanda
plus qu se battre.
Mais Corcoran ne voulait rien hasarder. Ses soldats ntaient pas encore
assez exercs et assez aguerris pour aborder sans frmir la redoutable et
solide infanterie anglaise. Il fallait donc, avant tout, en harcelant lennemi
par de frquentes escarmouches, donner aux Mahrattes plus de confiance en
eux-mmes. Plus tard il serait toujours temps de livrer une bataille dcisive.
Corcoran suivit ce plan avec une persvrance extraordinaire. Il creusa
des retranchements, construisit des redoutes, entoura son camp dun foss
profond, le garnit de palissades au travers desquelles se montraient les
gueules de deux cents canons. Puis, la tte de sa cavalerie monte sur des
chevaux berbres et turcomans, sobres, prompts, lgers et durs la fatigue, il
battit tout le pays, enleva les convois qui approvisionnaient le camp anglais,
et rduisit Barclay presque la famine.

Celui-ci, loign de Bombay, sa base doprations, tait fort inquiet. Les


vivres manquaient. Il recevait tous les jours de lord Braddock des dpches
qui lavertissaient de se hter, afin que le bruit de sa victoire couvrt lchec
dsastreux de sir John Spalding. Cependant il nosait pas donner lassaut au

112
camp retranch, et sa cavalerie, prive de tout, ne pouvait atteindre celle de
Corcoran, qui se montrait chaque jour en vingt endroits diffrents.
Un funeste incident, qui devait amener le dnouement de cette longue
histoire, tira enfin Barclay dembarras.
Un soir, comme Corcoran rentrait au camp aprs une escarmouche assez
vive, Baber se prsenta et annona que Sita, Rama, Scindiah, Louison et
Garamagrif venaient de tomber au pouvoir de larme anglaise.
cette terrible nouvelle, Corcoran fut saisi dun dsespoir si profond,
quon craignit un instant quil ne voult se brler la cervelle. Quoi ! Tant
de travaux perdus ! tant de sang vers inutilement ! tant de grands projets
renverss en un jour !
Cependant telle tait la force, dme du maharajah, quil ne perdit pas
une minute se plaindre du sort.
Do tiens-tu cette nouvelle ? demanda-t-il Baber.
Hlas ! seigneur maharajah, jai t tmoin de tout. Vous tiez parti
depuis une heure avec la cavalerie. La reine, justement impatiente de vous
revoir, sortit du camp pour aller votre rencontre. Malheureusement, nous
tombmes dans un parti de cavalerie anglaise. Notre escorte prit la fuite.
Alors je me glissai comme je pus entre les jambes des chevaux et je revins
ici sous une pluie de balles.
Corcoran rflchit un instant.
Quest devenue Louison ? demanda-t-il.
Seigneur, Louison, Garamagrif et Scindiah nont pas quitt un instant
Sa Gracieuse Majest.
Si Louison est vivante, tout est sauv.
Cependant, avant dessayer de dlivrer par la force sa femme et son fils,
Corcoran crivit et envoya par un parlementaire au gnral Barclay la lettre
qui suit :
Au camp, devant Kharpour.
Monsieur,
Un gentleman anglais ne fait pas la guerre des femmes et des enfants.
On me dit quun hasard dplorable a mis aujourdhui dans vos mains ma
femme et mon fils. Jespre que vous ne refuserez pas de leur rendre la
libert, ou tout au moins de traiter avec moi dune ranon convenable.
Agrez, je vous prie, monsieur, lassurance de ma considration
distingue,
Maharajah Corcoran 1er.
Donn lan troisime de notre rgne et le quatre cent trente-trois mille
six cent-unime de la neuvime incarnation de Vichnou.

Une heure plus tard, Corcoran reut la rponse suivante :

