Vous êtes sur la page 1sur 543

T) igt(

OEUVRES

DE TERTULLIEN.

TOME DEUXIME.
ui^avon, typographie d'outhe.mn chalandrk fils
taPUMICII DC f. C. UGB. Ll CARBIKAL UHCTiQCt.
OEUVRES

DE ERTTJLLIEN,

TRADUITES EN FRANAIS

PAR M. DE GENOUDE.

SECONDE DITION.

TOME DEUXIME.

PARIS,
CHEZ LOUIS VLVS, LIBRAIRE-DITE UR,
KUK CASSETTE, 23.
CHALON-SUR-SAONE,
MME MAISON DE COMMERCE.

1852.
BIBLIOTHQUE
" Les Fontaines "
S J
60 - CHANTILLY
TERTULLIEN

DE L'AME.

Aprs avoir disput sur l'origine de l'ame seulement avec


Hermogne , qui la disait cre par une suggestion de la
matire plutt que par le souffle de Dieu , nous examine
rons ici les autres questions dans lesquelles il nous faudra
lutter souvent contre les philosophes. On discuta la nature
de l'ame jusque dans la prison de Socrate. D'abord le
temps tait-il bien choisi pour cet examen ? J'en doute. O
matres , quoique le lieu soit indiffrent , la circonstance ne
l'tait pas. Le navire sacr une fois de retour, la cigu
fatale une fois puise , en face mme de la mort , quelle
vrit pouvait alors entrevoir l'ame du philosophe comme
affaisse sous les mouvements de la nature , ou du moins
emporte hors d'elle-mme , si ce n'tait pas la nature qui
l'accablait? En effet, cette ame a beau paratre calme et
sereine devant les pleurs d'une pouse dj veuve , devant
les cris d'enfants dj orphelins , sans se laisser branler
par la voix de la tendresse , elle s'agita par ses efforts
mme pour ne pas s'agiter , et sa constance flchit par sa
lutte contre l'inconstance.
D'ailleurs , quoi devait songer un homme injustement
condamn , si ce n'est au soulagement de l'injustice qui le
frappait,
TOM. II.
plus forte raison un philosophe, animal1 de
2 TERTULLIEN.
gloire , qui cherche bien plus braver l'affront qu' s'en
consoler ? En effet , la sentence peine prononce , son
pouse qui accourt au-devant de lui et s'crie avec un em
portement de femme : Socrate , tu es injustement con-
damn, il rpond avec orgueil : Voulais-tu donc
que je le fusse justement ? Ainsi , ne nous tonnons pas
que le philosophe , dsirant de briser dans sa prison les
palmes honteuses d'Anytus et de Mlitus, invoque , en pr
sence de la mort , l'immortalit de son ame en vertu d'une
prsomption ncessaire et pour chapper l'injustice.
Toute cette sagesse de Socrate , dans ce moment , avait sa
source dans une affectation de constance rflchie, mais
non dans la confiance d'une vrit qu'il et dcouverte.
En effet , qui a jamais dcouvert la vrit moins que
Dieu ne la lui enseignt ? A qui Dieu s'est-il rvl autre
ment que par son Christ ? A qui le Christ s'est-il fait con
natre autrement que par l'Esprit saint? A qui l'Esprit
saint s'est-il communiqu autrement que par le sacrement
de la foi? Socrate, assurment, tait dirig par un tout
autre esprit. En effet , ds son enfance , dit-on , un dmon
lui fut attach, perfide instituteur, vrai dire, quoique,
chez les potes et les philosophes , les dmons tiennent le
second rang aprs les dieux , et mme soient inscrits parmi
eux. Les enseignements de la puissance chrtienne n'taient
pas encore venus , pour convaincre le monde que cette
force si pernicieuse , qui n'est jamais bonne , est le premier
artisan de l'antique erreur et l'ennemie de toute vrit.
Que si Socrate fut dclar le plus sage des hommes par
l'oracle du dmon pythien , qui dans cette circonstance
travaillait pour son associ , combien doit tre plus raison
nable et mieux assise la sagesse de la religion chrtienne ,
qui d'un souffle renverse toute la puissance des dmons !
C'est cette sagesse, inspire du Ciel, qui nie avec une sainte
libert les dieux du sicle , qui ne s'abaisse point sacrifier
un coq Esculape , qui , au lieu d'introduire de nouveaux
dmons , chasse les anciens ; au lieu de corrompre la jeu
TERTULLIEN. 3
nesse, la forme aux bonnes murs; qui, luttant pour la
vrit, d'autant plus odieuse qu'elle est plus parfaite , sup
porte non pas seulement les injustes condamnations d'une
ville, mais de tout l'univers , et boit la niort , non pas
une coupe empoisonne et comme par divertissement , mais
expire sur les gibets et sur les bchers, travers les sup
plices les plus raffins. Voil la sagesse qui, dans ce cachot
tnbreux du sicle , parmi ses Cbs et ses Phdons , doit
se diriger d'aprs les rgles de Dieu dans l'examen de l'ame.
Jamais elle ne trouvera de docteur plus capable de lui ex
pliquer l'ame, que celui qui l'a cre. Qu'elle apprenne de
Dieu connatre ce qu'elle tient de lui : ou s'il refuse de
l'clairer, qu'elle ne le demande nul autre. Qui en effet
rvlera ce que Dieu a cach? Il faut questionner le mme
Dieu auprs duquel il est plus sr d'ignorer : car il vaut
mieux ne pas savoir parce que Dieu n'a pas rvl , que de
savoir par l'homme , en s'appuyant sur ses conjectures.
IL Nous ne dissimulerons pas cependant qu'il est arriv
des philosophes de se rencontrer avec nous ; c'est un t
moignage de la vrit , et aussi de l'vnement lui-mme.
Parfois, dans cette longue tempte qui trouble le ciel et la
mer, ils sont jets au port par un heureux garement;
parfois , au milieu des tnbres , ils dcouvrent une issue
par un aveugle bonheur : mais la plupart des vrits leur
taient suggres par la nature , en vertu de ces notions
communes tous , dont Dieu a daign doter l'ame.1 La phi
losophie , ayant trouv sous sa main ces notions premires,
les enfla pour en faire honneur son art , uniquement ja
louse (qu'on ne s'tonne pas de mes paroles!) d'un lan
gage habile tout difier comme tout renverser, et qui
persuade plus par des mots que par des enseignements.
Elle impose aux choses des formes : ici elle les gale , l
elle les anantit ; elle prjuge l'incertain d'aprs le certain ;
elle en appelle aux exemples , comme si toutes choses pou
vaient se comparer; elle assigne des lois des proprits
diverses mme dans des substances semblables ; elle ne
4 TERTULLIEN.
laisse rien l'autorit de Dieu ; elle fait de ses opinions les
lois de sa nature. Je la supporterais, si elle me prouvait que,
ne avec la nature , elle en connat tous les secrets. Elle
a cru puiser sa science dans des lettres sacres , comme elle
les appelle , parce que l'antiquit a regard comme des
dieux , plus forte raison comme des tres divins , la plu
part des auteurs : tmoin Mercure l'Egyptien, que fr
quenta principalement Platon ; tmoin Silne le Phrygien,
auquel Midas confia ses immenses oreilles, lorsque des
ptres le lui eurent amen ; tmoin Hermotime , auquel les
habitants de Clazomne rigrent un temple aprs sa mort ;
tmoin Orphe ; tmoin Muse ; tmoin Phrcyde , matre
de Pythagore. Mais que nous importe ? puisque ces philo
sophes ont dirig leurs excursions sur des livres qui chez
nous sont condamns comme apocryphes , assurs que nous
sommes qu'il ne faut rien admettre qui ne s'accorde avec
la prophtie vritable et qui prcda le monde lui-mme.
Nous nous rappelons d'ailleurs les faux prophtes , et bien
avant eux , les anges apostats qui ont inond la face de
l'univers du poison de leurs ruses et de leur malice.
Enfin , s'il est prsumer que tous ces hommes en qute
de la sagesse ont interrog les prophtes eux-mmes , par
simple curiosit, toutefois on rencontre chez les philosophes
plus de dissonnance que d'accord , puisque l'on surprend
beaucoup de diffrences dans les membres d'une mme
cole. Rencontrent-ils des principes vritables et conformes
aux prophtes? ou ils leur donnent une autre autorit, ou
ils les altrent au dtriment de la vrit , au secours de la
quelle ils appellent le faux , ou qu'ils mettent au service de
l'erreur. Ce qui nous divise nous et les philosophes , dans
la matire prsente surtout, c'est que tantt ils revtent
d'arguments qui leur sont propres , mais opposs en quel
que point notre rgle , des maximes communes tous ;
tantt il fortifient des maximes qui leur sont propres par
des arguments qui appartiennent tous, et ont quelque con
formit avec leurs principes : si bien que la vrit est peu
TERTULLIEN. S
prs exclue de la philosophie , grce aux poisons dont elle
l'a infecte. Voil pourquoi, ce double titre, qui est l'en
nemi de la vrit , nous nous sentons press de dgager
les maximes communes tous, de l'argumentation des
philosophes; ainsi que l'argumentation commune tous,
de leurs propres principes , en rappelant les questions aux
Lettres divines , l'exception toutefois de ce qu'il nous sera
permis de prendre comme simple tmoignage, sans le pige
de quelque prjug , parce qu'il est quelquefois ncessaire
d'emprunter son antagoniste un tmoignage , quoiqu'il
ne profite pas l'antagoniste. Je n'ignore pas combien
les philosophes ont entass de volumes sur cette matire :
le nombre de leurs commentateurs le dit assez. Que de prin
cipes contraires ! que de luttes d'opinions ! que de sources
de difficults ! quelle incertitude dans les solutions !
De plus , j'ai vu la Mdecine , sur de la Philosophie ,
comme on dit , travailler tablir qu' elle principalement
appartient l'intelligence de l'ame, par les soins qu'elle
donne au corps. De l viennent ses dissidences avec sa
sur , parce qu'elle prtend mieux connatre l'ame en la
traitant an grand jour, pour ainsi parler, et dans son do
micile lui-mme. Mais que nous importe le mrite de ces
pompeuses rclamations? Pour tendre leurs recherches
sur l'ame , la Philosophie a eu la libert de son esprit , et
la Mdecine la ncessit" de son art. On va chercher au
loin les choses incertaines ; d'ternelles disputes s'engagent
sur des conjectures ; plus la difficult de prouver est grande,
plus il en cote pour persuader ; de sorte que ce tnbreux
Hraclite, en apercevant de plus pais brouillards chez
tous ceux qui recherchaient la nature de l'ame, s'cria par
fatigue de ces interminables questions : J'ai parcouru
tous les chemins , sans jamais rencontrer les limites de
l'ame. Le Chrtien , lui , n'a pas besoin de longs dis
cours pour s'clairer sur cette matire. La prcision marche
toujours avec la certitude ; il ne lui est pas permis de cher
cher plus qu'il ne doit dcouvrir. Car l'Aptre dfend
6 TERTULLIEN.
ces questions sans fin. Or on ne peut trouver rien au-del
de ce qui est enseign par Dieu : ce que Dieu enseigne ,
voil toute la science.
III. : Plt au ciel que les hrsies n'eussent jamais t
un mal ncessaire, afin que l'on reconnt o tait la
vrit prouve ! nous n'aurions rien dmler sur
l'ame avec les philosophes, que j'appellerai les patriarches
des hrtiques. De l vient que l'Aptre voyait d'avance
dans la philosophie le renversement de la vrit. En effet ,
c'est Athnes, qu'il avait reconnue pour une cit in
struite et polie ; c'est aprs avoir connu la science de tous
ces dbitants de sagesse et d'loquence, qu'il conut cette
maxime qui devait nous servir d'avertissement. II se passe
pour l'explication de l'ame quelque chose de semblable.
Toutes les doctrines philosophiques des hommes mlent
sur ce point l'eau au vin. Les uns nient qu'elle soit im
mortelle , les autres affirment qu'elle est plus qu'immor
telle; ceux-ci disputent de sa substance, ceux-l de sa
forme, d'autres de chacune de ses facults. Ceux-ci font
driver son essence d'autre part ; ceux-l emportent ail
leurs sa destine , selon qu'ils se sont laiss persuader par
, la majest de Platon , la vigueur de Znon , la mthode
d'Aristote, la stupidit d'Epicure, les larmes d'Heraclite,
ou la fureur d'Empdocle. La sagesse divine s'est mprise,
j'imagine, en tablissant son berceau dans la Jude plutt
que dans la Grce; le Christ s'est tromp galement en
appelant sa prdication des pcheurs plutt que des so
phistes. Toutes les vapeurs qui s'lvent de la philosophie
pour obscurcir l'air pur et serein de la vrit , les Chr
tiens devront les dissiper, soit en ruinant les argumenta
tions primordiales , c'est--dire philosophiques , soit en leur
opposant les maximes clestes , c'est--dire manes du
Seigneur, afin que d'un ct tombent les raisonnements
par lesquels la philosophie gare les paens, et que de
l'autre soient rfuts les principes par lesquels l'hrsie
branle les fidles. Un point a t dj dcid contre Her
TERTULLIEN. 7
mogne , ainsi que nous l'avons dit en commenant. Nous
soutenons que l'ame a t forme du souffle de Dieu et non
de la matire , ayant pour nous dans cette circonstance la
rgle inviolable de la parole divine : Il rpandit sur son
visage un souffle de vie , et l'homme eut une ame vi-
vante. Par le souffle de Dieu consquemment. Aprs
cette dclaration , il n'y a plus rien examiner. Cette v
rit a son titre et son hrtique. Je commence par les
autres questions.
1 IV. Aprs avoir dtermin l'origine, il reste fixer la
nature.' Car la raison veut que nous assignions un com
mencement l'ame, puisque nous la proclamons ne du
souffle de Dieu. Platon nie qu'elle ait commenc , en la
dclarant inne et incre ; nous , au contraire , nous en
seignons qu'elle est ne et qu'elle a t faite , du moment
qu'elle a commenc. Nous ne nous sommes pas tromps en
disant ne et faite, parce que, autre chose serait de natre,
autre chose d'tre fait, puisque le premier de ces termes
convient aux tres qui vivent. Mais les distinctions ayant
leurs lieux et leurs temps, ont aussi quelquefois la facult
de se prendre rciproquement l'une pour l'autre. D'une
chose qui a t faite , on peut donc dire qu'elle a t en
gendre , au lieu de dire qu'elle est, puisque tout ce qui
reoit l'tre , n'importe quel titre , est engendr. Car
celui qui fait peut tre appel le pre de ce qui est fait.
Platon en use ainsi. Consquemment, dans le langage de
notre foi , que l'ame ait t faite , ou qu'elle soit ne , le
sentiment du philosophe est renvers par l'autorit mme
de la prophtie.
V. Qu'il appelle un Eubulus, un Critolas, un Xno-
crate, et Aristote qui tend ici la main Platon. Peut-tre
qu'ils ne s'armeront que mieux contre nous , pour nier la
corprit de l'ame, s'ils n'aperoivent dans les rangs
opposs d'autres philosophes , et en grand nombre, qui
donnent un corps l'ame. Je ne parle pas seulement de
ceux qui la'font sortir de corps visibles , tels que'Hipparque
8 TERTULLIEN.
et Heraclite du feu ; Hippon et Thales de l'eau ; Empdocle
et Critias du sang ; Critolas et ses pripatticiens , de je
ne sais quelle cinquime substance , suppos qu'elle soit
un corps, puisqu'elle renferme des corps; j'invoque en
core le tmoignage des stociens , qui en dclarant presque
avec nous que l'ame est un esprit , puisque le souffle et
l'esprit sont rapprochs l'un de l'autre , persuaderont ais
ment que lame est un corps. Enfin Znon , en dfinissant
l'ame un esprit qui a t sem avec l'homme, raisonne de
cette manire : Ce qui , en se retirant , cause la mort de
l'animal , est un corps ; or l'animal meurt aussitt que l'es
prit sem avec lui se retire ; donc l'esprit sem avec lui est
un corps ; or l'esprit sem avec lui n'est rien moins que
l'ame ; donc l'ame est un corps. Clanthe veut mme que
la ressemblance passe des pres aux enfants , non-seule
ment par les linaments du corps , mais par les marques
de l'ame , espce de miroir qui reflte les murs , les fa
cults et les affections des pres ! Il ajoute que l'ame est
susceptible de la ressemblance et de la dissemblance du
corps ; par consquent , qu'elle est un corps soumis la
ressemblance et la dissemblance. Les affections des tres
corporels et incorporels , dit-il encore , ne communiquent
pas entre elles. Or , l'ame sympathise avec le corps. A-t-il
reu quelques coups ou quelques blessures? elle souffre de
ses plaies. Le corps de son ct sympathise avec l'ame.
Est-elle trouble parle chagrin, par l'inquitude, par l'a
mour? il est malade avec elle; il perd de sa vigueur; il
atteste sa pudeur ou sa crainte par la rougeur et la pleur.
L'ame est donc un corps , puisqu'elle participe aux affec
tions corporelles.
Mais voil que Chrysippe tend la main Clanthe , en
tablissant qu'il est absolument impossible que les tres
corporels soient abandonns par les tres incorporels ,
parce qu'ils ne sont pas en contact avec eux. De l vient
l'adage de Lucrce : Rien ne peut toucher ni tre tou-
ch , moins que ce ne soit un corps. Or, aussitt que
TERTULLIEN.
l'ame abandonne le corps, il meurt. Donc l'ame est un
corps , puisqu'elle ne pourrait abandonner le corps si elle
n'tait pas corporelle.
VI. Les Platoniciens essaient d'branler ces principes
avec plus de subtilit que de vrit. Il faut ncessairement,
disent-ils, que tout corps soit anim ou inanim. S'il est
inanim , il sera m extrieurement ; s'il est anim , il sera
m-intrieurement. Or, l'ame ne sera pas mue extrieure
ment , puisqu'elle n'est pas inanime ; elle ne sera pas mue
davantage intrieurement, puisque c'est elle plutt qui
donne au corps le mouvement. Ils concluent de l que
l'ame ne peut tre regarde comme un corps , puisqu'elle
ne se meut d'aucun ct la manire des substances cor
porelles. A cela , nous nous tonnerons d'abord de l'incon
venance d'une dfinition qui s'appuie sur des choses sans
parit avec l'ame. En effet , l'ame ne peut tre appele un
corps anim ou inanim , puisque c'est elle-mme qui rend
le corps anim par sa prsence , inanim par son absence.
Consquemmenl , l'effet qu'elle produit , elle ne peut l'tre
elle-mme , pour qu'on la dise un corps anim ou inanim.
Elle s'appelle ame en vertu de sa substance. Que si ce qui
est ame rejette le nom de corps anim ou inanim, com
ment en appelle-t-on la forme des tres anims et ina
nims ?
Ensuite, si le propre d'un corps est d'tre m extrieure
ment par quelqu'un , et que nous ayons dmontr plus haut
que l'ame est mue par quelqu'un lorsqu'elle prophtise
ou s'irrite , mue extrieurement aussi , puisqu'elle l'est par
quelqu'un , j'ai droit , d'aprs l'exemple mis en avant , de re
connatre pour un corps ce qui est m extrieurement par
un autre. En effet , si le propre d'un corps est d'tre m par
un autre , plus forte raison a-t-il la facult d'en mouvoir
un autre. Or l'ame meut le corps, et tous ses efforts se
manifestent l'extrieur. C'est elle qui donne le mouve
ment aux pieds pour marcher , aux mains pour toucher ,
aux yeux pour regarder, la langue pour parler, espce
10 TERTULLIEN.
d'image intrieure qui anime toute la surface. D'o vien
drait l'ame cette puissance si elle tait incorporelle ?
Comment une substance, dpourvue de solidit, pourrait-
elle mettre en mouvement des corps solides ?
Mais comment les sens corporels et intellectuels remplis
sent-ils leurs fonctions dans l'homme? Les qualits des
tres corporels , dit-on , tels que la terre et le feu , nous sont
annonces par les sens corporels , tels que le toucher et la
vue. Au contraire , celles des tres incorporels , tels que la
bont , la malice , rpondent aux sens intellectuels. Cons-
quemment, m'objectera-t-on , il est certain que l'ame est
incorporelle , puisque ses proprits ne sont pas saisies par
les sens corporels, mais par les sens intellectuels. D'accord ,
si je ne dmontre pas le vice de cette dfinition. Voil
qu'en effet je prouve que des tres incorporels sont soumis
aux sens corporels , le son l'oue , la couleur la vue ,
l'odeur l'odorat. L'ame vient aussi vers le corps, la
manire de ces substances : qu'on ne dise donc plus que les
sens corporels nous en avertissent parce qu'elles rpondent
aux sens corporels. Ainsi , s'il est constant que les choses
incorporelles elles-mmes sont embrasses par les sens
corporels , pourquoi l'ame, qui est corporelle , ne serait-elle
pas galement saisie par les sens incorporels ? Assurment
la Le
dfinition
plus remarquable
est dfectueuse.
argument qu'on nous oppose est

que , selon nos adversaires , tout corps se nourrit en s'assi-


milant d'autres corps. L'ame au contraire , ajoutent-ils ,
attendu son incorporit , se nourrit de substances incor
porelles, c'est--dire, des tudes de la sagesse. Mais cet
argument ne se soutiendra pas davantage. Soranus, savant
auteur de la mdecine mthodique, rpond qu'elle se
nourrit d'aliments corporels, il y a mieux, qu'il lui faut de
la nourriture pour rparer ses dfaillances. Quoi donc?
n'est-il pas vrai que sans nourriture , elle finit par aban
donner compltement le corps ? C'est ainsi que Soranus ,
aprs avoir crit sur l'ame quatre volumes , et avoir examin
TERTULLIEN.
l'opinion de tous les philosophes , dclare que l'ame est une
substance corporelle quoiqu'il la dpouille de son immor
talit. Car la foi des Chrtiens n'est pas tous. De
mme que Soranus nous dmontre par les faits que l'ame
se nourrit d'aliments corporels , le philosophe nous prou
vera aussi qu'elle se nourrit d'aliments incorporels; mais
qui est incertain de la destine de l'ame , jamais on n'a
vers l'eau de la mielleuse loquence de Platon ; jamais on
n'a servi les miettes du subtil raisonneur Aristote. Que
feront donc tant d'ames grossires et sans culture, aux
quelles manquent les aliments de la sagesse, mais qui,
dnues d'instruction, sont riches de lumires, sans les
acadmies et les portiques d'Athnes, sans la prison de
Socrate , et qui enfin n'en vivent pas moins , quoique se
vres de la philosophie ? En effet , ce n'est pas la substance
elle-mme que profitent les aliments des tudes, mais la
discipline et la conduite, parce qu'ils accroissent les
ornements de l'ame, mais non son embonpoint.
Heureusement pour nous les stociens affirment que les
arts sont aussi corporels. Tant il est vrai que l'ame est cor
porelle , puisqu'on croit qu'elle se nourrit des arts. Mais la
philosophie absorbe dans ses spculations , n'aperoit pas
la plupart du temps ce qui est ses pieds : ainsi Thales
tomba dans un puits. Quelquefois aussi , quand l'intelli
gence lui manque pour comprendre, elle souponne un
drangement dans la sant : ainsi Ghrysippe recourait
l'ellbore. 11 arriva , j'imagine , quelque chose de semblable
ce philosophe, quand il nia que deux corps pussent tre
ensemble , oubliant ce qui a lieu pour les femmes enceintes ,
qui tous les jours renferment dans les parois de la mme
matrice non-seulement un corps, mais deux et mme trois.
On lit dans le Droit Civil qu'une grecque mit au monde
cinq fils la fois , mre elle seule de tous, auteur multi
ple d'un enfantement unique, nombreuse accouche d'un
fruit unique , qui environne de tant de corps , j'allais dire
d'un peuple , fut elle-mme le sixime corps. Toute la
12 TERTULLIEN.
cration attestera que les corps qui doivent sortir des corps ,
sont dj dans les corps dont ils sortent : ce qui provient
d'un autre est ncessairement le second; or rien ne pro
vient d'un autre , sinon lorsque , par la gnration , ils sont
deux.
VII. Pour ce qui concerne les philosophes, en voici
assez : quant nos frres , je n'en ai que trop dit , puisque
l'Evangile tablira clairement pour eux la corporit de
l'ame. L'ame du mauvais riche se plaint dans les enfers ,
elle est punie par la flamme , elle est tourmente dans sa
langue par la soif, et demande l'ame d'un bienheureux
de laisser tomber de son doigt une rose qui le rafrachisse.
Pensera-t-on que le pauvre qui se rjouit et le riche qui
se lamente ne soient qu'une parabole? Mais pourquoi ce
nom de Lazare , si ce n'est pas une chose relle ? Prenons
ceci pour une parabole , je le veux bien ; toujours sera-t-elle
un tmoignage de la vrit. Si l'ame n'avait pas un corps,
la figure de l'ame se refuserait la figure du corps ; d'ail
leurs l'Ecriture ne nous tromperait pas sur des membres
corporels, s'il n'en existait pas. Mais qu'est-ce qui est trans
port dans les lieux bas de la terre par sa sparation
d'avec le corps ? Qu'est-ce qui est dtenu et mis en rserve
pour le jour du jugement ? Vers qui le Christ est-il descendu
aprs sa mort ? vers les ames des patriarches , j'imagine.
Mais dans quel but , si l'ame n'est rien sur la terre ? Elle
n'est rien, si elle n'est pas un corps. L'incorporit est
affranchie de toute espce de prison , libre de toute peine ,
trangre toute rcompense : ce par quoi elle est punie
ou rcompense , c'est le corps. Je m'tendrai plus au long
et en temps plus opportun sur ce point. Par consquent , si
l'ame a prouv quelque supplice ou quelque rafrachis
sement dans le cachot ou l'htellerie des bas lieux de la
terre, dans la flamme ou le sein d'Abraham, sa corpo
rit est dmontre. Une substance incorporelle ne souffre
pas , puisqu'elle n'a rien par quoi elle puisse souffrir : ou
si elle l'a , ce quelque chose sera un corps. Autant ce qui
TERTULLIEN. 13
est corporel est capable de souffrir , autant ce qui est ca
pable de souffrir est corporel.
VIII. Il serait d'ailleurs tmraire et absurde de retran
cher une substance de la classe des tres corporels , parce
qu'elle ne se gouverne pas en tout comme les autres , et
qu'elle possde des proprits diffrentes qui lui sont par
ticulires , dissonnances qui rvlent la magnificence du
Crateur par la diversit des mmes uvres, aussi diff
rentes que semblables , aussi amies que rivales. Les philo
sophes eux-mmes ne s'accordent-ils pas dire que l'uni
vers est form d'harmonieuses oppositions, suivant l'amiti
et l'inimiti d'Empdocle ? Ainsi donc , quoique les sub
stances corporelles soient opposes aux incorporelles , elles
different entre soi de telle sorte que la diversit accrot
leurs espces , sans altrer leur genre , si bien qu'elles de
meurent toujours corporelles, publiant la gloire de Dieu
par leur nombre en tant varies; varies en tant di
verses ; diverses en jouissant les unes d'un sens , les autres
d'un autre; en se nourrissant celles-ci d'un aliment,
celles-l d'un autre ; les unes invisibles , les autres visibles,
les unes pesantes , les autres lgres.
On dit, en effet, qu'il faut reconnatre l'aine comme in
corporelle , parce qu' son dpart , les corps des dfunts de
viennent plus lourds , tandis qu'ils devraient tre plus
lgers ainsi privs du poids d'un corps , si l'ame tait rel
lement un corps. Quoi donc , rpond Soranus , nierez-vous
que la mer soit un corps , parce que hors de la mer le na
vire devient lourd et immobile ? Quelle est donc , par con
squent , la vigueur du corps de l'ame , puisqu'elle porte
et l avec tant de vitesse le corps qui acquiert ensuite
tant de poids ? D'ailleurs l'ame est invisible , et par la con
dition de son corps , et par la proprit de sa substance , et
par la nature de ceux auxquels sa destine fut de rester
invisible. Les yeux du hibou ignorent le soleil ; les aigles
soutiennent si bien son clat , qu'ils jugent de la noblesse
de leurs enfants l'nergie de leurs paupires. Autrement
14 TERTULLIEN.
ils ddaignent d'lever le fils dgnr qui a dtourn le
regard devant un rayon du soleil. Tant il est vrai qu'une
chose invisible pour celui-ci, ne l'est pas pour celui-l,
sans que pour cela cette substance soit incorporelle, parce
que la force n'est pas la mme des deux cts. Le soleil en
effet est un corps puisqu'il est de feu. Mais ce que l'aigle
avouera , le hibou le niera, toutefois sans porter prjudice
l'aigle. Il en va de mme du corps de l'aine : invisible ,
pour la chair peut-tre , il ne l'est pas pour l'esprit. Ainsi ,
Jean ravi par Dieu en esprit , contemple les ames des
martyrs.
IX. Puisque nous avanons que l'ame a un corps d'une
nature qui lui est propre , et d'un genre part , cette con
dition de sa proprit dcidant l'avance la question de
tous les autres accidents , inhrents un corps , il suit ou
que ces accidents existent dans celle que nous avons d
montre tre un corps , accidents particuliers en vertu de
la proprit du corps; ou , s'ils n'y sont pas prsents , que
c'est l une proprit de l'ame de ne pas possder les acci
dents que possdent tous les autres corps. Toutefois nous
dclarerons hardiment que les accidents les plus ordinaires
et qui appartiennent le plus ncessairement un corps , se
trouvent aussi dans l'ame ; tels que la forme et la limite ;
tels que les trois dimensions avec lesquelles les philosophes
mesurent les corps, je veux dire la longueur, la largeur
et la hauteur. Que nous reste-t-il maintenant , qu' donner
une figure l'ame? Platon ne le veut pas, comme si l'im
mortalit de l'ame courait par l quelque pril. Tout ce qui a
une figure , dit-il , est compos et form de plusieurs
pices ; or tout ce qui est compos et form de plusieurs
pices est sujet la dissolution. L'ame, au contraire, est
immortelle ; elle est donc indissoluble en tant qu'elle est
immortelle, et sans figure en tant qu'indissoluble : au
reste il la reprsente compose et forme de plusieurs
pices, puisqu'il lui donne une figure, mais une figure
manifeste par des formes intellectuelles, belle par la
TERTULLIEN. 15
justice et les rgles de la philosophie, hideuse par les qua
lits contraires. Pour nous, nous assignons l'ame des
linaments corporels, non-seulement en raison de sa cor-
porit , par le raisonnement , mais d'aprs l'autorit de la
grce, par la rvlation. En effet, comme nous reconnais
sons les dons spirituels, nous avons mrit aussi, aprs
Jean , d'obtenir la faveur de la prophtie. Il est aujourd'hui
parmi nous une de nos surs doue du pouvoir des rv
lations que, ravie en extase, elle prouve dans l'glise,
pendant le sacrifice du Seigneur; elle converse avec les
anges , quelquefois avec le Seigneur lui-mme ; elle voit ,
elle entend les sacrements , elle lit dans les curs de quel
ques-uns , et donne des remdes ceux qui en ont besoin.
Soit qu'on lise les Ecritures , soit qu'on chante des psaumes ,
soit qu'on adresse des allocutions l'assemble , ou qu'on
accorde des demandes , partout elle trouve matire ses
visions. Il nous tait arriv de dire je ne sais quoi sur
l'ame pendant que cette sur tait dans l'esprit. Aprs la
clbration du sacrifice , le peuple tant dj sorti , fidle
la coutume o elle tait de nous avertir de ce qu'elle
avait vu (car on l'examine soigneusement afin d'en consta
ter la vrit) : Entre autre choses, dit-elle , une ame s'est
montre moi corporellement , et je voyais l'esprit , non
pas dpourvu de consistance , sans forme aucune , mais sous
une apparence qui permettait de la saisir, tendre, bril
lante, d'une couleur d'azur, et tout--fait humaine. Voil
sa vision ; Dieu en fut le tmoin ; elle a pour garant indu
bitable l'Aptre qui promit l'Eglise les dons sacrs. Ne
croiras-tu pas enfin , si la chose elle-mme te persuade de
tous les cts ?
En effet , si l'ame est un corps , il faut le ranger sans
doute parmi ceux que nous avons noncs plus haut.
Puisque la couleur est une proprit inhrente tout
corps, quelle autre couleur assigneras-tu l'ame, qu'une
couleur arienne et brillante? Il ne s'ensuit pas toutefois
que l'air soit sa substance elle-mme $ quoique l'aient ainsi
16 TERTULLIEN.
pens OEnsidme, Anaximne, et aussi Heraclite, suivant
quelques-uns. J'en dis autant de la lumire , quoique ce
soit le sentiment d'Heraclite du Pont. La pierre de tonnerre
n'est pas d'une substance igne, parce que sa couleur est
d'un rouge ardent ; la matire du bryl n'est pas de l'eau .
parce qu'il a une blancheur incertaine. Combien d'autres
substances que la couleur rapproche , mais que spare la
nature! Mais comme tout corps dli et transparent res
semble l'air, voil ce que sera l'ame , puisqu'elle est un
souffle, et un esprit communiqu. 11 est vrai que par la
subtilit de ses formes , elle court risque de ne point passer
pour un corps. Comprends donc , d'aprs ton propre juge
ment , qu'il ne faut assigner l'ame humaine d'autre figure
que la figure humaine , et mme celle du corps qu'anime
chacune d'elles. La contemplation du premier homme nous
claire sur ce point. Souviens-toi que , Dieu ayant souffl
un souffle de vie sur la face de l'homme, et l'homme
ayant reu une ame vivante ! ce souffle fut aussitt
transmis de la face dans l'intrieur, puis rpandu dans
toutes les parties du corps , et en mme temps il se con
densa sous la divine aspiration , et se comprima dans les
limites corporelles qu'il avait remplies , comme s'il et t
jet dans un moule. De l vient donc que le corps de l'ame
prit une forme solide par la condensation et une figure
par le moule qui le reut. Celui-ci sera l'homme intrieur,
l'autre l'homme extrieur, un, quoique double, ayant
aussi ses yeux et ses oreilles , par lesquels le peuple aurait
d voir et entendre le Seigneur ; ayant aussi tous les
autres membres dont il se sert dans la rflexion et par
lesquels il agit pendant le sommeil. Ainsi le riche a une
langue dans les enfers , le pauvre un doigt , et Abraham
un sein. C'est par ces traits que les ames des martyrs se
laissent apercevoir sous l'autel. En effet, l'ame place
dans Adam , ds la cration , et prenant la configuration
du corps , devint la semence de la substance et de la con
dition de toutes les ames.
TERTULLIEN. 17
X. Il appartient l'essence de la foi de dclarer avec
Platon que l'ame est simple , c'est--dire uniforme , en tant
que substance. Qu'importent les arts et les disciplines?
Qu'importent les hrsies? Quelques-uns en effet veulent
qu'il y ait en elle une autre substance naturelle , l'esprit ,
comme si autre chose tait vivre , qui vient de l'ame , et
autre chose respirer, qui a lieu par le souffle. Tous les
animaux ne possdent pas l'un et l'autre. La plupart vivent
seulement , mais ne respirent pas , parce qu'ils n'ont pas
les organes de la respiration , les poumons et les artres.
Mais , dans l'examen de l'ame humaine , quelle misre que
d'emprunter ses arguments au moucheron et la fourmi ,
puisque la sagesse de Dieu a donn chaque animal des
proprits vitales, en rapport avec son espce, de sorte
que l'on ne peut tirer de l aucune conjecture ! En effet ,
parce que l'homme est organis avec des poumons et des
artres , ce ne sera pas une raison pour qu'il respire d'une
manire et qu'il vive de l'autre. De mme , si la fourmi est
dpourvue de cet appareil , ce ne sera pas une raison pour
qu'on lui refuse la respiration , comme ne faisant que
vivre. Qui donc a pntr assez profondment dans les
uvres de Dieu pour dcider que ces organes manquent
quelque animal? Cet Hrophile , mdecin ou anatomiste,
qui dissqua des milliers de corps pour interroger la na
ture , qui dteste l'homme pour le connatre , en a-t-il ex
plor toutes les merveilles intrieures? Je n'oserais le dire ,
parce que la mort change ce qui avait vcu , surtout quand
elle n'est pas uniforme et s'gare jusque parmi les procds
de la dissection. Les philosophes ont dclar comme cer
tain que les moucherons , les fourmis et les teignes n'a
vaient ni poumons , ni artres. Curieux investigateur, r
ponds-moi? Ont-ils des yeux pour voir? Et cependant ils
se dirigent o ils veulent , ils vitent et ils dsirent les
choses qu'ils connaissent par la vue. Montre-moi leurs
yeux; indique-moi leurs prunelles! Les teignes mangent.
Fais-moi voir leurs mchoires et leurs dents! Les mouche-
tom. n. 2
18 TERTULLIEN.
rons bruissent , lumineux pour nos oreilles jusque pendant
les tnbres. Montre-moi cependant et la trompette et l'ai
guillon de cette bouche ! Un animal , quel qu'il soit , ft-il
rduit un point, se nourrit ncessairement de quelque
chose. Produis-moi ses organes destins transmettre,
digrer, et expulser les aliments ! Que dirons-nous donc ?
Si c'est par ces appareils que l'on vit , tous ces appareils se
rencontreront dans tous les tres qui vivent , quoiqu'ils ne
puissent tre ni vus , ni touchs , cause de leur exiguit.
Tu ne seras que plus dispos le croire , si tu te rappelles
que la sagesse et la puissance de Dieu clatent dans les
plus petites choses aussi bien que dans les plus grandes.
Si, au contraire, tu ne penses pas que l'habilet de Dieu
soit capable de produire des corps si faibles , reconnais, au
moins sa magnificence , puisque sans le secours des appa
reils ncessaires la vie , il a nanmoins organis la vie
dans des animaux si exigus, leur accordant la facult de
voir sans yeux , la facult de manger sans dents , la fa
cult de digrer sans estomac ; de mme que d'autres mar
chent sans pieds, les serpents avec une imptuosit qui
glisse , les vers avec un effort qui se dresse , les limaons en
rampant avec une bave cumeuse. Pourquoi donc ne croi
rais-tu pas que l'on pt respirer sans le soufflet des pou
mons et le canal des artres , regardant comme un irrsis
tible argument, que la respiration est ajoute l'ame
humaine, parce qu'il y a des tres qui ne respirent pas,
et qu'ils ne respirent pas , parce qu'ils sont dpourvus des
organes de la respiration? Quoi ! tu penses qu'un tre peut
vivre sans respirer, et tu ne crois pas qu'il puisse respirer
sans poumons? Qu'est-ce , ton avis , que respirer? C'est ,
j'imagine , mettre un souffle hors de soi. Qu'est-ce que ne
pas vivre? Ne pas mettre, j'imagine, un souffle hors de
soi. Voil ce que je devrai rpondre , si respirer n'est pas la
mme chose que vivre. Mais le propre d'un mort sera de
ne pas mettre de souffle ; donc le propre d'un tre vivant
est d'mettre un souffle. Mais d'autre part le propre de ce
TERTULLIEN. 19
qui respire est d'mettre un souffle , donc aussi respirer
est le propre de ce qui vit. Si l'un et l'autre n'avaient pu
s'accomplir sans l'ame , l'ame n'et pas respir; elle se ft
borne vivre. Mais vivre, c'est respirer, et respirer,
c'est vivre. Ainsi , cette double facult , respirer et vivre ,
appartient tout entire qui appartient la vie , c'est--dire
l'ame.
Enfin si tu ' spares l'esprit et l'ame , spare aussi les
uvres : que tous les deux agissent de leur ct , l'ame
part , l'esprit part ; que l'ame vive sans l'esprit ; que l'es
prit respire sans l'ame ; que l'un abandonne le corps , que
l'autre demeure; que la mort et la vie se donnent la main.
Car enfin , s'il y a deux tres , une ame et un esprit , ils
peuvent se diviser , afin que par leur sparation , l'un se
retirant , l'autre restant , s'opre la runion de la mort et
de la vie. Mais jamais il n'en arrivera ainsi. Donc ces
choses qui ne peuvent se diviser ne sont pas , puisqu'elles
pourraient se diviser , si elles taient deux. Toutefois il est
permis deux substances d'tre insparablement unies.
Mais elles cesseront d'tre unies , si respirer n'est pas la
mme chose que vivre. Ce sont les uvres qui distinguent
les substances : et combien il est plus raisonnable de croire
que l'ame et l'esprit ne sont qu'un, puisque tu ne leur assi
gnes aucune diversit, de sorte que l'ame est la mme
chose que l'esprit, la respiration appartenant au mme
tre qui a le droit de vivre. Quoi donc? C'est vouloir que
le jour soit diffrent de la lumire qui produit le jour. Il y
a diffrentes espces de lumires , dis-tu , comme le tmoi
gne le ministre du feu. D'accord; il y a aussi diffrentes
espces d'esprits, ceux qui viennent de Dieu, ceux qui
viennent du dmon. Ainsi, quand il s'agit de l'ame et de
l'esprit , l'ame sera l'esprit, de mme que le jour est la lu
mire. Une chose est identique avec la chose par qui elle
existe.
XI. Mais l'ordre de la question prsente me force d'ex
pliquer dans quel sens je dis que l'ame est un esprit , parce
20 TERTULLIEN.
que la respiration appartient une autre substance : en
attribuant cette proprit l'ame que nous reconnoissons
simple et Uniforme, il est ncessaire de dterminer les
conditions de cet esprit , esprit non pas dans son essence ,
mais dans ses uvres , non pas titre de nature , mais
titre d'effet , parce qu'il respire , et non parce qu'il est
proprement esprit. Car souffler, c'est respirer. Ainsi cette
mme ame , que nous soutenons tre un souffle , en vertu
de sa proprit , nous la dclarons en ce moment un esprit,
en vertu de la ncessit. D'ailleurs nous prouvons contre
Hermogne qui lui donne pour origine la matire et non
le souffle de Dieu , qu'elle est proprement parler un
souffle. L'hrtique en effet , au mpris de l'autorit de
l'Ecriture , traduit souffle par esprit , afin que , comme il
est incroyable que l'esprit de Dieu tombe dans la prvari
cation et bientt aprs dans le jugement , on en conclue
que l'ame provient de la matire , plutt que de l'esprit de
Dieu. Voil pourquoi ailleurs nous l'avons dclare un souf
fle, et non un esprit, avec l'Ecriture et d'aprs la distinction
de l'esprit , tandis que dans ce moment nous la nommons
regret un esprit , cause de la rciprocit de la respira
tion et du souffle. Ailleurs, la question roulait sur la sub
stance ; car respirer est un acte de la substance.
Je ne m'arrterais pas plus long-temps sur ce point, si
ce n'tait cause des hrtiques qui introduisent dans
l'ame , je ne sais quelle semence spirituelle , confre par
la secrte libralit de la Sagesse , sa mre , et l'insu de
son auteur, tandis que l'Ecriture, qui sait un peu mieux
les secrets de son Dieu et de son auteur, n'a rien pro
mulgu de plus que ces mots : Dieu souffla sur la face
de l'homme un souffle de vie , et l'homme eut une ame
vivante , par laquelle il dut vivre dsormais et respirer,
faisant assez connatre la diffrence de l'ame et de l'es
prit , dans les passages suivants , o Dieu lui-mme parle
ainsi : L'esprit est sorti de moi , et j'ai cr toute espce
de souffles; en effet l'ame est un souffle n de l'esprit ;
TERTULLIEN. 21
et ailleurs : Il a envoy son peuple sur la terre son
souffle , et son esprit ceux qui foulent aux pieds la
terre. Il communique d'abord l'ame, c'est--dire le
souffle , au peuple qui marche sur la terre , c'est--dire qui
vit charnellement dans la chair ; puis , l'esprit ceux qui
foulent aux pieds la terre , c'est--dire , qui triomphent
des uvres de la chair, puisque l'Aptre dit lui-mme :
Ce n'est pas le premier corps qui est spirituel , c'est le
corps animal ; aprs lui , vient le spirituel. Car quoique
par ces paroles : Voil maintenant l'os de mes os , et la
chair de ma chair ; c'est pourquoi l'homme quittera son
pre et sa mre , et s'attachera sa femme , et ils seront
deux dans une seule chair, Adam ait prophtis sur-
le-champ , que ce sacrement tait grand et qu'il signifiait
le Christ et l'Eglise, Adam fut momentanment ravi
en esprit. L'extase, cette vertu de l'Esprit saint, qui opre
la prophtie , descendit sur lui ; car l'esprit mauvais n'est
de mme qu'un accident passager. Enfin , l'esprit de Dieu
convertit autant dans la suite Sal en un autre homme ,
c'est--dire en prophte , lorsqu'il a t dit : Qu'est-il
arriv au Fils de Cis? Sal aussi est-il prophte? que
l'esprit malfaisant le changea plus tard en un autre homme,
c'est--dire en apostat. Le dmon entra aussi dans Judas,
qui fut compt pendant quelque temps parmi les lus , jus
qu' ce qu'il ft charg de la bourse, dj voleur, mais non
encore souill de trahison. Consquemment si l'esprit de
Dieu , ni l'esprit du dmon n'est sem avec l'ame au mo
ment de la naissance , il est donc reconnu qu'elle est seule,
avant l'arrive de l'un ou de l'autre esprit. S'il est tabli
qu'elle est seule , il en rsulte encore qu'elle est simple ,
uniforme , et qu'elle ne respire par aucun autre principe ,
que par la condition mme de sa substance.
XII. Ainsi , par l'esprit , le Mens des Latins , le Noue des
Grecs , nous n'entendons pas autre chose que cette facult
qui nat avec l'ame , rside en elle , et lui appartient par
droit de naissance , facult par laquelle elle agit , par la
22 TERTULLIEN.
quelle elle raisonne , qu'elle possde avec soi pour se mou
voir d'elle-mme dans elle-mme, et par laquelle elle
semble mue comme par une substance trangre, ainsi
que le veulent ceux qui ne reconnaissent qu'une intelli
gence universelle , imprimant le mouvement la nature ,
dieu de Socrate , dieu monogne de Valentin , ayant pour
pre Bythos ou l'Abme, pour mre Sig ou le Silence.
Quelle confusion dans le systme d'Anaxagore! Aprs avoir
imagin une intelligence, commencement de toutes choses
et image abrge (1) de l'ensemble des tres, rattacher
ce principe l'univers, le dclarer pur, simple, inalliable,
c'tait ce titre mme le sparer de tout mlange avec
l'ame humaine. Toutefois, il ne laisse pas de le mler
ailleurs avec elle. Aristote signala cette contradiction , plus
habile peut-tre renverser les systmes d'autrui qu'
difier les siens.
Enfin ce dernier, aprs avoir ajourn lui-mme la dfi
nition de l'esprit , commena par dclarer divine l'une des
espces (2); puis , en prouvant qu'elle tait impassible , il
lui enlve , lui aussi , toute participation avec l'ame. En
effet, comme il est constant que l'ame souffre tout ce
qu'elle doit souffrir, elle souffrira par l'esprit ou avec lui.
Si elle est confondue avec l'esprit , on ne peut induire l'im
passibilit de l'esprit ; si elle ne souffre ni par lui ni avec
lui , elle n'est donc pas confondue avec celui dans la so
cit duquel elle ne souffre rien , impassible lui-mme. Or,
si l'ame ne souffre rien par lui ni avec lui , ds-lors elle
cesse de sentir, de rflchir et d'agir par lui , comme on le
prtend. Car Aristote appelle les sens du nom de pas
sions (3). Comment en serait-il autrement? Sentir c'est

(1) Anaxagore appelait ce principe universel , le MtxpoxocTj/.o , le petit


monde , le monde abrg.
(2) Allusion ce passage d'Aristote : Intellectus divinum quid est fortasse
passioneque vacat. Lib. de anim , 10,4. Restat ut mens sota extrin-
secus accedat, eaque sola divina sit. Historia anim., lib. 2 , 3.
(3) Fil autem sensus cum mowlur atque patitur. De anima , 2, 5.
TERTULLIEN. 23
souffrir, puisque souffrir c'est sentir. Par consquent , rai
sonner c'est sentir ; tre m c'est sentir : ainsi tout cela
c'est souffrir. Or, nous remarquons que l'ame n'prouve
aucune de ces affections , qu'on ne puisse les attribuer
aussi l'esprit, parce qu'elles s'accomplissent par lui et
avec lui. Que suit-il de l? L'esprit peut donc entrer en
association , contrairement Anaxagore , et il est passible ,
en dpit d'Aristote.
D'ailleurs , si on admet la distinction , de manire que
l'esprit et l'ame soient deux substances distinctes, l'une
des deux appartiendront la passion , le sentiment , la r
flexion , l'action , le mouvement ; l'autre le calme , le
repos, la stupeur, l'absence de toute action. Point de
milieu : ou c'est l'esprit qui est inutile , ou c'est l'ame.
Que, s'il est certain que toutes ces choses peuvent tre at
tribues tous les deux, l'un et l'autre ne sont donc qu'un.
Dmocrite aura raison de supprimer entre eux toute diff
rence; on cherchera comment l'un et l'autre ne sont
qu'un. Est-ce par la confusion des deux substances? est-ce
par la disposition d'une seule? Pour nous , nous soutenons
que l'esprit est tellement confondu avec l'ame , qu'au lieu
d'tre diffrent de la substance de celle-ci , il en est comme
l'agent.
XIII. Il reste examiner aprs cela o est la supriorit ,
c'est--dire lequel des deux commande l'autre , afin que
l o sera la prdominance, l soit aussi la supriorit
de la substance , et que celui des deux auquel commandera
la supriorit de la substance , soit regard comme un ins
trument naturel de la substance. Mais comment n'accorde
rait-on point la suprmatie l'ame, qui a communiqu
son nom l'homme tout entier? Combien d'ames je nour
ris ! s'crie le riche ; et non combien d'esprits. Le pilote
souhaite que les ames soient sauves , et non les esprits. Le
laboureur dans ses travaux , le soldat sur le champ de "ba
taille, dit : Je donne mon aine et non mon esprit. Auquel
des deux les prils ou les souhaits empruntent-ils leur nom ?
24 TERTULLIEN.
l'esprit ou l'ame? Dans le langage ordinaire, que font
les mourants? rendent-ils l'esprit ou bien l'ame? Enfin
voyez les philosophes et les mdecins eux-mmes. Quoi
qu'ils se proposent de disputer aussi sur l'esprit , chacun
d'eux crit au frontispice de son uvre et en tte de la ma
tire : De l'ame. Veux-tu savoir aussi comment Dieu s'ex
prime ? C'est toujours l'ame qu'il adresse la parole , l'ame
qu'il interpelle , l'ame qu'il exhorte , pour attirer lui l'es
prit. C'est elle que le Christ est venu sauver ; elle qu'il
menace de perdre dans les enfers ; elle qu'il dfend de trop
aimer ; elle que le bon Pasteur lui-mme donne pour ses
brebis. Tu as la prpondrance de l'ame ; tu as aussi
avec elle l'union de la substance , afin d'en conclure que le
principe intelligent est un instrument et non un matre.
XIV. L'ame d'ailleurs est une, simple, et forme tout
entire d'elle-mme ; elle n'est pas plus compose de par
ties trangres que divisibles , parce qu'elle ne peut pas se
dissoudre. Compose de parties trangres , elle pourrait
se dissoudre et alors elle perdrait l'immortalit. Par cons
quent , de ce qu'elle n'est pas mortelle , elle n'est pas divi
sible et ne peut se dissoudre. En effet , se diviser , c'est se
dissoudre ; se dissoudre, c'est mourir. Or elle sera divise en
diffrentes parties, tantt en deux par Platon, tantt en trois
par Znon , tantt en cinq et en six par Pantius , tantt
en sept par Soranus , tantt en huit chez Chrysippe , mme
jusqu'en dix chez quelques stociens , et en plus de deux
chez Posidonius , qui , parlant de deux principes , Yhg-
monicon ou le dirigeant , le logicon ou le raisonnable , les
divise ensuite en douze : c'est ainsi qu'on partage l'ame
en diffrentes parties. Mais elles seront moins des parties
de l'ame que des proprits, des nergies, des uvres,
ainsi qu'Aristote lui-mme a jug de quelques-unes. En
effet , ce ne sont pas des organes d'une substance animale ,
mais des aptitudes , telles que le mouvement , l'action , la
pense et les autres distinctions de mme nature , peu
prs comme les cinq sens si connus, la vue, l'oue, le
TERTULLIEN. 25
got , le toucher et l'odorat. Quoique les philosophes aient
assign chacune de ces facults des domiciles certains
dans le corps de l'homme , cela ne veut pas dire que cette
distribution de l'ame implique la division de l'ame , puis
que le corps lui-mme n'est pas partag en membres ,
comme ceux-ci vudraient qu'il en ft de l'ame. Loin de
l ! de cette multitude de membres se forme un seul et mme
corps , de sorte que cette division elle-mme est plutt une
incorporation . Considre l'tonnante merveille d'Archimde,
je veux dire cette machine hydraulique, o tant de rouages,
tant de parties diverses , tant d'assemblages , tant d'issues
pour les voix , tant de sons runis ,, tant d'harmonie dans
les rhythmes , tant d'armes de fltes, ne forment qu'une
masse indivisible. De mme l'air qui gmit par le mouve
ment de l'eau ne se fractionne pas en mille portions , parce
qu'il est distribu diffremment , partout le mme dans sa
substance , quoique divis dans ses effets. Cet exemple se
rapproche assez de Straton , d'OEnsidme et d'Hraclite;
car ils soutiennent l'unit de l'ame, qui, rpandue dans
tout le corps et partout la mme , comme le souffle qui sort
d'un roseau travers les diffrentes issues , se manifeste de
diffrentes manires par nos sens , moins divise que rpar
tie. De quel nom faut-il appeler toutes ces choses? par
quelles divisions se touchent-elles ? dans quelles parties du
corps sont-elles confines? Cet examen appartient plutt
aux mdecins et aux philosophes : pour nous, peu de choses
nous conviendront.
XV. Cherchons avant tout s'il existe dans l'ame quel
que portion vitale et sapientielle , que l'on nomme hgmo-
nicon, ou dirigeante. La nier, c'est mettre en pril l'es
sence de l'ame tout entire; enfin ceux qui nient cette
partie prdominante ont pens auparavant que l'ame n'
tait rien. Un certain Dicarque de Messine , et parmi les
mdecins Andr et Asclpiade , ont dtruit cette facult
prminente, en voulant que les sens auxquels on l'attribue
rsident dans le principe pensant lui-mme. Asclpiade
26 TERTULLIEN.
mme s'applaudit de ce raisonnement : La plupart des
animaux , si on leur enlve les parties du corps dans les
quelles on place le sige principal de cette facult souve
raine, ne laissent pas de survivre quelque temps et de
donner des marques d'intelligence. Il en est ainsi des
mouches , des gupes et des sauterelles , quand on leur
coupe la tte ; ainsi des chvres, des tortues et des anguilles,
quand on leur arrache le cur. Donc la facult prpond
rante n'existe pas , ajoute-t-il. Si elle existait , la vigueur de
l'ame ne continuerait pas , une fois que la facult suprieure
est anantie avec ses organes. Mais, contrairement Di-
carque , la plupart des philosophes , Platon , Straton ,
Epicure , Dmocrite , Empdocle , Socrate , Aristote ; con
trairement Andr et Asclpiade , la plupart des mde
cins, Hrophile, Erasistrate , Diocls , Hippocrate et Soranus
lui-mme, et enfin nous autres chrtiens, plus nombreux
que tous , nous que Dieu claire sur ce double point , nous
soutenons qu'il y a dans l'ame une facult dominante , et
qu'elle a son sanctuaire dans une certaine partie du corps.
Si en effet, nous lisons que Dieu sonde et interroge le
cur ; si on est reconnu comme son prophte parla mme
que l'on rvle ce qui se passe au fond des curs ; si
Dieu lui-mme au milieu de son peuple prvient les pen
ses du cur: Que pensez -vous de mauvais dans vos
curs? si David demande aussi Dieu de crer en lui
un cur pur ; si Paul dclare que c'est par le cur que
l'on croit la justice; si, d'aprs Jean, chacun est
condamn par son cur ; si enfin quiconque regarde
une femme avec convoitise , est dj adultre au fond de
son cur , ces deux points deviennent manifestes ; d'a
bord qu'il y a dans l'ame quelque chose de prdominant ,
o se rassemble la volont divine, c'est--dire une force
sapientielle et vitale ; car ce qui raisonne est vivant ; ensuite
qu'elle rside dans le trsor de notre corps auquel Dieu
fait allusion. Consquemment il ne faut pas penser avec
Hraclite, que cette facult souveraine se meut par une
TERTULLIEN. 27
force extrieure ; avec Moschion , qu'elle flotte a et l
dans toute l'tendue du corps; avec Platon, qu'elle est
renferme dans la tte ; avec Xnocrate , qu'elle sige sur
le sommet du front ; avec Hippocrate , qu'elle repose dans
le cerveau. On ne la placera pas non plus vers la base du
cerveau , comme Hrophile ; dans les membranes qui en
veloppent ce dernier , comme Straton et Erasistrate ; dans
le milieu des sourcils , comme Straton le physicien ; ni
dans toute la cuirasse de la poitrine , comme Epicure. Les
Egyptiens avaient dj reconnu cette vrit , ainsi que ceux
qui passent pour les interprtes des choses divines , comme
le tmoigne ce vers d'Orphe ou d'Empdocle : Le sens est
le sang qui nage autour du cur. Il y a mieux. Prota-
goras , Apollodore et Chrysippe eux-mmes sont de cette
opinion, de sorte qu'Asclpiade, rfut par eux, cherche ses
chvres qui blent sans cur, et chasse ses mouches qui vol
tigent sans tte, et que tous ceux qui prjugent les disposi
tions de l'ame humaine d'aprs la condition des btes, savent
queXVI.
ce sont
Platon
eux plutt
s'accorde
qui avec
vivent
la sans
foi quand
cur et
il partage
sans cervelle.
l'ame

en deux , le raisonnable et l'irraisonnable. Nous applaudis


sons , il est vrai , cette dfinition , mais sans attribuer
l'un et l'autre la nature. Le raisonnable doit tre regard
comme inhrent la nature, puisqu'il est communiqu
l'ame ds l'origine, par un crateur essentiellement rai
sonnable. Comment ne serait-il pas raisonnable ce que
Dieu a produit par son ordre, plus forte raison ce qu'il a
cr proprement de son souffle ? Il faut regarder comme
postrieur l'irraisonnable , attendu qu'il provient de la
suggestion du serpent, je veux dire cette prvarication
premire qui par la suite s'implanta dans l'ame et grandit
avec elle , la manire d'une proprit de la nature, parce
qu'elle concida avec le commencement de la nature (1).

(1) Saint Augustin a presque copi cette phrase ; Vitium pro natur ino,
levii, dit- il en parlant du pch originel,
28 TERTULLIEN.
D'ailleurs puisque, d'aprs le mme Platon, l'ame de Dieu
lui-mme ne renferme que le raisonnable , attribuer la
nature que notre ame a reue de Dieu l'irraisonnable , ce
serait dire que l'irraisonnable vient de Dieu , en sa qualit
d'inhrent la nature, puisque Dieu est l'auteur dela na
ture. Mais l'introduction du pch appartient au dmon ;
or tout pch est chose irraisonnable ; donc l'irraisonnable
vient aussi du dmon de qui vient le pch , tranger
Dieu auquel est tranger tout ce qui est irraisonnable. Il
faut donc chercher la diffrence de l'un et de l'autre dans
la diversit des auteurs.
Aprs avoir ainsi rserv pour Dieu seul le raisonnable ,
Platon subdivise ce dernier en deux espces, l'irascible,
que l'on nomme fotuMv \ et le concupiscible , que l'on ap
pelle imtoipxnxm ', de sorte que le premier nous est commun
avec les lions , le second avec les mouches , et le raison
nable avec Dieu. Je m'aperois qu'il est ncessaire de
m'arrter sur ce point , cause de ce qui se rencontre
dans le Christ. Car voil que toute cette trinit se mani
feste aussi dans le Seigneur : le raisonnable , par lequel il
enseigne , discute et ouvre les routes du salut ; l'irascible ,
par lequel il s'indigne contre les scribes et les pharisiens ;
le concupiscible, par lequel il dsire manger la pque
avec ses disciples. Chez nous, par consquent , il ne faudra
pas regarder comme provenant toujours de l'irraisonnable,
l'irascible et le concupiscible, puisque nous sommes cer
tains qu'ils se sont gouverns raisonnablement dans le
Seigneur. Dieu s'indignera raisonnablement , c'est--dire
contre ceux qui l'ont mrit ; Dieu dsirera raisonnable
ment les choses qui sont dignes de lui ; car il s'indignera
contre le mchant ; et l'homme de bien il dsirera le
salut. L'Aptre lui-mme nous permet le dsir. Si quel-
qu'un dsire l'piscopat , dit-il , il dsire une uvre
bonne. Par ces mots, une uvre bonne, il nous montre
que le dsir est souvent raisonnable. Il nous accorde aussi
l'indignation. Comment nous interdire un sentiment qu'il
TERTULLIEN. 29
a prouv ? Plt Dieu , s'crie-t-il , que ceux qui
mettent le trouble parmi vous fussent mme retran-
chs! L'indignation est encore raisonnable quand elle
a sa source dans l'amour de la loi. Mais quand l'Aptre
dit : Nous tions autrefois par nature des enfants de co-
Ire , il fltrit comme irraisonnable l'apptit irascible ,
parce qu'il n'est pas de cette nature qui provient de Dieu ,
mais de celle qu'a introduite le dmon , appel lui-mme
chef de son ordre : Vous ne pouvez pas servir deux
matres ; et surnomm lui-mme pre : Pour vous, vous
tes du dmon votre pre , afin que tu n'aies pas scru
pule d'attribuer la proprit de l'autre nature , de la na
ture postrieure et vicie , celui que tu vois semer l'i
vraie aprs coup, et vicier pendant la nuit la puret du
froment.
XVII. La question des cinq sens que nous apprenons
connatre avec les premiers lments, nous intresse aussi ,
parce que les hrtiques en tirent quelques arguments :
ce sont la vue , l'oue , l'odorat , le got et le toucher. Les
acadmiciens les accusent durement d'infidlit. De ce
nombre se trouvent , suivant quelques-uns , Hraclite, Dio
des et Empdocle ; quant Platon , il est certain que ,
dans le Time , il dclare que la facult sensuelle et irrai
sonnable varie avec l'opinion. On accuse donc la vue de
mensonge , parce qu'elle assure que des rames plonges
dans l'eau sont flchies ou brises , tandis qu'elle sait bien
qu'elles sont entires ; parce qu'elle affirme qu'une tour
carre de loin est ronde ; parce qu'elle trouble les propor
tions d'un portique en le faisant paratre plus troit son
extrmit ; parce qu'elle confond le ciel avec la mer , quoi
qu'il soit suspendu une si grande hauteur. De mme
l'oue est convaincue de fausset. Par exemple , nous pre
nons pour un bruit venu du ciel le roulement d'un char;
ou bien , si le tonnerre gronde , nous tenons pour certain
que c'est un char qui roule. Ainsi de l'odorat et du got ;
les mmes parfums et les mmes vins se dprcient ensuite
30 TERTULLIEN.

par l'usage. Mme reproche au toucher : le pied estime


polis les mmes pavs dont les asprits offensent la main ;
et dans le bain , la mme masse d'eau qui brlait d'abord,
quelques moments aprs semble plus tempre. Tant il est
vrai, disent ces philosophes, que nous sommes tromps par
nos sens, puisque nous changeons de sentiment.
Les stociens, avec plus de mesure, ne reprochent pas
tous les sens , ni toujours , de mentir. Les picuriens ,
plus consquents avec eux-mmes , soutiennent que tous
les sens rendent constamment de fidles tmoignages : mais
ils procdent autrement : Ce n'est pas le sens qui trompe,
disent-ils , c'est l'opinion ; car le sens est affect , il ne juge
pas. L'ame, ajoutent-ils, ne pense pas. Ils ont donc spar
l'opinion du sens , et le sens de l'ame. Mais d'o viendrait
l'opinion si elle ne vient pas du sens? En effet , si la vue
n'a pas senti que cette tour est ronde , elle n'aura aucune
ide de sa rondeur. Et d'o vient le sens , s'il ne vient pas
de l'ame? Le corps une fois priv de l'ame, sera priv aussi
du sens. Ainsi le sens vient de l'ame , l'opinion vient du
sens, et tout cela c'est l'ame.
D'ailleurs , il sera raisonnable de poser en principe qu'il
existe quelque chose qui fait que les sens rendent des
tmoignages diffrents des choses elles-mmes. Or , si les
sens peuvent accuser ce qui ne se trouve pas dans les
choses, pourquoi par l mme ne pourraient-ils pas accuser
ce qui ne se trouve pas en eux , mais dans des circon
stances particulires qui interviennent? Ces circonstances,
il sera facile de les reconnatre. En effet , c'est l'eau qui
est cause qu'une rame parat flchie ou brise. Otez la
rame de l'eau , elle redevient entire pour la vue. La t
nuit de cette substance, que la lumire convertit en miroir
rflchissant l'image selon qu'elle a t frappe ou bran
le, dtruit la ligne droite. De mme, pour que la forme de
la tour se joue de la vue, il faut comme condition une cer
taine distance dans une plaine : car l'galit de l'air r
pandu autour de l'objet , en revtant les angles d'une lumire
TERTULLIEN. 31
semblable, efface les lignes. De mme l'uniformit d'un por
tique s'aiguise son extrmit, parce que la vue resserre
sous un espace ferm , s'affaiblit mesure qu'elle s'tend.
Ainsi encore le ciel s'unit la mer l o la vue est en d
faut; elle distingue aussi longtemps qu'elle conserve son
nergie. Quant l'oue, quelle autre chose la trompera que
la ressemblance des sons? Et si, avec le temps, un parfum
a moins d'odeur, un vin moins de saveur, une eau moins
de chaleur, la force premire se trouve presque tout entire
dans tous. D'ailleurs il est bien juste que les mains et
les pieds, c'est--dire des membres dlicats, et des membres
endurcis par l'exercice , jugent diffremment d'une surface
rude ou polie. De cette manire , par consquent , chaque
erreur des sens aura sa cause. Si les causes trompent les
sens , et par les sens les opinions , ce n'est donc plus dans
les sens qu'il faut placer la fausset, puisque les sens
suivent les causes, ni dans les opinions, puisque les opi
nions sont diriges par les sens, qui suivent les causes.
Ceux qui sont frapps de dmence prennent une chose pour
une autre : Oreste voit sa mre dans sa sur; Ajax voit
Ulysse dans un troupeau de bufs; Athamas et Agav
voient des btes sauvages dans leurs fils. Reprocheras-tu ce
mensonge aux yeux ou bien la folie ? Tout devient amer
pour celui qui par un dbordement de bile est atteint de
la jaunisse. Est-ce au got que tu imputeras l'infidlit de
ses relations , ou la maladie ? Tous les sens , par cons
quent , troubls et circonvenus pour un moment , n'en de
meurent pas moins des organes vridiques.
Il y a mieux; les causes elles-mmes ne doivent pas
subir l'imputation de fausset. Si, en effet, ces excep
tions arrivent par une raison particulire, la raison ne
mrite pas d'tre appele fausset ; ce qui doit ncessaire
ment se passer ainsi n'est pas un mensonge. Consquem-
ment, si les causes elles-mmes sont exemptes de reproche,
combien plus forte raison les sens auxquels prsident
librement les causes? 11 en rsulte qu'il faut restituer aux
32 TERTULLIEN.
sens la vrit , la fidlit , l'intgrit , parce que leurs re
lations ne sont pas diffrentes de ce qu'a ordonn cette
raison qui fait que les sens rendent un tmoignage oppos
ce qui est dans les choses. Que fais-tu , insolente Aca
dmie ? Tu dtruis tout le fondement de la vie ; tu troubles
l'ordre universel de la nature ; tu aveugles la Providence
de Dieu lui-mme, qui a plac la tte de toutes ses uvres
pour les comprendre, les habiter, les distribuer et en jouir,
les sens, matres trompeurs et infidles? Quoi donc? Ne
sont-ce pas eux qui gouvernent en seconds toute la cra
tion? N'est-ce pas par eux que le monde a reu sa seconde
forme , tant d'arts , tant d'industries , tant d'tudes , tant
d'affaires , tant de fonctions , de commerces , de remdes ,
de conseils , de consolations , d'habillements , de parures
et d'ornements? Ils sont comme la saveur et l'assaisonne
ment de la vie, puisque c'est par ces mmes sens que, seul
entre tous, l'homme est reconnu pour un tre raison
nable, capable de comprendre, ft-ce l'Acadmie elle-
mme. Mais Platon , pour rcuser le tmoignage des sens,
fait dire Socrate , dans le Phdre, qu'il lui est impossible
de se connatre lui-mme , comme le lui recommande l'o
racle de Delphes (1). Dans le Thtte, il va jusqu' se d
pouiller de la science et du sentiment. Dans le Phdre
aussi , il ajourne aprs la mort la connaissance posthume
de la vrit (2) ; et lui cependant n'avait pas attendu la
mort pour philosopher. Il n'est pas permis , non , il n'est
pas permis de rvoquer en doute les relations des sens , de
peur qu'on ne les accuse d'infidlit jusque dans la per
sonne du Christ ; de peur qu'on ne dise : Il n'a pas vu
rellement Satan prcipit du ciel ; il n'a pas entendu rel-

(1) Allusion ce passage de Platon : Nondum queo secundum Delphicum


prceceptum meipsum cognoscere. Ridiculum igitur puto cum mea ipse ignorent,
aliena perscrutari.
(2) Autre allusion au passage o Platon place des ames qui contemplent
la vrit des hauteurs du ciel.
TERTULLIEN. 33
lement la voix du Pre qui lui rendait tmoignage; ou
bien : Il a t tromp lorsqu'il toucha la belle-mre de
Pierre ; s'il a senti dans la suite l'odeur d'un parfum , le
parfum diffre de celui qu'il a reu pour sa spulture; s'il
a got la saveur d'un vin , ce n'est pas le vin qu'il con
sacra en commmoration de son sang. N'est-ce pas en
vertu de ce systme que Marcion aima mieux le croire un
fantme , ddaignant la vrit de son corps tout entier ?
Disons plus. Ses aptres ne furent pas non plus le jouet de
l'illusion. Leurs yeux et leurs oreilles furent vridiques sur
la montagne ; leur got fut vridique aux noces de Cana ,
sur ce vin, quoique auparavant il ne ft que de l'eau. La
main de Thomas , qui crut ensuite , fut vridique. Lis le
tmoignage de Jean : Nous vous annonons la parole de
vie , qui tait ds le commencement , que nous avons en-
tendue, que nous avons vue de nos yeux , que nous avons
considre et que nos mains ont touche. Tmoignage
imposteur, si les dpositions de nos yeux , de nos oreilles et
de nos mains ne sont par nature qu'un mensonge.
XVIII. J'arrive maintenant l'intellect , tel que Platon
le transmit aux hrtiques, spar des sensations corpo
relles, obtenant ainsi la connaissance avant la mort. En
effet , il dit dans le Phdon : Que penser de la possession
elle-mme de la sagesse ? Le corps y sera-t-il un obstacle
ou non , si quelqu'un le prend pour associ dans cette re
cherche? Je m'explique avec plus de prcision. La vue et
l'oue renferment - elles ou non pour l'homme quelque
vrit ? Les potes ne nous murmurent-ils pas incessam
ment l'oreille que nous n'entendons, que nous ne voyons
rien avec certitude? Il se rappelait sans doute ce vers
d'Epicharme le comique : C'est l'esprit qui voit , l'esprit
qui entend ; tout le reste est sourd ou aveugle. Aussi
le philosophe tablit -il ailleurs, que celui-l est le plus
clair qui est clair surtout par le raisonnement , sans
consulter la vue , sans mler l'esprit aucun sens de cette
nature , mais qui apporte la mditation l'intgrit de.
TOM. II. 3
34 TERTULLIEN.
l'intelligence pour embrasser l'intgrit des choses , faisant
divorce principalement avec les yeux , les oreilles , et1 pour
le dire en un mot, avec le corps tout entier, parce qu'il
trouble l'ame et ne lui permet pas de possder la Vrit ni
la sagesse, quand il est en communication avec elle. Nous
voyons donc qu' ct du sentiment s'lve une autre fa
cult beaucoup plus puissante, je veux dire ces forces de
l'ame qui oprent l'intelligence de la vrit, dont les uvres
ne sont ni palpables , ni exposes aux sens corporels , mais
se tiennent une grande distance de la conscience hu
maine, places dans un lieu secret, au plus haut des cieux,
dans Dieu lui-mme. Platon , en effet , veut qu'il existe
certaines substances invisibles , incorporelles , clestes , di
vines et ternelles , qu'il appelle ides , c'est--dire formes ,
exemplaires, et causes de tout ce qui se manifeste nos
yeux et frappe nos sens. Les ides sont les vrits : les
phnomnes naturels en sont les images. Eh bien ! les
germes de l'hrsie des Gnostiques et des Valentiniens
sont-ils reconnaissables ? C'est l qu'ils ont pris leur dis
tinction entre les sens corporels et les forces intellectuelles ,
distinction laquelle ils ajustent la parabole des dix vierges.
Les cinq vierges folles , disent-ils , figurent les sens cor
porels, insenss parce qu'ils sont faciles tromper : les
vierges sages sont une reprsentation des forces intellec
tuelles, sages, parce qu'elles dcouvrent cette vrit mys
trieuse , suprieure notre monde , et place dans le
Plrme , sacrement des ides hrtiques. Car tels sont
leurs Eons et leurs gnalogies. Ils divisent donc le senti
ment en deux. Ils font descendre l'intellect de leur se
mence spirituelle; quant au sentiment corporel, il pro-
viendra
les choses
de spirituelles
l'animal , parce
: au premier
qu'il est incapable
par consquent
de concevoir
le do

maine invisible; au second les choses visibles, humbles,


temporaires , et qui sont embrasses par les sens , parce
qu'elles rsident dans les images. Voil pourquoi nous
avons commenc par tablir que l'esprit n'est pas autre
TERTULLIEN. 55
chose qu'une nergie de l'ame; ni la respiration autre
chose que ce que l'ame est elle-mme par le souffle. D'ail
leurs , que par la suite Dieu ou le dmon lui fassent sentir
leur souffle, il faut n'y voir qu'une chose surajoute. Et
maintenant nous n'admettons d'autre distinction entre le
sentiment et l'intellect que les diversits des choses elles-
mmes , corporelles et spirituelles , visibles et invisibles ,
manifestes et caches , parce que les premires sont attri
bues au sentiment , les secondes l'intellect , de manire
cependant que les unes et les autres aient leur sige dans
l'ame qui sent les choses corporelles par le corps , de mme
qu'elle comprend les choses spirituelles par l'esprit , sauf
qu'elle sent aussi pendant qu'elle comprend. Car sentir,
n'est-ce pas comprendre ? et comprendre , n'est - ce pas
sentir? Ou bien, que sera le sentiment, sinon la com
prhension de l'objet senti ? Que sera la comprhension ,
sinon le sentiment de l'objet compris? Pourquoi tant de
fatigues pour torturer la simplicit et crucifier la vrit?
Qui me montrera un sens ne comprenant pas ce qu'il
sent ? ou un intellect qui ne sent pas ce qu'il comprend ,
afin de me prouver par l que l'un peut subsister sans
. l'autre ? Si les choses corporelles sont senties et les incor
porelles comprises , cela tient la diversit des choses et
non la diversit du domicile du sens et de l'intellect,
c'est--dire que l'ame et l'esprit ne diffrent pas.
, Enfin par qui sont senties les choses corporelles? Si
c'est par l'esprit , donc l'esprit est aussi sensible et non pas
seulement intellectuel; car en comprenant il sent, puisque
s'il ne comprend pas il ne sent pas. De mme, par qui sont
comprises les choses incorporelles? Si c'est par l'esprit , o
sera l'ame? si c'est par l'ame, o sera l'esprit? Car les
choses qui diffrent doivent tre rciproquement distantes,
lorsqu'elles vaquent leurs fonctions. Tu penseras que
l'esprit est loin de l'ame , s'il nous arrive d'tre affects par
l'esprit , de manire ignorer que nous avons vu , ou en
tendu , parce que l'esprit tait ailleurs. A ce prix , je sou
36 TERTULLIEN.
tiendrai que l'ame elle-mme n'a ni vu , ni entendu , parce
qu'elle tait ailleurs avec sa force , c'est--dire avec l'esprit.
En effet , quand l'homme est en dmence , c'est son ame
qui est en dmence, non pas que l'esprit voyage au dehors,
mais il est atteint en mme temps qu'elle.
D'ailleurs , c'est l'ame surtout qui abandonne le corps.
Ce qui le confirme, c'est qu'aprs le dpart de l'ame , l'es
prit ne se trouve plus dans l'homme , tant il est vrai qu'il
suit partout celle loin de qui il ne demeure pas aprs la
mort. Or, puisque l'esprit suit l'ame et lui est attache ,
l'intellect se trouve galement attach l'ame que suit
l'esprit auquel est attach l'intellect. Maintenant , que l'in
tellect soit suprieur au sens; qu'il pntre avec plus de
sagacit dans les sacrements , pourvu qu'il soit aussi ce
qu'est le sens, une facult particulire de l'ame, peu m'im
porte , sinon quand on donne l'intellect la supriorit sur
le sens , pour en conclure sa sparation d'avec l'intellect.
Aprs avoir combattu la diffrence , il me reste carter
la supriorit pour aborder ensuite la foi un Dieu plus
excellent (1). Mais nous traiterons en sa place de Dieu avec
les hrtiques. Aujourd'hui la discussion roule sur l'ame,
et c'est le lieu de ne pas donner frauduleusement la prf
rence l'intellect. Car quoique les choses embrasses par
l'intelligence soient d'une nature plus releve , puisqu'elles
sont spirituelles , que celles qui sont saisies par le senti
ment , puisqu'elles sont corporelles , la supriorit retom
bera sur les choses les plus releves , par rapport aux plus
humbles , mais non sur l'intellect par rapport au senti
ment. Comment en effet prfrer l'intellect au sentiment
par lequel le premier est form la connaissance des
vrits? S'il est vrai que les vrits soient saisies par leurs
images , c'est--dire , si les choses invisibles se manifestent
par les choses visibles , puisque l'Aptre nous crit : Les
perfections invisibles de Dieu sont devenues visibles de

fi) Allusion au trait contre Marcion qu'il annonce.


TERTULLIEN. 37
puis la cration du monde , par la connaissance que ses
ouvrages nous donnent de lui ; puisque Platon dit aux
hrtiques : Les choses qui paraissent sont l'image de
celles qui sont caches, il faut donc ncessairement
que ce monde soit une sorte d'image de quelque autre
monde.. L'intellect parat avoir le sentiment pour guide ,
pour conseiller et pour fondement principal : il semble im
possible de pouvoir saisir la vrit sans lui. Comment donc
sera-t-il suprieur celui par qui il existe, dont il a besoin ,
auquel il doit tout ce qu'il embrasse ? Del il faut tirer cette
double conclusion : L'intellect n'a point la prminence
sur le sentiment ; une chose est infrieure celle par qui
elle existe. L'intellect ne peut tre spar du sentiment;
uneXIX.
choseMais
par illaquelle
ne faut une
pasautre
passer
existe
soussesilence
confondceux
avec
quielle.
d

pouillent l'ame de l'intellect, mme pour quelques mo


ments. Car ils veulent que le temps fraie pour ainsi dire
la voie l'intellect , de mme qu' l'esprit de qui provient
l'intellect. A les entendre , l'enfance ne possderait qu'une
ame sensitive , par laquelle elle vit , mais sans connatre ,
parce que tout ce qui vit n'a pas la connaissance. Ainsi les
arbres vivent , mais ne connaissent pas , disent-ils d'aprs
Aristote et quiconque gratifie l'universalit des tres de la
substance anime , qui chez nous est une chose particulire
l'homme non-seulement en tant qu'uvre de Dieu, carac
tre commun toute la cration , mais en tant que souffle
de Dieu , privilge qui n'appartient qu' elle. Nous dcla
rons, nous, que l'ame nat avec toutes ses facults; et si
l'on nous oppose l'exemple des arbres , nous l'accepterons.
En effet , ils ont en eux la force de l'ame qui leur est propre,
je ne dis pas seulement les jeunes arbres , mais encore les
tiges d'autrefois et les rejetons d'aujourd'hui , aussitt qu'ils
sortent de la terre o ils ont t enfouis. Toutefois , elle se
dveloppe lentement , s'incorporant avec le tronc qui l'a
reue , et grandissant avec lui , jusqu' ce que , fortifie
par l'ge , elle soit mme de remplir les conditions de sa
58 TERTULLIEN.
nature. Mais d'o leur viendraient et l'inoculation des bour
geons , et la formation des feuilles , et le gonflement des
germes, et l'ornement des fleurs, et la saveur des sucs,
si l'nergie ncessaire leur reproduction ne reposait en
eux-mmes, accrue insensiblement par le temps? Les
arbres connaissent donc par le mme principe que celui de
leur vie , par la proprit qu'ils ont de vivre qui est aussi
celle de connatre, et cela mme ds leur enfance. En effet,
quand la vigne est encore jeune et faible , je la vois nan
moins pleine d'intelligence dans ses uvres , chercher au
tour d'elle quelque protecteur pour s'appuyer , et se fortifier
en s'enlaant lui. Enfin , sans attendre l'ducation du
laboureur , sans roseau , sans ramure qui la soutienne , elle
s'attache d'elle-mme ce qu'elle rencontre , et avec bien
plus d'nergie par son propre naturel que par ta direction.
Elle se hte d'assurer sa scurit. Mme instinct dans le
lierre : si jeune que tu le supposes , il aspire monter et
se suspend dans les airs sans aucun secours tranger,
aimant mieux circuler le long des murailles , auxquelles il
s'unit par le luxe de son feuillage , que de ramper sur la
terre, pour y tre insult volontairement. Au contraire,
l'arbuste auquel nuit le voisinage d'un difice , comme il
s'en loigne mesure qu'il grandit ! comme il se retire de
cette ombre ! on sent que ces rameaux taient destins
l'indpendance ; ce soin qu'il met fuir la muraille , on
comprend que l'arbre a une ame, contenue dans cette
faible plante qu'elle a instruite et dirige ds le commen
cement , veillant toujours sa conservation. Pourquoi h'au-
rais-je pas la sagesse et la science des arbres? Qu'ils vivent
comme le veulent les philosophes ; qu'ils connaissent comme
ne le veulent" pas les philosophes ; toujours est-il que l'ar
buste, son origine, est intelligent, plus forte raison ,
l'homme , dont l'ame , tire de la matrice d'Adam , comme
le sarment qui se propage par le provin , et confie l'ut
rus de la femme avec toutes ses facults , dveloppera en
elle l'intellect non moins que le sentiment? Je me trompe,
TERTULLIEN. 59
ou bien aussitt que l'enfant a salu la vie par ses vagisse
ments , il atteste par l mme qu'il a senti et compris qu'il
tait n , prenant possession de tous ses sens la fois , de
la vue par la lumire , du son par l'oue , du got par les
liquides, de l'air par l'odorat, de la terre par le toucher.
Ce premier cri est donc pouss par les premires impul
sions du sentiment et de l'intellect. Il y a mieux. Quelques-
uns interprtent ce gmissement si plaintif comme arrach
par l'aspect des misres de la vie , et le pressentiment de ses
tribulations futures; d'o il faudrait conclure que cette
ame est doue d'une sorte de prescience , plus forte
raison de l'intellect. Ensuite le nouveau-n distingue par
l'odorat
connat par
sa mre
l'odorat
, examine
la femmeparqui
l'odorat
le porte;
sa nourrice
il repousse
, re-,
le

sein d'une trangre , il se refuse un berceau qu'il ne con


nat pas , et ne s'attache personne que par l'habitude.
D'o lui vient ce discernement entre ce qui est nouveau ou
connu pour lui, s'il n'a pas de sentiment ? D'o vient qu'il
s'irrite ou s'apaise, s'il ne comprend pas? Il serait par
trop tonnant que l'enfance ft naturellement intelligente
sans avoir l'esprit, et naturellement capable d'affection,
sans avoir l'intellect : mais le Christ , en tirant sa louange
de la bouche des nouveau-ns et des enfants encore la
mamelle , n'a pas dclar que la premire et la seconde
enfance fussent dpourvues de sentiment. L'une, se pr
sentant devant lui , avec ce suffrage , a pu lui rendre t
moignage ; l'autre , immole pour lui , a senti par cons
quent la violence.
XX. Ici donc nous concluons que toutes les facults natu
relles de l'ame , sont en elles-mmes , comme inhrentes
sa substance, grandissant et se dveloppant avec elle,
dater de sa naissance , ainsi que le dit Snque qui se ren
contre souvent avec nous : Les semences de tous les arts
et d*tous les ges sont dposes au fond de nous-mmes.
Dieu , notre matre intrieur , produit secrtement nos
aptitudes , c'est--dire les fait sortir des semences qu'il
40 TERTULLIEN,
a dposes en nous et caches par l'enfance , qui sont l'in
tellect ; car c'est de l que sortent nos aptitudes. Or , de
mme que chaque semence a sa forme distinctive et ses d
veloppements divers ; que les unes parviennent maturit ;
que les autres rpondent encore mieux la culture , tandis
que celles-l dgnrent d'aprs les conditions du climat
et du sol , en vertu des travaux et des soins , suivant les
vicissitudes des saisons , enfin par tous les vnements qui
peuvent survenir : de mme il est permis de croire que
l'ame , uniforme dans sa semence , est multiforme dans sa
reproduction. Car ici, les lieux ne sont pas indiffrents.
On dit qu' Thbes , les hommes naissent grossiers et stu-
pides; Athnes, au contraire, ils apportent la sagesse
et l'loquence , un esprit des plus subtils. Dans le bourg
de Colyte (1), les enfants peine gs d'un mois articulent
des mots avec une langue prcoce. En effet , Platon affirme
dans le Time , que Minerve , prte jeter les fondements
de cette ville , ne considra que la nature de la contre ,
lui promettant ces aptitudes. Voil pourquoi lui-mme ,
dans ses Lois, conseille Mgillus et Clinias de choisir
avec soin l'emplacement de la cit qu'ils voulaient fonder.
Empdocle , au contraire , place dans la qualit du sang la
cause d'un esprit subtil ou pais : il fait sortir le perfec
tionnement et le progrs de la doctrine et de la mthode.
Cependant les qualits qui caractrisent les nations font
chose proverbiale. Les Comiques se moquent de la timidit
des Phrygiens ; Salluste reproche aux Maures leur mobi
lit, aux Dalmates leur cruaut. L'Aptre attache lui-mme
aux Cretois la fltrissure de menteurs. Peut-tre aussi le
corps et la sant ont-ils quelque influence ; l'embonpoint
entrave
(1 ) Colytelatait
sagesse
la patrie
, les
de Platon.
formesDiognc
dlies
Larce
l'activent
assure, dans
; lalapara-
Vie de

ce philosophe, qu'il parla de trs-bonne heure , et que, dans le bourg o il


tait n, il n'tait pas rare d'entendre parler des enfants qui avaient a peine
un mois. Il y a videmment exagration dans ces rcits.
TERTULLIEN. 41
lysie dtruit l'intelligence , la phthisie la conserve : plus
forte raison , faudra-t-il tenir compte des circonstances qui,
en dehors de l'embonpoint ou de la constitution , aiguisent
ou moussent l'esprit : les sciences , les mthodes , les arts ,
l'exprience, les affaires et les tudes, l'aiguisent; l'igno
rance, la paresse, la nonchalance, la volupt, l'inexprience,
le repos, le vice, l'moussent. Ajoutez toutes ces circon
stances, et d'autres encore, les puissances qui com
mandent : suivant nous , le Seigneur Dieu et le dmon son
antagoniste : suivant l'opinion commune que l'on se fait de
la Providence , le Destin , la Ncessit ; ou de la fortune ,
la libert du choix. Car les philosophes tablissent ici des
distinctions; et nous-mmes, nous avons dj discut selon
les rgles de la foi chacun de ces articles dans un trait
spcial (1). On voit combien sont nombreuses les influences
qui agissent diversement sur la nature unique de l'ame, de
sorte que le vulgaire attribue la nature , des choses qui
ne sont pas des proprits gnrales , mais de simples dis-
sonnances d'une nature et d'une substance identique,
savoir de celle que Dieu plaa dans Adam et qu'il fit le
moule de toutes les autres. Il faut donc y voir les accidents,
mais non les proprits d'une substance unique, si bien que
cette varit morale, avec toutes ses modifications prsentes,
n'tait pas aussi grande dans Adam, chef de toute sa race.
Autrement toutes ces dissonnances auraient d se trouver
en lui , comme principe de notre nature , et de l des
cendre avec leur varit jusqu' nous, s'il y avait eu diver
sit de nature.
XXI. Si la nature de l'ame fut identique dans Adam ,
avant tant d'inventions, ce n'est pas par ces inventions
qu'elle est devenue multiforme, ni triforme (2), pour ren-