113
Le gnral Barclay M. Corcoran, se disant maharajah de lempire
mahratte.
Monsieur,
Comme vous le dites avec raison, un gentleman anglais ne fait pas la
guerre aux femmes et aux enfants ; mais je croirais manquer tous
mes devoirs envers mon pays et le gouvernement de mal gracieuse
souveraine, si je rendais la libert la fille dHolkar, votre femme,
monsieur, moins que vous nacceptiez dabord les conditions
suivantes :
1 Larme mahratte sera licencie aujourdhui mme et renvoye dans
ses foyers ;
2 Le soi-disant maharajah abdiquera immdiatement entre les mains du
gouverneur anglais,
3 Le soi-disant maharajah remettra au gnral Barclay une liste,
certifie vritable et sous serment, de tous les biens, meubles et
immeubles composant la succession dHolkar, pour, desdits biens
meubles et immeubles, tre dispos ainsi quil conviendra audit gnral ;
4 La citadelle de Bhagavapour et toutes les forteresses du royaume
seront remises larme anglaise avec les arsenaux, les armes, les vivres
et les munitions de toute espce qui sy trouvent actuellement ;
5 Enfin, en change de toutes les conditions ci-dessus, le soi-disant
maharajah recevra du gouvernement anglais une pension annuelle
de mille livres sterling (vingt-cinq mille francs), sengageant (bien
entendu) ledit soi-disant maharajah ne plus revenir dans lInde, ni lui,
ni sa femme, ni son fils, avant une priode qui ne pourra tre moindre
de cinquante ans.
Si ces conditions paraissent convenables (comme je lespre) monsieur
Corcoran, joserai le prier de faire un double du trait dans les deux
langues et je moffre signer avant la fin du jour.
Le trait conclu sur ces bases, je serai heureux de faire plus ample
connaissance avec monsieur Corcoran et de serrer la main un
gentleman pour lequel jai toujours profess la plus profonde estime.
John Barclay,
Major gnral des armes de Sa Majest Britannique. Au camp,
14 mars 1860.

Corcoran froissa le billet avec indignation.


Abdiquer ! trahir les Mahrattes ! me laisser dpouiller ! accepter une
pension du spoliateur ! et il a leffronterie, si jaccepte, de moffrir son
estime ! Eh bien, je vais, moi, lui offrir quelque chose quoi il ne sattend
pas.

114
Et il renvoya sans rponse le parlementaire anglais.
Le soir, ds que la nuit fut tombe, Corcoran runit cinq cents cavaliers
dlite, fit envelopper les pieds des chevaux avec du feutre et de la laine,
afin dtouffer le bruit de leur marche, et partit au pas avec son escorte.
Baber servait de guide.
Quoique la nuit ft trs sombre, larme anglaise tait sur ses gardes et
sattendait une attaque. Barclay ne tenait qu moiti ses prisonniers, car
bien quils fussent au milieu du camp anglais, la prsence des deux grands
tigres et de llphant effrayait les plus intrpides. On avait bien pens leur
livrer bataille ; mais, dans la mle, les balles, qui ne connaissent personne,
pouvaient frapper Sita ou Rama, ce qui aurait rendu la guerre inexpiable, car
Corcoran ne pouvait plus pardonner, et Barclay ntait pas assez sr de la
victoire pour sexposer une chance si dangereuse.
Au Qui vive ? des sentinelles anglaises, Corcoran rpondit par son
cri de guerre : En avant ! et slana au grand trot dans le camp ennemi.
Il apercevait de loin la niasse norme de Scindiah, qui se dtachait sur la
lumire projete par les feux du bivouac. Il jugea, et avec raison, que Sita
devait tre l, et il y courut.
Ses cavaliers le suivirent dabord avec assez de rsolution ; mais les
Anglais ayant fait une dcharge gnrale qui abattit une cinquantaine
dhommes et de chevaux, les Mahrattes, craignant mille piges,
commencrent leur retraite et abandonnrent leur chef.
Corcoran courait le plus grand danger. Son cheval venait de tomber,
frapp dune balle la tempe. Le maharajah fut prcipit terre, et sa tte
rencontra un piquet de bois qui servait tendre la toile des tentes. Le choc
fut si rude et si douloureux, quil svanouit.