(1) Ce livre que Tertullien annonce sur le Destin est perdu. Fulgence
Placiade le mentionne ainsi : Nam et Tertutlianus in libro quem de Fato
scripsil, ita ait : Redde huic fati primum problemalis mancipatum.
(2) Les Valentiniens assignaient l'ame une triple nature : spirituelle , ou
prophtique ; choque , ou terrestre ; matrielle , ou animale.
42 TERTULLIEN.
verser encore ici la trinit de Valentin , puisqu'on ne la re
connat pas telle dans Adam. En effet , qu'y avait-il en lui
de spirituel? Il a beau prophtiser que ce sacrement
tait grand parce qu'il figurait le Christ et l'Eglise ,
quand il dit : Voil maintenant l'os de mes os et la chair
de ma chair : celle-ci s'appellera femme ; c'est pourquoi
l'homme quittera son pre et sa mre pour s'attacher
sa femme , et ils seront deux dans une seule chair, ceci
n'arriva que postrieurement , lorsque Dieu fit descendre
sur lui l'extase, force spirituelle, par laquelle a lieu la
prophtie. Si le mal de la transgression apparut en lui ,
il ne faut pas non plus le mettre sur le compte de la nature,
parce qu'il agit d'aprs l'instigation du serpent , mal qui
n'est pas plus dans sa nature que dans la matire , puisque
nous avons dj cart le principe de la matire prexis
tante (1). Que s'il n'avait en propre, ni le principe spiri
tuel, ni le principe appel matriel (car s'il et t cr
avec la matire, la semence du mal et t en lui), il reste
qu'il ait eu seulement en lui comme inhrent sa nature,
le principe anim que nous soutenons simple et uniforme
dans son essence.
Ici il s'agit de chercher si l'on doit regarder comme
susceptible de changement ce qui est inhrent la nature.
Les mmes hrtiques nient que la nature puisse se modi
fier, pour tablir leur trinit dans chacune de ses pro
prits : Un arbre bon ne portera pas de mauvais fruits ,
disent-ils, ni un arbre mauvais de bons. Personne ne
cueille des figues sur des ronces , ni des raisins sur des
chardons. Consquemment , s'il en va ainsi, Dieu ne
pourra des pierres susciter des fils Abraham; les races
de vipres ne pourront produire des fruits de pnitence.
L'Aptre aussi s'est tromp quand il a crit : Vous n'-

(1) Dans le livre contre Hermogne, de Censu anima. Hermogne pr


tendait que Dieu n'avait pu crer l'univers sans une matire prexistante,
ncessairement mauvaise.
TERTULLIEN. W
tiez autrefois que tnbres ; et nous-mmes , par notre
naissance , nous avons t des enfants de colre. Vous
avez vcu autrefois dans les mmes dsordres, mais
vous avez t purifis. Toutefois jamais les oracles sa
crs
mauvais
ne seront
ne donnera
en dsaccord.
jamais Ildeest
bons
bienfruits,
vrai s'il
qu'unn'est
arbre
pas .

greff; qu'un arbre bon en produira de mauvais, s'il


n'est pas cultiv ; que les pierres deviendront les enfants
d'Abraham , si elles sont instruites dans sa foi ; qu'enfin
les races de vipres produiront des fruits de pnitence,
si elles rejettent le poison de la malice. Telle sera la
vertu de la grce divine, plus puissante que la nature,
exerant son empire sur la facult qui rside au fond de
nous-mmes et que nous appelons le libre arbitre. Etant
elle-mme inhrente la nature et susceptible de modi
fication, partout o elle incline, elle incline naturelle
ment. Que le libre arbitre soit en nous une facult inh
rente la nature, nous l'avons dj prouv Marcion et
Hermgne.
Qu'ajouter maintenant ? Si l'universalit des tres est
renferme dans cette double catgorie , ce qui a pris nais
sance et ce qui n'est pas n , ce qui a t fait et ce qui ne
l'a point t , il suit de l que la nature de ce qui a cer
tainement pris naissance et a t fait , est susceptible de
changer; car il pourra renatre et se rtablir dans son
premier tat. Au contraire , ce qui n'est pas n , ce qui
n'a pas t fait , demeurera immuable. Comme ce privilge
n'appartient qu' Dieu, parce que seul il n'est pas n et n'a
pas t fait , seul par consquent ternel et immuable , la
question est dcide. La nature de tous les tres qui sont
ns et ont t faits , est susceptible de modification et de
changement , de sorte que , fallt-il mme accorder l'ame
une triple proprit , elle serait une modification acciden
telle , mais non une institution primordiale de la nature.
1^ XXII. Hermgne a entendu de notre bouche , quelles
sont les autres facults naturelles de l'ame , avec leur d
44 TERTULLIEN.
fense et leur preuve, d'o l'on reconnat que l'ame est
fille de Dieu plutt que de la matire. Nous ne ferons que
les nommer ici , pour ne pas sembler les avoir passes sous
silence. En effet , nous lui avons assign le libre arbitre ,
.comme nous l'crivions plus haut , l'empire sur les choses,
la divination quelquefois , sans prjudice de l'inspiration
prophtique qui lui arrive par la grce de Dieu. J'aban
donnerai donc le dveloppement de cette question , pour
n'en prsenter que l'ensemble. L'ame , selon nous , est ne
du souffle de Dieu , immortelle , corporelle , ayant une
forme , simple dans sa substance , intelligente par elle-
mme , dveloppant ses forces diversement , libre dans ses
dterminations , sujette aux changements , capable de se
modifier par ses diffrentes cultures , raisonnable , souve
raine, riche de pressentiments, et drivant d'une seule
et mme ame. Il nous reste maintenant considrer com
ment elle drive d'une seule et mme ame , c'est--dire
d'o , quand et comment elle a t produite.
XXHI. Quelques-uns croient que l'ame est descendue
des cieux , avec d'autant plus de conviction qu'ils promet
tent , comme chose indubitable , qu'ils y retourneront.
Ainsi l'a suggr Saturnin , disciple de Mnandre , qui ap
partient la secte de Simon , quand il affirme que l'homme
fut cr par les anges , et qu'uvre futile d'abord , dbile
et sans consistance , il rampa sur la terre la manire du
reptile , parce que les forces lui manquaient pour se tenir
debout. Dans la suite , la misricorde de la souveraine
puissance, l'image de laquelle , mais image imparfaite, il
avait t tmrairement cr , lui communiqua une lgre
tincelle de sa vie , qui excita , redressa et anima plus
nergiquement cette crature avorte , et doit aprs sa
mort la ramener son principe. Carpocrate va plus loin.
Il s'attribue si bien une nature suprieure , que ses dis
ciples assimilent leurs ames et , lorsqu'il leur en prend fan
taisie , les prfrent l'ame du Christ , plus forte raison
des Aptres , comme les ayant reues d'une puissance plus
TERTULLIEN. 45
releve , et suprieure aux principauts qui gouvernent le
monde. Suivant Apelles , les ames ont t attires des r
gions suprieures au ciel, au moyen des sductions de la
terre, par l'ange ign, le Dieu d'Isral et le ntre, qui leur
ajusta ensuite une chair pcheresse. L'cole de Valentin
introduit dans l'ame une semence de Sophie , ou la Sagesse,
par laquelle ils retrouvent dans les images des choses vi
sibles les rves et les fables milsiennes de leurs Eons. Je
regrette sincrement que Platon ait fourni l'aliment de
toutes les hrsies. N'est-ce pas lui qui a dit dans le Ph-
don , que les ames voyagent tantt ici , tantt l ? Dans
le Time , il veut que les enfants de Dieu auxquels avait
t confi le soin de crer les mortels, aient pris un germe
d'immortalit et moul autour de cette ame un corps
mortel. Il dclare ensuite que ce monde est l'image d'un
autre monde. Pour accrditer l'opinion que l'ame avait
autrefois vcu avec Dieu au ciel , dans le commerce des
ides , qu'elle est partie de l pour descendre sur la terre ,
et qu'elle ne fait que s'y rappeler les exemplaires qu'elle
a connus anciennement , il inventa ce principe nouveau :
Apprendre , c'est se souvenir. En effet , les ames , ajoute-
t-il , en venant sur la terre , oublient les choses au milieu
desquelles elles ont t , mais les choses visibles les retra
cent dans leur mmoire. Ce systme de Platon renfer
mant des insinuations qu'empruntent les hrtiques , ce
sera rfuter suffisamment l'hrsie, que de renverser le
principe de Platon.
XXIV. D'abord je ne lui accorderai pas que l'ame soit
capable d'oubli , parce qu'il l'a gratifie de qualits si di
vines qu'il la fait gale Dieu. Il l'a dclare inne : j'au
rais pu m'armer de ce tmoignage seul pour attester qu'elle
possde pleinement la divinit. Il ajoute qu'elle est im
mortelle , incorruptible , incorporelle , parce qu'il a cru la
mme chose de Dieu , invisible , impossible reprsenter ,
identique , souveraine , raisonnable , intelligente. Quelle
autre qualit assignerait-il l'ame, s'il la nommait un
46 TERTULLIEN.
Dieu ? Pour nous qui n'assimilons rien . Dieu , nous pla
ons par l mme l'ame bien au-dessous de Dieu , parce
que nous reconnaissons qu'elle est ne , et consquemment
qu'elle possde une divinit infrieure et un bonheur plus
circonscrit ; comme souffle , mais non comme esprit ; im
mortelle, il est vrai, tmoignage de divinit ; mais passible,
tmoignage de naissance, et consquemment capable de
prvarication ds l'origine , et par suite pouvant oublier.
Nous avons suffisamment discut ce point avec Hermo-
gne. D'ailleurs, pour que l'ame puisse bon droit tre
regarde comme un Dieu par l'identit de toutes ses pro
prits , il faudra qu'elle ne soit expose aucun trouble ,
ni par consquent l'oubli , puisque l'oubli est pour une
ame aussi honteux que lui est glorieuse la mmoire , ap
pele par Platon lui-mme la vie du sentiment et de l'in
telligence , et par Cicron , le trsor de toutes les connais
sances. Il ne s'agit plus maintenant de mettre en doute si
l'ame que l'on fait si divine a pu perdre la mmoire , mais
si elle a pu recouvrer la mmoire qu'elle avait perdue. Je
ne sais en effet si celle qui n'a pas d oublier, en admettant
qu'elle ait oubli , sera assez puissante pour se souvenir :
ainsi l'une et l'autre facult convient mon ame; celle
de Platon, aucunement.
En second lieu je lui objecterai : Est-ce en vertu de sa
nature , ou non , que tu assignes l'ame la connaissance
de ces ides? r En vertu de sa nature, me rponds-tu.
Eh bien , personne ne t'accordera que la connaissance
des proprits inhrentes la nature puissent dfaillir. Les
tudes, les doctrines, les mthodes s'chapperont de la
mmoire ; peut-tre mme les aptitudes et les affections :
quoiqu'elles semblent inhrentes la nature, elles ne le
sont pas nanmoins , parce que, comme nous l'tablissions
plus haut , elles subissent les influences des lieux , des
institutions , de la corpulence , de la sant , des puissances
dominatrices, des dterminations. du libre arbitre, et enfin
de toutes les vicissitudes. Mais la connaissance des choses
TERTULLIEN. 47
inhrentes a la nature ne s'teint pas , mme dans les ani
maux. Sans doute le lion oubliera sa frocit , circonvenu
et adouci par l'ducation : on le verra , dployant le luxe
de sa crinire, devenir les dlices de quelque Brnice et
lcher avec sa langue ses joues royales. Les btes se d
pouilleront de leurs murs; la notion de leurs instincts
naturels ne s'effacera jamais. Le lion , par exemple , n'ou
bliera pas ses aliments naturels , ses remdes naturels , ses
frayeurs naturelles. Que sa reine lui offre des poissons ou
des gteaux, il dsirera de la chair : s'il est malade , qu'elle
lui prpare de la thriaque, il cherchera la femelle d'un
singe : elle aura beau le rassurer contre l'pieu, il redou
tera le chant d'un coq. De mme, la connaissance des
choses naturelles , seule inhrente la nature , demeurera
toujours indestructible chez l'homme , de tous les animaux
peut-tre le plus oublieux : il se souviendra toujours de
manger dans la faim , de boire dans la soif, de voir avec
ses yeux, d'couter avec ses oreilles, d'odorer avec ses na
rines, de goter avec sa bouche, et de toucher avec sa
main. Les voil donc ces sens que la philosophie aime
dprcier en assignant l'intellect la prminence! Si
donc la notion naturelle de ce qui concerne les sens de
meure, comment alors peut dfaillir celle de ce qui touche
l'intellect, auquel on donne la supriorit? Et puis d'o
vient la puissance de l'oubli qui prcda le souvenir ?
De la longueur du temps qui s'est coul , me ditron.
Rponse assez imprvoyante! La quantit de temps n'a
rien dmler avec une chose que l'on dclare inne et
que l'on croit par l mme ternelle. Car ce qui est ternel
parce qu'il est inn, n'admettant ni commencement ni
cessation de temps, ne se prte aucune mesure de temps.
Ce qui ne se prte aucune mesure de temps n'est soumis
au temps par aucune altration , et peu importe la multi
tude des annes. Si le temps est cause de l'oubli , pourquoi
la mmoire s'chappe -t- elle depuis le moment o l'ame
vient habiter le corps , comme si l'ame dsormais avait
48 TERTULLIEN.
besoin du corps pour oublier , elle qui indubitablement
antrieure au corps , n'a pas vcu par l mme sans le
temps?
D'ailleurs oublie-t-elle aussitt qu'elle est entre dans le
corps , ou quelque temps aprs ? Si elle oublie aussitt , o
est donc cette multitude d'annes qu'on ne peut encore
supputer, puisqu'il s'agit de l'enfance? Si elle oublie quel
que temps aprs , l'ame , dans cet intervalle , avant que
soit venu le moment d'oublier, se ressouviendra donc en
core : alors comment admettre qu'elle oublie ensuite , et
puis se ressouvienne encore? Quel que soit le temps o
l'oubli fond sur elle , quelle mesure faut-il encore assigner
ce temps? Le cours de la vie tout entire ne suffira pas ,
j'imagine , pour effacer la mmoire d'une vie si longue
avant de s'unir au corps.
Mais voil que Platon en attribue la cause au corps ,
comme s'il tait croyable qu'une substance qui est ne pt
teindre la vertu d'une substance inne. Or il existe entre
les corps de grandes et nombreuses diffrences , par suite
dela nationalit, de la grandeur, des habitudes, de l'ge,
de la sant. Y aura-t-il aussi diffrentes espces d'oubli?
Mais l'oubli est partout identique : donc ce ne sera pas le
corps avec ses mille varits , qui sera la cause d'un effet
toujours semblable. Une foule de documents, suivant le
tmoignage de Platon lui-mme , prouvent les pressenti
ments de l'ame : nous les avons dj exposs Hermogne.
D'ailleurs quel est l'homme qui n'ait jamais senti son ame
lui prdire par une sorte d'inspiration , un prsage , un
pril, une joie? Si le corps n'est pas un obstacle la divi
nation, il ne nuira pas davantage la mmoire, j'imagine.
Un fait est certain : les ames oublient et se souviennent
dans le mme corps. Si quelque influence du corps en
gendre l'oubli , comment admettra-t-elle le souvenir, qui
est le contraire de l'oubli ? Puisque le souvenir lui-mme ,
aprs l'oubli , est comme la rsurrection de la mmoire ,
pourquoi ce qui s'oppose la premire mmoire n'est-il pas
TERTULLIEN. 49
aussi un empchement la seconde ? En dernier lieu , qui
se souviendrait plus que les jeunes enfants, ames toutes
rcentes , qui ne sont pas encore plonges dans les soins
domestiques ou publics, adonnes uniquement des tudes
dont la connaissance n'est qu'une rminiscence? Il y a
mieux. Pourquoi ne nous souvenons-nous pas tous gale
ment, puisque nous oublions tous galement? Mais non,
il n'y a que les philosophes qui se souviennent , encore ne
sont-ce pas tous les philosophes. Platon seul, au milieu de
cette multitude de nations, au milieu de cette foule de
sages , a oubli et s'est rappel les ides. Consquemment ,
si l'argumentation principale ne se soutient aucunement ,
avec elle tombe aussi l'assertion laquelle on l'a associe ,
savoir que les ames sont innes , qu'elles ont vcu dans
les demeures clestes, qu'elles y ont t instruites des mys
tres divins, qu'elles en sont descendues, et qu'ici-bas elles
ne font que se souvenir, sans doute pour fournir une auto
rit aux hrtiques.
XXV. Je reviens maintenant la cause de cette disgres-
sion, afin d'expliquer comment les ames drivent d'une
seule , quand , o et comment elles ont t formes. Il est
indiffrent ici que la question soit adresse par un philo
sophe , par un hrtique ou par le vulgaire. A ceux qui
font profession de la vrit , qu'importent ses adversaires ,
mme les plus audacieux, tels que ceux qui soutiennent
d'abord que l'ame n'est point conue dans l'utrus en
mme temps que se forme la chair, mais que l'accouche
ment une fois opr , elle est introduite extrieurement
dans l'enfant , qui ne vit pas encore ? Ils ajoutent que la
semence de l'homme dpose dans le sein de la femme , et
mise en mouvement par une impulsion naturelle , se
convertit en la substance solide de la chair. Cette der
nire, en venant la lumire, toute fumante encore dela
chaleur du corps, et liqufie par elle, est frappe par
le froid de l'air comme le fer embras que l'on trempe
dans l'eau froide , reoit l'instant mme la force anime
TOM. H. 4
50 TERTULLIEN.
et rend des sons articuls. Cette opinion est partage par les
Stociens , par OEnsidme , et quelquefois mme par Platon,
quand il dit : L'ame est forme ailleurs et en dehors de l'u-
trus ; l'enfant l'aspire avec son premier souffle , et ell
s'chappe avec le dernier souffle de l'homme. Est-ce l
une fable? Nous le verrons. Parmi les mdecins se rencontra
galement Hcsius, infidle la nature aussi bien qu'
son art. Ils ont rougi, ce semble, de' s'accorder sur ces
points avec des femmes. Mais combien n?est-il pas plus
honteux d'tre rfut que d'tre lbu par des femmes !
Sur cette matire, en effet , le matre , l'arbitre , le tmoin
le plus habile, c'est le sexe lui-mme. O mres, femmes
enceintes , et Vous qui avez dj enfant , rpondez : je
ne veux point interroger les hommes ni celles qu'afflige
la strilit. C'est la vrit de votre nature que l'on cherche;
il s'agit d'attester vous-mmes vos souffrances. Parlez !
Sentez-vous dans l'enfant que vous portez une vie tran
gre la vtre ? D'o vient le mouvement de vos entrailles ?
Qui forme cette grossesse dont votre sein est branl ?
Qui dplace et l toute l'tendue du fardeau ? Ces mou
vements sont-ils votre joie et votre bonheur le plus assur ,
dans la confiance que votre enfant vit et se joue dans
votre sein ? S'il cesse de tressaillir , ne commencez-vous
pas vous alarmer sur lui ? N'coute-t-il pas en vous lors
qu'il bondit quelque son nouveau ? N'est-c point pour
lui que vous prouvez de vains dsirs d nourriture ;
pour lui encore que vous rpugnez aux aliments? Vos
deux sants ne ressentent-elles pas tellement le contre-coup
l'une de l'autre, que votre fruit est marqu dans votre
sein et aux mmes membres, des blessures qui vous attei
51
gnent
les ,taches
prenant
livides
ainsi
ou part
rouges
auxproviennent
souffrancesdudesang
sa ,mre
il n'y!

a point de sang l o il n'y a point d'ame : si la maladie


est une preuve que l'ame est prsente , point de maladie
l o il n'y a point d'ame. Si l'alimentation , la faim ,
l'accroissement , le dcroissement , la peur , le mouvement
TERTULLIEN. bl
sont des oprations de l'ame, celui qui les accomplit est
vivant. D'ailleurs, qui cesse de les accomplir cesse de
vivre : enfin , comment les enfants morts viennent-ils au
jour, sinon la manire des vivants? Or quels sont les
morts, sinon ceux qui ont vcu avant de mourir? Il y a
plus. L'enfant est immol par une ncessit cruelle jusque
dans l'utrus , lorsque , plac de travers , il se refuse l'ac
couchement , assassin de sa mre , si lui-mme n'est pas
condamn mourir. Aussi , parmi les instruments de chi
rurgie , en est-il un qui force d'abord les parties secrtes
de s'ouvrir, espce de lame flexible qui, gouverne par un
anneau , dchire les membres du ftus dans une opration
pleine d'incertitude , et qui , l'aide d'un crochet mouss ,
arrache par une couche violente ls sanglants dbris de cet
infanticide. Il y a encore une aiguille d'airain qui sert faire
prir secrtement un enfant dans le sein de sa mre : on
la nomme embryobphacte (1), parce qu'elle a pour fonction
l'infanticide, et par consquent l'immolation d'un enfant
qui vit. Elle a t entre les mains d'Hippocrate, d'Ascl-
piade ,* d'Ersistrate , d'Hrophyle qui dissquait mme des
hommes vivants , et de Soranus qui montra plus d'huma
nit. Tous taient convaincus que l'animal tait conu, et,
prenant piti de cette malheureuse enfance , ils la tuaient
pour ne pas la dchirer vivante. Hicsius , que je sache ,
ne doutait pas de la ncessit de ce crime, quoiqu'il intro
duise l'ame dans le corps du nouveau-n par le contact de
l'air froid , parce que le mot ame chez les Grecs rpond
celui de refroidissement. Les nations barbares et romaines
ont-elles une autre ame , parce qu'elles l'ont nomme d'un
autre nom que (2) ? Mais combien de peuples vivent
sous la zone torride , brls par un soleil qui les noircit !
D'o leur vient l'ame , puisqu'ils n'ont aucun air froid? Je
ne parle pas de ces lits chauffs artificiellement, ni de cette

(l)Ef*puov, embryon, ftus; acpaw , tuer.


(?) Wuxti, ame; t^ao , rafrachir, refroidir.
52 TERTULLIEN.
chaleur factice si ncessaire aux femmes en couches , pour
lesquelles le plus lger souffle est un pril. Mais que dis-je ?
le ftus arrive la lumire jusque dans le bain lui-mme ,
et on entend aussitt un vagissement.
D'ailleurs , si l'air froid donne naissance l'ame , per
sonne ne doit natre hors de la Germanie, de la Scythie ,
des Alpes, et d'Arge (1). Loin de l, les nations sont plus
nombreuses vers les contres orientales et mridionales ;
les esprits y sont plus subtils , tandis que tous les Sarmates
ont l'intelligence comme engourdie. En effet, l'intellect
deviendra plus aiguis par le froid , s'il est vrai que les
ames proviennent du souffle de l'air , puisque l o est la
substance , l aussi est la force.
Aprs ces prliminaires , nous pouvons invoquer l'exem
ple de ceux qui vivaient dj , lorsqu'ils ont respir l'air
dans la matrice ouverte par le scalpel , nouveaux Bacchus
ou modernes Scipions (2). Si quelqu'un , tel que Platon ,
pensait que deux ames, pas plus que deux corps, ne peuvent
se trouver runies dans une mme personne, non-seule
ment je lui montrerais deux ames rassembles dans un
mme individu , de mme que des corps dans les accou
chements , mais encore beaucoup d'autres choses mles
l'ame , le dmon de Socrate , par exemple : encore n'
tait-il pas seul. Je lui montrerais de plus les sept dmons de
Madeleine, la lgion de dmons qui envahit Grasnus.
N'est-il pas plus facile une ame de s'associer une autre
ame par l'identit de substance , qu' un esprit malfaisant
dont la nature est diffrente? Mais le mme philosophe,
lorsqu'il recommande , au sixime livre des Lois , de
prendre garde que la semence vicie par des moyens cou-

(1) Arge, montagne de la Cappadoce. Sita est sub Argo monte omnium
altissimo, cujus vertex nunquam nivibus privatur. (Strabon. )
() Auspicatis enect parente gignuntur , sicut Scipio Africanus prior,
natus ; primusque Casar cso matris utero Uictus : qu de causa csones
(tppellati. (Pline l'Ancien, liv. 7 , cb. 9.)
TERTULLIEN. 53
pables n'imprime l'ame et au corps quelque souillure ,
est-il en contradiction avec ce qu'il a dit plus haut , ou
avec ce qu'il vient d'avancer? Je l'ignore. Car il montre
que l'ame est introduite par la semence , laquelle il re
commande de veiller , et non par le premier souffle qu'as
pire le nouveau-n. Mais d'o vient , je te prie , que nous
reproduisons dans notre caractre la ressemblance de nos
parents, suivant le tmoignage de Clanthe, si nous ne
naissons pas de la semence de l'ame? Pourquoi encore
les anciens astrologues supputaient -ils la procration de
l'homme l'origine de sa conception, si l'ame laquelle
appartient galement tout ce qui est fondamental n'existe
pas ds ce moment ?
XXVI. Il est permis l'opinion humaine de s'agiter
jusqu' ce qu'elle rencontre les limites poses par Dieu.
Je vais maintenant me resserrer dans nos lignes , afin de
prouver au chrtien ce que j'ai rpondu aux philosophes
et aux mdecins. O mon frre , difie ta foi sur ton propre
fondement. Regarde les enfants des saintes femmes, non-
seulement respirant , mais prophtisant dj dans le* en
trailles vivantes de leurs mres. Voil que les flancs de
Rbecca tressaillent , quoique l'enfantement soit encore
loign et qu'il n'y ait aucune impulsion de l'air. Voil
qu'un double fruit se bat dans son sein , et nulle part en
core je ne vois deux peuples. Peut-tre pourrait -on
regarder comme un prodige la ptulance de cette enfance
qui combat avant de vivre, et dploie son courage avant
d'avoir reu l'ame , si elle n'avait fait que troubler sa mre
par ses tressaillements. Mais quand les flancs qui la con
tiennent sont ouverts, le nombre connu et le prsage
vrifi , ce ne sont pas seulement les ames des enfants , mais
encore leurs combats qui sont attests. Celui qui avait
devanc la naissance de l'autre tait retenu par son mule
non encore arriv la lumire et dont la main seule tait
dgage. Eh bien ! si l'an puisait son ame par cette pre
mire aspiration suivant le systme de Platon , ou s'il la
54 TERTULLIEN.
recueillait du contact de l'air, d'aprs l'opinion des sto
ciens , que faisait celui que l'on attendait, et qui, captif
encore l'intrieur, arrtait dj au dehors? Il ne respi
rait pas encore sans doute, lorsqu'il s'tait empar du pied
de son frre , et que brlant de la chaleur maternelle , il
dsirait sortir le premier. O enfant jaloux, vigoureux et
dj querelleur, apparemment parce qu'il vivait !
De plus regarde les conceptions extraordinaires et pro
digieuses. Une femme strile (1) et une vierge (2) en
fantent : elles auraient d ne mettre au monde que des
fruits imparfaits, eu gard ce renversement des lois de la
nature, puisque l'une tait inhabile la semence , et l'autre
pure de tout contact. Il convenait, ou jamais, que ceux
dont la conception avait t irrgulire naquissent sans
ame. Mais chacun d'eux vit dans le sein o il est conu :
Elisabeth tressaille : c'est que Jean avait tressailli int
rieurement. Marie glorifie le Seigneur : c'est que le Christ
l'avait avertie intrieurement. Les deux mres reconnais
sent mutuellement leurs fruits , reconnues elles-mmes par
leurs fruits , qui vivaient par consquent , puisqu'ils taient
non-seulement ames mais esprits. Ainsi tu lis la parole
que Dieu adresse Jrmie : Avant de te former dans le
sein de ta mre , je te connaissais. Si Dieu nous forme
dans le sein maternel , il nous souffle aussi la vie comme
dans l'origine : Dieu cra l'homme , et il rpandit sur
lui un souffle de vie. D'ailleurs Dieu ne connatrait pas
l'homme s'il ne le connaissait pas tout entier : Avant que
tu fusses sorti du sein de ta mre , je t'ai sanctifi. Le
corps est-il jusque l dans un tat de mort ? Point du tout.
Dieu est le Dieu des vivants et non des morts.
XXVII. Comment donc l'animal est-il conu ? La sub
stance de l'ame et du corps est-elle forme simultanment ,
ou bien l'une prcde-t-elle l'autre ? Nous soutenons que
toutes les deux sont conues , formes , perfectionnes et

(1) Elisabeth. (2) La sainte Vierge.


TERTULL1EN. 55
aussi manttestes en mme temps, sans qu'il survienne
dans la conception un seul 'intervalle Qui puisse assurer
l'une des deux l'antriorit. Juge , en effet , de l'origine
de l'homme par sa fin. Su la mort n'est pas autre chose que
la sparation de l'ame et du corps , la vie , qui est l'oppos
de la mort, ne sera pas autre chose que l'union du corps
avec l'ame. Si la sparation des deux substances arrive
simultanment par la mort , elle doit nous enseigner que
l'union a lieu galement par la vie dans l'une et l'autre
substance. Nous faisons commencer la vie la conception ,
parce que nous soutenons que l'ame commence la con
ception. La vie en effet a le mme principe que l'ame :
les substances qui sont spares par la mort sont donc ga
lement confondues dans une mme vie.
Ensuite , si nous assignons l'une la priorit , l'autre
la postriorit , il faudra distinguer aussi les temps de la
semence , selon la nature de leurs degrs ; et alors quand
sera place la semence du corps ? quand viendra celle de
l'ame ? Il y a plus. Si les temps de la semence demandent
tae distingus, les substances deviendront aussi diff
rentes par la diffrence des temps. Car, quoique nous
confessions qu'il y a deux espces de semence , l'une pour
le corps, l'autre ppur l'ame, nous les dclarons inspa
rables nanmoins, et de cette manire contemporaines et
simultanes. Ne rougissons pas d'une interprtation n
cessaire. Les vnrables fonctions de la nature n'ont rien
dont il faille rougir. C'est la volupt , mais non l'usage , qui
a souill l'union charnelle ; l'impudicit est dans l'excs ;
elle n'est pas dans la nature de l'acte. Dieu ne l'a-t-il pas
bni en ces termes : Croissez et multipliez ? Au con
traire , il a maudit ce qui en est l'abus , l'adultre , la forni
cation , le lupanar. Ainsi , dans cette solennelle fonction des
deux sexes qui unit l'homme avec la femme , je veux dire
dans ce commerce des sens, nous savons que l'ame et la chair
ont ehacune leur rle; lame le dsir, la chair les uvres;
l'ame les instincts , la chair les actes. Par l'effort simultan
56 TERTULLIEN.
de l'une et de l'autre, et dans le mouvement de l'homme
tout entier, la semence qui doit crer l'homme tout en
tier bouillonne , empruntant la substance corporelle sa
fluidit, la substance plus subtile sa chaleur. Si l'ame
chez les Grecs est synonyme de froid, pourquoi le corps se
refroidit-il lorsqu'elle s'en spare? Enfin, quand mme je
devrais blesser la pudeur plutt que de renoncer con
vaincre , dans ce dernier effort de la volupt qui produit la
semence gnitale , ne sentons-nous pas s'chapper quelque
chose de notre ame, tant nous prouvons de marasme et
de prostration , joint un affaiblissement de la vue. Telle
sera la semence qui produit l'ame dans une sorte de distil
lation de l'ame, de mme que la semence gnitale produira
le corps par le bouillonnement de la chair. Les exemples
de la cration ne sont pas trompeurs. La chair d'Adam fut
forme du limon : qu'est-ce que le limon , sinon un liquide
plus gnreux? De l viendra le venin gnital. Son ame
fut cre par le souffle de Dieu : qu'est-ce que le souffle
de Dieu , sinon la vapeur de l'esprit ? De l viendra ce que
nous transmettons la manire d'un souffle par le venin
gnital. Ces deux substances , le limon et le souffle , distincts
et spars leur origine, aprs avoir form un seul et
mme homme , se confondirent depuis , mlrent leurs se
mences, et communiqurent la propagation de l'espce
humaine sa forme , de sorte que ces deux substances, quoi
que diffrentes , s'chappant simultanment et introduites
la fois dans le sillon et le champ destin les recevoir ,
contribuent galement la germination d'un homme dans
lequel sera dpose aussi la semence approprie son es
pce, comme il a t rgl d'avance pour tout tre appel
se reproduire. Ainsi toute cette multitude d'ames drive
d'un seul homme , la nature se montrant fidle ce dcret
de Dieu : Croissez et multipliez ; car dans ce prambule
qui prcde la cration d'un seul : ce Faisons l'homme ,
l'emploi du pluriel annonait toute la postrit : Et qu'ils
commandent aux poissons de la mer : .faut -il s'en
TERTULLIEN. 57
tonner ? La promesse de la moisson est renferme dans sa
semence.
XXVIII. Quelle est cette tradition antique, reste dans
la mmoire de Platon (1) , d'aprs laquelle les ames migre-
raient tour tour, quittant la terre pour aller ailleurs,
puis reparaissant sur la terre pour y vivre jusqu' ce
qu'elles l'abandonnent de nouveau , reprenant la vie aprs
l'avoir perdue ? Quelques-uns l'attribuent Pythagore ;
selon Albinus, elle est divine; ou bien elle appartient au
Mercure gyptien. Mais il n'y a de tradition divine que
celle qui mane de Dieu , au nom duquel ont parl les
prophtes, les aptres et le Christ lui-mme. Mose est
beaucoup plus ancien que Saturne ; de neuf cents ans en
viron ; plus forte raison que ses petits-fils : certainement,
est-il beaucoup plus divin , puisqu'il a racont l'histoire
du genre humain , partir du commencement du monde ,
dsignant chaque naissance , chaque nom et chaque poque ,
et prouvant ainsi la divinit de l'uvre par l'inspiration de
sa parole. Mais si c'est le sophiste de Samos qui transmit
Platon l'opinion que les ames passent travers des rvolu
tions perptuelles de la mort la vie et de la vie la mort ,
assurment , Pythagore , quoique louable d'ailleurs , a
forg , pour btir ce systme , un mensonge , je ne dirai
pas seulement honteux, mais encore tmraire. Connais-le,
toi qui l'ignores , et crois avec nous. Il fait semblant d'tre
mort ; il se cache dans un souterrain , il se condamne
une rclusion de sept ans. Dans cet intervalle , il apprend
de sa conscience seulement et par l'entremise de sa mre ,
des particularits que, pour accrditer son systme, il
devait dbiter sur ceux qui taient morts aprs lui. Ds
qu'il crut avoir assez menti la ralit de son existence (2) ,

(1) Allusion ce passage du Phdon : Velus quittent sermo quispiam est


hic, quod hinc abeuntes, illinc sint et rurss redeunt , et ex mortuis fiunl
tiventes.
(2) corpulenliam interpotasse. Phrase obscure. Le commentateur tilt:
58 TERTULLIEN.
sr d'ailleurs de l'horreur qu'inspire un mort de sept ans ,
il s'chappe tout coup du sanctuaire du mensonge , comme
s'il et t rendu par les enfers. Ou l'avait cru mort , qui
ne l'aurait cru ressuscit, surtout en apprenant de sa
bouche sur des hommes disparus aprs lui des particu
larits qu'il ne pouvait avoir connues qu'aux enfers?
Telle est l'origine de la tradition antique d'aprs laquelle
les morts revivraient. Mais qu'en penser si elle est rcente?
La vrit n'a pas plus besoin de l'anciennet que le men
songe n'vite la nouveaut. Toutefois, malgr la noblesse
de l'antiquit , nous dclarons cette tradition compltement
fausse. Et comment ce qui n'a pour appui que le tmoi
gnage d'un imposteur ne serait-il pas faux ? Comment ne
croirai-je pas que Pythagore me trompe quand il ment
pour me dcider croire? Comment me persuadera-t-il
qu'avant d'tre Pythagore il fut iEthalide, Euphorbe, Pyr
rhus le pcheur et Hermotime , afin de me persuader que
les morts revivent, puisqu'il s'est parjur une seconde fois,
en se donnant pour Pythagore? En effet, plus il serait ad
missible qu'il et ressuscit une fois par lui-mme , au lieu
d'avoir t tant de fois diffrent de lui-mme, plus celui
qui a menti dans des choses vraisemblables , m'a tromp
dans celles qui rvoltent ma raison.
Mais il a reconnu pour tre le sien le bouclier d'Eu
phorbe , consacr dans le temple de Delphes , et il l'a
prouv par des signes inconnus au vulgaire.
Souviens-toi de son spulcre souterrain, et si cela se
peut , crois-le. A quelle audace n'a point recouru , quelle
mystrieuse investigation n'a point tente , pour parvenir
la connaissance de ce bouclier , un homme qui a pu ima
giner une pareille invention , en cachant pendant sept
annes sa vie qu'il livrait aux angoisses de la faim, de

Cm vidit salis finxisse separationem anim sua corpore , et mortem


adeo ut septennis mortuus et ftens , arcere posset etiam charissimos ab
aperiendo sepulcro.
TERTULLEEN. 59
l'inaction et des tnbres , un homme enfin qui s'est pris
d'un si profond dgot pour la lumire ? Mais que dirais-
tu , si par hasard il avait surpris ce secret dans quelques his
toires inconnues; s'il avait recueilli quelques souffles de
renomme , survivant cette tradition teinte ; s'il avait
achet d'avance de quelque gardien du temple l'examen
de cette arme? La magie, nous le savons, peut connatre
des choses caches, par l'intermdiaire des esprits catabo-
liques (i), pardres (2), et pythoniques (3). N'est-ce pas
vraisemblablement par ces moyens que prophtisait , ou
plutt que rvait Phrcyde, le matre de Pythagore?
N'a-t-il pas pu tre inspir par le mme dmon qui ver
sait le sang dans la personne d'Euphorbe? Enfin, pour
quoi ce philosophe qui avait prouv par le tmoignage
d'un bouclier qu'il avait t Euphorbe (4) , ne reconnut-il
pas galement quelqu'un de ses compagnons troyens ?
Car eux aussi auraient revcu , si les morts recommenaient
vivre.
XXIX. Quoique les vivants meurent, ce n'est pas une
raison pour que les morts recommencent vivre. Car ds
l'origine du monde, les vivants sont venus les premiers :
de mme , ds le commencement du monde , les morts sont