115
XXV
Corcoran et Louison
forcent le blocus
Dix minutes aprs, Corcoran reprit ses sens. Il sentit une chaude haleine
sur son visage ; il se souleva un peu sur un bras, mais avec prcaution, de
peur dattirer lattention des soldats anglais, et reconnut Louison.
Ctait elle, en effet.
La tigresse avait devin tout ce qui venait de se passer. Elle avait entendu
le cri de guerre de Corcoran ; elle avait vu la tentative des Mahrattes pour
pntrer dans le camp anglais, et leur fuite ; elle connaissait trop Corcoran
pour croire quil pouvait reculer. Elle avait donc cherch son ami, et lavait
trouv vanoui ct de son cheval mort.
Elle aurait pu appeler au secours ; elle avait bien trop lesprit pour cela :
elle se voyait entoure dennemis. Elle se contenta de lcher Corcoran
jusqu ce quil revnt lui ; puis, lorsquil eut rpondu ses caresses, elle
le prit avec ses dents au collet, le jeta sur son dos, comme une mre fait de
son enfant, et, en trois ou quatre bonds, lapporta aux pieds de Sita.
Dire ltonnement et la joie de la belle Sita serait impossible : elle se jeta
dans les bras de son poux sans pouvoir parler.
Malheureusement larrive de Corcoran ne diminuait pas le danger, au
contraire. la tte de son arme, il pouvait peut-tre dicter la loi ; prisonnier
dans le camp ennemi, il devait la subir.
Quand il eut racont tous ses efforts pour dlivrer Sita, elle lui reprocha
doucement son entreprise si tmraire.
Elle na t tmraire, dit-il, que parce que cette lche canaille na pas
voulu me suivre Au reste, nous voil ensemble. Je suis trs fatigu, les
blessures que jai reues en combattant contre sir John Spalding ne sont pas
encore guries. Je vais dormir Louison, ma bonne amie, fais le guet avec
Garamagrif.
Rama sendormit dans les bras de son pre aussi paisiblement que dans
le palais dHolkar.
Mais peu dheures aprs, au point du jour, la diane rveilla tout le camp,
et lon aperut alors les traces sanglantes du combat de la nuit.

Barclay, qui se doutait bien que le maharajah tait, suivant sa coutume,


lavant-garde, stonna que lattaque net pas t conduite avec plus de
vigueur ; mais ce qui ltonna encore davantage, ce fut un grand tumulte qui

116
paraissait rgner dans larme des Mahrattes, ordinairement silencieuse et
bien discipline.
Il en eut bientt lexplication. Un soldat mahratte dserta, courut au camp
des Anglais, et leur annona que Corcoran avait t tu pendant lattaque
de la nuit.
Cette fois, pensa Barclay, je suis sr de devenir lord, et mistress Barclay
sera lady Andover.
En mme temps il donna ses ordres pour lassaut.
Mais, au moment o la premire colonne commenait lattaque, un
officier savana, chapeau bas, vers le gnral, et le prvint quon venait de
retrouver le cheval mort de Corcoran, mais non le maharajah lui-mme.
Quimporte, sil est mort ? dit Barclay.
Cependant, et par rflexion, il ordonna de doubler la garde qui veillait
autour du palanquin de Sita, pour empcher sa fuite. Puis il fit avancer a
seconde colonne avec ordre de soutenir la premire pendant lassaut.
Tout coup il entendit des cris et une dcharge de coups de fusil dans
lintrieur de son propre camp.
Ctait Corcoran qui forait la ligne de blocus forme par les Anglais
autour du palanquin de Sita.
En un clin dil il sauta sur un cheval sans matre, se plaa dans une sorte
de carr form par Louison, Garamagrif, le petit Moustache et Scindiah, et
rompit le cordon des gardes du camp.
Corcoran aurait bien voulu rentrer dans le camp mahratte ; mais il fallait
franchir, sous le feu de larme anglaise, une plaine dun quart de lieue, et le
prcieux bagage quil tranait sa suite ne pouvait pas, comme lui, sexposer
de gaiet de cur aux balles et aux boulets.
Il le sentit, et, apercevant quelque distance un rocher isol o lon
montait par une pente douce, il y courut avec sa petite caravane.
Lennemi allait slancer sa poursuite ; mais Louison et Garamagrif,
qui formaient larrire-garde, grincrent des dents dune faon si menaante,
que les Anglais attendirent les ordres de leur chef.
Barclay, en ce moment-l mme, aperut ce qui se passait et la fuite de
Corcoran. Aussi sans se proccuper de la poursuite des Mahrattes, mis en
droute au premier choc, il jugea que lessentiel tait de semparer de leur
chef, et fit sommer Corcoran de se rendre.
Deux bataillons dinfanterie, un escadron de cavalerie et trois pices de
canon entourrent de tous cts le rocher sur lequel Corcoran stait rfugi.
Prisonnier des Anglais, jamais ! scria Corcoran.
Eh bien, feu ! commanda Barclay.
Mais le maharajah, Sita et Rama taient labri derrire un rempart de
pierres normes. Le seul intervalle quil y et entre les blocs tait rempli par

117
la carapace immense et invulnrable du bon Scindiah. Les balles glissrent
sur cette cuirasse naturelle, et saplatirent contre les roches. Scindiah ne prit
dautre prcaution que de cacher ses oreilles lennemi.
Une seconde dcharge neut pas plus de succs.
lassaut ! commanda Barclay, furieux. Quon le prenne ou quon le
tue !
Je ne serai ni pris, ni tu, gnral, dit la voix railleuse de Corcoran.
En effet, les assaillants ne pouvaient monter que par un sentier trs
commode, mais troit, ce qui donnait un grand avantage la dfensive.
Le premier qui parut sur la plate-forme tait un sergent du pays de Galles,
nomm James Bosworth. En arrivant, il fit feu trop prcipitamment, et bout
portant, sur le maharajah qui releva le canon du fusil : la balle se perdit en
lair ; mais, en mme temps, Corcoran fit sauter la cervelle au Gallois dun
coup de revolver.
Un second assaillant eut le mme sort. Un troisime grimpait sans tre
aperu, lorsquun coup de grille de Louison lui brisa les vertbres cervicales
et lenvoya en purgatoire.
Garamagrif faisait merveille. Il navait quun coup, un seul, mais
infaillible : dun coup de dents il tranchait lartre carotide de son ennemi.
Quant Scindiah, trois soldats ayant voulu se glisser entre le rocher et lui
pour frapper Corcoran par-derrire, il sappuya doucement sur les soldats et
les aplatit net contre le mur.
Aprs tout, dit Barclay, ce nest pas la peine de sacrifier tant de braves
gens pour venir bout dun entt. Quon le garde vue : il na pas de vivres,
il sera bientt forc de se rendre.
En effet, si Louison et Garamagrif avaient pris un -compte sur les
soldats, Scindiah, habitu manger chaque jour cent vingt ou cent trente
livres dherbes et de racines commenait biller terriblement. Depuis
vingt-quatre heures, ni Corcoran, ni Sita, ni mme Rama, navaient mang.
Grave sujet dinquitude !
Ce supplice dura jusqu la nuit. Corcoran, bout de ressources, ne savait
plus quel saint se vouer. Devait-il se rendre ? Cette ide rvoltait son
orgueil. Devait-il prir ? Que deviendraient Sita et Rama ? Devait-il les
abandonner la merci de lennemi, bien certain, dailleurs, que les Anglais
ne leur feraient aucun mal ! Mais que dire dHector qui laisse emmener
Andromaque et Astyanax en servitude ?
Comme il se livrait ces penses, il leva les yeux vers le ciel pour
demander conseil Dieu, et vit quelque chose de fort extraordinaire.

118
XXVI
Secours imprvu. La
mort de deux hros
Ctait, ce quil lui sembla dabord, un objet de dimension
extraordinaire et dune extrme mobilit. Puis, lobjet se rapprochant
toujours, il crut voir un oiseau gigantesque qui descendait rapidement sur
sa tte. Puis, enfin, il reconnut la Frgate et la voix joyeuse de son ami
Quaterquem. Jamais les naufrags de la Mduse, apercevant enfin une voile
sur le dsert immense de lOcan, ne ressentirent une joie pareille.
Dis-moi donc, cher ami, scria Quaterquem, que fais-tu l avec tes
tigres, ton lphant, ta femme, ton fils et quinze cents badauds anglais qui
dorment autour de toi avec des mines de gendarmes ?
Mon bon Quaterquem, dit Corcoran en lembrassant, commence par
prendre Rama et Sita dans ta Frgate et fais-les souper tout de suite, car ils
nont rien mang depuis trente-six heures.
Oh ! massa Quaterquem, scria Acajou, pas mang, petit blanc !
Tranche de pt, bon vin, faire plaisir petit blanc.
Ces deux mots divins : tranche de pt, veillrent tout dun coup
Rama, qui se mit souper de trs bon apptit. Sita elle-mme ne fit pas
de crmonie, non plus que Corcoran, qui, la bouche pleine, raconta ses
aventures son ami.
Je me doutais bien, dit Quaterquem, que tout cela finirait mal.
Cependant je ne croyais pas que mes pressentiments se raliseraient si tt. Ce
matin, jai quitt mon le, avec Acajou, pour venir chercher Sita et toi. Alice
vous attend. Je descends Bhagavapour. Sougriva mapprend que tu es
larme et que tu as dj vaincu un gnral qui sappelle, je crois, Spalding
ou Spolding. Naturellement, je len flicite, et je viens te chercher ici. Point
du tout : je vois ton arme toute dbande ; on me dit que tu as t tu hier
dans une chauffoure ; jaccours pour te donner au moins la spulture. Je
minforme : on me dit que tu vis encore. Je remonte dans les airs, je cherche
et enfin je taperois perch sur ton rocher. Allons, viens avec nous ; je vais
te ramener o tu voudras, dans mon le ou mme Bhagavapour, si cela te
convient mieux.
Non, je nen aurai pas le dmenti ! scria Corcoran. Tu emmneras
Sita et Rama ; mais moi, je veux sortir dici par mes seules forces, et dfier
cet insupportable Anglais.
Il est fou ! dit Quaterquem, mais il est encore plus Breton, cest--dire
entt Le voil qui veut traverser larme anglaise ! Y songes-tu ?