(1 ) Cataboliques. On appelait de ce nom certains esprits malfaisants qui


renversent terre ceux dont ils s'emparent ( xa8a fSaXXw) , les agitent jus
qu' les jeter dans des contorsions violentes , et les contraignent , furieux et
cumants , de prophtiser. Ces esprits n'taient pas toujours prsents dans
le corps du possd : ils n'y venaient qu' certains moments et certaines
conditions.
(2) Pardres. Suivant Eusbe, c'taient des esprits qui , semblables celui
de Simon le Magicien, restaient toujours auprs de la victime. Pardres, de
TOipsonai, en latin assidere.
(3) Pythoniques. Ainsi nomms d'Apollon pythien. Suidas les appelle en-
gastrimythes , ou ventriloques , parce que ces esprits rsidant dans la poitrine
de l'homme , lui arrachaient des paroles prophtiques.
(4) Euphorbe, soldat troyen , tu par Mnlas au sige de Troie. Le vain
queur consacra sa dpouille dans le temple de Delphes , avec cette inscription :
Palladi Minerv, ah Euphorbo, Menelas.
60 TERTULLIEN.
venus les seconds , mais ne sont venus que des vivants. Les
premiers ont eu pour natre un tout autre principe que
celui des morts; les seconds n'ont pu provenir d'ailleurs
que des vivants. Consquemment , si ds l'origine des
choses, les vivants ne naissent pas des morts , pourquoi en
natraient-ils dans la suite ? La source de cette origine ,
quelle qu'elle soit , avait-elle dfailli ? se prit-elle de re
pentir pour ce qu'elle avait dcrt ? Alors pourquoi pers-
vre-t-elle dans ce qui concerne les morts ? Parce que ds
le commencement , dis-tu , les morts ne naissent pas des
vivants , est-ce une raison pour qu'il en soit toujours ainsi?
Et moi je te rponds qu'elle et persvr dans les deux
formes qu'elle avait tablies d'abord, ou qu'elle les et
changes l'une et l'autre. S'il avait fallu dans la suite que
les vivants naquissent des morts, il faudrait galement
que les morts ne sortissent pas des vivants. Si la foi que
rclame ton institution ne s'tend pas toutes ses parties ,
il n'est pas vrai que les contraires renaissent des contraires
dans une rvolution successive. Nous aussi nous t'oppose
rons des contraires, ce qui est n et ce qui n'est pas n, la
vue et la ccit , la jeunesse et la vieillesse , la sagesse et
la folie : il ne s'ensuit pas nanmoins que l'inn provienne
de ce qui est n , parce que le contraire arrive aprs le
contraire , ni que la vue renaisse de la ccit , parce que
la ccit survient aprs la vue , ni que la jeunesse revive
de la vieillesse , parce que la vieillesse languit aprs l'clat
de la jeunesse , ni que la folie soit gurie une seconde fois
par la sagesse, parce que la sagesse s'aiguise aprs la folie.
Albinus , craignant qu'on ne ft cette objection Platon ,
son matre , essaie de distinguer subtilement les diffrentes
espces d'oppositions, comme si les prcdentes n'taient
pas aussi absolues que la vie et la mort , appliques par lui
l'interprtation du systme de son matre : toutefois, la
vie ne natra point de la mort , parce que la mort est amene
par la vie.
XXX. Mais que rpondre tout le reste? D'abord si les
TERTULLIEN. 61
vivants naissaient des morts , de mme que les morts des
vivants, le nombre des hommes serait demeur immuable
et identique celui des hommes qui entrrent la premire
fois dans la vie. Caries vivants ont devanc les morts ; puis
les morts aprs les vivants; puis encore les vivants aprs
les morts. Et en naissant toujours les uns des autres , le
nombre ne s'en serait jamais accru, puisqu'ils naissent
toujours des mmes. Jamais plus d'ames, jamais moins
d'ames pour sortir que pour rentrer. Cependant nous lisons
dans les monuments des antiquits humaines , que le genre
humain s'est accru par degr, soit que les peuples abori
gnes, nomades, bannis ou conqurants s'emparent de
nouvelles terres, tels que les Scythes envahissant l'empire
des Parthes, Amycle le Ploponse, Athnes l'Asie, les
Phrygiens l'Italie, les Phniciens l'Asie; soit que les mi
grations ordinaires, nommes apcies, afin de se dbar
rasser d'un surcrot de population, versent sur les fron
tires loignes l'essaim d'une nation. Car les Aborignes
restent aujourd'hui dans leurs demeures , et ils ont multi
pli ailleurs leur nation. Assurment il suffit de jeter les
yeux sur l'univers pour reconnatre qu'il devient de jour
en jour plus riche et plus peupl qu'autrefois. Tout est
fray ; tout est connu ; tout s'ouvre au commerce. De
riantes mtairies ont effac les dserts les plus fameux ;
les champs ont dompt les forls; les troupeaux ont mis en
fuite les animaux sauvages ; les sables sont ensemencs ;
l'arbre crot sur les pierres ; les marais sont desschs ; il
s'lve plus de villes aujourd'hui qu'autrefois de masures.
Les les ont cess d'tre un lieu d'horreur; les rochers
n'ont plus rien qui pouvante ; partout des maisons , partout
un peuple, partout une rpublique , partout la vie. Comme
* tmoignage dcisif de l'accroissement du genre humain ,
nous sommes un fardeau pour le monde; peine si les
lments nous suffisent ; les ncessits deviennent plus
pressantes ; cette plainte est dans toutes les bouches : la
nature va nous manquer. Il est bien vrai que les pestes^,
62 TERTULLIEN.
les famines, les guerres, les gouffres qui ensevelissent les
cits , doivent tre regards comme un remde , espce de
tonte pour les accroissements dii genre humain. Toute
fois, quoique ces sortes d haches moissonnent la fois
une grande multitude d'hommes, jamais cependant l'uni
vers n'a encore vu avec effroi , au bout d mille ans (1) , la
rsurrection de cette multitude , ramenant la vie aprs la
mort. La balance entre la perte et le rtablissement airrait
cependant rendu la chose sensible , s'il tait vrai que les
vivants naquissent des morts. Ensuite, pourquoi les morts
revivent-ils au bout de mille ans , et non pas aussitt ,
puisque si l'objet disparu n'est pas rpar sur-le-champ , il
court risque d'tre compltement ananti, la perte l'em
portant sur la compensation? En effet, la course de la vie
prsente ne serait pas en proportion avec cette rvolution
de mille ans, puisqu'elle est beaucoup plus courte, et con-
squemment plus facile teindre qu' rallumer. Ainsi ,
la perte et le rtablissement n'ayant pas lieu , tandis qu'ils
devraient survenir si les morts renaissaient des vivants , il
est faux que la mort engendre la vie.
XXXI. D'ailleurs, si les vivants renaissaient des morts,
chacun par l mme renatrait d chacun. Il faudrait donc
que les ames qui avaient anim chaque corps , rentrassent
dans ce mme corps. Or, si deux, trois, et jusqu' cinq ames
sont renfermes au lieu d'une dans un seul utrus, les
vivants ne natront pas des morts, ni chacun de chacun.
Dans ce cas, l'ame est unique au commencement, tandis
qu'aujourd'hui plusieurs ames sont tires d'une seule. De
mme, puisque les ames meurent un ge diffrent, pour
quoi reviennent - elles simultanment? Toutes les ames
passent d'abord par l'enfance : comment admettre qu'un
vieillard, aprs sa mort, revienne enfant sur la terre? Si

(1) Platon avait dit dans le Phdre, et au 10' livre de la Rpublique, qu'au
bout de mille ans, le genre humain aurait compltement rpar ses pertes;
Lnivenam orbis fore restitutionem post mille annos.
TERTULLIEN. 63
l'anie, une fois hors du corps, dcrot en rtrogradants
l'enfance , combien il tait plus raisonnable qu'elle revnt
riche d connaissances au bout de mille ans! Au moins
fallait-il la faire contemporaine de sa mort , afin qu'elle re
prt l'ge qu'elle avait en quittant la vie.
Mais je veux bien qu'elles ne raniment pas les mmes
corps. Si elles revenaient toujours les mmes, au moins
devraient - elles rapporter avec soi les proprits an
ciennes de leur caractre , de leurs gots , de leurs affec
tions , parce que c'est sans . fondement qu'on les croit les
mmes , ds qu'elles manquent de tout ce qui atteste leur
identit.
Comment savez-vous , me dit-on , si la chose se passe se
crtement ainsi? La condition de la rvolution millnaire
vous te la facult de les reconnatre, parce qu'elles repa
raissent inconnues pour vous. Loin de l; je sais qu'il n'en
est rien r lorsque vous m'objectez la transformation d'Eu
phorbe en Pylhagore. L'ame d'Euphorbe , le fait est assez
prouv , ne ft-ce que par la gloire attache la conscra
tion de son bouclier, tait ardente et belliqueuse : au con
traire, celle de Pythagore, amie du repos et inhabile aux
combats, prfre au bruit des armes de la Grce la tranquil
lit de l'Italie. Il s'adonne la gomtrie, l'astrologie, la
musique ; il n'a ni les gots , ni les affections d'Euphorbe.
Il y a mieux. Pyrrhus s'exerait tromper les poissons ;
Pythagore ne voulait pas mme en manger, puisqu'il s'abs
tenait de la chair des animaux. iEthalide et Hermotime
avaient introduit la fve au nombre des aliments ordi
naires; Pythagore ne permit pas mme ses disciples de
traverser un champ de fves. Je le demande, comment re
prendrions-nous les mmes ames , puisqu'elles ne prouvent
leur identit ni par le naturel , ni par les inclinations , ni
par la manire de vivre ?
Et puis parmi tant de Grecs , pourquoi quatre ames seu
lement qui revivent? Mais pour nous borner la Grce,
sans vouloir parler des mtempsychoses et des mtemso
64 TERTULLIEN.
matoses qui ont lieu tous les jours chez toutes les nations
et parmi tous les ges , tous les rangs , tous les sexes , pour
quoi Pythagore seul se reconnat-il aujourd'hui diffrent
d'hier, tandis qu'il ne m' arrive rien de semblable? Ou si
c'est l un privilge rserv aux philosophes , et appa
remment ceux de la Grce , comme si les Scythes et
les Indiens ne philosophaient pas, pourquoi Epicure n'a-
t-il aucun souvenir de sa transformation, ni Chrysippe,
ni Zenon, ni Platon lui-mme, que nous aurions pris peut-
tre pour Nestor, cause du miel de son loquence?
XXXII. Mais Empdocle , ayant rv qu'il tait Dieu, et
cause de cela , ddaignant , j'imagine , de se rappeler sa
transformation en quelque hros : J'ai t Thamnus (1) et
poisson , dit-il : pourquoi pas plutt un melon , insens !
ou bien un camlon , homme gonfl d'orgueil ! Mais en
sa qualit de poisson , craignant de pourrir dans quelque
spulture embaume, il aima mieux se brler vif, en se
prcipitant dans l'Etna. Ds-lors finit sa mtemsomalose ,
comme un repas d't aprs les viandes rties. Ici , cons-
quemment , il est ncessaire que nous combattions un sys
tme monstrueux, d'aprs lequel l'ame des hommes passe
rait dans le corps des btes, et l'ame des btes dans le
corps des hommes. Laissons de ct les thamnus. Toutefois
nous serons courts, de peur que nous ne soyons plus forcs
de rire que d'enseigner. Nous soutenons que l'ame hu
maine ne peut en aucune faon tre transporte dans le

(1) Les commentateurs sont ici partags. Les uns prennent Thamnus pour
un dieu ; c'est l'Adonis des Phniciens. L'Ecriture sainte en parle : Ecce
ibi mulires sedebant plangenles Adonittem (en hbreu Thamu}). Saint Cl
ment d'Alexandrie , au 6e livre des Stromates, fait mention d'un vers d'Em-
pdocle o il s'attribue la divinit. Suidas lui met aussi ces mots la
bouche : Nam metnini quondam fueram puer atque puella. D'autres , au
contraire , veulent que thamnus soit une sorte d'arbrisseau. Ce dernier sens
parat ne pas s'accorder aussi bien avec le texte, puisque Tertullien vient
dedire qu'Empdocle avait rv qu'il tait dieu. Quoiqu'il en soit, nous
avons conserv le mot latin , sans lui donner aucune signification qui le ca
ractrise.
TERTULLIEN. 65
corps des btes, quand mme elle serait forme, ainsi que
le pensent les philosophes, de substances lmentaires.
Que l'ame ait pour origine ou le feu , ou l'eau , ou le sang,
ou le vent, ou l'air, ou la lumire, nous ne devons pas
perdre de vue que les animaux ont des proprits con
traires chacune de ces substances. Ainsi les animaux
froids sont opposs au feu , tels que les serpents , les l
zards, les salamandres, et tous ceux qui sont forms d'un
lment rival, c'est--dire de l'eau. Par la mme raison,
ceux qui sont secs et arides sont opposs l'eau ; les sau
terelles , les papillons , les camlons aiment la scheresse.
De mme sont opposs au sang tous ceux qui n'en ont pas
la pourpre , les limaons , les vers , et la plus grande partie
des poissons. Tous ceux qui paraissent ne pas respirer,
faute de poumons et d'artres, tels que les moucherons,
les fourmis , les teignes , et en gnral tous les insectes im
perceptibles , sont opposs au vent. Sont aussi opposs
l'air tous ceux qui , vivant constamment sous terre ou au
fond des eaux, sont privs de respiration. On connat la
chose plutt que le nom. Sont aussi opposs la lumire
tous ceux qui ne voient pas du tout ou qui n'ont d'yeux
que pour les tnbres , tels que les taupes , les chauve-
souris et les hibous. Je ne parle ici que des animaux visibles
et palpables. D'ailleurs, si j'avais en main les atomes d'Epi-
cure , si je voyais les nombres de Pythagore , si je rencon
trais les ides de Platon , si je tenais les entlchies d'A-
ristote , je trouverais peut-tre aussi des animaux opposer
ces divers principes par la diversit de leurs proprits.
Or je le dclare , quelle que ft la substance mentionne
plus haut , dont l'ame humaine et t forme , elle n'au
rait pu revivre dans des animaux si opposs chacun de
ces principes , et en vertu de son migration , transfrer
son essence dans des corps qui devaient plutt l'exclure et
la rejeter que l'admettre et la recevoir ; d'abord cause de
ce premier antagonisme qui met en lutte la diversit des
substances, ensuite cause de toutes les consquences qui
tom. il. 5
TERTULLEN.
rsultent de chaque nature. En effet , l'ame humaine a
reu d'autres demeures, d'autres aliments, d'autres fa
cults, d'autres sens, d'autres affections, d'autres accou
plements, d'autres procrations. J en dis autant de son
caractre, puis de ses uvres, de ses joies, de ses dgots,
de ses vices, de ses dsirs, de ses volupts, de ses mala
dies, de ses remdes ; elle a enn sa vie spciale et sa ma
nire d'en sortir. Comment donc cette ame qui s'attachait
la terre, qui tremblait devant toute lvation ou toute
profondeur, que fatiguaient les degrs d'une chelle, que
suffoquaient les marches d'une piscine , affrontera-t-elle
par la suite les hautes rgions de l'air dans le corps d'un
aigle, ou bondira-t-elle sur la mer dans le corps d'une an
guille? Comment une ame nourrie d'aliments choisis, d
licats, exquis, ruminera-t-elle, je ne dirai pas la paille,
mais les pines , les feuilles amres et sauvages , les btes
qui vivent dans le fumier, et jusqu'au venin des reptiles,
si elle passe dans le corps d'une chvre ou d'une caille?
Que dis-je, comment vivra-t-elle de cadavres, et de cadavres
humains, quand, ours et lion, elle se souviendra d'elle-
mme? Mme inconvenance partout ailleurs, pour ne pas
nous arrter ici sur chaque point. Quelle que soit la dimen
sion, quelle que soit la mesure de l'ame, que fera-t-elle dans
des animaux plus grands ou plus petits ? Car il faut nces
sairement que tout le corps soit rempli par l'ame , de
mme que l'ame recouverte tout entire par le corps. Com
ment donc l'ame d'un homme remplira-t-elle un lphant?
Comment s'introduira-t-elle dans un moucheron? Si elle
s'tend ou se resserre jusque l , elle ne peut que pricliter.
Et voil pourquoi j'ajoute : Si elle n'est en rien susceptible
de passer dans les animaux qui ne lui ressemblent ni par
les dimensions du corps ni par les autres lois de leur nature,
se changera-t-elle d'aprs les proprits des genres , pour
adopter une vie contraire la vie humaine, devenue elle-
mme, par cette transformation, contraire l'ame hu
maine ? En effet , si elle subit cette transformation en per
TERTULLIEN. 67
dant ce qu'elle a t , elle ne sera plus ce qu'elle a t; et
si elle n'est plus ce qu'elle a t , ds-lors cesse la mtem-
somatose , c'est--dire qu'on ne peut plus l'attribuer une
ame qui n'existera plus , ds qu'elle sera transforme. 11
n'y aura vritablement mtemsomatose pour l'ame que
quand elle la subira en conservant la mme essence. Si
donc elle ne peut ni tre transforme , parce qu'elle cesse
rait d'tre elle-mme, ni conserver son essence, parce
qu'elle n'admet pas deux natures contraires , je cherche en
core quelque motif plausible qui justifie cette transforma
tion. En effet, quoique certains hommes soient compars
aux btes cause de leurs murs , de leur caractre et de
leurs penchants, puisque Dieu lui-mme a dit : L'homme
s'est rendu semblable aux animaux dpourvus de rai-
son , il ne s'ensuit pas que les voleurs deviennent la
lettre pour moi des vautours , les impudiques des chiens ,
les violents des panthres , les vertueux des brebis , les ba
vards des hirondelles, les chastes des colombes , comme si
la substance de l'ame, partout la mme, reprenait sa na
ture dans les proprits des animaux. Autre chose est la
substance, autre chose la nature de la substance. En effet ,
la substance est la proprit inalinable de chaque tre :
la nature, au contraire, peut tre commune. Citons un
exemple. La pierre, le fer, voil la substance : la duret de
la pierre et du fer, voil la nature de la substance. La du
ret est commune, la substance est diffrente. La flexibilit
de la laine , la flexibilit de la plume , sont des qualits na
turelles qui se ressemblent dans des substances qui ne se
ressemblent pas. Il en est de mme de l'homme. Quoi
qu'on le compare une bte cruelle ou innocente, il n'a
pas la mme ame. Car on signale alors la ressemblance de
la nature l o l'on aperoit la diversit de substance. Par
l mme que tu juges l'homme semblable la bte, tu
confesses que l'ame n'est pas la mme, puisque tu la fais
semblable , mais non identique. Ainsi l'oracle divin est
plein de sagesse, quand il compare l'homme la brute,
08 TERTULLIEN.
sous le rapport de la nature, mais non de la substance.
D'ailleurs , Dieu lui-mme n'et pas adress l'homme de
telsXXXIII.
reproches,
Puisque
s'il l'avait
l'on appuie
connu animal
sur la dans
ncessit
sa substance.
du juge

ment le dogme que les ames humaines passent , d'aprs


leur vie et leurs mrites , dans diffrentes espces d'ani
maux, il s'ensuit qu'elles doivent tre gorges dans les
animaux que l'on tue , domptes dans ceux qui sont do
mestiques , fatigues dans ceux qui travaillent , souilles
dans ceux qui sont immondes , de mme qu'honores , ch
ries , soignes , recherches dans les plus beaux , les plus
doux , les plus utiles et les plus dlicats. Ici je dirai : Si
les ames sont transformes , ce ne sont plus elles qui rece
vront le traitement qu'elles auront mrit : l'conomie du
jugement n'a plus d'effet, si la perception des mrites
n'existe pas. Or la perception des mrites n'existe plus ,
ds que l'essence des ames est change ; et l'essence des
ames est change , si elles ne demeurent pas ce qu'elles
sont. Il en est de mme quand elles demeureraient ce
qu'elles sont pour tre juges. Le Mercure gyptien l'a
bien compris quand il a dit que l'ame sortie du corps , au
lieu d'aller se perdre dans l'ame de l'univers , demeure
distincte , afin de rendre compte au Pre de tout ce qu'elle
a fait pendant qu'elle animait le corps. Je veux aussi exa
miner si par sa justice , sa gravit , sa majest , sa dignit ,
le jugement divin ne l'emporte pas de beaucoup sur la loi
humaine , plus complet dans l'excution de sa double sen
tence , soit chtiments , soit faveurs , plus svre dans ses
vengeances , plus libral dans ses largesses.. Que devien
dra , crois-tu , l'ame de l'homicide ? Sans doute quelque
animal destin au couteau du boucher , afin qu'elle soit
gorge de mme qu'elle a gorg, qu'elle soit corche
de mme qu'elle a dpouill, qu'elle soit expose pour
servir d'aliment , de mme qu'elle a expos aux animaux
de proie ceux qu'elle a immols dans les forts et les lieux
carts. Si telle est sa condamnation , cette ame n'prou
TERTULLIEN. 69
vera-t-elle pas plus de soulagement que de torture, en trou
vant sa mort parmi des cuisiniers prcieux , avale avec
les assaisonnements d'Apicius et de Lurcon (1) , servie sur
les tables de Cicron (2) , emporte dans la riche vaisselle
de Sylla , ayant un banquet pour funrailles , dvore par
ses gaux plutt que par les vautours et les loups , de sorte
que , ensevelie dans le corps d'un homme et rentre dans
le genre qui lui appartient , elle semble tre ressuscite ,
triomphant des jugements humains , si elle les a prouvs.
En effet , ils livrent des btes diverses , choisies dessein
et dresses par d'autres matres que la nature , le meur
trier vivant encore , que dis-je ? mourant avec peine , afin
qu'il endure toute la plnitude de son supplice par les sa
vantes lenteurs de son trpas. Son ame a-t-elle pris les
devants sous les coups d'un dernier poignard ? Son corps
n'est pas mme l'abri du fer. Sa gorge et ses entrailles
sont perces , sa poitrine est rompue ; qu'importe? on exige
de lui la compensation de son propre forfait. De l on le
prcipite dans les flammes , afin de punir sa spulture.
D'autre spulture, il n'y en a pas pour lui. Cependant
on ne veille pas sur son bcher avec un soin tel que d'au
tres animaux ne se disputent ses restes. Au moins point
de pardon pour ses ossements, point de grce pour ses
cendres : il faut les chtier par la nudit. La vengeance
que les hommes tirent de l'homicide est aussi grande que
la nature elle-mme qu'ils vengent. Qui ne prfrerait la
justice du sicle, qui, selon la dclaration de l'Aptre,
n'est pas arme en vain du glaive, et qui, en svissant pour
l'homme, est religieuse? Si nous nous rappelons encore le
chtiment inflig aux autres crimes , le gibet , le bcher ,

(1) Aufldius Lurco, fameux gourmand cit ailleurs par Tertullien. Aufidius
Lurco primus sagin corpora vitlavil , et coactis atimentis inadutterinum
protexit saporem. De Pallio.
(2) Gicrou. Adigo cotrent ambitioni, qua M. Tuttius quingenlis millibus
nummm orbem citri emit. Id., de Pallio.
TERTULLIEN.
le sac de cuir , les harpons, les roches aigus, quel mal
faiteur ne serait pas intress subir sa sentence chez
Pythagore ou Empdocle ? En effet , combien ceux qui ,
pour tre punis par l'esclavage et le travail, passeront
dans le corps des btes de somme , n'auront-ils pas s'ap
plaudir du moulin et de la roue qui recueille l'eau, quand
ils se souviendront des mines, des loges, des travaux pu
blics
Deetmme
des cachots
, je cherche
eux-mmes,
les rcompenses
quelque oisifs
de qu'ils
ceux qui
soient
au !

ront livr au juge une vie intgre et vertueuse , ou plutt


je ne rencontre que leurs supplices. Merveilleuse rcom
pense, en vrit, pour les hommes de bien, que de revivre
dans le corps de chaque animal ! Homre se souvient d'a
voir t paon ; ainsi l'a rv Ennius. Mais je n'en croirai
pas les potes , mme veills. Si beau que soit ce paon,
quel que soit l'clat de ses couleurs, ses plumes n'en sont pas
moins muettes, sa voix n'en dplat pas moins ; et les potes
n'aiment rien tant que de chanter : Homre chang en paon
est donc plus condamn qu'honor. 11 se rjouira davantage
du salaire que lui rserve le sicle, o il est proclam le
pre des sciences librales, prfrant les ornements de sa
gloire ceux de sa queue. Eh bien ! d'accord , que les
potes soient transforms en paons ou en cygnes , si tou
tefois la voix des cygnes eux-mmes a quelque charme :
quel animal donneras-tu pour enveloppe au juste Eaque?
Dans quelle bte enfermeras-tu la chaste Didon? Dans quel
oiseau entrera la patience , dans quel quadrupde la sain
tet , dans quel poisson l'innocence ? Tous les tres vivants
sont les serviteurs de l'homme : tous lui sont assujettis en
esclaves. S'il devient l'un d'eux , il est abaiss. Quoi ! d
grader jusque l un homme auquel la reconnaissance pu
blique a consacr , cause des services qu'il a rendus, des
images , des statues , des titres , des honneurs publics , des
privilges ! auquel le peuple et le snat offrent des sacri
fices et des victimes ! 0 jugements divins, plus menteurs
aprs la mort que ceux de l'homme, mprisables dans
TERTULLIEN. 7J
leurschtiments, objets de dgot dans leurs faveurs, que
la sclratesse ne redouterait point , que n'ambitionne
rait point la vertu ; auxquels courraient les malfaiteurs
plutt que les lus , les premiers pour se drober plus
promptement la justice du sicle , les seconds pour la
subir plus tard! Philosophes, vous nous enseignez avec
raison , vous nous persuadez avec utilit que les supplices
ou les rcompenses sont plus lgers aprs la mort , puis
que si quelque jugement attend les ames , il faudra le
croire plus redoutable dans l'examen que dans la conduite
de la vie, parce que rien de plus complet que ce qui est
le dernier, et rien de plus complet que ce qui est divin.
Dieu jugera donc plus compltement , parce qu'il jugera
le dernier par une sentence ternelle , pour le supplice
aussi bien que pour le rafrachissement ; renvoyant les
ames, non pas dans le corps des btes , mais dans leurs pro
pres corps , et cela une 3eule fois , et cela dans ce jour
que le Pre lui seul connat , afin que la sollicitude de
la foi soit prouve par une attente pleine d'anxit , les
veux constamment fixs sur ce jour , parce qu'elle l'ignore
constamment, craignant tous les jours parce qu'elle espre
tous les jours.
XXXIV. Jusqu' ce jour aucune hrsie n'a encore
avanc en son propre nom l'opinion extravagante qui fait
revivre les ames humaines dans le corps des btes. Mais
nous avons jug ncessaire de rapporter et de combattre
cette assertion , parce qu'elle se lie aux prcdentes , afin
de rfuter la transformation d'Homre en paon, de mme
que celle de Pythagore en Euphorbe, et pour que cette
mtempsychose ou mtemsomatose , rduite au nant, ren
verst galement celle qui a fourni aux hrtiques quelques
arguments. En effet , Simon le Samaritain , le mme qui ,
dans les Actes des Aptres, voulut acheter l'Esprit saint,
aprs avoir t condamn par l'Esprit lui-mme prir
avec son argent , pleura vainement, et dirigea ses efforts
vers la ruine de la vrit , comme pour soulager sa dfaite.
72 TERTULLIEN.
Appuy sur les ressources de son art , il recourt aux pres
tiges , et, avec le mme argent , il achte une Tyrienne,
nomme Hlne, qu'il arrache la dbauche publique,
rcompense digne de lui , en change de l'Esprit saint qu'il
avait marchand. Puis il feignit qu'il tait le Pre souve
rain. Quant l'esclave, elle tait, disait-il, la premire
pense (1) par laquelle il avait rsolu de crer les anges et
les archanges. Une fois qu'elle en eut connaissance , elle
s'lana hors du Pre, et descendit sur les rgions in
frieures. L, devanant les desseins du Pre, elle en
gendra les puissances angliques , qui ignorent leur pre
et ont cr ce monde; mais celles-ci la retinrent captive,
par jalousie , de peur qu'aprs son dpart elles ne fussent
regardes comme les productions d'un autre. Voil pour
quoi , aprs avoir subi toute sorte d'affronts , afin qu'ainsi
dshonore elle ne pt jamais partir, elle fut dgrade
jusqu' la forme humaine , rduite s'enfermer dans les
liens de la chair. Elle passa pendant un grand nombre de
sicles tantt dans une femme , tantt dans une autre ; elle
fut aussi cette Hlne fatale Priam d'abord, puis aux
yeux de Stsichore qu'elle aurait aveugl pour se venger
de ses pigrammes , et auquel elle aurait ensuite rendu la
vue, flchie par ses louanges. Aprs de nombreuses trans
formations de cette nature, pour dernire honte, elle fut
la prostitue Hlne dans un lieu de dbauche. Elle est
donc la brebis perdue vers laquelle tait descendu le Pre
souverain , c'est--dire Simon. Aprs l'avoir ainsi retrou
ve et rapporte, sur ses paules ou ailleurs? je l'ignore,
il songea ensuite au salut des hommes , pour les dlivrer,
par une sorte d'affranchissement , des puissances ang
liques. C'est pour les mieux tromper, que lui-mme, pre
nant une forme visible et se montrant homme aux regards
des hommes , joua dans la Jude le rle de fils , dans la

(1) Saint Irne l'appelle : Mentis conceptio; et saint Justin : Prima mentis
inteltigentia.
TERTULLIEN. 73
Samarie, celui de pre. O Hlne, qui n'en peut mais
entre les potes et les hrtiques, dshonore autrefois par
l'adultre , aujourd'hui par la prostitution , si ce n'est
qu'elle est arrache plus glorieusement de Troie que d'un
lieu de dbauche, de Troie avec mille vaisseaux , du lieu
de dbauche sans qu'il en cott peut-tre mille deniers.
Rougis , Simon , et de ta lenteur la redemander, et de ta
timidit la reconqurir. Mnlas , au contraire , se met
sa poursuite aussitt qu'elle est perdue , la redemande aus
sitt qu'elle est enleve , l'arrache au ravisseur par un
combat de dix ans , et cela sans se cacher, sans descendre
la ruse ni au mensonge. Je crains bien que le pre vri
table ne soit celui qui a travaill avec plus de vigilance ,
avec plus de courage et avec plus de persvrance recon
qurir Hlne.
XXXV. Mais la mtempsychose n'a pas fourni cette fable
pour toi seul. Voil qu'elle est adopte aussi par Carpocrate,
tout la fois magicien et fornicatenr, quoique du ct
d'Hlne , il te cde le pas. Et pourquoi non? Puisque pour
assurer le renversement de toute loi divine.et humaine ,
il affirma que les ames rentraient dans les corps. La vie
prsente , dit-il , n'est acheve pour personne , moins
d'avoir accompli tout ce qui la souille, parce que le mal
n'existe pas de sa nature, mais seulement dans l'opinion.
C'est pourquoi la mtempsychose nous attend ncessaire
ment , si dans cette premire priode de la vie, nous n'a
vons pas satisfait tous nos penchants dpravs. Les crimes
appartiennent la vie ; d'ailleurs l'ame doit y tre rappele
autant de fois qu'elle se prsentera avec une dette , et
n'ayant pas pay son contingent de crimes , prcipite de
temps en temps dans la prison du corps, jusqu' ce qu'elle
ait pay la dernire obole. C'est ainsi qu'il pervertit
cette allgorie tout entire du Seigneur, quoique l'inter
prtation en soit lumineuse , et que d'abord il et d l'en
tendre dans son sens naturel. Car le paen est un ennemi ,
marchant avec nous dans la carrire commune de la vie ;
74 TERTULLIEN.
d'ailleurs il nous faudrait sortir de ce monde , s'il ne
nous tait pas permis de converser avec eux. Il veut donc
que nous lui communiquions les biens de l'ame. Aimez
vos ennemis, dit-il , et priez pour ceux qui vous mau-
dissent, de peur que, provoqu tort par quelque
relation d'affaires, il ne vous trane devant son juge, et que
jet en prison, vous n'y soyez dtenu jusqu' l'acquittement
de toute votre dette. Veux-tu que la mention de cet ennemi
s'applique au dmon , parce qu'il est dit qu'il nous ob
serve? Tu es encore averti de garder avec lui cet accord
qui est fond sur les engagements de la foi. N'as-tu pas
promis de renoncer Satan, ses pompes et ses anges?
Tel est le trait sign entre vous. L'amiti , par suite de la
fidlit aux engagements , consistera pour toi ne rien re
prendre dsormais de ce que tu as rpudi , de ce que tu
lui as rendu, de peur qu'il ne te livre aux jugements de Dieu
comme un fourbe, comme un violateur du pacte, de mme
que nous le voyons ailleurs , o accuser les saints , et se faire
leur dlateur, ainsi que l'indique son nom ; de peur
enfin que ton, juge ne te livre au ministre de ses ven-
geances, et que tu ne sois envoy dans une prison , d'o
tu ne sortiras qu'aprs avoir acquitt les fautes les plus
lgres dans l'intervalle de la rsurrection. Quoi de
plus naturel que ces sens? Quoi deplus vrai que ces inter
prtations?
D'ailleurs , si dans le systme de Carpocrate , l'ame reste
la dbitrice de tous les forfaits, qui faudra-t-il entendre
par son ennemi et son antagoniste? A mon avis, un esprit
raisonnable qui la conduirait aux uvres de la vertu , pour
la faire passer tantt dans un corps, tantt dans un autre,
jusqu' ce qu'elle ne soit plus trouve coupable de vertu
dans aucun d'eux. C'est l comprendre qu'un arbre est
bon quand il porte de mauvais fruits, en d'autres
termes, c'est reconnatre la doctrine de la vrit la per
versit des prceptes.
Les hrtiques de cette nature , afin de venir en aide
TERTULLIEN. 75
la mtempsychose , s'emparent , j'imagine , de l'exemple
d'Elie , qui est comme reprsent dans Jean , le prcurseur
du Christ. Elie est dj venu , et ils ne l'ont pas connu.
Et ailleurs, a Si vous voulez l'entendre, il est lui-mme
EHe qui doit venir. Quoi donc? Les Juifs interroge
raient-ils Jean , Etes-vous Elie? en vertu du syslme
de Pythagore, et non conformment la prophtie divine :
a Voil que je vous enverrai Elie le thesbitain? Mais
leur mtempsychoce est le rappelle l'ame morte depuis
longtemps et revivant dans un autre corps. Elie , au con
traire, viendra, non pas aprs avoir quitt la vie, mais en
changeant de lieu simplement; non pour tre rendu un
corps dont il ne s'est pas spar, mais pour tre rendu
un monde hors duquel il a t enlev; non pour ressus
citer une vie qu'il avait perdue, mais pour accomplir la
prophtie, toujours lui, toujours le mme, rapportant son
nom et sa substance d'homme.
Mais comment Jean sera-t-il Elie ?
Tu as la parole de l'ange. Et il ira , devant lui , en
prsence du peuple , dans l'esprit et la vertu d'Elie ,
mais non dans son ame , ni dans sa chair. Les substances ,
en effet, sont la proprit de chaque individu. Mais, de
mme que l'esprit et la vertu sont confrs par la grce de
Dieu , de mme ils peuvent tre transports un autre par
la volont de Dieu , comme il arriva autrefois de l'esprit
de Mose.
XXXVI. Nous avons abandonn , pour nous jeter dans
les questions qui prcdent , un point o il nous faut reve
nir. Nous avions tabli que l'ame est seme dans l'homme
et au moyen de l'homme , et qu'il n'y avait ds le com
mencement qu'une semence pour l'ame, de mme que pour
la chair, dans toute la postrit humaine, afin de rpondre
ainsi aux opinions rivales des philosophes et des hrtiques,
et surtout cette tradition suranne de Platon. Maintenant
nous poursuivons l'ordre des questions qui viennent aprs
celles-l.
76 TERTULLIEN.
L'ame seme dans l'utrus en mme iemps que la chair,
reoit en mme temps qu'elle son sexe , mais si bien en
mme temps , qu'aucune des deux substances n'a la priorit
dans ce qui concerne le sexe. Si en effet dans les semences
de l'une et de l'autre substance , la conception admettait
quelque intervalle , de manire que la chair ou que l'ame
ft seme la premire , il y aurait lieu d'attribuer l'une
des deux substances , la proprit du sexe, cause de l'in
tervalle qui a spar le deux semences, afin que la chair
imprimt l'ame son sexe, ou l'ame la chair. Apelles en
effet, non pas le peintre, mais l'hrtique, en dclarant
que les ames taient mles et femelles avant d'entrer dans
les corps , comme il l'avait appris de la bouche de Philu-
mne , nous montre la chair recevant de l'ame son sexe ,
comme tant venue la seconde. Ceux qui introduisent
l'ame dans la chair aprs l'enfantement, prjugent aussi
par l mme que la chair communique l'ame , avant sa
formation , le sexe masculin ou fminin. Il n'en est rien.
Les semences des deux substances, indivisibles , et contem
poraines dans leur effusion, subissent un travail simultan
par lequel cette conomie de la nature, quelle qu'elle soit,
revt les linaments qui lui appartiennent. Du moins , les
exemples primitifs rendent encore tmoignage ici , puisque
le mle est form en moins de temps : Adam en effet fut
cr le premier ; la femme arrive un peu plus tard : Eve
en effet fut cre la seconde. La chair de celle-ci est donc
plus long-temps informe, telle qu'elle fut tire du ct
d'Adam. Toutefois elle est dj un tre anim , parce que ,
je le reconnais, cette portion d'Adam tait alors anime. Au
reste , Dieu l'et anime elle-mme de son souffle , si l'ame
d'Adam n'tait pas passe dans la femme, ainsi que sa
chair, par voie de propagation.
XXXVII. Une puissance , ministre de la volont divine ,
prside aux soins de semer l'homme dans l'utrus, de le
former , de l'laborer progressivement , quelles que soient
les lois qu'elle ait mission d'excuter. Frappe de ces con
TERTULLIEN. 77
Sidrations, la superstition romaine inventa aussi une desse
Almona , charge de nourrir le ftus dans le sein mater
nel ; une Nona et une Dcima , cause des mois les plus
difficiles ; une Partula , pour gouverner l'accouchement ;
et enfin une Lucine , pour produire l'enfant la lumire.
Pour nous , nous confions un ange ces fonctions divines.
Le ftus est donc un homme dans le sein maternel aussitt
qu'il est compltement form. La loi de Mose, en effet,
punit par le talion, quiconque est coupable d'avortement,
puisque le principe qui fait l'homme existe , puisqu'il peut
dj vivre et mourir , puisqu'il est dj soumis aux vicissi
tudes humaines , quoique vivant encore dans sa mre , il
participe tout ce qu'prouve sa mre.
Je dirai aussi un mot de l'poque o l'ame nat , afin
d'embrasser toute la question. La naissance rgulire a
lieu vers l'entre du dixime mois. Ceux qui supputent les
nombres honorent aussi la dcade comme le nombre gn
rateur de tous les autres , et compltant d'ailleurs la nais
sance humaine. Pour moi , j'aime mieux rapporter Dieu
la mesure de ce temps , afin que ces dix mois soient plutt
l'initiation de l'homme au dcalogue , et que l'espace nces
saire sa naissance soit gal au nombre des prceptes aux
quels il devra sa renaissance. Mais puisque la naissance est
acheve au septime mois , je lui accorderais plus volontiers
qu'au huitime , l'honneur de rappeler le sabbat , de sorte
que le mois o l'image de Dieu est produite la lumire ,
correspond par intervalles au jour o se consomma la cra
tion divine. Il a t permis la naissance de prendre les
devants et de se rencontrer si exactement avec la semaine ,
comme un prsage de rsurrection , de repos et de royaut.
Voil pourquoi l'ogdoade (1) ne nous engendre pas. Alors
en effet il n'y aura plus de mariage.
Nous avons dj tabli l'union de l'ame et du corps
partir de l'indivisible mlange des semences elles-mmes

{1} Nombre huit. Il reprsente , dans saint Clment d'Alexandrie , le ciel


78 TERTULLIEN.
jusqu' l'ancienne formation du ftus : nous la maintenons
encore en ce moment dater de la naissance. D'abord,
elles croissent ensemble, mais chacune leur manire,
selon la diversit de leur genre, la chair en volume, l'ame
' en intelligence ; la chair en extrieur, l'ame en sentiment.
D'ailleurs il n'est pas vrai que l'ame croisse en substance ,
de peur que l'on ne dise qu'elle dcrot galement en
substance, et qu'on en conclue qu'elle s'teint. Mais sa
puissance intime, dans laquelle rsident tous les trsors
dont elle a t dote sa naissance , se dveloppe par de
grs avec la chair , tandis que la portion originaire de sub
stance qu'elle a reue avec le souffle divin ne change pas.
Prenez une certaine quantit d'or ou d'argent, masse
encore grossire. Sa forme resserre, et moindre que sa
forme future, contient toutefois dans les limites de ses di
mensions tout ce qui est la nature de l'or. Ensuite, lorsque
la masse est allonge en lame , elle devient plus grande
qu' son origine , par la dilatation d'un poids qui reste le
mme , mais non par son accroissement , en s'tendant ,
mais non en augmentant, quoiqu'il y ait accroissement
pour elle, lorsqu'elle s'tend ainsi. En effet, elle peut
crotre en dimensions extrieures, quoique la substance
soit immuable. Alors l'clat de l'or et de l'argent, qui existait
dj dans le bloc , obscurci quoique rel , brille avec plus
d'intensit : alors arrivent tantt une modification , tantt
une autre , suivant la mallabilit de la matire, et d'aprs
la volont de celui qui la travaille ; mais sans rien ajouter
sa mesure , que la forme. Il en est de mme des accroisse
ments de l'ame ; ils n'atteignent point sa substance ; ils la
dveloppent (1).
XXXVIII. Quoique nous ayons pos ce principe prli
minaire , que toutes les facults naturelles de l'ame , qui
o les enfants du sicle ne se marient plus. Patria virginilatts paradisus ,
a dit saint Ambroise.
(1) Provocativa, dit le Commentaire, lanquam vocantia et educentia ani
ma/m e cave in qu sepulla est.
TERTULLIEN. 79
appartiennent au sentiment et l'intellect, rsident au
fond de sa substance , en vertu de sa naissance elle-mme ,
mais se dveloppent insensiblement avec l'ge, diverse
ment modifies par les accidents , d'aprs les institutions ,
les lieux et les puissances dominatrices , voici cependant
qu' l'appui de l'union de l'ame et du corps, qui est main
tenant agite , nous disons que la pubert de l'ame con
cide avec celle de la chair , et qu'elles commencent simul
tanment l'une et l'autre vers la quatorzime anne
environ , la premire par le progrs des sentiments , la se
conde par le dveloppement des membres; et cela, non
pas parce que, suivant Asclpiade, la rflexion date de
cet ge , ou parce que la loi fixe cette poque pour la ca
pacit civile , mais parce que le motif en remonte la cra
tion. Si , en effet , Adam et Eve sentirent , par la con-
naissance du bien et du mal , qu'il fallait couvrir leur
nudit, du moment o nous avons le mme sentiment,
nous dclarons que nous discernons le bien et le mal. Or,
partir de cet ge , le sexe est plus dispos rougir , il se
couvre d'un duvet nouveau, la concupiscence se sert du
ministre des yeux, communique ses impressions agra
bles , comprend ce qui est , environne son domaine d'ar
deurs contagieuses comme d'une ceinture de figuier,
chasse l'homme du paradis de l'innocence, glissant en
suite honteusement dans des prvarications contre na
ture, parce que ce n'est pas la nature , mais le vice qui les
enseigne.
D'ailleurs, il n'y a proprement qu'une concupiscence
naturelle , celle des aliments , que Dieu donna originai
rement l'homme : Vous mangerez de tous les fruits.
Il tendit cette facult pour la seconde gnration aprs le
dluge. Voil , dit-il , que vous prendrez pour nourri-
ture tout ce qui vit, de mme que toute sorte de plantes :
pourvoyant ainsi , non pas tant l'ame qu' la chair , quoi-
qu'en vue de l'ame. Car il faut enlever au sophiste l'occa
sion de dire que l'ame paraissant dsirer des aliments doit
86 TERTULLIEN.
tre rpute mortelle , puisque les aliments la soutiennent ,
tandis qu'elle languit, lorsqu'on les diminue, et qu'elle
succombe , lorsqu'on les lui retranche compltement. Or ,
non -seulement il faut examiner qui dsire ces aliments ,
mais encore dans quel but ; puis si c'est pour soi qu'il les
dsire , pourquoi , quand et jusqu' quand il les dsire ,
parce qu'autre chose est de dsirer par nature, autre
chose par ncessit ; autre chose en vertu d'une proprit ,
autre chose en vertu d'une raison. L'ame dsirera donc
des aliments, pour elle, il est vrai, par un motif de nces
sit , pour la chair , au contraire , par la nature de sa pro
prit. Assurment la chair est la maison de l'ame , et
'ame est l'hte de la chair. L'habitant , par la raison et la
ncessit mme de ce nom , dsirera donc tout ce qui doit
profiter la maison , pendant le temps qu'il y habitera,
non pas qu'il soit lui-mme assis sur ces fondements , en
ferm dans ces murs , soutenu par ce toit (1) , mais pour y
tre contenu , puisqu'il ne peut l'tre autrement que par
une maison en bon tat. Sans quoi , il sera permis l'ame,
une fois que la maison croule faute de ses propres sou
tiens , de se retirer saine et sauve , conservant ses appuis ,
t les aliments qui appartiennent sa nature , l'immor
talit , la raison , le sentiment , l'intellect et le libre ar
bitre.
XXXIX. Celui qui dans l'origine fut jaloux de l'homme,
obscurcit et dprave encore aujourd'hui toutes ses facul
ts , confres l'ame au moment de sa naissance , afin
d'empcher qu'elles ne brillent par elles-mmes ou
qu'elles ne soient diriges l o il faut. En effet, quel
homme ne s'attachera pas l'esprit mauvais, puisqu'il
guette les ames, aux portes mmes de la vie, ou mme
qu'il est appel par toutes les superstitions qui environnent

(1) Loricandus, incrustationes, et picturas murorum dixit. Tibicinandus,


libicines, unde vox tibicinare est sumpta, ligna sunt et fulcra, quibus
tedificia inclinata, et alioquin ruititra suslinentur.
TERTULLIEN. 81
un enfantement , tant l'idoltrie est comme l'accoucheuse
de tous les nouveau-ns , et lorsque les femmes enceintes ,
couronnes de bandelettes , tresses devant les idoles , d
clarent que leurs fruits sont consacrs aux dmons; et
lorsqu'on appelle grands cris Diane et Lucine pendant
le travail de l'enfantement ; et lorsque toute une semaine
une table est dresse Junon ; et lorsque le dernier jour
on tire l'horoscope qui sera consign par crit ; et lorsque
les premiers pas que l'enfant imprime sur la terre sont
consacrs la desse Statina? Qui ensuite ne voue la ma
ldiction la tte tout entire de son fils, ou n'excepte
quelque cheveu , ou ne coupe la totalit avec un rasoir ,
ou ne l'enchane par quelque sacrifice , ou ne le marque
de quelque sceau sacr , pour quelque superstition en
l'honneur de la patrie ou des aeux , particulire ou pu
blique? C'est dans cet tat qu'un esprit dmoniaque trouva
Socrate encore enfant. C'est ainsi que l'on assigne cha
cun son gnie, qui est le nom des dmons. Tant il est
vrai qu'aucune naissance n'est pure, des paens veux-je
dire. De l vient que l'Aptre dclare que les deux sexes
ayant t sanctifis, engendrent des saints, non moins
par la prrogative de la semence , que par la loi de l'in-
stitution. D'ailleurs, ajoute-t-il , ils natraient impurs ;
comme voulant faire entendre que les enfants des fidles
sont dsigns nanmoins la saintet, et consquemment
au salut, afin que par le gage de cette esprance, il vnt
en aide aux mariages, qu'il avait jug propos de main
tenir. D'ailleurs il se souvient de l'oracle du Seigneur :
Quiconque ne renatra point de l'eau et de l'esprit , ne
pourra entrer dans le royaume de Dieu.
XL. Ainsi, toute ame nat dans Adam, jusqu' ce qu'elle
renaisse dans le Christ, impure aussi long-temps qu'elle
n'a pas pris cette seconde naissance. Or , elle est pche
resse , parce qu'elle est impure , soumise la honte par
son association avec la chair. Car quoique la chair sui-
vant laquelle il nous est interdit de marcher , dont les
tom. n, 6
82 TERTULLIEN.
uvres sont condamnes parce qu'elle est en lutte contre
l'esprit, et cause de laquelle les hommes sont appels
charnels , soit une chair pcheresse , toutefois elle n'est
pas ignominieuse de son chef. En effet , elle n'a par son
propre fonds ni la rflexion , ni le sentiment pour con
seiller , ou pour ordonner le pch. Et comment en serait-
il autrement , puisqu'elle n'est qu'un ministre. Encore
est-elle un ministre , non pas la manire d'un esclave ,
ou d'un ami d'un rang infrieur : il y a l des ames ; mais
la manire d'une coupe , ou de tout autre corps de cette
nature, o l'aine est absente. En effet, la coupe fournit
son ministre l'homme altr ; mais si celui qui a soif ne
prpare lui-mme la coupe , la coupe ne le servira point.
Tant il est vrai qu'aucune proprit de l'homme ne rside
dans la matire terrestre ; la chair n'est pas homme ,
comme tant une autre facult de l'ame, ni une autre
personne, elle est chose d'une substance absolument diff
rente , et d'une autre nature , attache l'ame toutefois,
comme un meuble , comme un instrument pour les di
verses fonctions de la vie. Les Ecritures adressent donc
des reproches la chair , parce que , dans les uvres de
la volupt , de la gourmandise , de l'ivresse , de la colre ,
de l'idoltrie , et dans tous les autres actes charnels , l'ame
n'excute rien sans le concours de la chair , non par la
volont, mais par les effets. Enfin la volont de pcher ,
mme lorsqu'elle n'est pas accompagne de l'acte, est im
pute constamment l'ame : Quiconque regarde une
femme avec convoitise , a commis l'adultre dans son
cur.
Au reste , qu'est-ce que la chair sans l'ame? que peut-
elle seule consquemment dans les uvres de vertu, de
justice, de patience, de chastet? Or, quelle contradiction
que d'attribuer des crimes une substance laquelle on
n'accorde pas mme de bons enseignements qui lui soient
propres ! Mais la substance par le ministre de laquelle
se commet le dlit est recherche , afin que celle qui a
TERTULLIEN.
pch devienne plus solidaire , sans dispenser de l'accusa
tion celle qui lui a prt son ministre. L'odieux s'attache
plus fortement au chef, lorsque l'on incrimine les divers
acteurs : celui qui ordonne est plus svrement chti,
quoique celui qui s'est content d'obir ne soit pas excus.
XLJ. Ainsi le mal de l'ame, outre celui qui est sem
aprs coup par l'arrive de l'esprit malfaisant, a sa source
antrieure dans une corruption originelle, en quelque faon
inhrente la nature. Car, ainsi que nous l'avons dit, la
corruption de la nature est comme une autre nature ,
ayant son dieu et son pre, savoir l'auteur de la corrup
tion lui-mme, de telle sorte nanmoins qu'il n'exclue pas
le bien de l'ame, surminent, divin et pur, le bien pro
prement inhrent sa nature. En effet, ce qui vient de
Dieu , s'teint moins qu'il ne se voile. Il peut tre yoil ,
parce qu'il n'est pas Dieu ; il ne peut s'teindre, parce qu'il
vient de Dieu. C'est pourquoi, de mme que la lumire
arrte par quelque obstacle , demeure , quoique sans bril
ler, si l'obstacle est assez pais, de mme le bien, touff
dans l'ame par le mal, d'aprs l'intensit de celui-ci, ou
disparat compltement, en cachant sa lumire, ou bien
rayonne par toutes les issues aussitt qu'il a reconquis sa
libert. Ainsi, il y a des mchants et des hommes ver
tueux, quoique nous ayons tous une ame de semblable
nature : ainsi se rencontre quelque bien dans les plus
pervers, quelque mal dans les plus vertueux, parce que
Dieu seul est sans pch, et que le Christ est le seul
homme sans pch, attendu que le Christ est Dieu.
Ainsi encore la divinit de l'ame , en vertu de son bien
antrieur, clate en prsages , et la conscience prend une
voix pour rendre tmoignage Dieu : a O Dieu bon !
Dieu me voit ! Je m'abandonne Dieu ! Voil pour
quoi il n'y a point d'ame sans souillures , parce qu'il n'y a
point d'ame qui n'ait la semence du bien. Consquemment,
lorsqu'elle parvient la foi , rgnre par l'eau et par une
vertu suprieure dans cette seconde naissance, aprs qu'est
84 TERTULLIEN.
arrach le voile de son ancienne corruption, elle contemple
sa lumire dans tout son clat. Elle est reue aussi par
l'Esprit saint , de mme que dans sa premire naissance
par l'Esprit profane. La chair accompagne l'ame dans
son union avec l'Esprit , comme un esclave qui fait partie
de la dot , ds-lors n'tant plus la servante de l'ame , mais
de l'esprit. O bienheureuse alliance, si elle ne commet pas
l'adultre !
XLII. Il nous reste maintenant parler de la mort, afin
que le trait se termine l o l'ame elle-mme a consomm
ses uvres, quoiqu'Epicure , par un sophisme assez r
pandu, ait ni que nous fussions soumis la mort. En
effet, ce qui se dissout, dit-il, est priv de sentiment. Ce
qui est priv de sentiment n'a rien de commun avec nous.
Fort bien ! Mais ce qui se dissout , et ce qui est priv
de sentiment ce n'est pas la mort, mais l'homme qui l'en
dure. L'homme a donn prise sur son corps celle dont
il subit l'action. Que s'il est dans la nature de l'homme
d'endurer la mort , qui dissout la matire et enlve le sen
timent, quelle extravagance que de dire! Une si grande
puissance n'a rien dmler avec l'homme ! Snque (1)
a dit avec [lus de prcision : Tout finit avec la mort,
jusqu' la mo:t elle-mme. S'il en ainsi , la mort aura
donc action sur elle-mme, puisqu'elle finit elle-mme,
plus forte raison donc sur l'homme, dans la destruction
duquel elle finit , au milieu de toutes les ruines. La mort
nous est trangre ! donc la vie nous est trangre. Si , en
effet , le principe qui nous dissout est hors de nous , celui
par lequel nous existons est galement hors de nous. Si la
privation du sentiment nous importe peu , l'acquisition du
sentiment nous est indiffrente. Mais que celui qui tue
l'ame tue aussi la mort. Pour nous, nous traiterons de la
vie posthume, et de l'autre manire d'tre de l'ame, ainsi

(1) Snque le tragique : Post mortem nihit est, ipsaque mors nihit.
(In Troade.)
TERTULLIEN.
que nous traiterons de la mort laquelle nous appartenons,
s'il est vrai qu'elle nous appartienne. Enfin le sommeil,
qui en est le miroir, n'est pas une matire trangre ce
trait.
XLIII. Discutons d'abord sur le sommeil ; nous cherche
rons ensuite ce que devient l'ame aprs la mort. Le som
meil n'est pas quelque chose de surnaturel , comme il plat
certains philosophes de le soutenir, lorsqu'ils lui as
signent pour cause des raisons en dehors de la nature. Les
stociens voient dans le sommeil l'affaissement de la vi
gueur des sens ; les picuriens , la diminution de l'esprit
animal ; Anaxagore avec Xnophane , une dfaillance ;
Empdocle et Parmnide , un refroidissement ; Straton ,
la sparation de l'esprit n avec l'homme ; Dmocrite , un
dnuement d'esprit; Aristote, un engourdissement de la
chaleur qui environne le cur. Pour moi , je ne crois pas
avoir jamais dormi de manire reconnatre quelqu'une
de ces assertions. En effet , je n'irai pas croire que la dfail
lance soit le sommeil, qui est plutt l'oppos de la dfail
lance , qu'il fait disparatre. Il est vrai de dire que l'homme
est plutt fortifi que fatigu par le sommeil. D'ailleurs,
le sommeil ne nat pas toujours la suite de la fatigue ; et
cependant quand il vient d'elle , elle n'existe plus. Je n'ad
mettrai pas davantage le refroidissement , ni un engourdis
sement de la chaleur qui environne le cur, puisque les
corps s'chauffent tellement par le sommeil , que la rpar
tition des aliments pendant le sommeil ne s'excuterait pas
aisment par une chaleur prcipite , pas plus que par les
lenteurs du refroidissement , si le sommeil nous refroidis
sait. IL y a plus. La sueur est le tmoignage d'une digestion
brlante. Enfin on dit que l'estomac cuit les aliments , ce
qui est un effet de la chaleur et non du froid. Par cons
quent , l'immortalit de l'ame ne nous permet de croire ni
une diminution de l'esprit animal, ni la raret de l'es
prit , ni la sparation de l'esprit n avec nous ; l'ame prit
si on l'amoindrit.
86 TERTULUEN.
Il reste examiner si nous pouvons dire avec les sto
ciens que le sommeil est le relchement de la vigueur des
sens, puisqu'il n'amne que le repos du corps et non celui
de l'ame. L'ame, en effet, toujours active, toujours en
exercice, ne succombe jamais au repos, chose trangre
l'essence de l'immortalit ; car rien de ce qui est immortel
n'admet la fin de son action; or le sommeil est la fin de
l'action. En un mot , le corps , soumis la mortalit , est
le seul dont l'action soit interrompue par le repos. Celui
donc qui doutera que le sommeil soit conforme la nature,
a dj , il est vrai , les philosophes qui rvoquent en douta
la distinction entre les choses naturelles et extra-naturelles,
pour lui apprendre qu'il peut attribuer la nature les
choses qu'il estimait hors de la nature , parce qu'elle leur
donn un mode d'existence, tel qu'elles paraissent en
dehors de la nature , et consquemment ou toutes natu
relles, ou toutes contraires la nature. Mais chez nous il
pourra entendre ce que suggre la contemplation de Dieu,
auteur de tout ce qui est l'objet de la discussion. Nous
croyons en effet que la nature, si elle est quelque chose,
est une uvre raisonnable de Dieu. Or, la sagesse prside
au sommeil, qui est si favorable, si utile, si ncessaire,
qu'aucune ame ne subsiste long-temps sans lui. N'est-ce pas
lui qui rpare les corps , renouvelle les forces , tmoigne de
la sant , suspend les travaux , gurit les fatigues? N'est-ce
pas pour que nous en gotions les lgitimes douceurs que
le jour disparat et que la nuit revient rgulirement, en
levant mme aux objets leur couleur? Que si le sommeil
est chose vitale, salutaire, secourable, il n'y a rien de ce
genre qui ne soit raisonnable, rien qui ne soit naturel.
Ainsi les mdecins relguent hors des limites de la nature
tout ce qui est le contraire d'une chose vitale, salutaire,
secourable. Car en dclarant que les affections frntique
et cardiaque , opposes au sommeil , sont en debors de la
nature , ils ont dcid d'avance que le sommeil tait con
forme la nature. De plus , en remarquant qu'il n'tait
TERTULLIEN. 87
pas naturel dans la lthargie , ils attestent avec nous que le
sommeil est naturel lorsqu'il est dans ses conditions. Toute
proprit naturelle , en effet , s'anantit par dfaut ou par
excs, tandis qu'elle se conserve dans les limites de sa
mesure. Ainsi une chose sera naturelle dans son essence,
qui cessera de l'tre si elle s'affaiblit ou s'exagre. Qn'arri-
vera-t-il , si vous retranchez l'aliment et la boisson des lois
de la nature? car la prparation au sommeil est l princi
palement. Il est certain que l'homme en fut comme ras
sasi ds le commencement de sa nature. Si tu cherches
l'instruire auprs de Dieu , tu verras Adam , principe du
genre humain , goter le sommeil avant de soupirer aprs
le repos , s'endormir avant d'avoir vaqu au travail , que
dis-je? avant d'avoir mang, avant d'avoir parl, afin
de nous apprendre que le sommeil naturel est une facult
qui domine toutes les autres facults naturelles.
De l vient que nous regardons le sommeil, mme alors,
comme une image de la mort. Si, en effet, Adam figurait
le Christ , le sommeil d'Adam tait la mort du Christ dor
mant un jour dans la mort, afin qne l'Eglise, vritable
mre des vivants, ft figure par la blessure qui ouvrit
son ct. Voil pourquoi un sommeil si sjiutaire, si ra
tionnel, est pris dj pour modle de la mort commune
au genre humain. Dieu, qui d'ailleurs n'a rien tabli
dans ses dispensations qui n'ait sa figure , a voulu , d'aprs
le paradigme de Platon , baucher tous les jours plus com
pltement sous nos yeux le dessein de l'origine et de la fin
humaines , tendant ainsi la main notre foi , afin de lui
venir mieux en aide par des images et des paraboles , dans
les discours comme dans les choses. Il expose donc tes
regards le corps bris par la puissance bienfaisante du
sommeil, abattu par l'agrable ncessit du repos, dans
un tat d'immobilit tel qu'il fut gisant avant de vivre,
tel qu'il sera gisant aprs la mort , tmoignage de sa for
mation et de sa spulture , et attendant l'ame , comme s'il
ne l'avait pas encore , ou qu'elle lui ft dj retire. Mais
88 TERTULLIEN.
l'ame est affecte de telle sorte qu'elle semble exercer ail
leurs son activit , apprenant ainsi s'absenter un jour en
dissimulant dj sa prsence ; toutefois elle rve pendant
cet intervalle sans se reposer , sans se livrer l'inaction ,
sans asservir au joug du sommeil sa nature immortelle.
Elle prouve qu'elle est toujours mobile ; sur terre, sur mer,
elle voyage , commerce , s'agite , travaille , joue , se plaint ,
se rjouit, poursuit ce qui est licite et ce qui ne l'est pas ,
montre que, mme sans le corps, elle peut beaucoup, parce
qu'elle est pourvue de ses organes, mais prouve nan
moins la ncessit d'imprimer de nouveau le mouvement
au corps. Ainsi le corps , rendu ses fonctions lorsqu'il
s'veille , te confirme la rsurrection des morts. Telle sera
la raison naturelle et la nature raisonnable du sommeil.
Jusque par l'image de la mort , tu es initi la foi , tu
nourris l'esprance, tu apprends mourir et vivre, tu ap
prends veiller pendant que tu dors.
XLIV. Au reste , on dit d'Hermotime qu'il tait priv
d'ame pendant le sommeil , parce qu'elle s'chappait par in
tervalle du corps de cet homme, qui restait vide. Sa femme
rvla ce secret. Ses ennemis , l'ayant trouv endormi , le
brlrent comme mort. Son ame, rentre trop tard , s'im
puta, j'imagine, cet homicide. Les habitants de Clazo-
mne consolrent Hermotime par un temple ; aucune femme
n'y parat, cause de la honte de son pouse. Pourquoi
cette fable ? De peur que la crdulit du vulgaire , dj en
clin s'imaginer que le sommeil n'est que la retraite de
l'ame, ne soit fortifie par cet exemple d'Hermotime. II
s'agissait de quelque sommeil plus pesant , comme qui di
rait un incube , ou bien de quelque affection , que Sora-
nus (1) oppose la prcdente , excluant l'incube , ou tout
autre maladie semblable, d'o est venue la fable qu'Epi-
mnide avait dormi prs de cinquante ans. Nron , d'aprs
Sutone, et Thrasimde, d'aprs Thopompe, n'ont ja-

(1) Soranus niait l'incube et admettait le succube.


TERTULLIEN. 89
mais rv , except pourtant Nron , vers la fin de sa vie ,
aprs ses terreurs. Mais que rpondre, si Hermotime fut si
immobile que le repos de son ame , inactive pendant le
sommeil, fut pris pour sa sparation d'avec le corps? Il
faut admettre toute espce de conjecture plutt que cette
licence de l'ame s'chappant ainsi avant la mort , et cela
continuellement , par une sorte d'habitude. Si , en effet ,
on me disait qu'il arrive l'ame, comme au soleil et
la lune , une sorte d'clipse , je me persuaderais que cela
procde d'en haut : il est convenable que l'homme soit
averti , ou pouvant par Dieu , qui le frappe d'une mort
temporaire, comme par un clair rapide, si toutefois il
n'tait pas plus naturel de croire que c'est l un songe ,
puisque ces avertissements devraient arriver plutt pen
dant la veille.
XLV. Nous sommes contraints ici d'exprimer l'opinion
des Chrtiens sur les songes , attendu qu'ils sont les acci
dents du sommeil , et les lans non mdiocres d'une ame
que nous avons dclare toujours occupe et agissante par
la perptuit du mouvement , ce qui est une preuve de sa
divinit et de son immortalit. Ainsi , lorsque le repos ar
rive pour les corps, dont il est le soulagement spcial,
l'ame , ddaignant un soulagement qui lui est tranger , ne
se repose pas, et si le ministre des membres corporels
lui manque , elle se sert des siens. Figure-toi un gladia
teur sans armes , ou un cocher sans char , reproduisant ,
par leurs gestes, les habitudes et les efforts de leur art :
quel combat ! quelle rivalit ! Toute cette agitation est vaine ;
il leur semble nanmoins qu'elle est vraie , quoiqu'elle
n'ait rien de vrai. Il y a l des actes , mais pas d'effets. Nous
appelons du nom ! extase cette puissance par laquelle l'ame
est emporte ailleurs , comme dans une sorte de dmence.
Ainsi , l'origine de la cration , le sommeil fut consacr
avec l'extase. Et Dieu envoya l'extase Adam , et il s'en-
dormit. Le sommeil, en effet, amena le repos du corps ;
l'extase , au contraire , envahit l'ame pour l'arracher au
90 TERTULLIEN.
repos : de l le sommeil ml ordinairement l'extase, et
la nature de l'extase forme sur celle d'Adam. D'ailleurs ,
nos songes nous rjouissent, nous attristent, nous pou
vantent; avec quelle douceur! avec quelle anxit! avec
quelle torture! tandis que de fantastiques imaginations ne
nous troubleraient aucunement , si nous tions matres de
nous-mmes pendant que nous rvons. Enfin, les bonnes
uvres sont inutiles dans le sommeil , et les fautes ont leur
scurit , puisque nous ne serons pas plus condamns pour
un fantme de volupt , que couronns pour un fantme
de martyre.
Et comment , me diras-tu , l'ame se souvient-elle de ses
songes, puisqu'elle ne peut avoir la conscience de ses op
rations? Telle sera la proprit de cette dmence, parce
qu'au lieu de provenir de la maladie, elle a sa raison dans
la nature ; car elle ne bannit pas l'esprit , elle le dtourne.
Autre chose est renverser , antre chose mouvoir , autre
chose est dtruire, autre chose agiter. Consquemment ,
ce que fournit la mmoire est le fait d'un esprit sain ; ce
qu'un esprit sain poursuit dans l'extase, sans en perdre la
mmoire , est un espce de dmence. Voil pourquoi cet
tat s'appelle rve et non alination ; voil pourquoi nous
sommes alors dans notre sens, ou jamais. Car, quoique
notre raison soit voile en ce moment, elle n'est pas teinte ,
si ce n'est qu'alors elle peut paratre superflue; or, la vertu
propre l'extase , c'est de nous apporter les images de la
sagesse aussi bien que de l'erreur.
XLVI. Voil que nous sommes contraints de discuter la
nature des songes eux-mmes par lesquels l'ame est mise
en mouvement. Et quand parviendrons-nous la mort?
Ici , je rpondrai quand Dieu le permettra. Ce qui doit arri
ver ne se fait pas attendre longtemps.
Epicure, en dbarrassant la divinit de tout soin , en d
truisant le plan de l'univers , et en livrant ce monde com
pltement passif au hasard et la fortune, a jug que les
songes taient absolument vains. Or , s'il en est ainsi , la
TERTULLIEN. 91
vrit sera sujette aux vicissitudes , parce que je n'admets
pas , que tout tant livr ncessairement au hasard , la v
rit seule en soit affranchie. Homre assigne deux portes
aux songes : la porte de corne % pour la vrit ; la porte
d'ivoire, pour le mensonge. On peut apercevoir, dit-on ,
travers la corne, tandis que l'ivoire n'est pas transparent.
Aristote, renchrissant sur ce mensonge, reconnat cette
opinion pour vraie. Les habitants de Telmesse (1) attachent
un sens tous les songes : s'ils ne l'entrevoient pas, ils ac
cusent la faiblesse de leur pntration. Or, quel est l'homme
assez tranger l'humanit pour n'avoir pas reconnu quel
quefois la fidlit de telle ou telle vision? Je veux faire
rougir Epicure, en ne disant qu'un mot des plus connus.
Suivant Hrodote , Astyage, roi des Mdes , vit en songe
un fleuve sortir du sein de Mandane, sa fille, encore
vierge, et inonder toute l'Asie. De mme, dans l'anne qui
suivit le mariage de Mandane, il vit encore une vigne sortie
du mme lieu , ombrager toute l'Asie. Charon de Lamp-
saque rapporta ce fait avant Hrodote. Les devins , qui en
conclurent que son fils tait destin un grand uvre,
ne le tromprent pas. Cyrus, en effet, inonda et opprima
l'Asie. Philippe le Macdonien , avant d'tre pre , avait
vu le sein d'Olympiade , son pouse , ferm par un anneau.
Le sceau tait un lion ; il en avait augur que toute postrit
lui tait interdite , parce que le lion , j'imagine , n'est pre
qu'une fois. Aristodme, ou bien Aristophon , conjecturant
que rien de vide n'est scell , lui annona que c'tait le
prsage d'un fils , et mme d'un grand conqurant. Tous
ceux qui savent ce que fut Alexandre , reconnaissent , dit
Ephore , le lion de l'anneau. Il y a mieux, une femme
d'Himra (2) vit en songe la tyrannie que Denys devait
faire peser sur la Sicile : ainsi le raconte Hraclide. Laodice,
mre de Sleucus, prvit qu'il rgnerait sur l'Asie, avant
de lui avoir donn le jour. C'est Euphorien qui le publia.

(1) Ville de Carie. (2) Ville de Sicile.


92 TERTULLIEN.
Je lis aussi dans Sfrabon que ce fut en vertu d'un songe
que Mithridate s'empara du Pont. J'apprends de Callis-
thne que l'Illyrien Balaris tendit sa domination depuis
les Molosses jusqu' la Macdoine, la suite d'un songe.
Les Romains, eux aussi , connurent la vrit des songes.
Un songe avait montr Cicron , dans un jeune enfant
que n'environnait aucun honneur , qui n'tait encore que
Jules Octave , et inconnu lui-mme , le restaurateur
de l'empire, et le futur Auguste qui apaiserait les tem
ptes civiles. Ce songe est consign dans la vie de Vitel-
lius (1).
Mais le songe , ne se bornant point prdire l'lvation
et la puissance, annonce encore les prils et les catas
trophes. Ainsi , Auguste , malade la journe de Philippes ,
chappa au poignard de Brutus et de Cassius, et ensuite
un danger encore plus imminent , en abandonnant sa
tente , sur une vision d'Artorius (2).
Ainsi la fille de Polycrate, de Samos, l'ayant vu en
songe, baign par Jupiter, et parfum par le soleil, pr
vit qu'il prirait sur la croix. Le sommeil rvle encore
les honneurs et les talents ; il dcouvre les remdes ; il
dnonce les vols ; il indique les trsors. La nourrice de
Cicron augura sa grandeur future , mme ds son ber
ceau. Le cygne qui s'envole du sein de Socrate, en char
mant l'oreille des hommes , c'est Platon , son disciple.
L'athlte Clonyme est guri pendant son sommeil par
Achille. Sophocle le tragique retrouve dans un songe

(1) Sutone. Plutarque , Vie de Cicron. Cicron , dans sa lettre


Octave.
(2) Voye} Plutarque , Vie de Brutus. Sutone , Vie de Csar. Lactance
raconte aussi le fait : Illud , inquit, somnium non fuit minoris admirationis ,
quo Csar Augustus dicitur esse servants. Nam cum bello civili Brutiano im-
pticitus , gravi morbo abstinere preelio staluisset , medico ejus Artorio Mi-
nerv species observala est, monens ne propter corporis imbecillitatem
castris se continent Csar. Itaque in aciem lectic perlants est et eadem die
castra Bruto capta sunt.
TERTULLIEN. 93
la couronne d'or qui avait t drobe la citadelle d'A
thnes. L'acteur tragique Noptolme, averti en songe
par Ajax lui-mme, sauve de la destruction le tombeau
de ce guerrier , sur le rivage de Rhte , devant Troies ;
et, en relevant ces pierres qui tombaient en ruines, il
revient charg d'or. Que de commentateurs, que d'his
toriens pour affirmer cette circonstance! Artmon, An-
tiphon , Straton , Philochorus , Epicharme , Srapion ,
Cratippe, Denys de Rhodes, Hermippe, toute la littra
ture du sicle. Seulement , je rirai ou jamais de celui qui
a cru pouvoir nous persuader que Saturne est le premier
qui ait rv , moins qu'Aristote aussi ne soit le premier
qui ait vcu. Pardonnez-moi de rire. Au reste, Epicharme,
avec Philochorus l'Athnien , assigne aux songes le premier
rang entre toutes les divinations. L'univers, en effet, est
rempli d'oracles de cette nature, tels que celui d'Amphia-
ras Orope, d'Amphiloque Malle , de Sarpdon dans
la Troade, de Trophonius dans la Botie, de Mopsus en
Sicile , d'Hermione en Macdoine , de Pasipha en Laconie.
Hermippe de Bryte te racontera avec satit, dans cinq
volumes, tous les autres oracles, avec leurs origines , leurs
rites, leurs historiens, et ensuite toute l'histoire des songes.
Mais les stociens aiment mieux dire que Dieu , veillant sur
l'humanit , qui est son uvre , outre le secours des arts et
des sciences divinatoires, nous donna aussi les songes
comme l'assistance particulire d'un. oracle naturel.
Voil sur les songes la vrit telle que nous devons la
consigner nous aussi , et avec son interprtation. Quant
aux autres oracles o il n'est pas question de sommeil ,
qu'en dirons-nous , sinon qu'il faut les attribuer la four
berie dmoniaque de ces esprits qui habitaient alors dans
ces hommes eux-mmes ou qui ressuscitrent leurs m
moires, pour tablir le thtre de leur malice, se donnant
l encore pour des dieux, et trompant dessein les hommes
par leurs remdes , par leurs avertissements , par leurs
prdictions , bienfaits qui tuent en secourant , puisqu'ils
TERTULLIEN.
n'ont d'autre but en secourant que de dtourner l'esprit
de la recherche du Dieu vritable , en lui insinuant un
dieu mensonger? Consquemment leur puissance n'est
ni contenue ni circonscrite dans les murailles d'un sanc
tuaire. Elle se rpand au-dehors , circule et l , et par
intervalles elle est libre, afin que personne ne doute que
les maisons elles-mmes sont aux dmons , et qu'ils assi
gent les hommes de leurs illusions , non-seulement dans
les temples , mais jusque dans les lieux les plus secrets.
XLVII. Nous dclarons donc que les songes nous sont
envoys la plupart du temps par les dmons, quoique
vrais et secourables parfois , mais toujours avec le but
que nous avons signal , le mensonge et la fourberie ;
plus forte raison quand ils sont vains , trompeurs et ob
scurs, pleins d'illusions et impudiques. Faut-il nous ton
ner que les images appartiennent aux mmes matres que
les choses? Mais au Dieu qui a promis que son esprit
se rpandrait sur toute chair, et que ses serviteurs et
ses servantes prophtiseraient et auraient des visions ,
il faut attribuer les songes qui seront conformes sa grce ,
tous ceux qui sont honntes, vertueux , prophtiques, r
vlateurs , difiants , sous forme d'appel , dont la largesse
a coutume de couler jusque sur les profanes , parce que
Dieu distribue galement aux justes et aux injustes ses
roses et ses soleils. En effet , Nabuchodonosor n'a-t-il
pas un songe qui lui est envoy par Dieu? La plupart
des hommes n'apprennent-ils pas connatre Dieu par
des visions? Ainsi , de mme que la misricorde de Dieu
se rpand sur les paens , de mme , les saints sont expo
ss la tentation de l'esprit mauvais qui ne les quitte ja
mais, profitant de leur sommeil pour se glisser en eux,
s'il ne peut y parvenir pendant qu'ils veillent.
La troisime espce de songes se composera de ceux
que l'ame semble se crer elle-mme par le souvenir de
ce qui l'a frappe. Or, puisque l'ame ne peut rver son
gr , car ainsi le pense Epicharme , comment sera-t-elle
TERTULLIEN. 95
cause pour elle-mme de quelque vision? Faut-il aban
donner cette catgorie une action naturelle , en rser
vant l'ame , mme en extase , la facult de reproduire
ce qui l'a branle ?
Mais les songes qui paratront ne provenir ni de Dieu ,
ni du dmon , ni de l'ame , sans pouvoir tre attendus ,
ni expliqus, ni rapports, il faut les attribuer propre
ment l'extase et ses proprits.
XLVIII. On assure que les songes les plus certains et
les plus raisonnables sont ceux qui surviennent vers la
fin deJa nuit, parce qu'alors la vigueur de l'ame se d
gage , et que le sommeil se retire. Quant aux saisons de
l'anne, c'est au printemps qu'ils sont plus paisibles; la
raison en est que l't relche les aines; l'hiver les en
durcit en quelque faon; l'automne, qui d'ailleurs met
en pril la sant , les amollit par le suc de ses fruits. Il
en est de mme de la position du corps pendant le som
meil. II ne faut dormir ni sur le dos, ni sur le ct droit ,
ni l'intrieur du corps renvers , parce que le lieu des
sens est troubl quand les cavits de la poitrine sont d
ranges, et que la compression du foie met l'esprit la
gne. Mais ce sont l , j'imagine , d'ingnieuses conjec
tures plutt que des preuves certaines, quoique Platon en
soit l'auteur. Peut-tre mme ces circonstances provien
nent-elles du hasard. Autrement , les songes arriveront
volont , si on peut les diriger. Car il s'agit d'examiner
en ce moment les rgles que l'opinion d'une part, la su
perstition de l'autre, prescrivent pour les songes au sujet
des aliments qu'il faut prendre ou viter. Il y a supersti
tion , lorsque l jene est ordonn ceux qui doivent
consulter l'oracle, afin que l'abstinence amne la puret :
il y a simple opinion , lorsque les disciples de Pythagore re
jettent la fve pour le mme but, parce que c'est un aliment
lourd et indigeste. Mais les trois frres , compagnons de
Daniel , qui se contentrent de lgumes pour ne pas se
souiller par les viandes , places sur la table du roi , m
96 TERTULLIEN.
ritrent surtout de Dieu la faveur et l'interprtation des
songes. Pour moi , j'ignore si je suis le seul , mais le
jene me fait rver si bien , que je ne m'aperois pas avoir
rv.
Quoi donc ! me diras-tu , la sobrit est-elle indif
frente sur ce point ?
Loin de l ; elle est aussi ncessaire l-dessus que
partout ailleurs : si elle profite la superstition , plus
forte raison la religion. Les dmons l'exigent de leurs
rveurs , pour qu'elle serve d'introduction leur divinit,
parce qu'ils savent qu'elle est familire Dieu. D'ailleurs
Daniel ne s'est-il pas priv d'aliments pendant l'espace de
trois semaines? Mais dans quel but? afin de se concilier
Dieu par l'exercice de la mortification , et non pour attirer
l'intelligence et la sagesse sur son ame qui aspirait rver,
comme si la rvlation devait s'obtenir autrement que par
l'extase. Ainsi la sobrit ne servira point faire natre
l'extase , mais elle sera comme la recommandation de l'ex
tase pour qu'elle s'accomplisse en Dieu.
XL1X. Les enfants ne rvent pas, dit-on, puisque toutes
les facults de leur ame sont encore comme ensevelies,
cause de la faiblesse de leur ge. Que ceux qui le pensent
remarquent leurs soubresauts , leurs signes et leurs sou
rires pendant leur sommeil, afin de se convaincre par
les faits que les mouvements de l'ame qui sommeille cla
tent facilement la surface , travers la dlicatesse de la
chair. On veut que les Atlantes, peuple de la Lvbie , dor
ment d'un sommeil dont ils ne se souviennent pas ; on en
conclut la stupeur de l'ame. Or, ou la renomme, qui sou
vent calomnie les barbares , a tromp Hrodote ; ou bien
une grande multitude de dmons de cette nature rgne
dans cette contre. S'il est vrai qu'Aristote parle d'un cer
tain hros de Sardaigne , qui privait de visions ceux qui
dormaient dans son temple , il en rsulte qu'il est la fan
taisie des dmons de chasser ou d'amener les songes, si bien
que les songes tardifs de Nron et l'absence merveilleuse de
TERTULLIEN. 97
songes chez Thrasimde partent de la mme source. Mais
nous, nous faisons remonter les songes Dieu. Pourquoi
donc les Atlantes n'auraient-ils pas aussi des songes en
voys par Dieu , ne ft-ce que par cette raison , qu'il n'y a
pas de nation trangre Dieu , puisque l'Evangile brille
sur toute la terre et jusqu'aux extrmits du monde ?
La renomme a-t-elle donc menti Aristote , ou bien les
dmons disposent-ils encore des songes , loin de nous ima
giner qu'aucune nature d'ame soit exempte de songes?
L. En voil suffisamment sur l'image de la mort , c'est-
-dire sur le sommeil ; suffisamment aussi sur les opra
tions du sommeil , c'est--dire sur les songes. Abordons
maintenant la cause de notre sortie de ce monde , ou , en
d'autres termes , parlons de la mort , parce qu'il ne faut
pas la passer sous silence, quoiqu'elle soit le terme de
toutes les discussions. Nous dclarons par la bouche du
genre humain tout entier que la mort est la dette de la
nature. Tel est le dcret prononc par Dieu , tel est le pacte
sign par tout ce qui nat , afin de rfuter par l non-seu
lement l'extravagance d'Epicure, quand il nie que nous
ayons rien de commun avec cette dette , mais encore de
couvrir d'ignominie la dmence de l'hrtique Mnandre
le Samaritain , qui assure que la mort , loin d'avoir quelque
chose dmler avec ses disciples, ne les atteint mme pas.
En effet , ajoute-t-il , j'ai t dlgu par la suprme et
mystrieuse puissance , pour que les hommes revtus de
mon baptme soient mis sur le champ en possession de
l'immortalit, de l'incorruptibilit et de la rsurrection.
Nous lisons , il est vrai , qu'il existe un grand nombre
d'eaux merveilleuses. La source vineuse de Lynceste en
gendre l'ivresse ; la fontaine dmoniaque de Colophon pro
duit la fureur; le poison de Nonacris, en Arcadie, tua
Alexandre ; il y eut aussi en Jude , avant le Christ , un lac
mdicinal. Le pote nous raconte que le marais du Styx
dtruit la mort. Mais Thtys cependant pleura son fils.
Ainsi , quand mme Mnandre plongerait les siens dans le.
tom. n.
TERTULLIEN.
Styx , il n'en faudrait pas mourir pour arriver au Styx ;
car c'est dans les enfers qu'on place le Styx. Quelle est donc
et o se trouve cette eau d'une vertu merveilleuse dont
Jean-Baptiste ne fit jamais usage, et que le Christ lui-
mme n'enseigna point ses disciples? Quel est ce baptme
de Mnandre? Il est magique, sans doute. Mais pourquoi
est-il si rare , si mystrieux , et destin si peu d'hommes ?
La raret d'un sacrement auquel est attach tant de scu
rit et de certitude , qu'il dispense mme de mourir pour
Dieu , me devient suspecte , puisqu'au contraire toutes les
nations gravissent dj la montagne du Seigneur et le
temple du Dieu de Jacob, qui rclame par la voie du mar
tyre la mort qu'il a exige de son Christ lui-mme. Per
sonne n'accordera sans doute la magie la vertu d'affran
chir de la mort , ou de rendre la vigne une nouvelle vie
en renouvelant son ge. Mde elle-mme ne l'a pas pu
pour un homme, quoiqu'elle l'ait pu pour un animal.
Enoch et Elie furent enlevs la terre : rien de leur corps
ne fut retrouv , parce que leur mort a t diffre : d'ail
leurs ils sont tenus l'cart pour mourir, destins teindre
dans leur sang les fureurs de l'Antechrist. Jean est mort
aussi , Jean qui , on l'esprait vainement , devait nous res
ter jusqu' l'avnement du Christ. En effet, la plupart des
hrsies s'emparent de nos exemples, empruntant ainsi
leurs arguments une religion qu'ils attaquent. Enfin je
ne veux que cette preuve abrge : O sont ceux que
Mnandre a baptiss lui-mme ? ceux qu'il a plongs dans
son Styx? Qu'ils approchent, qu'ils se montrent devant
nous , ces aptres ternels ! que mon Thomas les voie ,
qu'il les entende , qu'il les touche ; et il est convaincu.
LI. L'uvre de la mort est assez connue ; elle spare
l'ame d'avec le corps , mais pour laisser l'ame cette im
mortalit que plusieurs, faute d'tre instruits par Dieu,
dfendent faiblement. Telle est mme l'indigence de leurs
raisonnements, qu'ils veulent nous persuader que cer
taines ames demeurent attaches au corps , mme aprs la
TERTULLIEN. 99
mort. C'est dans ce sens que Platon, quoiqu'il envoie im
mdiatement au ciel les ames qu'il lui plat , nous parle
nanmoins, dans sa Rpublique (1), du cadavre d'un
homme laiss sans spulture , mais qui se conserva long
temps sans se corrompre , parce que l'ame ne l'avait pas
abandonn. C'est dans ce sens que Dmocrite remarque
que les ongles et les cheveux croissent pendant quelque
temps dans le tombeau. Or, la qualit de l'air peut avoir
arrt la dissolution de ce corps. En effet, ne se peut-il
pas qu'un air plus brlant , qu'un sol plus imprgn de
sel, que la substance du corps elle-mme, plus dessche ,
enfin que le genre de mort , eussent enlev d'avance la
corruption tous ses lments ? Quant aux ongles , comme
ils sont l'origine des nerfs , il ne faut pas s'tonner que ,
dans la rsolution et l'allongement des nerfs , ils s'allongent
eux-mmes, et paraissent s'tendre de plus en plus
mesure que la chair s'affaiblit. Les cheveux sont aliments
aussi par la cervelle, qui doit son rempart secret de
rsister plus long -temps. D'ailleurs, chez les vivants
eux-mmes , la chevelure abonde ou disparat suivant l'a
bondance de la cervelle. Tu as le tmoignage des m
decins.
Il y a plus. Il est certain qu'il ne demeure pas la
moindre parcelle de l'ame dans le corps, condamn lui-
mme disparatre un jour, aussitt que le temps aura
dtruit tout le thtre de ce corps. Voil pourquoi quel
ques-uns ne veulent pas qu'on lui rende les honneurs
funbres par le feu , afin d'pagner le superflu de l'ame.
Mais cette pit a son principe dans une autre cause qui ,
loin de mnager les restes de l'ame , a en horreur cette
cruaut, mme l'gard du corps lui seul, parce que ce
corps humain n'a pas mrit la barbarie de ce supplice.
D'ailleurs, l'ame tant indivisible, puisqu'elle est im
mortelle , nous oblige croire que la mort est indivisible ,

(1) Liv. 10.