119
Jy songe si bien, que si tu veux planer un instant au-dessus de ma
tte, tu me le verras faire avant un quart dheure. Dailleurs, crois-tu que
je veuille abandonner lennemi Louison et Scindiah ? Ce serait une noire
ingratitude.
Les prires et les embrassements de Sita ne purent flchir la rsolution de
Maharajah. Il attendit patiemment que Quaterquem ft parti avec la Frgate,
et, rest seul sur le rocher, il veilla doucement Scindiah, qui dormait en
rvant au bonheur de manger de la paille de riz ou de la canne sucre.
Louison descendit la premire pour clairer la route. Corcoran venait
aprs elle, ayant Scindiah sa droite et Moustache sa gauche. Le terrible
Garamagrif fermait la marche.
Mais une caravane si nombreuse ne pouvait passer inaperue au milieu
de larme anglaise. Une sentinelle donna lalarme et fit feu.
La balle atteignit Garamagrif dans le flanc gauche. Il fit un bond terrible,
poussa un rugissement, et, saisissant le soldat la gorge, il ltrangla net.
Mais, au bruit, la lueur du coup de feu, tout le bataillon sveillait et
reconnaissait Corcoran.
Celui-ci prit rsolument son parti, et, tenant son sabre dune main, son
revolver de lautre, tantt faisant feu, tantt sabrant, prcd et suivi de ses
trois tigres, il arriva jusqu la ligne anglaise ; l, il se crut en sret.
Malheureusement les feux quon allumait de tous cts clairaient sa
course, et les Anglais le salurent dune dcharge dartillerie mle de coups
de fusil.
Il se retourna : Garamagrif et Scindiah venaient dtre frapps mort,
lun dune balle qui latteignit au cur, et lautre dun boulet de canon. La
mort rconcilia les deux adversaires. Lintrpide Garamagrif jeta un dernier
regard de mpris sur le lche ennemi qui lattaquait par-derrire, et mourut.
On peut dire de lui ce que le pote a dit des braves tombs au champ
dhonneur :

Lennemi, lil fix sur leur face guerrire,


Les regarda sans peur pour la premire fois.

Louison, immobile et consterne, les yeux pleins de larmes, contempla


quelques instants en silence ce fier Garamagrif, ce compagnon de sa vie.
Elle se rappela les joies du pass, et parut vouloir ne pas labandonner ; mais,
sur un geste attendri de Corcoran, qui lembrassa et lui montra le pauvre
Moustache devenu orphelin, elle rsolut de vivre.
Lapproche de la mort nbranla pas la belle me de Scindiah. Comme il
avait toujours cherch la justice et fui liniquit, il attendit sans inquitude

120
la fin de ses souffrances. Modeste autant que bon, aimable, doux et sincre,
il a laiss dans le cur de ses amis une mmoire qui ne prira jamais.

121
XXVII
Des tratres !
Toujours des tratres !
La nuit sauva Corcoran et Louison. La cavalerie anglaise, craignant
quelque pige, nosa les poursuivre hors de lenceinte de son propre camp,
et le maharajah sempara dun cheval qui tait attach un piquet des grand-
gardes. En un clin dil il se mit en selle, et partit au galop.
Louison resta quelque temps indcise. Elle voulait venger son cher
Garamagrif, elle voulait suivre Corcoran.
Console-toi, ma chrie, dit le maharajah, tu le retrouveras dans un
monde meilleur. Avant tout, il faut rejoindre larme. Cette nuit le salut, et
demain la vengeance.
Tout en galopant, son cheval fit un cart qui faillit le dsaronner. Un
objet informe slevait dans lombre et semblait demander grce.
Corcoran arma son revolver.
ce bruit sec et inquitant, lobjet informe saplatit sur le sol en poussant
un cri de frayeur :
Seigneur ! Grce ! Pardon ! Grce !
Corcoran mit pied terre.
Qui es-tu ? dit-il. Parle vite, ou je te tue.
Dj mme, sans quil et la peine de sen mler, Louison, enrage contre
toute lespce humaine depuis la mort de Garamagrif, allait mettre le pauvre
diable en pices.
Hlas ! seigneur maharajah, scria lautre, car la voix imprieuse et
brve de Corcoran il avait reconnu son matre, retenez Louison, ou je suis
un homme mort. Je suis Baber, votre meilleur ami.
Baber ! Que fais-tu l ? O est mon arme ?
Ah ! seigneur, ds quils ont vu les Anglais savancer, la frayeur sest
rpandue dans le camp.
Et mon gnral Akbar ?
Akbar a essay pendant cinq minutes de les rallier ; mais on ne lcoutait
pas. Un des cavaliers qui vous accompagnaient hier au camp des Anglais a
cri que vous tiez mort. ce cri, toute la cavalerie a pris au grand trot le
chemin de Bhagavapour. Linfanterie a suivi et Akbar na pas voulu rester
en arrire. Ils doivent tre prsent a trois ou quatre lieues dici.
Et toi ?
Moi, seigneur ! jai cri de tous les cts quon mentait, que vous
tiez vivant, plus vivant que jamais, quon sen apercevrait avant deux jours.