Bibliothque des Fontaines
BP 205
60501 CHANTILLY Cedt
T:. (16) 44.57.24.60
100 TERTULLIEN.
survenant indivisiblement pour l'ame, non pas en tant
qu'immortelle, mais en tant qu'indivisible. Or, la mort
se divisera si l'ame se divise aussi, le superflu de l'ame
devant mourir un jour : ainsi une portion de la mort de
meurera avec une portion de l'ame. Qu'il existe des ves
tiges de cette opinion , je ne l'ignore pas. Je l'ai appris
par l'exemple d'un des miens. J'ai connu une femme , ne
de parents chrtiens , morte dans la fleur de l'ge et de la
beaut, peu de temps aprs un mariage unique. Elle
s'tait endormie dans la paix du Seigneur. Avant que l'on
procdt sa spulture , au moment o le prtre pronon
ait les prires , au premier souffle de l'oraison , elle carta
les mains de sa poitrine , les croisa dans l'attitude d'une
suppliante , et ne les laissa retomber leur place qu'aprs
que les prires eurent t acheves.
Il court chez les ntres un autre rcit. On veut que
dans un cimetire un corps se soit retir pour cder l'es
pace un autre corps que l'on plaait auprs de lui. Si on
raconte quelque chose de semblable chez les paens , c'est
que Dieu dploie partout les signes de sa puissance pour
servir
gers. J'aime
de consolation
mieux attribuer
aux siens
cette
, demerveille
tmoignage
Dieu
aux qu'aux
tran-'

restes de l'ame, qui, s'ils existaient, auraient remu aussi


leurs autres membres, et n'eussent-ils remu que leurs
mains, ce n'et pas t pour prier. Quant ce corps, non-
seulement il et cd la place son frre , mais il se ft
port secours lui-mme, en changeant de situation. De
quelque part que procdent ces choses , il est certain qu'il
faut les mettre sur le compte du prodige et du phnomne ,
plutt que d'y voir le cours rgulier de la nature. Si la
mort n'arrive pas toute entire et d'une seule fois, elle
n'existe pas. S'il reste une parcelle de l'ame , c'est la vie :
la mort ne se mlera pas plus la vie que la nuit au
jour.
LU. Cette uvre de la mort , en d'autres termes la s
paration du corps et de l'ame , sans vouloir parler ici de

x*beD vjjithako roaoo


TERTULLIEN. ' 101
la fin , naturelle ou fortuite , a t divise en deux cat
gories par la volont de l'homme, l'ordinaire et l'extraor
dinaire. Il attribue l'ordinaire la nature : c'est toute
mort paisible. Quant l'extraordinaire , il la juge en
dehors de la nature ; c'est toute mort violente. Pour nous ,
qui connaissons les origines de l'homme, nous posons
hardiment en principe que l'homme n'tait pas n mor
tel, mais qu'il l'est devenu par une faute, qui mme
n'tait pas inhrente sa nature. Toutefois on usurpe
volontiers le nom de nature dans des choses qui semblent
s'tre attaches accidentellement l'ame , depuis sa nais
sance. Car si l'homme avait t cr directement pour la
mort, alors on pourrait imputer la mort la nature. Or,
qu'il n'ait pas t cr pour la mort , la preuve en est dans
la loi elle-mme qui tient suspendue sur sa tte une me
nace conditionnelle , et abandonne la libert de l'homme
l'vnement de la mort. Enfin, s'il n'avait pas pch, il
ne serait jamais mort. N'appelons donc pas nature ce qui
survient en vertu d'un choix qui a t offert, acte de vo
lont et non pas de ncessit , l'institution en fait foi.
Consquemment , quoique la mort ait mille formes di
verses , de mme que la nature des causes est varie , nous
ne connaissons aucune manire de finir assez douce pour
qu'elle ne soit pas amene par la force. Cette loi elle-
mme qui opre la mort , toute simple qu'elle est , est une
force. Quoi donc de plus puissant que cette cause qui in
terrompt une si grande socit du corps et de l'ame , et
arrache l'une l'autre deux substances surs qui n'en
formaient qu'une depuis la conception ? en effet , que l'on
exhale l'esprit dans un transport de joie , comme le Spar
tiate Chilon , embrassant son fils vainqueur Olympie ;
que l'on meure de gloire , comme l'Athnien Clidme ,
pendant que les histrions avouent sa supriorit en lui
offrant une couronne d'or ; ou dans un songe , comme
Platon ; ou dans un accs de rire , comme Crassus , une
mort qui surprend par une voie trangre , qui chasse
102 TERTULUEN.
l'ame par ce qui la flatte , qui apporte le trpas au moment
o il est plus doux de vivre, dans l'allgresse, dans les
honneurs , dans le repos , dans le plaisir , une pareille
mort n'en est que beaucoup plus violente. Pareille est la
force qui pousse les vaisseaux, lorsque, loin des cueils
de Caphar, sans tre battus par la tempte, sans tre
briss par les vagues, pousss par des brises favorables,
glissant sur la mer au milieu des chants de l'quipage ,
saisis tout coup d'un dchirement intrieur , ils dispa
raissent avec toute leur scurit. Il en est ainsi des nau
frages de la vie, mme lorsque la mort arrive paisible
ment. Que le navire de notre corps s'en aille tout entier ,
ou mis en pices , qu'importe , puisque la navigation de
l'ame est arrte?
LIH. Fidle notre plan , nous suivrons l'ame dans le
lieu o elle se rend, une fois nue et dgage de sa d
pouille. Toutefois , il faut achever auparavant ce qui con
cerne ce point , de peur que , s'appuyant sur les diffrents
genres de mort que nous avons annoncs , on n'attende
de nous sur chacun d'eux un examen qu'il faut abandon
ner plutt aux mdecins, juges naturels de tout ce qui
regarde la mort , soit des causes , soit des conditions cor
porelles elles-mmes. Toutefois, pour fortifier encore ici
la preuve de l'immortalit de l'ame , en parlant de la mort ,
je toucherai occasionnellement un mot de cette manire
de finir dans laquelle l'ame s'chappe par degr et de
moment en moment. En effet, prsentant l'aspect d'une
dfaillance progressive , elle se retire en paraissant se
consumer, et par les lenteurs de son dpart fournit l'ide
qu'elle s'anantit. Mais la cause tout entire rside dans
le corps et vient du corps : car ce genre de mort , quel
qu'il soit, est infailliblement la destruction ou des ma
tires , ou des rgions , ou des voies vitales ; des matires ,
telles que le fiel et le sang ; des rgions , telles que le cur
et le foie ; des voies vitales , telles que les veines et les
artres. Ainsi , tandis que tous ces organes sont ravags
TERTULLIEN. 105
dans le corps par un outrage particulier chacun d'eux ,
ncessairement jusqu' la ruine et le dchirement absolus
de la vitalit, c'est--dire des fins, des enceintes, et des
offices naturels , l'ame contrainte de se retirer elle-mme
mesure que ses instruments , ses domiciles et ses espaces
tombent en ruines , semble s'amoindrir aussi , peu prs
comme le conducteur d'un char parat dfaillir quand la
fatigue de ses chevaux trahit ses forces, priv de son
secours, mais non atteint dans sa personne. De mme,
l'esprit animal, qui est le cocher du corps, tombe en
dfaillance , non pas en lui-mme , mais dans son vhicule
qui s'en va en lambeaux , abandonnant son uvre , mais
non sa vigueur , s'allanguissant dans son opration , mais
non dans son essence , ruinant sa constance , mais non sa
substance , parce qu'il cesse de paratre , mais non parce
qu'il cesse d'tre. Ainsi toute mort rapide , semblable
une faulx qui moissonne des ttes, et ouvrant d'un seul
coup l'ame une large porte ; ou bien une force soudaine
qui brise la fois tous les organes de la vie, telle que
l'apoplexie, cette ruine intrieure, n'apportent l'ame
aucun dlai, et ne prolongent pas le supplice de son d
part. Mais l o la mort est lente , l'ame abandonne selon
qu'elle est abandonne. Toutefois elle n'est pas fraction
ne par ce genre de mort , elle est arrache , et , ainsi arra
che , elle laisse croire que sa fin est une portion d'elle-
mme. Or , toute portion n'est pas coupe sur-le-champ ,
parce qu'elle est la dernire , et de ce qu'elle est exigu ,
il ne s'ensuit pas qu'elle prisse .aussitt. Chaque fin cor
respond sa srie , chaque portion se rapporte au principe ,
et les restes qui sont en cohsion avec l'universalit, l'ame
les attend au lieu de les abandonner : de sorte que , j'ose
le dire , la dernire parcelle de la totalit est la totalit ,
parce que, pour tre la plus petite et la dernire, elle
n'appartient pas moins l'ame. De l vient enfin que sou
vent l'ame, au moment mme de son divorce, est plus
puissamment agite , que son intuition est plus lumineuse ,
104 TERTULLIEN,
sa parole plus abondante , parce que , place sur un thtre
plus lev , et libre dans sou action , elle nonce par les
parcelles qui sjournent encore dans la chair ce qu'elle
voit , ce qu'elle entend, ce qu'elle commence connatre.
Si, en effet, Platon compare le corps une prison , l'A
ptre dit qu'il est le temple de Dieu , lorsqu'il est avec
Jsus-Christ. Cependant il n'en est pas moins vrai que le
corps enferme l'ame dans son enceinte , qu'il l'obscurcit ,
qu'il la souille par la lie et le contact de la chair. Voil
pourquoi la lumire ne lui parvient que confuse , et comme
au travers d'un miroir de corne. Mais , il ne faut point en
douter , lorsque par la violence de la mort elle est arrache
la socit de la chair, et purifie par ce dchirement
lui-mme , il est certain qu'elle s'lance de la clture du
corps dans l'immensit , vers sa pure et incorruptible lu
mire. Elle se reconnat aussitt elle-mme dans l'affran
chissement de sa substance , et , rendue sa libert , elle
revient la divinit , comme si elle sortait d'un songe ,
, comme si elle passait des fantmes la ralit. Alors elle
nonce ce qu'elle voit ; alors elle tressaille d'allgresse ou
frmit d'pouvante , selon les apparences de son domicile ,
et d'aprs l'aspect de l'ange charge d'appeler les ames , le
Mercure des potes.
LIV. Nous rpondons enfin cette question : O l'ame
sera-t-elle conduite? La plupart des philosophes qui ta
blissent l'immortalit de l'ame , quoiqu'ils la pervertissent
leur gr , tels que Pythagore , Empdocle , Platon ; et
ceux qui lui accordent une dure de quelque temps de
puis sa sortie jusqu' la conflagration de l'univers, tels
que les stociens , ne placent dans les demeures suprieures
que leurs ames , c'est--dire les ames des sages. Platon , il
est vrai , n'accorde pas indistinctement cette faveur aux
ames des philosophes , mais seulement ceux qui ont cul
tiv la philosophie par l'amour pour les garons. Tant
l'impuret a de privilge , mme parmi les philosophes !
Aussi les ames des sages sont-elles emportes, suivant lui,
TERTULLIEN. 105
dans l'ther ; suivant Arius , dans l'air ; suivant les sto
ciens , dans la lune. Je m'tonne qu'ils abandonnent sur
la terre les ames des ignorants, puisqu'ils affirment qu'elles
sont instruites par des sages bien suprieurs elles. O
sera la contre qui servira d'cole dans une si grande
distance des domiciles ? Comment les disciples se rassem
bleront-elles auprs de leurs matresses, quand elles sont
spares par un intervalle si immense ? D'ailleurs , quoi
servira cette rudition posthume pour des ames que va
dtruire la conflagration universelle? Ils renvoient dans
les enfers toutes les autres ames. Platon, dcrivant les
enfers dans son Phdon , les reprsente comme le sein
de la terre o les ordures du monde se rendent de toute
part , croupissent , exhalent une odeur infecte , et chargent
d'un bourbier d'immondices l'air pais et priv de lumire
qu'on y respire.
LV. Pour nous, nous ne croyons pas que les enfers
soient un souterrain tout nu, ni une sentine recouverte
d'un toit dans quelque partie du monde ; c'est une vaste
tendue dans l'intrieur de la terre, profonde et cache jus
que dans ses entrailles elles-mmes. Nous lisons , en effet ,
que Jsus-Christ passa les trois jours de sa mort dans le
cur de la terre , c'est--dire dans sa cavit secrte , int
rieure , cache sous la terre , enferme dans la terre , et
place sur les abmes infrieurs eux-mmes. Que si, tout
Dieu qu'il tait, le Christ, en sa qualit d'homme nan
moins, mort selon les Ecritures, et enseveli selon les
mmes , se conforma dans les enfers aux lois de la mort
humaine ; que s'il ne monta point au plus haut des deux
avant d'tre descendu dans les parties les plus basses de
la terre , pour se manifester aux patriarches et aux
prophtes, tu as lieu de croire que la rgion des enfers
est place sous terre , et de heurter du coude ceux qui ,
avec un peu trop d'orgueil, s'imaginent que les enfers ne
sont pas dignes de recevoir les ames des fidles , serviteurs
au-dessus du Seigneur, disciples au-dessus du matre,
106 TERTULLIEN.
ddaignant en quelque manire la consolation d'attendre
la rsurrection dans le sein d'Abraham.
Mais , rpondra-t-on , Jsus-Christ est descendu aux
enfers, pour nous en dispenser; d'ailleurs, quelle diffrence
entre les paens et les Chrtiens , si les morts sont enfer
ms dans le mme cachot? Comment F ame monterait-
elle au ciel , lorsque le Christ y sige encore la droite
du Pre ; lorsque l'ordre de Dieu n'a pas t encore en-
tendu par la trompette de l'archange ; lorsque ceux que
l'avnement du Seigneur aura trouvs vivants, n'ont
pas encore pris leur vol pour aller sa rencontre dans
les airs , avec ceux qui , tant morts dans le Christ , res-
susciteront les premiers ? Le ciel ne s'ouvre pour per
sonne tant que la terre est sauve, pour ne pas dire ferme.
Ce n'est qu' la consommation du monde que les royaumes
des cieux largiront leurs portes.
Mais nous dormirons donc dans l'ther avec les beaux
garons de Platon ; ou dans l'air avec Arius ; ou dans les
environs de la lune, avec les Endymions des stociens?
Non , rpondrai-je , mais dans le paradis , o dj
les patriarches et les prophtes, appendices de la rsur
rection du Seigneur , habiteront aprs avoir quitt les en
fers. Et comment la rgion du paradis, place sous l'autel ,
et rvle Jean dans le ravissement de l'esprit, ne lui
montra-t-elle d'autres ames dans son sein que les ames des
martyrs? Comment l'hroque martyre Perptue , dans la
rvlation du paradis au jour de sa passion , n'y aperut-elle
que les compagnons de son martyre , sinon parce que l'pe
flamboyante, qui garde le paradis, n'en ouvre la porte
qu' ceux qui sont morts dans le Christ et non dans Adam ?
La mort nouvelle pour Dieu , la mort extraordinaire pour
le Christ, est reue dans un autre domicile particulier.
Reconnais donc la diffrence qui caractrise la mort d'un
fidle et celle d'un paen ! Si tu succombes pour Dieu ,
comme le Paraclet nous en avertit , non pas dans les lan
gueurs de la fivre , ni sur ta couche funbre , mais dans
TERTULLIEN. 107
la constance du martyre ; si tu portes ta croix. et que tu
suives le Seigneur , ainsi qu'il l'a prescrit , la clef du pa
radis est aussitt le prix de ton sang. Tu as d'ailleurs un
de nos traits , intitul Paradis , o nous tablissons que
toutes les ames sont tenues en rserve dans les lieux bas
de la terre jusqu'au jour du Seigneur.
LVI. Il se rencontre une discussion : Les ames sont-
elles squestres immdiatement aprs leur sortie de la
terre? Quelque cause en retient-elle un bon nombre pen
dant un certain temps ici-bas? Une fois reues dans les
lieux infrieurs , peuvent-elles en sortir leur gr ou sui
tes ordres divins ? Ces opinions ne manquent pas de par
tisans. L'antiquit a cru que ceux qui n'avaient pas reu la
spulture n'taient pas admis dans les enfers avant d'avoir
acquitt leur dette, tmoin Patrocle, qui, dans Homre,
rclame en songe, auprs d'Achille, les honneurs fun
raires , parce qu'il ne pouvait sans eux arriver aux portes
des enfers , attendu que les ames de ceux qui avaient t
ensevelis l'en repoussaient obstinment. Or, outre les droits
de la posie, nous connaissons quel est le respect d'Homre
pour les morts. En effet , -il visa d'autant plus au soin de
la spulture , qu'il en blma davantage le retard comme
injurieux pour les ames, craignant d'ailleurs que quel
qu'un, en gardant chez lui un mort sans lui rendre les
derniers devoirs , ne se prpart ainsi de plus cruelles. tor
tures , par l'normit d'une consolation , nourrie de dou
leur. Il s'est donc propos un double but en nous repr
sentant les gmissements d'une ame sans spulture ; il a
voulu maintenir le respect pour les corps par la promptitude
des funrailles , et temprer l'amertume des chagrins.
D'ailleurs, quelle chimre que de s'imaginer que l'ame at
tende la spulture du corps , comme si elle emportait aux
enfers quelque chose de ces honneurs ! Chimre plus ridi
cule encore que d'imputer l'ame comme un outrage la
privation de spulture, qu'elle devrait accepter comme une
faveur ! N'est-il pas vident que celle qui n'a pas voulu
108 TERTULL1EN.
mourir, aimerait mieux tre trane aux enfers le plus tard
possible? Elle chrira l'hritier inhumain par lequel elle se
repat encore de la lumire ; ou s'il y a certainement quelque
affront tre tardivement prcipit sous la terre , et que la
matire de l'affront soit la privation de la spulture , il est
de la plus criante injustice que l'affront retombe sur celle
qui l'on ne peut imputer ce retard , puisque les proches
seuls en sont coupables.
On dit encore que les ames , prvenues par une mort
prmature, errent a et l parmi nous jusqu' ce qu'elles
aient complt le temps qu'elles auraient vcu ici-bas, si
elles n'taient pas mortes avant cette poque. Or , ou les
temps sont fixs pour chacune, et je ne sache pas que les
temps fixs puissent tre devancs; ou bien si, quoique
fixs, ils sont nanmoins retranchs par la volont de Dieu,
ou par quelque autre puissance, c'est vainement qu'ils sont
retranchs , si on leur donne le temps de s'accomplir ; ou
bien, enfin, s'ils n'ont pas t fixs, il n'y a pas de dette
l o rien n'a t fix.
J'ajouterai de plus : Voil que meurt un enfant , encore
la source des mamelles , par exemple ; ou bien , si vous
le voulez , avant la pubert , avant l'adolescence , mais qui
aurait vcu quatre-vingts ans. Comment admettre que son
ame passe ici-bas les annes qui lui sont dj enleves?
Elle ne peut , en effet , se prter sans le corps aux rvolu
tions du temps, puisque l'ge ne se mesure que par les
corps. Que les ntres , d'ailleurs, se rappellent que les ames
reprendront la rsurrection les mmes corps dans lesquels
elles sont sorties de la vie. Il faut donc attendre et les
mmes dimensions pour les corps , et les mmes ges qui
constituent les dimensions des corps. A quel titre donc
l'ame d'un enfant peut-elle passer ici-bas la priode qui
lui est enleve , pour ressusciter octognaire dans un corps
d'un mois? Ou s'il est ncessaire qu'elle accomplisse ici-
bas les temps qui avaient t dtermins, l'ame par-
courra-t-elle galement ici-bas les vicissitudes de la vie
TERTULLIEN. 109
qui sont chues aux temps , et qui sont galement dter
mines ici-bas? Faudra-t-il qu'elle tudie depuis une en
fance tendue jusqu' l'adolescence ; qu'elle porte les armes
depuis une adolescence prolonge jusqu' la jeunesse;
qu'elle exerce les magistratures depuis une jeunesse me
sure jusqu' la vieillesse? Faudra-t-il qu'elle prte
usure , qu'elle fatigue un champ , qu'elle navigue , qu'elle
plaide , qu'elle pouse , qu'elle travaille , qu'elle subisse
la maladie et toutes les joies ou toutes les tristesses qui lui
taient rserves avec ces temps? Mais comment satisfaire
toutes ces vicissitudes sans le corps ? La vie sans la vie ?
Les temps seront vides ; il s'agit simplement de les
parcourir.
Et quoi donc empche qu'ils ne s'achvent dans les
lieux bas de la terre , puisque les temps n'y sont pas non
plus employs ? Consquemment , nous soutenons que
l'ame , quelque ge qu'elle se retire , y persvre immua
blement jusqu'au jour o lui est promis cet tat parfait ,
qui lui assurera la plnitude de la nature anglique. Il en
rsulte que les ames que l'on estime arraches par la force,
et surtout par la cruaut des supplices, tels que la croix, la
hache , le glaive et la bte froce , ne seront pas exemptes
des enfers , pas plus que ces morts violentes , dcernes par
la justice humaine, lorsqu'elle rprime la violence.
Voil pourquoi , me dira-t-on , les ames perverses se
ront bannies des enfers.
Ici , je te contrains de choisir. Ou les enfers sont bons , ou
ils sont mauvais. Veux-tu qu'ils soient mauvais? ds-lors il
faut y prcipiter les ames criminelles. Sont-ils bons? pour
quoi juges-tu qu'ils soient indignes de recevoir momentan
ment les ames, enleves avant le temps et avant le mariage,
pures et innocentes encore , en vertu de leurs annes ?
LVH. Ou il est trs-bon que les ames soient retenues
ici-bas , par rapport aux Ahores (1 ) ; ou cette dtention est

(1) Ahores, moissonnes avant l'heure. A ngat. pot, a;, heure.


HO TERTULUEN.
trs-mauvaise par rapport aux Biothanates (1), pour me
servir ici des mmes termes qu'emploie la magie qui a in
vent ces opinions, Hostane, Typhon, Dardanus, Dami-
gron , Nectabis et Brnice. Il existe un livre bien connu
qui se fait fort de rappeler du sjour des enfers, mme les
ames qui se sont endormies un ge lgitime; mme celles
qui ont pass par une mort vertueuse ; mme celles qui
ont reu incontinent les honneurs de la spulture. Com
ment donc appellerons-nous la magie ? Comme l'appellent
presque tous : Une imposture.
Mais les Chrtiens sont les seuls qui pntrent la raison
de cette imposture ; nous qui connaissons les puissances
spirituelles du mal , non par une secrte complicit avec
elles, mais par une science qui les hait; nous qui, au
lieu de les attirer par des oprations invitantes, les trai
tons avec une fiert qui les subjugue ; science de la magie ,
flau multiple de l'intelligence humaine , artisan de toutes
les erreurs , ruine non moins fatale au salut qu' l'ame ,
seconde idoltrie , enfin , dans laquelle les dmons contre
font les morts, de mme que, dans la premire, ils contre
font la divinit. En peut-il tre autrement , puisque les
dieux sont des morts ? Voil pourquoi on invoque les
Ahores et les Biothanates , d'aprs cet argument de la
foi , que vraisemblablement ces ames sont les plus puis
santes en fait de violences et d'outrages , puisque victimes
d'une fin cruelle et prmature, elles doivent avoir soif de
reprsailles. Mais ce sont les dmons qui agissent sous le
voile de ces ames , et les dmons surtout qui rsidaient en
elles pendant qu'elles vivaient, et qui les brisrent par
ces catastrophes violentes. Enfin, nous avons insinu que
tout homme, ou peu prs, avait son dmon ; et il est connu
la plupart, que les morts prmatures et cruelles, que l'on
met sur le compte du hasard , sont l'uvre des dmons.

(1) Biothanates, ceux qui sont morts violemment, fi, {, force;


Savido, mort.
TERTULL1EN. 111
Cette imposture de l'esprit mauvais qui se cache sous la
personne des morts , nous la prouvons encore , si je ne me
trompe , par les faits eux-mmes , lorsque , dans les exor-
cismes , il se donne tantt pour un homme de ses parents ,
tantt pour un gladiateur , tantt pour un criminel con
damn aux btes , de mme qu'ailleurs pour un dieu ,
n'ayant d'autre soin que d'touffer la vrit que nous pr
chons , de peur que nous ne croyions trop aisment que
toutes les ames se rendent aux lieux bas de la terre , afin
d'branler la foi au jugement et la rsurrection. Et ce
pendant ce dmon , aprs avoir essay de circonvenir les
spectateurs , vaincu par l'insistance de la grce divine ,
confesse malgr lui la vrit. De mme dans cette autre
espce de magie qui passe pour arracher aux enfers et
montrer aux regards les ames qui reposent dj , l'impos
ture provient de la mme puissance : elle cre un fantme
et lui adapte un corps. Il lui en cote peu de tromper les
yeux extrieurs de celui dont il lui est trs-facile d'aveu
gler l'intelligence. D'ailleurs Pharaon et les Egyptiens
voyaient des corps , serpents ns de la verge des magiciens ;
mais la vrit de Mose dvora le mensonge. Les magiciens
Simon et Elymas oprrent aussi beaucoup de prodiges
contre les Aptres : mais la plaie de leur ccit ne fut pas
un prestige. Que l'esprit immonde contrefasse la vrit ,
qu'y-a-t-il l de nouveau ? Voil qu'aujourd'hui les hr
tiques du mme Simon accordent leur art une si grande
confiance , qu'ils s'engagent voquer des enfers les ames '
des prophtes eux-mmes. Et je ne doute pas qu'ils ne le
puissent par le mensonge; car l'esprit pythonique a t
assez fort autrefois pour imiter l'aine de Samuel , quand
Sal, aprs avoir interrog Dieu, consulta les morts. Loin
de nous , d'ailleurs, de croire que l'ame d'un saint , encore
moins d'un prophte , ait t arrache par le dmon , nous
qui savons que Satan lui-mme se transfigure parfois en
ange de lumire , plus forte raison en homme de lu
mire , et qu'il doit tablir sa divinit la fin des temps , et
112 TERTULLIEN.
oprer des signes prodigieux capables d'branler les lus ,
s'il est possible. A-t-il hsit peut-tre dclarer , et cela
Sal lui-mme dans lequel il habitait dj , qu'il tait le
prophte de Dieu? Qu'il y en ait eu un autre qui produisait
le fantme , un autre qui le contemplait , ne l'imagine pas :
c'tait le mme esprit qui reprsentait frauduleusement et
dans la fausse prophtesse et dans l'apostat , ce qu'il avait
fait croire, l'esprit par lequel le trsor de Sal tait l o
tait son cur, c'est--dire l o n'tait pas Dieu. Il a
donc vu par celui qui lui avait persuad qu'il verrait , parce
qu'il a cru celui par qui il a vu.
Mais on nous oppose les images nocturnes. Ce n'est
pas en vain , nous dit-on , que les morts se sont montrs , et
cela plus d'une fois. Les Nasamons, ainsi que l'crivent
Hraclide , Nymphore ou Hrodote , consultent des oracles
domestiques en sjournant auprs du tombeau de leurs
parents. Nicandre affirme que les Celtes passent la nuit ,
pour la mme raison , devant les monuments des hros.
Les morts ne se prsentent pas en songe devant nos
yeux plus rellement que les vivants ; mais il en est des
morts comme des vivants , et en gnral de tout ce qui se
voit. En effet, les choses sont vritables, non parce qu'elles
se voient , mais parce qu'elles s'accomplissent. Il faut juger
de la fidlit des songes par l'effet et non par la vue. Que
les enfers ne s'ouvrent aucune ame , le Seigneur , sous le
nom d'Abraham , le confirme suffisamment par cet ar
gument du pauvre qui repose et du riche qui gmit. Non ,
personne ne peut sortir pour annoncer ce qui se passe
dans les enfers ; chose qui aurait pu tre permise alors ce
pendant, pour que l'on crt Mose et aux prophtes.
Quoique la vertu de Dieu ait rappel quelques ames dans
leur corps pour attester ses droits, ce n'est pas une raison
pour qu'il y ait communaut entre la foi , l'audace des ma
giciens , l'imposture des songes , et les licences des potes.
Loin de l ! Dans les exemples de rsurrection , lorsque
la vertu de Dieu rend les ames leur corps, soit par ses
TERTULLIEN. 113
prophtes , soit par son Christ , soit par ses Aptres , cette
ralit solide, palpable, surabondante, tablit d'avance
que telle est la forme que revt la vrit , de sorte qu'il faut
regarder comme de vains prestiges toute apparition de
morts incorporelle.
LVIII. Toutes les ames descendent donc aux enfers, di
ras-tu? Que tu le veuilles ou que tu ne le veuilles pas , ils
renferment des supplices et des rafrachissements transi
toires : tu as , pour t'en convaincre , le pauvre et le riche.
Et puisque j'ai renvoy cette partie je ne sais quoi , il est
temps d'acquitter ma promesse en achevant. Pourquoi ,
en effet , ne penserais-tu pas que l'ame soit momentan
ment punie et rcompense dans les lieux infrieurs, en at
tendant le double jugement auquel elle prlude par une
sorte d'apprentissage et de candidature? Parce que, r
ponds-tu , l'opration du jugement divin doit demeurer
entire , sans admettre aucune anticipation sur la sentence ;
ensuite , parce qu'il faut attendre le rtablissement de la
chair, qui, participante des uvres, doit participer aux
rtributions. Que se passera-t-il donc dans cet intervalle?
Dormirons-nous? Mais les ames ne dorment pas, mme
chez les vivants : aux corps le sommeil , puisque la mort
est aussi pour eux , avec le sommeil son miroir ! Veux-tu
donc qu'il ne se fasse rien l o est emporte l'humanit
tout entire ; l o toute esprance est tenue en dpt ?
Crois-tu que le jugement soit anticip ou commenc, pr
cipit ou excut ? D'ailleurs ne serait-ce pas une flagrante
iniquit , mme dans les enfers , que le pcheur y ft en
core bien trait et l'homme vertueux pas encore? Quoi!
la mort , ton avis , est-elle suivie d'un ajournement qui
se joue d'une esprance confuse et d'une attente incer
taine , ou bien amne-t-elle un interrogatoire et un juge
ment prparatoire plein d'pouvante ?
D'ailleurs l'ame attend-elle constamment le corps pour
s'attrister ou se rjouir? Ne suffit-elle pas de son propre
fonds l'une et l'autre de ces sensations? Combien de.
iom. n, 8
tut I t TERTULLIEN.
r'.l. ri.IE
fois l'ame seule , sans que le corps en soit atteint , estn
dchire par un ressentiment , une colre , un ennui, qui
la plupart du temps lui est inconnu? De mme combien
de fois, dans l'affliction du corps, se cherche -t- elle une
joie furtive , et se spare-t-elle en ce moment de l'impor
tune socit du corps? Je me trompe, ou bien , seule, elle
a coutume de se glorifier des tortures du corps. Regarde
l'ame de Mutius , lorsqu'elle dtruit sa main droite dans
les flammes. Regarde l'ame de Znon , lorsque les sup
plices de Denys la laissent indiffrente. Les morsures des
btes froces sont les joyaux de la jeunesse , comme dans
Cyrus , les cicatrices de l'ours. Tant il est vrai que l'ame ,
jusque dans les enfers , sait s'attrister et se rjouir sans la
chair, parce qu'elle s'attriste, son gr , dans une chair
qui ne souffre pas , et se rjouit , a son gr , dans une chair
qui souffre. Si elle le peut , en vertu de sa libert , pendant
la vie , combien plus forte raison , en vertu du jugement
de Dieu , aprs la mort !
Il y a mieux. L'ame n'excute pas toutes ses uvres par
le ministre de la chair; car la vindicte divine poursuit la
pense toute seule et la simple volont : Quiconque re-
garde avec convoitise a commis l'adultre dans son
cur. C'est pour cela qu'il est donc trs -convenable
que l'ame , sans attendre la chair , soit punie de ce qu'elle
a commis sans le concours de la chair. De mme elle sera.
rcompense , sans la chair , des penses compatissantes et
misricordieuses, pour lesquelles elle n'a pas eu besoin de
l'assistance de la chair. Que dire maintenant, si, mme
dans les choses charnelles , elle est la premire qui conoit ,
dispose , ordonne , encourage? Et, si quelquefois elle agit
Igr elle , toutefois elle excute toujours la premire ce
qu'elle effectuera par le corps. Enfin ja jamais la conseil
ne sera postrieure au fait : par consquent, il convient
aussi ce point de vue , que la substance qui la premire a
mrit la rcompense la gote lamontre premire.
l'Evangile,
En un motnous,
TERTULLIEN.
entendons les enfers, puisque par cette dette, qu'il faut
acquitter jusqu' la dernire obole , nous comprenons
qu'il est ncessaire de se purifier dans ces lieux mme des
fautes les plus lgres , dans l'intervalle de la rsurrection ,
personne ne doutera que l'ame ne reoive dj quelque
rtribution dans les enfers , sans prjudice de la plnitude
de la rsurrection , o elle sera rcompense aussi dans sa
chair. Le Paraclet a insist frquemment sur ce point pour
quiconque admet ses discours d'aprs la connaissance des
grces qu'il a promises.
Ayant combattu , d'aprs les principes de la foi , ainsi
que je l'imagine , toutes les opinions humaines au sujet de
l'ame, nous croyons avoir satisfait seulement une cu
riosit lgitime et ncessaire. Quant la curiosit exorbi
tante et oiseuse, la science lui fera d'autant plus dfaut,
qu'elle poussera plus loin ses investigations.
TMOIGNAGE DE L'AME.

1. Il faut de longues investigations, une grande m


moire et de pnibles tudes pour emprunter aux crits les
plus renomms des philosophes , des potes, ou des matres
de la science et de la sagesse profane , des tmoignages qui
dposent en faveur de la vrit chrtienne , afin que ses
antagonistes et ses perscuteurs soient convaincus, par
leurs propres aveux, de contradiction vis--vis d'eux-
mmes et d'injustice envers nous. Dj plusieurs, inter
rogeant parmi nous les monuments de la littrature an
tique , et embrassant par la mmoire ces documents , ont
adress aux Gentils des traits , o remontant l'origine
de l'idoltrie et interprtant ses traditions et ses maximes ,
ils ont pu faire comprendre que notre Religion n'a rien
de si trange ni de si monstrueux , et que dans les super
stitions qu'elle rpudie comme dans les vrits qu'elle
admet , elle a pour elle le patronage des lettres communes
et publiques. Mais l'incrdulit humaine, endurcie dans
ses prventions, n'a point inclin l'oreille aux oracles de
ses matres , mme les plus estims et les plus clbres ,
lorsqu'il leur arrive de prsenter la justification de la Reli
gion chrtienne. Ici des potes frivoles qui reprsentent les
dieux avec les passions et les futilits de l'homme ; l des
philosophes orgueilleux qui ne font que frapper la porte
de la vrit. On n'est sage, on n'est clair cependant
118 TERTULL1EN.
qu'autant que l'on se rapproche du Chrtien, quoique pour
peu que l'on montre de sagesse et de science relles, soit
en rpudiant de vaines superstitions, soit en convainquant
le sicle de mensonge, on ne soit plus qu'un Chrtien
vou l'infamie. Consquemment , laissons de ct des
lettres et une doctrine qui ne portent avec elles qu'une
conviction mensongre , 'puisqu'on les croit plutt quand
elles prchent l'erreur que quand elles annoncent la vrit.
Abandonnons mme ceux qui ont proclam l'unit de
Dieu. Que dis-je? Ne nous appuyons sur aucune autorit
qu'admette le Chrtien , afin de ne susciter contre nous
aucun reproche. Car ces tmoignages, tous ne les con
naissent pas, ou, s'ils les connaissent, ils ne letur pr
sentt pas encore une garantie suffisante. A plus forte
raison, les hommes ne souscriront-ils pas nos livres
saints : on n'arrive eux que dj chrtien.
J'invoque aujourd'hui un tmoignage nouveau, je me
trompe , .un tmoignage plus connu que toutes les litt
ratures, plus rpandu que toutes les sciences, plus c
lbre que tous les systmes, plus grand que l'homme
toujt entier, c'est--dire ce qui constitue la plnitude da
l'homme.
Viens donc , ame humaine , comparais devant nous,
soit qu'il faille avec plusieurs philosophes te reconnatre
ppur une substance divine et ternelle, et par l mme
d'autant plus incapable de mentir ; soit qu'trangre la
divinit , tu n'aies rien que de mprtel , comme l'a profess
le seul Epicure , et par l mme oblige plus de vracit ;
soit que tu descendes du ciel ou que la terre te conoive;
que les nombres ou les atomes composent ton tre ; que tu
naisses avec le corps ou que tu lui sois ajoute aprs coup ;
quels que soient tes lments et ta nature , toujours sige
de la raison , de l'intelligence et du sentiment ; rponds-
moi. Mais ce n'est pas toi que j'appelle, ame, qui, for
me dans les coles, exerce dans les bibliothques et
nourrie dans les acadmies ou les portiques de la Grce,
TERTULLIEN. 19
dbits d'orgueilleuses ftiaximes. Non ! viens ici dans
fonte la 'rudesse , dans toute la simplicit de ton ignorance
primitive, telle que te possdent ceux qui n'ont que toi,
me emprunte la voie publique , au carrefour, l'a
telier, fl nie faut ton inexprience, puisque personne ne
croit plus ton habilet , si petite qu'elle soit. Je rie te
demande que ce que tu apportes avec toi l'homme , que
tu l doives ton propre fonds , o que tu le reoives de
ton auteur, n'importe lequel. Tu n'es pas chrtienne , que
je Sache; car tu as coutume de devenir et non de natre
chrtienne. Toutefois les Chrtiens requirent aujourd'hui
ton tnlignage, trangre, dpos cont're les tiens, afin
que ls hommes qui nous perscutent et nous mprisent
rougissent pour toi d'une doctrine dont tu es complice.
H. On s*erriporte contre nous quand nous prchons un
Dieu essentiellement un , de qui tout vient , de qui tout
dpend. Parle; n'est-ce pas l ta foi toi-mme? En effet ,
combien de fois publiquement et avec cette libert qu'on
nous ravit, rie t'avons-nous pas entendu t'crier, soit la
maison , Soit au dehors , s'il plat Dieu ! si Dieu l'r-
donne ! Par ces prolS , tu proclames un tre souve
rain , tu reconriais un suprme puissance dans la volont
de celui que tu implores ; en mme temps , ds que tu ap
pelles par leurs noms Saturne , Jupiter, Mars , Minerve ,
tu nies l'existence de ces dieux , tu tablis l'unit de Dieu
en l nommant seulement Dieu , de sorte que , lorsqu'il
t'arriv d'appeler les autres des dieux , tu sembles n'avoir
employ ce mot que comme une monnaie trangre et
d'emprunt. La nature du Dieu que nous prchons ne t'
chappe pas davantage : Dieu bon! Dieu bienfaisant!*
Voil ton cri, Mais l'homme est mchant , ajoutes-tu
aussitt ; c'est--dir que , par une proposition contraire et
sous une allusion dtourne , tu reproches l'homme de
devenir mchant du montent qu'il s'loigne du Dieu bon.
Ce mot , Que Dieu vous bnisse , qui , chez le Dieu de
toute bont et de toute misricorde , comprend toutes ls
120 TERTULLIEN.
bndictions , sacrement auguste de notre discipline et de
notre vie , tu le prononces aussi volontiers qu'il est nces
saire un chrtien. Alors mme que tu convertis la bn
diction en maldiction , en profrant le mot de Dieu , tu
tmoignes encore avec nous que sa toute-puissance s'exerce
sur tout le monde.
Il en est qui , sans nier l'existence de Dieu , lui refusent
la facult de discerner, de juger et de vouloir; c'est l
surtout qu'ils sont en opposition avec nous, qui courons
au-devant de cette croyance , par la crainte du jugement
qu'annoncent les divins oracles. Ils s'imaginent honorer
ainsi la divinit , en la dbarrassant des fatigues du gou
vernement et des ennuis de la sentence. Ils vont mme
jusqu' lui refuser la colre. Si Dieu s'irrite, disent-ils, il
est donc corruptible et sujet aux passions humaines. Pas
sionn et corruptible, il peut donc mourir, ce qui rpugne
un Dieu. Mais ces mmes coles, en confessant ailleurs
que l'ame est divine et communique par Dieu , rfutent
par le tmoignage de l'ame elle-mme l'opinion qui pr
cde. En effet , si l'ame est divine , ou simplement si elle a
t donne par Dieu , coup sr elle connat son auteur.
Si elle le connat , consquemment elle le craint , comme
on doit craindre un pre si auguste. La preuve qu'elle le
craint , c'est qu'elle aime mieux son amiti que sa colre.
D'o viendrait donc l'ame cette crainte naturelle envers
un Dieu qui n'a pas la volont de s'irriter? Comment
craindre celui qui est insensible l'outrage? que craint-
on, si ce n'est la colre? d'o vient la colre, si ce n'est
de l'animadversion ? d'o vient l'animadversion , si ce
n'.est du jugement? d'o vient le jugement, si ce n'est de
la puissance? A qui appartient la puissance suprme , si ce
n'est Dieu seul ? Voil pourquoi , ame , en public ou
en particulier, sans que personne te raille , sans que per
sonne s'y oppose, tu t'cries : Dieu le voit; je remets
cette affaire Dieu ; Dieu me le rendra ; que Dieu dcide
entre nous. O as-tu pris ces paroles, puisque tu n'es
TERTULLIEN. i 21
pas chrtienne? Ne t'chappent-elles pas le plus souvent
sous les bandelettes de Crs , sous le manteau de pourpre
de Saturne, sous les longs voiles d'isis? Enfin, jusque
dans les temples de tes dieux , devant la statue d'Esculape ,
pendant que tu dores la Junon d'airain , ou que tu affubles
de son casque Minerve aux formes terribles , au lieu d'in
voquer quelqu'un des dieux qui t'environnent, c'est le
juge ternel que tu implores. Dans le sanctuaire de tes
lois , tu appelles un autre juge; dans tes temples , tu trem
bles devant un autre Dieu. O tmoignage de la vrit ,
qui , jusque chez les dmons , suscite un tmoin en faveur
des Chrtiens !
III. Que nous disions : Il y a des dmons, comme si
nous ne prouvions pas leur existence , nous qui seuls les
chassons des corps , aussitt les flatteurs de Chrysippe de
pousser des clats de rire. Tes imprcations attestent qu'ils
existent et qu'ils sont abhorrs. Tu appelles dmon tout
homme souill d'impuret , d'insolence , de cruaut , d'in
famies , que nous attribuons aux dmons , parce que tout
autre nom rpond mal l'intensit de ta haine. Tu n'as
point assez d'excration , d'horreur , de ddain pour Satan.
Nous aussi , nous le reconnaissons pour l'ange du mal ,
pour l'artisan de l'erreur, pour le corrupteur du monde ,
l'ennemi par lequel l'homme s'tant laiss circonvenir
dans l'origine , transgressa le prcepte de Dieu , fut livr
la mort par suite de cette rvolte , et lgua une post
rit qu'il corrompit dans son germe , l'hritage de sa con
damnation. Tu as donc le sentiment du tratre qui l'a
perdue. Et bien que les Chrtiens seuls le connaissent , ou
ceux qui sont avec le Seigneur , ds lors que tu le hais ,
n'est-ce pas le connatre ?
IV. Maintenant, abordant un principe d'une plus haute
consquence et qui intresse tes destines , nous affirmons
que tu subsistes aprs ta sparation d'avec le corps, et que
tu attends le jour du jugement , destine , d'aprs tes m
rites, un supplice ou un rafrachissement, l'un et l'autre
122 TERTULLIEN.
sans fin. Pour prouver l'un ou l'autre , il faut que tu
reprennes la substance primitive , les lments du mme
homme et sa mmoire , parce que tu ne peux sntir ni
bien ni mal loin de cette chair doue de sensations , et que
le jugement demeure incomplet , sans la reprsentation de
celui qui a mrit l'application du jugement. Cette croyance
chrtienne , plus honorable que celle de Pythagore , puis
qu'elle ne te transforme point en bte ; plus large que
celle de Platon , puisqu'elle te restitue la dot du corps ;
plus consolante que celle d'Epicure , puisqu'elle te pro
tge contre la destruction , est accuse nanmoins, rien
qu' cause de son nom , de frivolit , de folie , et , comme
on dit, de prsomption. Mais pourquoi en rougirions-nous,
si notre prsomption , c'est la tienne ?
D'abord, quand tu parles de quelque mort, tu le plains,
non d'avoir t arrach aux douceurs de la vie, mais
d'tre dj en possession du jugement et de la punition.
Il est bien vrai que d'autres fois tu proclames la flicit
de la tombe. Tu avoues et que la vie est un fardeau et que
la mort est un bienfait. Mais quel moment trouves-tu
les morts si heureux ? Au moment o clbrant plutt tes
propres funrailles , tu accompagnes le dfunt au-del de
la porte et jusqu'au bcher, pour te gorger de viandes;
ou bien quand tu reviens du bcher , charge de libations.
Toutefois j'en appelle ta pense jeun. Abandonne
tes inspirations , et loin des morts, tu plains leur mal
heur. Mais table ., en face de ses dfunts qui s'asseyent ,
pour ainsi dire , au mme banquet que toi , tu ne saurais
leur reprocher leur sort : il faut bien que tu flattes ceux
qui t'engraissent. Il ne sent rien , dis-tu ? Pourquoi donc
l'appelles-tu malheureux? Pourquoi donc maudis-tu la
mmoire de ce mort , avec l'intention de l'insulter comme
s'il tait sensible ? Pourquoi souhaites-tu que la terre lui
soit pesante? Pourquoi appelles -tu les tortures sur sa
cendre dans les enfers? D'un autre ct , s'agit -il d'un
bienfaiteur auquel tu dois de la reconnaissance ? Tu sou
TERTULLIEN. 123
hates ses os et ses cendres le rafrachissement , et tu
dsires qu'il repose en paix dans les enfers. Si , aprs la
mort , il n'y a plus pour toi ni sensibilit , ni mouvement ,
en un mot , si lu n'es rien toi-mme , aussitt que tu as
abandonn le corps , pourquoi le mettre en contradiction
avec tes propres actes , comme si tu pouvais quelque chose
au-del du tombeau ? Que dis-je ? Pourquoi trembles-tu
de tous tes membres l'approche de la mort , si tu n'as
rien redouter aprs elle , puisqu'elle ne peut amener
aucune redoutable exprience ?
Tu peux me rpondre , je le sais , que tu crains la mort ,
non pour les menaces qu'elle apporte , mais cause des
biens dont elle te dpouille. Cependant les douleurs de la
vie l'emportant de beaucoup sur ses plaisirs , la crainte de
la mort disparat devant un gain meilleur. On ne doit point
craindre la perte des biens qui est compense par un
autre bien , je veux dire par la cessation de toutes les mi
sres. Pourquoi craindre un vnement qui nous affran
chit de toute crainte? Si tu crains de sortir de la vie
parce que tu l'as trouve bonne , au moins tu ne dois pas
redouter la mort , puisque tu ne la crois pas mauvaise. Tu
la crains nanmoins : donc tu sais bien qu'elle est un mal.
D'o le saurais-tu ? o aurais-tu appris la redouter , si tu
ne savais qu'il existe aprs la mort quelque chose qui en
fait un mal et t'en inspire l'effroi ?
Ne parlons plus de ces pressentiments et de ces terreurs
naturelles. Que personne ne craigne une catastrophe in
vitable ! J'arrive maintenant une autre considration ,
eelle d'une esprance plus heureuse aprs la mort.
Presque tous les hommes ont le dsir inn de se survivre
dans la mmoire de leurs semblables. Il serait trop long
de citer ici les Curtius , les Rgulus , et les hros de la
Grce, qui ont achet les louanges de la postrit en
bravant la mort pour recueillir une renomme posthume.
De nos jours encore, qui ne s'efforce de se survivre lui-
mme et d'assurer l'immortalit son nom , soit par des
124 TERTULLIEN.
uvres littraires , soit par la puret de ses murs, soit
enfin par la pompe de sa spulture? D'o vient l'ame
ce laborieux dsir d'tre quelque chose aprs la mort?
Pourquoi tant d'efforts dont elle ne recueillera le fruit
qu'aprs le trpas ? S'agiterait-elle si pniblement pour
l'avenir , si elle n'avait aucun pressentiment de l'a
venir ?
Mais peut-tre la certitude qu'il reste quelque senti
ment aprs la mort est-elle plus puissante chez toi que
la rsurrection venir , qui soulve tant d'injures contre
nous ; non , la rsurrection est encore le cri de l'ame.
Que l'on te demande des nouvelles d'un homme mort
depuis long-temps , comme s'il vivait encore , aussitt tu
rponds : Il est en voyage , mais il doit revenir.
V. Ces tmoignages de l'ame sont d'autant plus vrais
qu'ils sont plus simples , d'autant plus simples qu'ils sont
plus populaires , d'autant plus populaires qu'ils sont plus
communs, d'autant plus communs qu'ils sont plus naturels,
d'autant plus naturels qu'ils sont plus divins. Ces argu
ments , j'imagine , ne paratront ni frivoles ni purils ,
pour peu que l'on rflchisse la majest de la nature d'o
l'ame emprunte son autorit. Plus on assigne la ma
tresse, plus on accorde l'lve. La nature donne la leon,
l'ame la rpte. Tout ce que la premire enseigne , tout ce
que la seconde apprend , mane de Dieu , c'est--dire du
matre de la matresse elle-mme. Qu'est-ce que l'ame peut
se flatter de savoir sur cet instituteur souverain ? A toi de
l'estimer, en interrogeant celle qui est en toi. Interroge
celle qui te rend capable de sentir : tu la trouveras tantt
prophtesse de l'avenir, tantt riche de pressentiments,
toujours pleine de prvoyance. Faut-il s'tonner que , ve
nant de Dieu, elle sache prdire? Il faudrait s'tonner
galement quelle connt celui qui l'a forme. Circon
venue par son ennemi , elle se souvient encore de son
Crateur, de sa bont, de ses commandements, de sa propre
destine, et de la destine de son adversaire. Quelle mer-
TERTULLIEN. 125
veille encore que cette fille de Dieu chante les mystres
que Dieu a permis aux siens de connatre !
Le dtracteur qui refuse de reconnatre dans ces sou
daines inspirations de l'ame une doctrine ne avec elle ,
et la voix infaillible de la conscience , aimera mieux dire
que les lettres ayant rpandu parmi la multitude ces opi
nions errones , ont amen ces locutions vicieuses fortifies
par le temps et par l'habitude. Mais l'ame existait assur
ment avant les lettres. La parole a prcd les livres; la
pense est antrieure l'locution , et l'homme lui-mme
est n avant le philosophe et le pote. Est-il donc croyable
qu'avant les lettres et leur dissmination , les hommes
aient vcu sans jamais manifester ces sentiments intrieurs?
Quoi ! pas un homme qui parlt de Dieu et de sa bont ;
qui parlt de la mort ; qui parlt des enfers ! La langue tait
indigente alors ; je me trompe ; il ne pouvait y avoir de
langue dans l'absence de ces mots sans lesquels il ne peut
y avoir, de nos jours, d'idiome riche, fleuri, savant, s'il est
vrai que ces expressions si faciles, si habituelles, si fami
lires tous et nes , pour ainsi dire, sur les lvres , n'exis
taient pas avant que les lettres germassent dans le monde,
ou qu'un Mercure, sans doute , vnt natre. Mais com
ment ces mots se sont-ils introduits dans les livres et dans
le langage , puisque jamais ils n'avaient t conus par au
cun esprit , profrs par aucune bouche , recueillis par au
cune oreille? D'ailleurs, puisque les divines Ecritures qui
sont entre nos mains et entre celles des Juifs, car nous
qui n'tions qu'un olivier sauvage , nous avons t ents
sur l'olivier des Juifs , sont antrieures de plusieurs
sicles aux littratures profanes , cemme nous l'avons d
montr en son lieu , afin de prouver la foi qui leur est due,
si l'ame a emprunt aux lettres ces locutions , il faut croire
que c'est nos sources et non aux vtres qu'elle les a
puises. En effet, des enseignements venus les premiers
sont plus capables d'clairer une ame , que des enseigne
ments postrieurs qui eux-mmes ont rpt leurs devan
126 TERTULLIEN.
ciers. Ainsi , quand mme nous vous accorderions que
l'ame s'est fconde vos livres , toujours faudrait-il que
la tradition remontt une source principale, et nous r
clamerions comme notre bien tout ce que vous avez eu le
bonheur de nous emprunter et de transmettre aprs vous.
Puisqu'il en est ainsi , peu importe que la conscience soit
forme dans l'ame par Dieu lui-mme ou par les Lettres
de Dieu. Viens nous dire aprs cela, homme! que ce
sont l des prjugs qui , aprs tre passs des opinions hu
maines dans le langage de la multitude, s'y sont enracins
avec le temps I
VI. Crois donc tes livres sur la foi des ntres ; crois
nos Ecritures, d'autant plus qu'elles sont divines; crois
surtout la nature, d'aprs les dpositions de l'ame. Choisis
parmi ces surs de la vrit celle qui te paratra la plus v
nrable. Si tu as des doutes sur tes propres monuments, ni
Dieu, ni la nature ne savent mentir. Pour croire la na
ture et Dieu, crois ton ame; par elle, tu croiras toi-
mme. Ton ame ! tu l'estimes autant qu'elle t'estime ; tu
es tout par elle , elle est tout pour toi ; sans elle tu ne peux
ni vivre ni mourir, et pourtant c'est cause d'elle que tu
ngliges Dieu. Puisque tu crains de devenir chrtien , in
terroge-la! Demande-lui pourquoi elle invoque Dieu pen
dant qu'elle en adore un autre? pourquoi elle nomme les '
quoi
dmons
elle alors
prendqu'elle
tmoin
maudit
le cielleset esprits
dteste malfaisants?
la terre? pourquoi,
pour- '

esclave ici, elle cherche ailleurs une main qui l'affran


chisse ? pourquoi elle juge les morts ? pourquoi elle parle le
langage de ces mmes Chrtiens , que l'on ne veut'ni voir
ni entendre? pourquoi elle nous a donn ce langage ou l'a
reu de nous? pourquoi elle nous l'a enseign ou l'a appris '
elle-mme? Sache^le bien ! cette uniformit de' prdica
tion , lorsque d'ailleurs notre manire de vivre est si diff
rente , cache quelque mystre. Quelle purilit que d'attri
buer ce concert aux langues romaine et grecque, qui sont
surs, pour nier l'universalit de la nature ! Ce n'est pas
TERTULLIEN. 127
pour les Latins ni pour les Grecs seuls que l'ame tombe du
ciel ; l'homme est partout le mme , le nom seul diffre.
Une seule et mme ame , une langue diffrente ; un seul
et mme esprit , des sons diffrents. Chaque peuple a son
idiome particulier ; mais la matire du langage est com
mune tous. Partout Dieu , et partout la bont de Dieu ;
partout le dmon , et partout la maldiction du dmon ;
partout l'invocation du jugement de Dieu ; partout la mort,
partout la conscience de la mort, et partout son tmoi
gnage. Partout enfin , l'ame , en vertu de ses droits, pro
clame des vrits qu'il ne nous est pas mme permis de
murmurer. C'est donc juste titre que l'ame, disons-nous,
est tout la fois le complice et le tmoin : complice de l'er
reur, tmoin de la vrit. Qu'aura-t-elle rpondre, quand
elle sera debout devant le tribunal de Dieu , au jour du ju
gement? Tu publiais Dieu , et tu ne l'as point cherch; tu
maudissais les dmons , et tu les as honors ; tu en appe
lais au jugement de Dieu , et tu n'y as point ajout foi; tu
pressentais les supplices de l'enfer , et tu n'as point song
les viter ; tu pensais comme le Chrtien , et tu as pers
cut le nom chrtien.
DE LA COURONNE DU SOLDAT.

I. Voici ce qui arriva les jours passs. Les trs-puissants


empereurs distribuaient des largesses dans le camp. Les
soldats se prsentaient la couronne de laurier sur la
tte. L'un d'eux , plus soldat de Dieu , plus intrpide que
tous ses compagnons , qui s'imaginaient pouvoir servir
deux matres , se distinguait de tous les autres , parce
qu'il s'avanait la tte nue , et tenant la main sa cou
ronne inutile, manifestant ainsi qu'il tait chrtien. Tous
de le montrer au doigt ; de loin , on le raille ; de prs ,
on s'indigne. La clameur arrive jusqu'au tribun : le soldat
se prsente son rang. Pourquoi , lui dit aussitt le
tribun , es-tu si diffrent des autres ? Je ne puis , r
pondit-il, faire comme eux. Sur ce qu'on lui en deman
dait la cause : Je suis Chrtien , rpliqua-t-il. O soldat ,
glorieux dans le Seigneur ! On dlibre sur ce refus ; on
instruit l'affaire ; il est traduit devant les prfets. L ,
commenant se dpouiller , il dpose son lourd manteau ,
il quitte sa chaussure des plus incommodes , marche avec
respect sur la terre sainte , rend son pe , qui n'est plus
ncessaire la dfense du Seigneur , et laisse tomber sa
couronne de sa main. Maintenant, couvert en esprance
de son sang , chauss comme le demande l'Evangile , pre
nant la parole de Dieu pour glaive , arm compltement par
l'Aptre, et couronn de la blanche couronne du mar
tyre, plus glorieuse que l'autre , il attend dans tm cachot
iom. n. 9
I

la
130largesse de Jsus-Christ.
TERTULLIEN.
Aussitt voil mille jugements

sur son compte. Viennent-ils des Chrtiens ou des paens ?


je l'ignore ; car les paens ne tiendraient pas un autre .
langage. On en parle comme d'un tourdi, d'un tm
raire, d'un dsespr qui cherche la mort et qui, inter
rog sur son extrieur , a mis n pril le nom chrtien ,
comme s'il n'y avait que lui de brave, comme s'il tait
le seul chrtien parmi tant de compagnons ! Il ne leur
reste assurment qu' rpudier le martyre, puisqu'ils ont
mconnu les prophties du mme Esprit saint. Eh quoi !
murmurent-ils sourdement, compromettre cette paix si
favorable et si prolonge ! Je n'en doute pas, quelques-
uns commencent dj dtourner le sens des Ecritures,
prparer leurs bagages, et fuir de cit en cit.
Car de tous les textes de l'Evangile , ils ne se souviennent
que de celui-l. Je connais leurs pasteurs, lions pendant
la paix , cerfs pendant la guerre. Mais nous traiterons ail
leurs les questions qui concernent le martyre. Contentoiis-
nous de rpondre aujourd'hui l'objection qu'ils nous
opposent : O nous est-il dfendu de porter une couronne ?
Je commencerai plus volontiers par ce point , qui est tout
le fonds de la matire prsente , afin d'instruire ceux qui
veulent par cette question clairer leur ignorance , ou de
convaincre ceux qui s'opinitrent dfendre leur faute ,
m'adressant surtout ces Chrtiens qui ont t couronns
de laurier , les seuls qui soulvent cette difficult , comme
si la prvarication mise en discussion tait nulle bu tout
au moins incertaine. Nulle ou incertaine, je leur prou
verai dans un moment qu'elle ne l'est pas.
II. Je soutiens donc qu'aucun fidle ne porte jamais de
couronne sur la tte , except pendant le temps de cette
preuve. Tous le pratiquent ainsi , depuis les catchumnes
jusqu'aux confesseurs et aux martyrs, ou mme ceux qui
ont apostasi. D'o provient l'observance dont il s'agit
en ce moment, qu'importe? Demander pourquoi on ob
serve une chose, c'est constater le' fait de son existence.

r
TERTULLIEN. 131
Consquemment , on ne peut plus dire qu'il n'y a point
dlit, ou qu'il n'y a qu'un dlit contestable dans la violation
d'une coutume, qu'il faut maintenir par cela mme qu'elle
existe , et qui a pour elle l'autorit du consentement uni
versel. Non pas qu'il ne faille en chercher la raison ; mais
il faut le faire sans prjudice de l'observance , pour l'-
difier, et non pour la dtruire, afin de l'observer plus
religieusement , lorsque tu seras assur de sa raison. Mais
quelle trange manire d'agir , que de mettre en question
une coutume , aprs l'avoir viole ! d'en demander la rai
son , aprs s'en tre loign ! La rvoquer en doute , pour
montrer que l'on n'a point failli en dsertant la coutume ,
c'est attester nanmoins que l'on a failli autrefois en l'a
doptant comme une coutume. En effet , si celui qui a
port aujourd'hui la couronne n'a point prvariqu , il a
prvariqu autrefois quand il l'a refuse. Voil pourquoi
ce trait ne s'adressera point ceux que la question ne
concerne pas , mais tous ceux qui , au lieu d'avoir pris
parti, pousss par le dsir d'apprendre, demandent tre
clairs. Car il s'lve toujours des discussions. Pour ma
part, j'aime cette foi qui a cru qu'il fallait pratiquer avant
de savoir. Demander d'abord o il est crit que nous ne
devons pas porter de couronne , c'est chose facile. Mais
o est-il crit que nous devons en porter? Ceux qui r
clament l'autorit de l'Ecriture pour l'opinion qu'ils rejet
tent, dcident d'avance que l'autorit de l'Ecriture doit
venir galement en aide l'opinion qu'ils dfendent. Car
si vous arguez du silence de l'Ecriture qu'il est permis de
porter une couronne, on retournera l'argument contre
vous , en disant qu'il n'est pas permis de porter une cou,*
ronne, parce que l'Ecriture ne l'ordonne pas^ Que fera la
discipline ? Reeevra-t-elle l'un et l'autre comme non d
fendus ? Rejettera-t-elle l'un et l'autre comme non ordon
ns? Mais ce qui n'est point prohib est permis de
soi-mme, diras-tu. Loin de l, ce qui n'est pas ex
pressment permis , est prohib.
132 TERTULLIEN.
III. Jusques quand mnerons-nous et ramnerons-
nous la scie par cette ligne , puisque nous avons l'obser
vance ancienne qui , par son antriorit , fait loi. Si
l'Ecriture ne l'a point dtermine , toujours est-il que la
coutume , qui sans doute est provenue de la tradition ,
la fortifie : en effet , comment l'usage s'tablirait-il s'il
n'avait sa source dans la tradition ? Tu me diras encore que
pour valider la tradition il faut une autorit crite. Exa
minons donc si on ne doit admettre de tradition que celle
qui est crite. Nous affirmerons volontiers qu'il ne faut
pas la recevoir , si elle n'a en sa faveur le prjug d'autres
institutions que nous maintenons sans pouvoir allguer
aucun texte de l'Ecriture , titre seul de tradition , et sur
l'autorit de la coutume. Pour commencer par le bap
tme , avant de descendre dans l'eau , sur le lieu , et un peu
avant l'glise , nous jurons , sous la main du pontife , que
nous renonons Satan , ses pompes et ses anges ;
ensuite nous sommes plongs trois fois , rpondant quel
que chose de plus que le Seigneur n'a prcis dans son
Evangile. Au sortir de l, nous gotons pour la premire
fois la concorde du lait et du miel ; dater de ce jour ,
nous nous abstenons du bain quotidien toute la semaine.
Nous recevons le Sacrement de l'Eucharistie dans des as
sembles qui ont lieu avant le jour, et seulement de la
main de ceux qui prsident , quoique le Seigneur l'ait
confi tous et l'heure du repas. Nous faisons annuel
lement des oblations pour les dfunts et pour les nativits
des martyrs. Nous regardons comme inconvenant de
jener le jour du Seigneur et de prier genoux. Nous
jouissons de la mme immunit depuis le jour de Pques
jusqu' la Pentecte. Que quelque chose de notre calice
ou de notre pain tombe terre , nous le souffrons avec
douleur. S'agit-il de nous mettre en voyage ou de mar
cher, d'entrer ou de sortir, de nous habiller, de nous
chausser , de descendre au bain , de nous mettre table ,
de prendre de la lumire, de nous asseoir, ou d'entrer
4tertullien. 135
au lit , quelque chose que nous fassions , nous marquons
notre front du signe de la croix.
IV. Demande-moi un tmoignage des Ecritures en fa
veur de ces institutions et de mille autres semblables , tu
n'en trouveras aucun. Mais on mettra en avant la tradition
qui les consacre, la coutume qui les confirme, la foi qui
les observe. Puis tu apprendras de toi-mme, ou de la
bouche de celui qui l'aura dcouverte, la raison sur laquelle
reposent la tradition , la coutume et la foi : en attendant .
tu croiras qu'il y a certaines lois non crites auxquelles tu
dois te soumettre. J'ajouterai encore un autre exemple,
d'autant plus qu'il convient d'enseigner avec les exemples
de l'antiquit. Chez les Juifs, c'est chose si ordinaire leurs
femmes d'avoir la tte voile, qu'elles sont connues par l.
O en est la loi , je le demande"? Car j'ajourne les interpr
tations de l'Aptre. Si Rbecca., en dcouvrant de loin son
fianc, baissa soudain son voile, la pudeur virginale d'une
femme n'a pu faire loi , ou bien elle n'a pu le faire que
dans sa propre cause. Que les vierges seules se voilent , et
encore quand elles vont se marier, mais non avant de con
natre leurs fiancs. Si Suzanne elle-mme, dpouille de
son voile dans le jugement , sert de preuve qu'il faut se
voiler, je puis dire qu'elle se voila volontairement dans
cette circonstance : elle se prsentait comme accuse, rou
gissant de l'infamie qu'on lui prtait, et cachait, avec rai
son, sa beaut, parce qu'elle craignait de plaire. D'ailleurs,
je ne crois pas que sous les portiques de son poux elle se
proment voile, puisqu'elle plut aux vieillards. Eh bien !
elle a toujours t voile , d'accord : je demande quelle a
t pour elle ou pour toute autre la loi qui le voulait ainsi?
Si je ne trouve aucune loi nulle part , il s'ensuit que c'est
la tradition qui donna la coutume cet usage , qui devait
un jour avoir pour lui l'autorit de l'Aptre dans l'inter
prtation de son motif. Il sera donc manifeste par ces
exemples , qu'une tradition non crite et confirme par la
coutume, fidle tmoin que c'est une tradition approuve,
134 TERTULLIEN.
et se justifiant par la continuation de soi-mme , peut se
dfendre et se maintenir dans l'observance. La coutume
elle-mme, dans l'absence de la loi , est reue pour loi dans
les choses civiles. Qu'elle repose sur une Ecriture , ou su
la raison, il n'importe, puisque la loi elle-mme n'a d'au
fondement que la raison. Or, si la loi rside dans la raison,
tout ce qui rside dans la raison sera loi , quel qu'en soit
l'auteur. Ne penses-tu pas qu'il soit loisible chaque fidle
de concevoir et d'tablir une chose, pourvu seulement
qu'elle soit en conformit avec Dieu , qu'elle profite la
discipline , et contribue au salut , puisque le Seigneur a
dit : Pourquoi ne discernez-vous pas de vous-mmes ce
qui est juste? ce qu'il applique non-seulement aux
choses qui appellent un jugement , mais aussi toutes celles
qui ont besoin d'tre examines et dcides? L'Aptre dit
encore : Si vous ignorez quelque chose , Dieu vous le r-
vlera. Lui-mme avait coutume de donner des con
seils , l o le prcepte du Seigneur ne parlait pas , et de
prescrire certaines choses comme venant de lui-mme :
aussi avait-il l'esprit de Dieu qui enseigne toute vrit. Ses
conseils et ses prescriptions sont donc reus comme des
ordonnances divines, parce qu'ils ont pour eux le patro
nage de la raison divine. Quelle est cette raison? De
mande-la , mais toujours en respectant la tradition , quel
qu'en soit l'auteur. Considre , non pas l'auteur , mais
l'autorit , et principalement l'autorit de la coutume. Elle
doit tre d'autant plus respecte , qu'elle doit servir d'in
terprte la raison ; de manire que si Dieu te l'enseigne ,
tu saches alors , non pas si tu dois observer la coutume ,
mais pourquoi la raison des observances chrtiennes est
plus auguste, puisqu'elles sont maintenues par la nature
qui est la premire matresse de toute discipline. Voil
pourquoi elle est la premire qui nous montre que la cou
ronne ne convient pas la tte d'un chrtien.
V. Si je ne me trompe , c'est le Dieu de la nature , c'est
notre Dieu qui a form l'homme et dispos en lui des sens
TERTULLIEN. 135
certains pour dsirer , discerner et obtenir la jouissance des
choses , par l'intermdiaire de membres et d'organes parti
culiers. 11 a creus l'oue dans les oreilles; il a allum le
regard dans les yeux ; il a enferm le got dans la bouche ;
il a livr dans les narines l'odorat tous les souffles; il a
plac l'intelligence dans le toucher des mains. C'est par ces
organes, mis au service de l'homme extrieur, que l'ame
jouit des dons divins. Quel fruit retire-t-on des fleurs? La
matire essentielle , ou du moins la matire principale des
couronnes , ce sont les fleurs du champ. C'est l'odeur , me
rponds-tu , ou la couleur , pu bien l'une et l'autre la fois.
h bien! quel? sens affecte la couleur et l'odeur? La vue,
j'imagine, et l'odorat. Quel est le sige de ces sens? les
yeux et les narines, si je ne me trompe. Jouis donc de ces
fleurs par la vue et par l'odorat , puisque ce sont les sens
propres ces fleurs ; jouis-en par les yeux et par les na
rines , puisque ce sont les organes o sigent ces sens. La
substance t'a t communique par Dieu; l'usage vient
du monde ; toutefois un usage illgitime ne peut prescrire
contre l'usage lgitime. Que les fleurs tresses ou enlaces
en houquet , retenues par la soie ou par le jonc , soient
)our tpi ce qu'elles sont abandonnes elles-mmes et
ibres : une chpse que l'on regarde ou que l'on respire.
Si tu as tant de gout pour un faisceau de fleurs , runies
l'une l'antre , afin d'en porter avec tpi un plus grand
- nombre la fois, et d'en respirer le parfum en mme
temps, cache-les dans ton sein, puisqu'elles ont tant de
puret ; rpands-les sur ta couche , puisqu'elles ont tant de
dlicatesse; confie- les la coupe, puisqu'elles ont tant
d'innocence ; jouis-en autant de fois que tu as de facults.
Mais , places sur ta tte, quel plaisir te donnent-elles? En
quoi une couronne te profite-t-elle plus qu'un bandeau? la
couleur t'chappe ; le parfum n'arrive pas jusqu' tes na
rines ; la dlicatesse est perdue pour toi. II est aussi con
traire la nature de rechercher des fleurs pour sa tte que
des aliments pour l'oreille ou des sons pour les narines.
136 TERTULLIEN.
Or, tout ce qui est contre nature , mrite , dans l'opinion
de tous , la dnomination de monstre ; chez nous , il est
fltri par le mot de sacrilge contre le Dieu matre et au
teur de la nature.
VI. La loi de Dieu , demandes-tu ! tu as cette loi com
mune , expose la face du monde et grave sur les tables
de la nature, auxquelles l'Aptre a coutume d'appeler,
comme , par exemple , l'occasion du voile des femmes :
La nature vous l'enseigne, dit-il; ou bien lorsqu'il crit
aux Romains : Les Gentils accomplissent par nature ce
que la loi commande. Il leur propose donc et la loi
naturelle , et la nature lgale. Il y a plus. Lorsque , dans
sa premire Eptre , il dclare que les hommes et les
femmes ont chang l'usage qui est selon la nature en un
autre qui est contre nature , recevant ainsi par eux-
mmes la peine qui tait due leur garement ; il sou
tient encore l'usage de la nature. Nous connaissons d'abord
Dieu par les lumires de la nature ; nous l'appelons le Dieu
des dieux ; nous l'estimons trs-bon ; nous l'invoquons
comme juge. Tu demandes si la nature doit nous guider
pour jouir des uvres de Dieu , parce qu'il est craindre
que nous ne soyons entrans par elle , attendu que le rival
de Dieu a corrompu , avec l'homme lui-mme , l'universa
lit des cratures assujetties l'homme pour des usages in
variables ; de l vient que l'Aptre dit qu'elles ont suc-
comb malgr elles la vanit , perverties par des
coutumes vaines d'abord, puis honteuses, injustes et impies.
Ainsi , la condition des cratures a t dgrade dans les
plaisirs des spectacles par ceux qui comprennent bien , en
vertu de leurs lumires naturelles , que toutes les choses
qui entrent dans un spectacle , sont les uvres de Dieu ,
mais qui manquent de science pour reconnatre qu'elles
ont t dnatures par le dmon. Mais, pour venir au
secours des ntres , qui prennent got ces divertisse
ments , nous avons trait cette matire en langue grecque.
VII. Consquemment que ces porteurs de couronnes
TERTULLIEN. 437
reconnaissent l'autorit de la nature, titre de sagesse
commune tous, puisqu'ils sont hommes; mais qu'ils re
connaissent aussi les gages de leur propre religion , puis
qu'ils adorent de plus prs le Dieu de la nature : et ainsi
qu'ils examinent , comme par surcrot , toutes les autres
raisons qui interdisent notre tte les couronnes particu
lires, ou de quelque nature qu'elles soient. Car nous
avons hte de passer de la communaut de la discipline
naturelle la spcialit de la discipline chrtienne pour
la dfendre dans toute son intgrit ; nous parlerons donc
des autres espces de couronnes qui paraissent affectes
d'autres usages, comme tant formes d'une autre ma
tire , de peur que , ne se composant pas de fleurs dont la
nature a marqu l'usage (ainsi que cette couronne de lau
rier donne au soldat), on ne croie qu'elles chappent aux
prohibitions d'une secte, par l mme qu'elles sont en
dehors des prescriptions de la nature. Je m'aperois donc
qu'il faut traiter avec dtails et au long cette matire,
depuis son origine jusqu' son progrs et sa fin. Les
lettres humaines me sont donc ncessaires pour cette in
vestigation : il faut convaincre le monde avec ses propres
instruments.
Le peu que j'ai touch suffira, j'imagine. S'il exista
jamais quelque Pandore , qui fut la premire femme , au
tmoignage d'Hsiode , elle a t la premire tte cou
ronne par les grces , lorsque chacune la dota : de l son
nom de Pandore. Chez nous, au contraire, Mose, ptre
prophtique et non potique , nous reprsente Eve , la
premire femme , couvrant sa nudit de feuilles plutt que
son front de fleurs. De Pandore, il n'en exista donc jamais.
Mais il faut rougir de l'origine de la couronne : elle est
ne du mensonge. Pntrons maintenant dans la vrit de
son origine. Il est constant que les Grecs l'ont invente ou
embellie. Suivant Phrcide , Saturne a t le premier qui
ait t couronn. Diodore rapporte que Jupiter fut cou
ronn aprs sa victoire sur les Gants; le mme pote
138 TERTULLIEN.
donne un bandeau Priape; Ariane, un diadme d'or
t de perles orientales , ouvrage de Vulcain , prsent de
Bacchus et depuis radieuse constellation. Callimaque en
vironne Junon de pampres; voil pourquoi sa statue, en
toure de feuilles de vignes Argos , et foulant aux pieds
une peau de lion , montre cette martre talant avec or
gueil les dpouilles triomphales de ses deux beaux-fils.
Hercule couronne sou front, tantt de peuplier, tantt
d'olivier sauvage, tantt d'ache. Tu as la tragdie de Cer
bre ; tu as Pindare; tu as Callimaque, qui raconte qu'A
pollon , aprs avoir immol le serpent de Delphes , prit la
couronne de laurier pendant qu'il sacrifiait, car quiconque
sacrifiait aux dieux chez les anciens , prenait la couronne.
Harpocration explique pourquoi Bacchus , l'Osiris des
Egyptiens , adopta le lierre : la proprit du lierre , dit-il ,
est de prserver contre la pesanteur du cerveau. Le vul
gaire lui-mme , quand il appelle du nom de Grande cou
ronne les jouis solennels consacrs Bacchus, tmoigne
assez que ce dieu est le premier qui introduisit l'usage de
la couronne de laurier avec laquelle il triompha des Indes.
Si tu parcours les crits de Lon l'Egyptien , tu y verras
. qu'Isis la premire environna sa tte d'une guirlande
d'pis , ce qui tait plutt le fait du ventre. Qui veut en
savoir davantage , peut interroger Claudius Saturninus ,
crivain fort habile en cette matire. Nous avons de lui un
livre intitul, Des couronnes, o il en expose si savamment
l'origine , les causes , les espces et les solennits diff
rentes , qu'on ne peut trouver si agrable rameau , si
joyeuse fleur, si riant feuillage qui ne soit consacr
quelque tte.
Que ces dtails nous suffisent pour nous apprendre
quel point nous devons repousser l'usage des couronnes ,
puisqu'il a t introduit par ceux et ensuite affect l'hon
neur de ceux que le monde regarde comme des dieux. En
effet , si le dmon , qui est menteur ds l'origine , tablit
aussi bien de ce ct que d'autre part le mensonge de sa
TERTULLIEN. 159
divinit , il n'en faut point douter, c'est lui qui avait avis
d'avance aux hommes dans la personne desquels il tablt
le mensonge de sa divinit. Que doivent donc penser les
serviteurs du Dieu vritable d'une chose qui a t intro
duite par les premiers disciples du dmon , qui , ds le
commencement, a t consacre ces mmes disciples;
d'une chose qui dj dans ce moment tait ddie l'ido
ltrie par des idoles , et des idoles encore vivantes ; non
pas que l'idole soit quelque chose, mais parce que les
hommages rendus aux idoles se rapportent au dmon?
0r, s'il est vrai que les hommages rendus aux idoles se
rapportent au dmon , plus forte raison ceux que les
idoles se rendaient elles-mmes, pendant qu'elles vivaient
encore. Ce sont donc les dmons qui se les sont procurs
dans la personne de ceux dans lesquels ils les ont ardem
ment convoits avant de se les procurer.
VIII. Tiens donc ceci pour certain , en attendant que je
dtruise une objection qui se prsente. J'entends dj que
l'on medit : Beaucoup d'autres choses ont t introduites
par ceux que le sicle honore comme des dieux ; on ne
laisse pas nanmoins de les rencontrer dans nos usages
d'aujourd'hui , dans les usages de nos saints prdces-
seurs, dans les choses de Dieu, et dans le Christ lui-
mme, qui assurment ne se montra homme ici-bas que
par ces organes communs la personnalit humaine.
Eh bien , d'accord ! Aussi ne m'arrterai-je pas plus long
temps sur les origines. Que Mercure ait le premier enseign
les lettres, je ne les dclarerai pas moins indispensables
aux relations humaines et nos tudes envers Dieu. Qu'il
ait le premier tendu des cordes pour en tirer des sons, du
moment que j'entends David, je ne nierai point que le
gnie des saints ne l'ait pratiqu aussi pour le service de
Dieu. Qu'Esculape le premier ait essay la mdecine; il
me souvient qu'Isae prescrivit Ezchias malade quelques
mdicaments. Paul n'ignore pas non plus qu'un peu de
vin rconforte l'estomac. Que Minerve ait construit le
140 TERTULLIEN,
premier navire : je vois Jonas et les Aptres naviguer. Il
y a plus; le Christ est couvert d'une robe; Paul porte un
manteau. Vous me nommez un dieu du sicle comme
auteur de chaque vase , de chaque meuble : mais recon
naissez ncessairement , vous dirai-je , que le Christ repose
sur un lit , qu'il prsente le bassin aux pieds de ses dis
ciples , qu'il verse de l'eau d'une amphore , et qu'il se
ceint avec un linge blanc qui est le vtement particulier
d'Osiris. Je rponds donc cette question dans tous ses
points, en accordant que l'usage de ces meubles est com
mun tous , mais en les distinguant en lgitimes et illgi
times, parce que l'usage nous trompe, en nous cachant la
corruption de leur situation prsente par laquelle ils sont
sujets la vanit. Nous disons enfin qu'ils ont servi
nos usages , ceux de nos devanciers , aux choses de Dieu ,
et au Christ lui-mme , comme apportant de simples uti
lits , des aides certaines et d'honntes soulagemenls aux
ncessits de la vie humaine, de manire qu'il faut les
croire inspirs par Dieu lui-mme , dont la providence
veillait l'instruction , aux besoins et peut-tre aux plaisirs
de l'homme , sa crature. Mais tout ce qui dpasse l'ordre
ci-dessus ne convient point nos usages, surtout ce qui,
cause des raisons prcdentes, ne peut se reconnatre ni
dans le monde, ni dans les choses de Dieu, ni dans les
errements du Christ.
IX. D'ailleurs quel patriarche, quel prophte, quel l
vite ou quel prtre , quel prpos , en un mot quel aptre ,
quel vangliste, quel vque se trouve avoir t cou
ronn? Je n'imagine pas non plus que le temple de Dieu,
l'arche d'alliance, le tabernacle du martyre, l'autel ni le
chandelier ait t couronns. Avouons-le cependant : si
c'et t chose digne de Dieu , il leur et convenu de l'tre
dans la premire solennit de la ddicace , et dans la se
conde rjouissance de leur rtablissement. Or, si ces sym
boles nous dsignaient nous-mmes ( car nous sommes et
v les temples de Dieu et ses autels , et ses flambeaux et
TERTULLIEN. 141
ses vases), ils signifiaient aussi en figure que les hommes
de Dieu ne doivent pas se couronner. L'image devra cor
respondre la vrit. Mais Jsus-Christ lui-mme a t
couronn, me rpondras- tu peut-tre. Je te rpondrai
aussi en un mot : Fais-toi couronner ce prix ; tu as toute
libert. Toutefois cette couronne drisoire et impie ne lui
fut pas dfre par le peuple juif. Ce fut une invention des
soldats romains, conforme l'usage du monde, usage
que le peuple de Dieu n'admit jamais , qu'il s'agt d'all
gresse publique ou de dbauche particulire. Je le vois
revenir de la captivit de Babylone avec des tambours , des
fltes et des psaltrions, plutt qu'avec des couronnes;
Aprs avoir bu et mang , il se lve pour se divertir ;
mais de couronnes , point. En effet , la description de sa
joie, ou la censure de sa dbauche , n'et pas gard le
silence sur l'honneur ou le dshonneur de ces couronnes.
De mme , quand Isae dit : Ils boivent le vin au milieu
des tambours, des fltes et des psaltrions, il n'et
pas manqu d'ajouter et des couronnes, si cet usage
et jamais exist dans les choses de Dieu.
X. Ainsi, lorsque tu allgues que les ornements des dieux
du sicle se rencontrent aussi chez le Dieu vritable, pour
en conclure que la couronne est d'un usage commun tous,
tu tablis pour toi-mme cette loi : Il ne faut participer
l'usage de quoi que ce soit qui ne se rencontre pas dans
les choses de Dieu. En effet , quoi de si indigne de Dieu
que ce qui est digne d'une idole? Quoi de si digne d'une
idole que ce qui est digne d'un mort? Car c'est chose qui
appartient des morts que d'tre couronn, puisque ces
morts deviennent sur le champ des idoles, et par leur
forme , et par le culte qui les consacre , ce qui est notre
avis la seconde idoltrie. A ceux donc qui manquent de
sentiment, d'user de la chose dont ils n'ont pas le senti
ment comme s'ils voulaient en abuser, dans le cas o ils
ne seraient pas privs de sentiment ! Car il n'y a point
de diffrence entre abuser d'une chose, soit que la v
142 TERTULLIEN.
rite de l'usage cesse avec le sentiment , soit que Ton n'en
puisse abuser sa volont, par l'absence de la chose elle-
mme. Quant nous, l'Aptre ne nous permet pas d'abu
ser , puisqu'il nous enseigne plutt ne pas user de tout ,
si ce n'est toutefois que ceux qui n'ont pas de sentiment ,
n'abusent pas , parce que tout est nant dans ce culte. L'a
doration est une uvre morte quant l'idole, mais elle est
vivante quant aux dmons, auxquels s'adresse la supersti
tion. Qu'est-ce que les idoles des nations, s'crie David?
De l'argent et de l'or. Elles ont des yeux et ne voient
pas ; des narines , et elles ne respirent pas ; des mains ,
et elles ne touchent pas; c'est par ces organes que l'on
jouit des fleurs. Que s'il prdit ceux qui fabriquent des
idoles qu'ils leur ressembleront, ceux-l leur ressemblent
dj qui usent des ornements consacrs aux idoles. Tout
est pur pour ceux qui sont purs; de mme tout est impur
pour ceux qui sont impurs : or , quoi de plus impur
que les idoles ?
Au surplus, toutes les substances, en tant que cratures
de Dieu , sont pures, et ce titre sont d'un usage commun ;
mais la manire d'en user n'est point indiffrente. En
effet , j'immole un coq pour moi, de mme que Socrate
pour Esculape : que l'odeur de quelque lieu me rpugne,
je brle quelque parfum d'Arabie; sans doute, mais non
avec les mmes rites , les mmes insignes , les mmes cr
monies que devant une idole. Si , en effet , la simple parole
suffit pour souiller la crature, au tmoignage de l'Aptre,
Si quelqu'un vous dit : Ceci a t immol aux idoles, n'y
touchez point, plus forte raison est-elle souille, quand
vous dansez avec le vtement , le rite et la crmonie des
idoles. Ainsi la couronne devient chose consacre aux
idoles. Avec ce rite , ce vtement et ces crmonies , elle
est immole ses propres auteurs dans la personne de
l'idole. Aussi le Chrtien ne doit-il pas participer un
usage qui leur est spcialement rserv, puisqu'il ne se
"trouve point parmi les choses de Dieu.
TERtULLIEN. 143
Voil pourquoi l'Aptre s'crie : Fuyez l'idoltrie :
donc toute espce d'idoltrie , l'idoltrie tout entire ! Re
garde-la comme une fort paisse o se cachent des pines
sans nombre. Il ne faut rien donner l'idole , si l'on ne
peut rien accepter de l'idole. Si c'est chose contraire la
Foi que de s'asseoir la table des idoles , que sera-ce de
paratre avec les insignes de l'idole? Qu'y a-t-il de com-
riiun entre le Christ et Blial? Voil pourquoi il nous
dit : Fuyez ! car il nous recohimande un long divorce avec
l'idoltrie , dont nous ne devons jamais approcher en quoi
que ce soit. En effet , le dragon terrestre tue de loin les
hommes par son souffle. Jean va plus loin encore : Mes
petits enfants, gardez-vous des idoles, dit-il, non pas
seulement de l'idoltrie en tant que culte, mais des idoles,
c'est--dire de tout ce qui en a l'apparence. Image du Dieu
vivant , te convient-il de devenir l'image d'une idole et
d'un mort?
Jusqu'ici nous avons prouv que cet usage des couronnes
est consacr aux idoles, soit par son origine, soit par la
superstition de ses pratiques : de ce qu'il ne se trouve pas
parmi les choses de Dieu , nous en concluons principale
ment qu'il appartient surtout ceux dans les antiquits
desquels il se rencontre , ainsi que dans leurs solennits et
leurs crmonies. En un mot, leurs temples, leurs vic
times, leurs autels, leurs sacrificateurs et leurs prtres
eux-mmes portent des couronnes. Ouvre Claudius : tu y
trouveras les couronnes de tous les collges de prtres.
Nous avons aussi ml cette discussion la distinction des
usages lgitimes et illgitimes , pour aller au-devant de
ceux qui, prenant occasion de quelques exemples, sou
tiennent la communaut en toutes choses. Il ne reste donc
plus sur ce point qu' examiner les causes de cet usage,
afin que montrer qu'elles sont trangres, il y a mieux,
qu'elles sont opposes la discipline, ce soient alitant de
preuves qu'aucune d'elles n'a en sa faveur le patronage de
la raison, pour qu'une pareille coutume puisse tre com
144 TERTULLIEN.
mune aux paens et aux Chrtiens , malgr les exemples
de quelques-uns que l'on nous oppose.
XI. En effet , pour commencer par la raissn qui a intro
duit la couronne militaire, il faut examiner pralablement,
j'imagine, si la milice est chose entirement licite aux
Chrtiens. Comment discourir d'ailleurs des accidents), si
l'essence et le principe sont blambles? Croyez-vous qu'il
soit permis un Chrtien d'ajouter au serment fait Dieu
le serment fait un homme , et de s'engager un autre
matre quand il s'est engag au Christ ? d'abjurer pre ,
mre, toute espce de prochain que la loi recommande
d'honorer et d'aimer aprs Dieu , que l'Evangile lui-mme
a honors , en mettant au-dessus d'eux Jsus-Christ seule
ment? Lui sera-t-il permis de vivre l'pe la main,
quand le Seigneur a dclar que quiconque se servait de
l'pe , prirait par l'pe? Ira-t-il au combat le fils
de la paix, auquel la dispute n'est mme pas permise? In-
fligera-t-il autrui les chanes, la prison , les tortures et
les supplices, lui qui ne sait pas venger ses propres injures?
Entrera-t-il aux postes pour autre que pour Jsus-Christ et
le jour du Seigneur, quand il ne le fait pas mme pour le
Christ? Veillera-t-il devant les temples auxquels il a re
nonc? Soupera-t-il aux lieux qu'interdit l'Aptre? Ceux
qu'il a mis en fuite le jour par ses exorcismes , les dfcn-
dra-t-il la nuit, s'appuyant et se reposant sur la lance
avec laquelle a t perc le ct de Jsus-Christ? Portera-
t-il l'tendard rival du Christ? Demandera-t-il la livre
du prince , celui qui a dj reu celle de Dieu ? Le mort
qui attend la trompette de l'ange pour se rveiller sera-t-il
troubl parla trompette qui rveille le soldat? Le Chrtien
sera-t-il brl , d'aprs la discipline du camp , lui auquel
il n'est pas permis de brler, et qui le Christ a remis la
peine du feu ? Combien d'autres actes dans le service mili
taire , qui ne peuvent tre attribus qu' la prvarication !
N'est-ce pas dj une prvarication que de s'enrler du
camp de la lumire dans le camp des tnbres?
TERTULLIEN. 145
Toutefois , "autre chose est de ceux que la foi est venue
trouver plus tard sous le drapeau : ainsi de ceux que Jean
admettait au baptme ; ainsi des fidles centurions que
Jsus -Christ approuve et que Pierre catchise, pourvu
cependant qu'aprs avoir embrass la foi, et s'tre en
gag la foi , on quitte la milice , comme plusieurs l'ont
pratiqu , ou du moins que l'on prenne garde de toute ma
nire de commettre contre Dieu des choses que ne permet
pas mme le service militaire ; ou enfin que l'on souffre
jusqu' l'extrmit pour Dieu : ce qu'ordonne galement la
foi paenne. Car la milice ne promet ni l'impunit des
forfaits, ni l'immunit des martyres. Jamais le Chrtien
n'est diffrent de lui-mme. Il n'y a qu'un Evangile; il
n'y a qu'un mme Jsus-Christ , qui mconnatra qui-
conque l'aura mconnu , et qui reconnatra tout confes-
seur de Dieu ; qui sauvera l'ame perdue pour son nom , et
qui , au contraire , perdra l'ame qui a voulu se sauver au
dtriment de son nom. A ses yeux autant est son soldat
le paen fidle , qu'est paen son soldat infidle. L'essence
de la foi n'admet pas de ncessit. Il n'y a point de nces
sit de pcher pour ceux qui ne connaissent qu'une n
cessit, celle de ne pas pcher. Qu'un homme soit con
traint, par la ncessit des tortures et des supplices,
sacrifier aux dieux et renier directement sa foi , cepen
dant la discipline n'est pas en connivence avec cette n
cessit , parce que la ncessit de craindre l'apostasie et
d'endurer le martyre, prvaut sur celle de dcliner la
souffrance et d'accomplir son devoir. Au demeurant, des
prtextes de cette nature renversent toute la substance de
notre serment , jusqu' lcher la bride aux prvarications
volontaires. La volont , en effet , va se convertir en n
cessit , ayant toujours de quoi tre contrainte. J'ai dtruit
par ces prliminaires toutes les raisons sur lesquelles re
posent les couronnes qui se distribuent dans les charges
publiques , et pour lesquelles on invoque d'ordinaire l'ex
cuse et la ncessit , puisque dans cette circonstance il fau\
146 TERTULLIEN.
abandonner ses offices pour ne pas tomber dans la prva
rication, ou endurer le martyre, pour chapper aux filets
de nos offices. La milice est-elle licite? Je ne discuterai
pas plus long-temps cette premire question , afin de r
soudre la seconde, de peur que, repousser la milice par
tous les efforts possibles , ce soit ensuite chose vaine que
d'attaquer la couronne militaire. Ainsi la milice est per
mise, d'accord, mais jusqu' la couronne exclusivement.
XII. Parlons d'abord de la couronne. La couronne de
laurier est consacre Apollon ou Bacchus ; au premier ,
comme au dieu des flches ; au second , comme au dieu des
triomphes. Ainsi l'enseigne Claudius, quand il dit que
les soldats se couronnent aussi de myrte. En effet , les
Romains , ajoute-t-il , ont adopt le myrte de Vnus , la
mre des descendants d'Ene et l'amante de Mars , cause
d'Hia et des deux Romulus. Quant moi , je ne crois
pas que , par cette considration , Vnus soit Romaine avec
Mars, puisque la concubine de son amant n'a pu que lui
dplaire. Lorsque le soldat est couronn d'olivier , c'est une
idoltrie qui se rapporte Minerve , desse des combats ,
mais qui portait une couronne de cet arbre, quand elle fit
sa paix avec Neptune. La superstition de la couronne mili
taire est souille autant qu'elle souille dans tout cela , et tout
consquemment sera souill dans son origine. Eh bien ! que
te semble de la profession annuelle des vux , la premire
devant les Csars , la seconde aux Capitoles? Tu connais le
lieu , connais aussi la formule : C'est a toi , Jupiter , que
NOUS VOUONS CE BOEUF , AUX CORNES DORES , QUI VA TRE LE
tien. Que signifie cette dclaration? Une apostasie relle.
Le Chrtien a beau se taire de bouche , la couronne que
porte sa tte rpond pour lui. Il est enjoint au soldat de
se prsenter avec la mme couronne de laurier lorsqu'il
va recevoir la gratification. Certes, l'idoltrie n'est pas
gratuite : Elle vend encore le Christ pour un peu d'or ,
comme autrefois Judas pour un peu d'argent. Sera-ce
ne pouvoir servir Dieu et Mammon , que de tendre la
TERTULLIEN. 147
main Mammon, et de la retirer Dieu ? Sera-ce rendre
Csar ce qui est Csar , et Dieu ce qui est Dieu ,
que de ne pas rendre Dieu l'homme, sa crature, et
d'enlever Csar son denier ? La couronne triomphale se
construit-elle avec des feuilles ou avec des cadavres ? est-
elle orne de mtal ou de bchers ? parfume d'essences ,
ou arrose des larmes des pouses et des mres , et peut-
tre mme de quelques Chrtiens ; car le Christ habite aussi
parmi les Barbares? Porter sur sa tte cette ignominie,
n'est-ce pas avoir combattu de sa propre main ?
Il est une autre milice destine au service particulier
des princes ; car on donne le nom de castrenses aux cou
ronnes que les Csars distribuent leurs gardes dans cer
taines solennits. Mais l encore , tu es le soldat et l'es
clave d'un autre ; et si tu l'es de deux la fois , de Dieu
et de Csar, tu ne peux l'tre de Csar, puisque tu te dois
Dieu , qui , si je ne me trompe , rclame la prfrence ,
mme l o la communaut est possible.
Xlll. Dans certaines solennits publiques, les Ordres
de l'Etat se couronnent de lauriers : les magistrats portent
des couronnes d'or. On prfre mme celles-ci les trus
ques. On dsigne par ce nom certaines couronnes qui sont
enrichies de pierreries et revtues de feuilles de chne
d'or , clbres cause de Jupiter , et que l'on prend avec
la robe brode de palmes, pour conduite les chars sacrs.
Il y a encore des couronnes d'or provinciales, mais desti
nes aux images plutt qu'aux hommes , et qui rclament
des ttes plus grandes. Mais tes ordres , toi , tes magistrats ,
le nom mme de ta cour , c'est l'Eglise du Christ. Tu es
lui , puisque tu es inscrit sur le livre de vie. Ta
pourpre , toi , c'est le sang du Seigneur ; ton laticlave , c'est
sa croix : l est la cogne mise la racine de l'arbre ; l
est le rejeton qui sort de la racine de Jess. Qu'im
portent les chevaux de l'Etat avec leurs couronnes? Ton Sei
gneur , toi , lorsqu'il voulut entrer Jrusalem , n'avait
pas mme un ne lui. Que ceux-l se glorifient dans
148 TERTULLEN.
leurs chars et ceux-ci dans leurs chevaux. Pour nous ,
nous invoquerons le nom du Seigneur notre Dieu.
Jean , dans son Apocalypse , nous loigne non-seulement
de la demeure de Babylone , mais plus forte raison de
ses pompeuses vanits. La multitude se couronne aussi ,
tantt pour fter les triomphes et les prosprits des
princes , tantt pour clbrer les ftes particulires
chaque municipe. La dbauche est l'assaisonnement de
toutes ces rjouissances publiques. Mais toi, tranger
dans ce monde , tu es le citoyen de la Jrusalem cleste.
Nous vivons dj dans le Ciel , dit l'Aptre. L
sont les rles o tu es inscrit ; l sont tes fastes ; tu n'as
rien de commun avec les joies du sicle. Que dis-je ? Tu
dois faire le contraire de ce qu'il fait. Le monde, en
effet , se rjouira , mais vous , vous pleurerez. Bienheu-
reux d'ailleurs , s'crie-t-il , bienheureux ceux qui pleu-
rent , et non ceux qui portent des couronnes ! Les
poux portent encore des couronnes le jour de leurs noces.
Aussi, ne contractons-nous point de mariage avec les
paens, de peur qu'ils ne nous conduisent l'idoltrie,
par laquelle ils commencent les noces. Tu as la loi des
patriarches ; tu as l'Aptre qui t'enjoint de te marier
dans le Seigneur.
L'esclave que le monde affranchit se couronne gale
ment. Mais toi, tu es rachet par le Christ, et mme
un grand prix. Comment le monde affranchira-t-il
l'esclave d'autrui? Quoique cet affranchissement s'ap
pelle libert, ce n'est au fond que servitude. Tout est
imaginaire dans le monde ; il n'y a rien de vrai. Tout
l'heure, lorsqu'il semblait l'homme que tu fusses libre,
tu tais le rachet du Christ , et maintenant tu es l'esclave
du Christ , quoique tu sois affranchi par l'homme. Si tu
estimes vritable la libert du sicle , jusqu' le tmoigner
par la couronne que tu portes , tu es rentr sous la servi
tude de l'homme que tu prends pour la libert , et tu as
perdu la libert du Christ que tu prends pour la servitude.
TERTULLIEN. 149
Ne dirons-nous rien des causes pour lesquelles des cou
ronnes se distribuent au thtre ou dans l'arne, et qu'il
suffit de nommer pour les condamner, je veux dire des
causes sacres et funbres? En effet , que reste-t-il faire
sinon couronner Jupiter Olympien , Hercule le Nmen ,
le chtif Archmore (1) , et l'infortun Antinous (2), dans
la personne du Chrtien, pour servir lui-mme de spec-
'tacle l o il ne lui est pas permis de regarder?
Nous avons expos , j'imagine , toutes les causes : pas
une qui ait avec nous quelque chose de commun ; elles sont
toutes trangres, profanes, illicites, abjures par nous
le jour o nous avons prononc notre serment. C'taient
bien l les pompes de Satan et de ses anges , les dignits
du sicle, les honneurs, les solennits, les popularits,
les vux menteurs, les servitudes humaines, les vaines
louanges , les gloires honteuses , et au fond de tout cela
l'idoltrie qui se rsume dans les couronnes dont s'entoure
chacune de ses vanits. Claudius commencera par me dire
que le ciel, dans les vers d'Homre, se couronne d'astres.
Assurment, c'est Dieu qui l'a couronn; c'est en faveur de
l'homme qu'il l'a couronn, donc, conclut-il, l'homme doit
tre couronn par Dieu. Mais le monde couronne les lieux
jde dbauche, les latrines, les moulins, les prisons, les
gymnases, les amphithtres, les vestiaires, et jusqu'aux
cimetires eux-mmes. Ne juge point de la saintet et de
l'honntet de cette coutume d'aprs un ciel unique que la
posie couronne, mais d'aprs le tmoignage du monde tout
entier. Toujours est -il que le Chrtien ne dshonorera ja
mais la porte de sa maison par des lauriers , s'il sait com
bien de faux dieux le dmon a attachs ses portes, Janus,
qui vient de janua (porte) ; Limentinus , de limen ( seuil ) ;