122
Bien ! Et do vient que je te trouve ici sur le grand chemin, trois
lieues en arrire des fuyards ?
Ah ! seigneur maharajah, ces misrables taient si presss de fuir quils
ont pass sur le corps de tous ceux qui ont voulu les arrter.
Baber poussa un grand soupir.
Le fait est, dit Corcoran en lexaminant, que tu es cruellement meurtri,
mon pauvre Baber. As-tu cependant la force de marcher ?
Pour vous suivre, seigneur, dit lHindou, je marcherais sur la tte et sur
les mains.
Et, en effet, grce la prodigieuse souplesse de ses membres, Baber
parvint se lever, et courir pendant un quart de lieue ct du cheval de
Corcoran ; mais l les forces lui manqurent.
Corcoran se dsesprait, Baber tait pour lui lalli le plus prcieux, aprs
sa chre Louison.
Seigneur, dit Baber, tout est sauv. Jentends le galop de deux chevaux
attels une voiture. Ce doit tre un des fourgons de larme. Laissez-moi
faire. Mettez-vous en embuscade derrire la haie et ne venez que quand je
vous appellerai.
Le bruit se rapprochait.
Quand la voiture ne lut plus qu cinquante pas de lHindou, il leva la
voix tout en gmissant, et cria de toutes ses forces :
Qui veut gagner deux mille roupies ?
Aussitt la voiture sarrta, et deux hommes descendirent arms
jusquaux dents.
Qui parle de gagner deux mille roupies ? demanda lun deux, qui tenait
la main un long pistolet.
Seigneur, dit Baber, je suis bless mort. Relevez-moi, portez-moi en
lieu de sret, et je vous donnerai les deux mille roupies quand nous serons
au camp.
O sont-elles ? dit lhomme.
Dans ma tente, au camp du maharajah.
Ce coquin se moque de nous et nous fait perdre un temps prcieux.
En mme temps lhomme voulut remonter dans la voiture avec son
camarade.
moi, seigneur maharajah ! cria Baber.
En mme temps, il slana la tte des chevaux et se suspendit au mors
pour les empcher de partir.
Lhomme qui avait parl tira un coup de pistolet bout portant.
Baber baissa la tte et vita la balle, mais sans lcher prise.
En mme temps Corcoran parut.
Halte ! canaille ! cria-t-il dune voix tonnante.

123
cette voix si connue, la vue du maharajah, les deux hommes se
prosternrent.
Seigneur, notre vie est en tes mains, quordonnes-tu ?
Dposez vos armes ! dit Corcoran.
Ils obirent avec empressement.
Corcoran prit la lanterne et llevant la hauteur du visage des
prisonniers, il reconnut avec tonnement son gnral Akbar.
O vas-tu ? dit-il.
Akbar garda le silence.
Je vais vous le dire rpliqua Baber. Akbar dsertait. Il allait au camp
des Anglais.
Cest faux, scria Akbar en balbutiant.
Tratre ! dit Corcoran. Et toi ?
Le compagnon dAkbar ntait pas moins effray que son chef.
Seigneur, je ne suis quun simple officier. Jobissais mon gnral.
Baber, dit Corcoran, attache-leur les pieds et les mains, jette-les dans
lintrieur de la voiture, et tourne la bride des chevaux vers le camp. Cest
le conseil de guerre qui dcidera de leur sort.
Baber obit, sans quaucun des deux misrables ost lui rsister. La vue
de Corcoran et de Louison leur glaait le sang dans les veines.
Et maintenant, en avant, et au galop ! scria le maharajah. Il faut
que nous soyons au camp avant une heure, qu midi nous commencions
la bataille avec les Anglais, et qu six heures du soir nous ayons veng
Garamagrif et Scindiah. Nest-ce pas, Louison ?

124
XXVIII
Dernire et pouvantable bataille
Je ne crois pas ncessaire de dire avec quelle joie le camp mahratte
tout entier accueillit le maharajah. Si les officiers tremblaient la pense
des prils auxquels son courage pouvait les exposer, les soldats vnraient
franchement en lui la dixime incarnation de Vichnou, et se croyaient
invincibles pourvu quil ft leur tte.
Corcoran fit faire le cercle, et dit :
Soldats,
Des tratres et des lches ont rpandu le bruit de ma mort. Je suis vivant,
avec la protection divine de Vichnou, pour vaincre et punir.
Vous ne demandiez qu combattre. On vous a donn lexemple de la
fuite. Dsormais, vous naurez dautre chef que moi.
Nous allons recommencer la bataille. Je jure par le resplendissant Indra,
que le premier qui prendra la fuite sera fusill.
Je jure aussi que tout officier ou soldat qui aura pris de sa main un
drapeau ou un canon sera fait zmindar ds ce soir, et recevra cent mille
roupies.
Pour moi, couvert de la protection toute-puissante de Siva, jentrerai
parmi les barbares comme la faux dans les rizires, et je rpandrai sur eux
la terreur et la mort.
On cria de toutes parts :
Vive le maharajah !
Et lon se crut sr de vaincre
Vers huit heures du matin, on aperut lavant-garde de larme anglaise
qui avanait en bon ordre Corcoran parcourut au galop les rangs des
Mahrattes.
Que chacun de vous fasse son devoir, dit-il, et je rponds de tout.
Les Anglais savanaient en bon ordre, mais sur un terrain
dsavantageux. droite et gauche de la grande route stendaient de vastes
marais. Corcoran, qui avait davance tudi le champ de bataille, profita, de
cette disposition du terrain.
Son artillerie enfilait la chausse. Derrire lartillerie, on apercevait une
nombreuse infanterie destine la soutenir.

Pour lui, la tte de six rgiments de cavalerie et de huit rgiments


dinfanterie (car il navait laiss derrire ses canons quune faible partie
de son corps darme, afin de faire prendre le change lennemi sur ses

125
desseins), il fit secrtement le tour des marais, sengagea dans les jungles et
tomba tout coup sur les derrires des Anglais.
On ne croira pas sans doute quil soit ncessaire de donner une
description de la bataille. Corcoran, qui aurait pu tre volont Alexandre,
Annibal ou Csar, mais qui prfrait tre Corcoran, remporta une victoire
complte. Pendant que son artillerie barrait la route aux Anglais et, chaque
dcharge, emportait des files entires, il entrait avec sa cavalerie parmi eux
comme le couteau dans le beurre, et les Mahrattes, excits par son exemple,
firent des merveilles.
Mais rien napprochait de Louison.
Elle savanait lentement la droite de Corcoran, comme un bon colonel
qui va passer en revue son rgiment ; mais aussitt quelle aperut les habits
rouges, elle bondit de fureur, et, sans que personne pt la retenir, elle slana
sur eux.
En un clin dil, elle eut trangl quatre ou cinq officiers de marque. En
vain Corcoran voulait la rappeler. Elle ncoutait plus rien.
Cependant, les Anglais, mis dabord en dsordre par cette attaque
imprvue, reprenaient lentement leur sang-froid.
Barclay, sans stonner, reut intrpidement la charge imptueuse de
Corcoran, et, reconnaissant le maharajah dans la mle, donna ordre
cinquante cavaliers bien monts de sattacher ses pas et de faire tous leurs
efforts pour le tuer. Lui-mme se mit leur tte, jugeant avec raison que la
mort du maharajah terminerait promptement la guerre.
Il sen fallut de peu que le calcul de Barclay ne russt ; mais il avait
compt sans Louison.
La tigresse saperut bientt quon cherchait envelopper Corcoran.
cette vue, elle fit un bond formidable qui la porta au milieu dun gros de
cavaliers, parmi lesquels le Malouin entour souvrait grand-peine un
passage coups de pointe.
Un million de roupies celui qui tuera le maharajah ! cria Barclay.
Au mme instant, Louison lui sauta la gorge.
Barclay, bless mort, saffaissa sur sa selle. Les Mahrattes, rassurs,
slancrent de nouveau en avant et dgagrent le maharajah. Larme
anglaise commena plier.
Une heure plus tard, la bataille tait termine, et les Anglais, reconduits
coups de sabre sur la route de Bombay, ne pensaient plus qu rendre leur
retraite moins dsastreuse.

Lord Henri Braddock, qui tait venu Bombay pour dcider lui-mme du
sort du royaume dHolkar, et qui avait appris le premier succs de Barclay,

126
jugea quil tait prudent darrter le vainqueur, et fit proposer une entrevue
au maharajah.
Quil vienne dans mon camp ! rpliqua le Malouin.
Mais il ne se montra pas exigeant sur les conditions de la paix, et,
connaissant trop la lchet naturelle des pauvres Hindous pour avoir
confiance dans lavenir, il consentit recevoir le titre dalli de Sa Majest
Victoria, reine dAngleterre, impratrice de lHindoustan, et se contenta
dune indemnit de vingt-cinq millions de roupies pour les frais de la guerre.
Aprs quoi, les deux armes tant revenues dans leurs quartiers, il fit son
entre dans Bhagavapour.

127
XXIX
Conclusion
Je passe sous silence les ftes et les rjouissances qui suivirent, Corcoran,
qui ne se faisait illusion sur rien, tait dgot du pouvoir. Il navait vu autour
de lui que trahison et lchet. Il rsolut dabdiquer.
Seigneur maharajah, lui dit le fidle Sougriva, ne nous abandonnez pas
aux Anglais. On ne rgnre pas un peuple en trois ou quatre ans.
Mon ami, dit Corcoran, je suis venu aux Indes pour chercher le
Gouroukaramta, et je lai trouv. Je ne cherchais pas une bonne femme et
une grande fortune, et je les ai trouves aussi. Je vous ai montr comment il
fallait faire pour tre libre. Profitez de la leon si vous pouvez, et faites-vous
tuer plutt que de vous laisser donner des coups de bton. Pour moi, jai
rempli ma tche, et je peux dsormais disposer de moi-mme. Jen profite
pour abdiquer et rejoindre mon ami Quaterquem. Mais, auparavant, je veux
faire un legs aux Mahrattes. Avertis mon Corps lgislatif que jaurai demain
une communication importante lui faire.
Le lendemain, il entra dans la salle des sances, et pronona le discours
suivant :
REPRSENTANTS DU PEUPLE MAHRATTE,
Je vous remercie de la fidlit que vous mavez toujours montre.
Nous avons combattu et vaincu ensemble lennemi de la patrie.
Il ne vous reste plus qu terminer luvre commence, luvre de
votre dlivrance.
Vous avez conquis la libert, apprenez la dfendre.
Jabdique en vos mains, et, ds aujourdhui, je proclame la Rpublique
fdrale des tats-Unis mahrattes.
Je remets, pour trois mois, la prsidence de la Rpublique nouvelle mon
fidle et intrpide Sougriva. Pass ce temps, vous chercherez vous-mmes
un chef. Puissiez-vous trouver le plus digne !
Je pars ; mais si jamais lindpendance de la Rpublique mahratte est
menace, avertissez-moi. Je reprendrai mes armes et je viendrai combattre
dans vos rangs.
Adieu !
ces mots, lenthousiasme clata de toutes parts. On voulut retenir le
maharajah ; mais sa rsolution tait prise. Il partit le soir mme avec son
ami, Quaterquem, qui tait venu le chercher avec la Frgate.
Louison et Moustache laccompagnrent dans son le, qui ntait qu
trois lieues de lle Quaterquem.

128
Cest l que Corcoran vu, heureux depuis quatre ans. Un fil tlgraphique
joint son le celle de son ami, et ils peuvent causer tous deux au coin du feu
sans se dranger. Alice et Sita se visitent souvent, et les deux familles sont
aujourdhui trs nombreuses, car Corcoran na pas moins de trois garons
outre le jeune Rama, et trois filles jouent dj sur les genoux dAlice. Ils
doivent tous venir lExposition de 1867, vers le 15 ou le 20 juillet.
P.S. On prtend (mais je nose affirmer ou contredire ce bruit) que
Corcoran na pas perdu de vue son ancien projet de dlivrer lHindoustan
de la domination anglaise. On ma mme communiqu tout rcemment de
nombreux dtails sur les intelligences quil entretient avec les brahmines des
diverses parties de la Pninsule, depuis lHimalaya jusquau cap Comorin ;
mais je me garderai bien de commettre une indiscrtion. Au reste, qui vivra
verra.

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Centres d'intérêt liés