(1) Archmore tait fils de Lycurgue, roi de Nme. Sa nourrice Hipsypile


l'ayant dpos sur le gazon , pour montrer aux Grecs altrs une source voi
sine , il fut tu pendant ce temps-l par un serpent.
(2) Favori d'Adrien , divinis aprs sa mort.
150 TERTULLtEN.
Forculuset Carda, de fores (porte), et de cardo (gond), et
chez
XIV.
les Grecs,
A plus Apollon
forte raison
Thyraeen,
le Chrtien
et les dmons
se gardera-t-il
Antliens.
de

placer sur sa tte, que dis-je, sur le Christ lui-mme, le


sceau de l'idoltrie, puisque le Christ est le chef de
l'homme, chef non moins libre que le Christ lui-
mme , affranchi de tout voile , plus forte raison de tout
lien. La tte qui est assujettie au voile , celle de la femme ,
dj couverte par ce voile , ne laisse plus de place ce ban
deau de la couronne : elle porte dj le fardeau de son hu
miliation. Si la femme ne doit point se montrer la tte
nue , cause des anges , plus forte raison , avec la
tte couronne , pourra-t-elle tre un objet de chute pour
tous ces couronns. Qu'est-ce , en effet , que la couronne sur
la tte d'une femme? une enseigne de sa beaut ; une
marque publique de sa mollesse ; une dernire apostasie de
la pudeur ; un brasier de luxure. Consquemment la
femme , d'aprs le conseil de l'Aptre , ne se parera point
avec trop d'attention , de peur que l'artifice de ses che-
veux ne lui serve de couronne. Mais , je te le demande,
celui qui est le chef de l'homme, la beaut de la femme,
Jsus-Christ, poux de l'Eglise, quelle couronne a-t-il
porte pour l'un et l'autre sexe ? Une couronne , si je ne me
trompe, forme d'pines et de chardons , pour figurer les
pchs que la terre de la chair a produits pour nous , mais
qu'a dtruits la vertu de la croix, moussant jusqu'aux
derniers aiguillons de la mort par les souffrances de celui
qui est notre chef et notre Seigneur. Assurment, outre ce
qu'elle signifie , elle laisse assez voir l'outrage, la honte ,
le dshonneur et la barbarie qui, mls ensemble, ont
souill et dchir les tempes du Seigneur. Couronne -toi
maintenant de laurier , de myrte , d'olivier , et de quelque
autre feuillage clbre , ou, -comme le veut la coutume,
de roses cent feuilles choisies dans le jardin de Midas.
Ajoute des lis de chaque espce , des violettes de toute na
ture , et peut-tre des perles et de l'or , afin d'imiter cette
TERTULLIEN. 151
couronne du Christ , qui lui chut dans la suite , parce
qu'aprs le fiel il gota au rayon de miel , et qu'il ne
fut salu par la cour cleste le roi de gloire que quand il
eut t attach ignominieusement la croix , comme roi
des Juifs , d'abord abaiss un moment par son Pre au-
dessous des anges , et ensuite couronn par lui de gloire
et d'honneur. Si pour tous ces bienfaits ; tu lui dois ta
tte , rends-la lui , si tu peux , telle qu'il a sacrifi sa propre
tte pour la tienne. Du moins, ne te couronne pas de fleurs,
si tu n'oses te couronner d'pines ; car pour des fleurs , tu
ne le peux pas.
XV. Conserve Dieu sa chose intacte. A lui de la cou
ronner , s'il le veut. Que dis-je? Il le veut. En un mot, il
nous y invite. A celui qui vaincra , dit-il , je donnerai la
couronne de la vje. Sois donc fidle jusqu' la mort.
Combats le bon combat aprs lequel l'Aptre attend avec
confiance la couronne qui lui est rserve. L'ange ,
montant sur un cheval blanc pour vaincre, reoit aussi la
couronne de la victoire ; un autre se pare des feux de l'arc-
en-ciel, dans les prairies de l'immortalit. Les vieillards
sigent aussi la couronne en tte. Le Fils de l'homme lui-
mme brille sur la nue , du mme clat de l'or. Si les
images sont environnes d'une telle splendeur dans la vi
sion , que sera la vrit dans sa ralit ? Voil , voil les
fleurs que tu dois regarder et respirer ! Pourquoi condam
ner des couronnes fragiles ou empruntes au dragon , ta
tte destine au diadme ! Qu'as-tu de commun avec une
fleur qui doit mourir? Tu as une fleur , sortie du rejeton
de Jess , sur laquelle s'est repose toute la grce de l'es-
prit divin , fleur sans courruption , inaltrable , immor
telle ; le soldat fidle qui la choisit avance en mrites dans
la hirarchie cleste. Compagnons de ce soldat , rougissez !
Vous ne mritez pas qu'il vous serve de juge ; il faut pour
vous condamner quelque soldat de Mithra , qui , alors qu'il
est initi dans un antre , vritable camp des tnbres , reoit
la manire d'un bateleur qui veut contrefaire le mar
152 TERTULLIEN.
tyre , la couronne que lui prsente une pe , et qu'il place
sur sa tte. Puis une main s'avance , qui l'avertit de faire
tomber la couronne de sa tte , peut-tre de la rejeter par
dessus son paule , en rptant : Mithra est ma couronne.
Depuis ce moment , jamais il ne porte de couronne. Ce
signe tmoigne de son lection , si d'aventure on le soumet
l'preuve du serment : qu'il rejette la couronne, qu'il
proclame qu'elle est tout entire dans son Dieu , on le croit
aussitt un soldat de Mithra. Reconnaissons ici les artifices
du dmon. Il usurpe dessein quelques-unes des choses di
vines , pour nous confondre et nous juger par la foi de ses
disciples.
DU MANTEAU.

I. Hommes de Carthage , de tout temps matres de l'A


frique , aussi illustres par votre antiquit , qu'heureux sous
la nouvelle face de votre empire , je me rjouis que vos
jours soient assez prospres et qu'il vous reste assez de
loisirs pour remarquer des vtements. Ce sont l des fruits
de la paix et de l'abondance. Du ct de l'empire , du ct
du ciel, tout va bien. Toutefois, avouez -le, vous tiez
vtus d'autre faon anciennement. Vous portiez alors des
tuniques que recommandaient la dlicatesse de leur trame,
l'clat de leur pourpre , et la justesse de leurs formes. En
effet , elles ne dpassaient point les cuisses ; elles ne s'arr
taient point , contre la biensance, au-dessus des genoux ;
elles ne tenaient point les bras trop serrs , elles laissaient
les mains libres ; comme elles serraient exactement le corps,
on n'avait que faire de ceinture ; enfin , grce leur juste
symtrie , elles allaient merveilleusement aux hommes.
Quant au manteau , qui tait l'habit extrieur, il avait
quatre angles, se rejetait des deux cts sur les paules, se
plissait autour du cou , et reposait sur les paules , retenu
par une agrafe. Il ressemblait celui que portent aujour
d'hui vos prtres d'Esculape. Ainsi s'habillait dans votre
voisinage Utique, votre sur; ainsi s'habillaient les Tyriens
sur tous les points de l'Afrique.
Mais lorsque l'urne des destins du monde eut chang et
154 TERTULLIEN.
que Dieu se fut prononc pour les Romains , la cit votre
sur se hta de changer la forme de ses vtements , afin
de saluer Scipion sous ses propres livres, aussitt qu'il
aborderait , se faisant ainsi Romaine avant l'heure. Quant
vous , la toge ne vous fut offerte qu'aprs le bienfait hon
teux de l'amnistie, comme un prsent que l'on fait des
vaincus qui ont perdu leur vieille indpendance, mais
non toute gloire , aprs les ignominieux prsages de Grac-
chus, aprs les sanglantes drisions de Lpide, aprs les
trois autels de Pompe , aprs les longs dlais de Csar,
lorsque Statilius Taurus releva vos murailles , lorsque
Sentius Saturninus les inaugura avec les solennits ordi
naires, lorsqu'enfin la paix fut cimente. Hlas ! que cette
toge a parcouru de pays ! Elle est alle des Plasges aux
Lydiens, des Lydiens aux Romains, afin qu'elle passt
des paules du peuple le plus illustre sur celles des Car
thaginois.
A partir de ce moment , vous portez votre tunique , plus
longue qu'auparavant, avec une ceinture volont; vous
soutenez par tages l'immensit des plis de votre manteau ,
* pour le rendre plus commode. Et si , outre cela , votre
condition , votre dignit , ou la circonstance , rclame un
autre vtement , vous vous mettez railler le manteau ,
oubliant qu'il vous a de tout temps appartenu. Mais,
vrai dire , je ne m'tonne plus de ce dfaut de mmoire
en prsence d'un fait bien autrement significatif. Tout le
monde sait que cette Carthage, redoutable par son ardeur
belliqueuse, inventa le blier, non pas le blier que nous
dcrit Labrius , arm de cornes qui se croisent , recouvert
de laine , et tranant un corps vigoureux , mais cette ma
chine en forme de poutre , qui sert briser les murailles ,
et qui n'avait encore t pousse contre aucune d'elles,
lorsque votre cit , prenant exemple de ces animaux qui ,
dans la colre , se heurtent de la tte , imagina la premire
cet instrument formidable qu'elle leva et laissa retomber
de tout son poids. Toutefois, lorsque la patrie touchant
TERTULLIEN. 153
son dernier jour, et que le blier, alors en usage parmi
les Romains , commena d'branler des murailles , qui
taient jadis les siennes , les Carthaginois en restrent dans
la stupeur, s'imaginant que l'invention en tait nouvelle,
puisqu'elle tait aux mains des trangers.
Tant la longueur du temps peut altrer les choses !
C?est par la mme raison que vous ne reconnaissez pas
le manteau.
" II. Eh bien ! d'accord ; qu'il soit une mode trangre ,
de peur qu'originaire de Carthage , il ne rougisse ou ne se
plaigne de se voir aujourd'hui parmi les Romains. Assu
rment la fonction la plus habituelle de la nature est de
changer de vtement : ce monde que nous foulons change
continuellement de face. Qu'importe qu'Anaximandre re
connaisse plusieurs mondes? Qu'importe que tout autre,
qu'un Silne , par exemple , aille criailler aux oreilles de
Midas qu'il y a un autre monde habit par les Mropes?
les oreilles de Midas taient assez grandes pour des bali
vernes plus grandes encore. H y a mieux. Si Platon se
figure un autre monde, dont celui-ci ne serait que l'image,
il faudra aussi que ce monde suprieur soit sujet aux mmes
vicissitudes. En effet , s'il est monde , il se composera de
substances et de fonctions diverses pour ressembler au
monde d'ici-bas ; il ne serait pas rellement un monde, s'il
n'tait pas fait comme ce monde. Voil pourquoi les tres
divers qui concourent cette unit remplissent diverses
fonctions en changeant tour tour. D'ailleurs, ces vicis
situdes perptuelles entretiennent l'harmonieuse discor
dance de cette diversit. Le monde tout entier est donc
soumis au changement, puisqu'il se compose de disso
nances et se renouvelle par la varit. Toujours est-il vi
dent , mme pour des yeux aussi ferms que ceux d'Ho
mre, que ce monde, notre domicile, est une suite de
formes changeantes. Le jour et la nuit se succdent rci
proquement. Le soleil se renouvelle ses stations annuelles,
la lune ses priodes de chaque mois. La confusion dis
156 TERTULLIEN.
tincte des astres nous cache aujourd'hui une toile qu'elle
nous montrera demain. L'enveloppe du ciel est tantt se
reine et lumineuse, tantt obscurcie par des vapeurs;
tantt ce sont des torrents de pluie qui se prcipitent;
tantt des projectiles qui s'y mlent ; d'autres fois, ce n'est
qu'une rose lgre ; puis voil la srnit premire. Sur la
mer, mme inconstance : aujourd'hui que les vents soufflent
galement, elle est tranquille et innocente : demain une
brise modre l'agite ; soudain la voil qui bondit sous la"
vague. De mme , si vous regardez la terre , qui aime
changer de parure avec les saisons, peine oserez-vous
dire que ce soit la mme terre , tout l'heure verte pour
vos yeux , aujourd'hui jaune , dans quelques jours toute
blanche. N'en puis-je pas dire autant de ses autres orne
ments? Les torrents qui descendent des montagnes, les
sources d'eau qui se jouent sous la terre , le lit des fleuves
en se couvrant de limon , ne se renouvellent-ils pas con
stamment? Que dis -je? Le monde tout entier changea
autrefois d'aspect , puisque les eaux l'engloutirent. Les
coquillages et les trompes de mer voyagent aujourd'hui
encore sur les montagnes , voulant sans doute prouver
Platon que les plus hauts sommets avaient flott sous
les eaux. Quand celles-ci se retirrent, le globe reprit
sa premire forme , autre par ce changement , quoique
toujours le mme. Son extrieur change encore acciden
tellement , lorsque le site est boulevers. Ainsi Dlos
n'existe plus parmi les les ; Samos n'est plus que du sable ;
la sybille n'a pas menti. On cherche encore dans la mer
Atlantique une le qui galait en grandeur la Libye ou
l'Asie. Un des cts de l'Italie , dtach par la fureur de
l'Adriatique et de la mer de Toscane , entre lesquelles il
tait enferm , forma de ce dbris la Sicile. Toute cette
plage, ainsi dchire, refoulant dans son dtroit les vagues
des deux mers qui s'y rencontrent, donna une cruaut
nouvelle cette mer, qui ne vomit pas les naufrages , mais
les dvore.
TERTULLIEN. 157
Le continent souffre aussi des rvolutions, qu'elles lui
viennent du ciel ou de lui-mme. Jette les yeux sur la
Palestine , l o le fleuve du Jourdain lui sert de limite.
Qu'aperois-tu ? Dsert immense ; rgion dsole ; plaines
striles. Cependant des cits, des peuples nombreux la
couvraient autrefois; son sol tait en grand renom. En
suite , comme Dieu est un vengeur terrible , l'impit de
ces villes attira sur elles une pluie de feu. Depuis ce jour,
on ne parle plus de Sodome ni de Gomorrhe. A leur
place , la cendre ; et la mer qui est voisine vit de la mort ,
de mme que ce sol maudit. L'antique Vulsinies, ville de
Toscane, prit dans un semblable embrasement. Je crains
bien que la Campanie , qui a dj perdu Pompia , ne
puisse pas chapper ses propres flammes. Mais Dieu
veuille l'pargner ! Plaise au ciel que l'Asie n'ait plus
redouter dsormais les dchirements de son sol! Plaise
au Ciel encore que l'Afrique n'ait eu trembler qu'une
seule fois devant ces gouffres soudains , et que ses crimes
soient suffisamment expis par ce camp qui se droba sous
ses pas !
Mille autres calamits semblables ont chang la face du
monde et la situation des lieux. Quelque tristesse qu'il y
ait poursuivre , je dirai que les guerres n'ont pas caus
moins de dsordres que la dcadence des empires. Com
bien de fois les royaumes n'ont- ils pas chang depuis
Blus , fils de Ninus , si toutefois Ninus rgna le premier,
comme l'estiment les vieux historiens profanes ! Chez vous
d'ordinaire , la narration ne remonte pas plus haut. L'his
toire du monde commence par les Assyriens. Pour nous
qui lisons les annales divines , nous connaissons l'histoire
du monde ds sa naissance.
Mais j'aime mieux parler de choses plus gaies, puis
qu'elles changent galement. En effet, si la mer a englouti,
si le ciel a dvor, si la terre a enseveli , si le glaive a mois
sonn, ces pertes sont rpares ailleurs avec usure. Dans
l'origine, la terre tait inutile dans la plus grande partie de
158 TERTULLIEN.
son tendue , puisqu'elle tait prive d'habitants ; quelque
famille venait-elle s'y tablir, elle y tait seule avec
elle-mme. Mais, ayant reconnu que tantt elle trouvait
l'abondance , tantt la disette , elle se mit dfricher et
cultiver toutes ces terres, afin qu' l'imitation de ces plantes
qui provignent par leurs surgeons, les peuples engen
drassent des peuples , les cits des cits , et se rpandissent
sur la face de l'univers. Les nations versrent ailleurs le
superflu de leur population , comme des essaims d'abeilles.
La surabondance des Scythes enrichit la Perse ; les Ph
niciens dbordent sur l'Afrique; les Phrygiens enfantent
les Romains; la semence des Chaldens se dveloppe^en
Egypte, d'o elle sort quelque temps aprs pour former
la nation juive. Ainsi la postrit d'Hercule, occupant avec
Tmnus le Ploponse , le rend illustre. Ainsi les Ioniens,
compagnons de Nle , couvrent l'Asie de cits nouvelles.
Ainsi les Corinthiens , sous la conduite d'Archias , forti
fient Syracuse.
Mais pourquoi citer l'antiquit , puisque nous avons sous
les yeux nos propres changements? Quelle partie du monde
n'a pas rforme le sicle prsent ? Combien de villes n'a
pas enfantes, accrues , ou restitues la triple vertu de l'em
pire actuel? Grce Dieu qui favorise tant d'Augustes en
un seul , que de revenus nouveaux ports sur le registre
des censeurs ! que de peuples purifis ! que d'ordres illus
trs ! que de Barbares refouls ! Avouez-le : cet univers, de
puis que la cigu de l'hostilit est dracine et que les pines
d'une amiti trompeuse ont disparu, est un champ soigneu
sement cultiv par cet empire , plus dlicieux que le verger
d'Alcinos , plus odorifrant que les bosquets de roses de
Midas ! Si tu approuves les changements de l'univers ,
pourquoi blmer ceux de l'homme ?
III. Les animaux eux-mmes , au lieu de vtement ,
changent de forme. La plume toutefois tient lieu d'habit
au paon, et mme de l'habit le plus riche. Que dis-je? la
pourpre de son cou est plus clatante que celle des plus
TERTULLIEN.
rares coquillages. L'or de son dos est plus blouissant que
tous les clous d'or du monde; sa queue balaie la terre plus
pompeusement que la plus longue simarre ; mlange d'un
nombre infini de couleurs, nuance, chatoyante, sa pa
rure, qui n'est jamais la mme, semble toujours diffrente,
quoiqu'elle soit toujours la mme quand elle parat diff
rente : enfin elle change autant de fois qu'elle se remue.
Il faut nommer aussi le serpent, quoiqu'aprs le paon. En
effet, il change la peau et l'ge qu'il tient de la nature. Aus
sitt qu'il a pressenti la vieillesse, il s'enferme dans un pas
sage troit , y laisse une peau ride en mme temps qu'il
s'y glisse, et dpouill de lui-mme ds l'entre, ne sort de sa
caverne que brillant et rajeuni. L'hyne , si tu l'observes
bien , change de sexe tous les ans , une anne mle ,
l'autre anne femelle. Je ne dis rien du cerf, qui, arbitre
de son ge , n'a qu' se repatre d'un serpent pour se re
nouveler, par ce poison et cette dfaillance , dans l'clat de
sa premire jeunesse.
II se rencontre encore un humble quadrupde , la d
marche lente , la peau rude , et qui habite les champs.
C'est la tortue de Pacuvius? diras-tu. Point du tout. Le
vers de ce pote s'applique un autre animal qui , pour
tre des plus petits, ne laisse pas d'avoir un grand nom.
Qui entendra parler du camlon, sans le connatre, s'i
maginera que c'est au moins quelque lion formidable. Mais
rencontre-le dans une vigne , cach tout entier sous un de
ses pampres, alors tu riras de l'exagration de la Grce
dans ses dnominations. En effet , point de suc dans son
corps, quoique des animaux beaucoup plus petits n'en
manquent pas. Le camlon n'est qu'une peau , cependant
il vit ; sa petite tte tient immdiatement son dos , car il
n'a point de cou ; aussi ne se tourne-t-il qu'avec effort. Mais
ses yeux , ou pour mieux dire , ses deux points de lumire ,
placs fleur de tte , se portent rapidement droite et
gauche , dans leur blouissante mobilit. A peine peut-il
s'lever de terre, tant il est pesant et fatigu , il ne marche
160 TERTULLIEN.
qu'avec lenteur et pniblement ; on s'aperoit qu'il a fait
du chemin , on ne l'a pas vu marcher ; toujours jeun ,
jamais dfaillant, il se nourrit en billant, il rumine en
respirant ; le vent , voil sa pture. Toutefois il a la vertu
de changer compltement , sans cesser d'tre lui-mme.
En effet , quoiqu'il n'ait qu'une couleur qui lui soit propre,
il prend celle de l'objet qui l'approche. Au camlon seul
il a t donn, comme le dit le proverbe, de se jouer de
sa peau.
11 a fallu prluder longuement pour arriver par degrs
jusqu' l'homme. Il est certain qu'il fut cr nu , et qu'
son origine il resta sans vtements aux regards de celui qui
l'avait form. Mais il droba la connaissance du bien et du
mal, avant le moment marqu et contre la dfense qu'il
avait reue. Voil que , se htant de couvrir dans son corps
nouveau ce que la pudeur ne couvrait pas auparavant , il
s'environne depuis ce moment de feuilles de figuier. Puis il
est chass du lieu de son berceau, et il s'en va par le
monde , couvert de peaux comme un criminel condamn
aux mines. Mais c'est l un mystre , et il n'appartient pas
tous de le connatre.
Eh bien ! parlez-moi de ce qui est vous. Dites-moi ce
que racontent les Egyptiens, ce qu'Alexandre a dpos
dans son histoire et que lit tous les jours la mre, c'est--
dire que , du temps d'Osiris , Ammon , qui tait riche en
troupeaux d'oies , quitta la Libye pour le voir. Dites-moi
encore que Mercure , alors prsent avec eux , ayant touch
par hasard la toison d'un blier, fut charm de la dlica
tesse de sa laine et tondit aussitt une jeune brebis. Pen
dant qu'il essaie ce que lui conseillait la flexibilit de cette
matire, voyant qu'elle s'allonge sous ses doigts, il en forme
un vtement sur le modle du vtement ancien , qu'il avait
cousu avec des fils de l'corce du tilleul. Mais vous , vous
avez mieux aim faire honneur Minerve du travail de la
laine et de la fabrication de la toile, quoiqu'Arachn y ft
plus habile.
TERTULLIEN. 161
Passons maintenant la matire elle-mme. Je ne veux
pas parler des laines de Milet, de Selges, d'Altin , de
Tarente ou de la Btique, que la nature elle-mme colore.
Je vais plus loin , puisque les arbustes eux-mmes nous v
tissent , ainsi que le lin qui se dpouille de sa teinte verte
et prend la couleur de la neige en tant lav. Mais comme
s'il ne suffisait pas de planter et de semer des tuniques sur
la terre, il a fallu pcher au fond des mers ses vtements.
En effet , certains coquillages , riches d'une mousse qui
imite la laine , se couvrent d'une sorte de toison. Qui ne
connat le ver soie ? C'est une espce de ver qui , filant
sa propre substance dans les airs , tend son domicile avec
plus d'adresse que les cadrans de l'araigne , puis dvore
son ouvrage pour le rendre bientt aprs : tuez-le , vous
droulerez une trame vivante.
C'est ainsi que le gnie du luxe s'est mis la recherche
de mille matires prcieuses pour embellir ses vtements.
D'abord ils taient destins couvrir l'homme , parce qu'il
fallait pourvoir la ncessit. Mais depuis, le faste prenant
la place de la ncessit , on se para , on se surchargea d'or
nements orgueilleux , et on multiplia ses vtements. Les
uns sont particuliers certains peuples; les autres sont
communs tous et peuvent tre ports utilement. De ce
nombre est le manteau. Quoiqu'il soit plus grec que ro
main , maintenant que le Grec a envahi le Latium , le v
tement y a pntr avec le langage. Ainsi le Romain qui
chassait les Grecs de ses murs , apprenait nanmoins leur
langue sur ses vieux jours. Ainsi le mme Caton qui , pen
dant sa prture , se montrait l'paule dcouverte la ma
nire des Grecs , ne favorisa pas moins les Grecs que s'il
et port le manteau.
IV. Que dire maintenant si , tandis que la mode romaine
vous parat le salut de tous , vous retenez en mme temps
les dissolutions des Grecs? Ou, s'il n'en va point ainsi, d'o
vient que , dans des provinces o rgnaient de plus nobles
exercices , et que la nature vous a dparties pour domptee
tom. u. 11.
162 TERTULLIEN.
la strilit des champs , vous avez adopt les jeux de la
palestre, qui usent le corps et le fatiguent sans profit?
Pourquoi cette huile mle la poussire dont vous frottez
vos membres? Pourquoi Vous roulez-vous sur le sable?
pourquoi ces aliments qui fortifient sans engraisser? D'o
vient que , chez quelques Numides , qui ornent leur tte
de la crinire du cheval , on se fait raser le visage jusqu'
la peau , et que le rasoir n'pargne que la tte ? D'o
vient que les hommes velus emploient la rsine pour piler
les parties secrtes, ou la pince pour arracher les poils
du menton ? Quel prodige donc que de pratiquer tout cela
en rpudiant le manteau l Ces infamies viennent de l'Asie.
O Libye , et toi Europe , qu'avez-vous de commun avec
des ornements de thtre que vous ne savez pas revtir ?
En effet , pour quelle raison s'piler la manire des
Grecs, plutt que de se vtir leur faon ? Le changement
d'habit devient un crime, non pas quand on change la
coutume, mais quand on change la nature. Il y a une
grande diffrence entre le respect que l'on doit au temps
et celui que rclame la religion. La coutume devra fid
lit au temps ; la nature la doit Dieu. Il a donc renvers
l'ordre de la nature ce hros de Larisse , lorsqu'il prit les
vtements d'une jeune fille , lui qui avait t nourri de
la moelle des btes froces , ce qui lui a fait donner le nom
qu'il porte (1), parce que ses lvres n'avaient jamais suc
de mamelles ; lui encore qui , form une rude cole ,
avait eu pour prcepteur un monstre , habitant des forts
et des montagnes.
Je le supporterais dans un enfant que sa nire craint
de perdre. Mais qu'aprs avoir atteint l'ge d'homme,
qu'aprs avoir donn une preuve clandestine de sa virilit
avec une jeune fille , il continue de laisser flotter sa stole ,
de btir l'difice de sa chevelure , de farder sa peau , de

(1) Achille , de A-xoiXo; , sans lvres , parce qu'il ne s'en tait point servi
pour tter.
TERTULLIEN. 163
consulter son miroir , d'orner son cou , de porter des pen
dants d'oreilles la manire des femmes , ainsi que le re
prsente le bouclier conserv Sige , voil ce qui m'in
digne. D est bien vrai que dans la suite il fut soldat ; car
la ncessit le rendit son sexe. La trompette du combat
avait sonn , et les armes n'taient pas loin. Le fer , dit le
pote , attire l'homme. D'ailleurs , si aprs avoir senti cet
aiguillon , il et continu de vivre sous des habits de jeune
fille , il et pu se marier aussi comme tel. Voil donc une
double mtamorphose : d'homme il devient femme, de
femme il devient homme. Changement monstrueux , puis
qu'il ne devait ni dsavouer la vrit de son sexe, ni con
fesser ensuite e dguisement. L'une et l'autre manire de
changer ne lui valurent rien : la premire offensa la na
ture ; la seconde lui enleva la vie.
La volupt a travesti un autre hros , d'une faon plus
honteuse encore que ne l'a fait la sollicitude maternelle.
Je sais bien que vous l'adorez ; mais vous devriez rougir
plutt de ce porteur de massue , de flches et de peau , qui
prfra les ajustements d'une femme tout ce qui com
posait sa gloire et son surnom. Une infme Lydienne a eu
le pouvoir de transformer , par une double prostitution ,
Hercule en Omphale, et Omphale en Hercule. O est
Diomde avec ses crches sanglantes? o est Busiris avec
ses autels convertis en bchers ? o est Gryon , triple dans
son unit ? La massue d'Hercule regrettait l'odeur de leurs
cervelles brises, pendant qu'elle tait arrose de parfums.
Le vieux sang de l'hydre , le vieux sang des Centaures
tait effac par la pierre ponce destine polir le miroir.
Quel fut le triomphe de la mollesse , quand ces flches qui
avaient perc des monstres servaient peut-tre coudre
des couronnes ! Au reste, les paules d'une femme honnte,
ni mme de quelque hrone, n'auraient jamais pu sup
porter la rudesse des dpouilles du monstre , si elles n'a
vaient t apprtes , adoucies , et parfumes d'avance avec
quelque essence odorante ou prcieuse. Omphale ne manqua.
164 TERTULLIEN.
pas de le faire , sans doute. Que dis -je? elle peigna la
crinire du monstre ; et de peur que la mchoire du lion
ne blesst son cou dlicat , elle cacha son muffle dans ses
cheveux, et ses dents dans les tresses qui tombaient de
son front. Le gnreux animal et rugi sous l'outrage,
s'il l'avait pu. Il est certain du moins que Nme , si quel
que gnie l'habite , poussait des gmissements : alors , en
effet , elle s'aperut qu'elle avait perdu son lion. Ce qu'tait
Hercule sous les somptueux ornements d'Omphale , on peut
en juger par Omphale, que je viens de reprsenter sous
la peau d'Hercule.
L'athlte Clomaque qui , au pugilat , avait presque
gal le hros de Tirynthe (1 ) , aprs s'tre signal
Olympie , abjura aussi son sexe par une transformation in
croyable , en subissant des blessures honteuses (2) entre
la peau et au-del ; aussi mrita-t-il d'tre couronn parmi
les foulons de Novius (3) , et ce fut bon droit que le pote
comique Lentulus le fltrit dans ses habitants de Gatine.
En effet , il couvrit de bracelets les traces du gantelet ; il
changea le vtement grossier de l'arne contre la robe
des courtisanes.
Je ne parle ni de Physcon ni de Sardanapale. Les
connatrait-on comme rois, s'ils n'avaient surpass tous les
hommes en dissolution? Il faut me taire d'ailleurs, de
peur qu'ils ne m'accusent d'avoir oubli quelques-uns de
vos Csars, qui n'ont pas t moins infmes. Il faudrait une
libert toute cynique pour nommer un Csar plus impur
que Physcon , plus voluptueux que Sardanapale , un demi-
Nron enfin (4).
(1) Au lieu de anl, j'ai lu avec quelques ditions , arte.
(2) Succubum agent , dit le commentateur.
(3) Le pote Novius avait crit une fable sous ce titre, le Foulon, pour se
moquer de ceux qui trafiquent honteusement d'eux-mmes. Plaute dsigne un
acte de ce genre par ces mots : fruclus fullonius. Mais pourquoi foulon ?
parce que, disent les commentateurs, ces sortes d'hommes taient aussi
flexibles aux dsirs d'autrui, que le drap lorsqu'il a t foul.
M Ce trait retombe sur Domitien. Xertullien l'a dj appel ailleurs une
TERTULLIEN. 165
Le souffle de la vaine gloire n'a pas t moins puissant
pour changer le vtement de l'homme, encore que l'homme
restt. Toute passion est un feu qui chauffe; mais sitt
qu'elle arrive l'affectation, l'ardeur de la gloire est un
incendie qui dvore. Tu vois s'allumer ce brasier un
grand roi , qui n'a eu rien au-dessus de lui que la gloire.
Vainqueur des Mdes , il fut vaincu par le vtement des
Mdes. Ecartant la cuirasse triomphale , il se montra sous
la robe flottante de ses captifs. Ainsi donc, en jetant sur sa
poitrine , la place de ces cailles dont elle gardait encore
l'empreinte , un tissu transparent qui le couvrait sans le
cacher, il teignit sous les brises et la dlicatesse de la soie,
cette ardeur belliqueuse qui ne lui avait pas permis encore
de respirer. Le Macdonien n'tait pas assez orgueilleux
par lui-mme , il fallait encore que la vaine pompe des
habits le dgradt.
Mais ne voil-t-il pas que les philosophes s'abandonnent
aux mmes excs ! J'entends dire que plusieurs ont philo
soph dans la pourpre. Si le philosophe parat sous la
pourpre, pourquoi pas aussi avec le baxa d'or (1)? C'est
une mode tyrienne, mais qui n'a rien de grec que de porter
une chaussure qui n'est pas dore. Mais un autre , dira-
t-on, revtit la soie et chaussa l'airain. Il avait raison. Il
marcha avec une cymbale aux pieds , pour rendre des sons
pareils ceux des Bacchantes, puisqu'il en avait les habits.
Que si Diogne aboyait encore quelque part du fond de son
tonneau , il n'et pas souill de ses pieds fangeux le philo
sophe , comme s'en souviennent les lits de Platon , mais il
l'et pris par le corps pour le jeter dans le sanctuaire des
Cloacines, afin que l'insens qui avait rv qu'il tait dieu,
salut les immondices ses surs avant de faire reconnatre
aux hommes sa divinit.

moiti de Nron. On sait d'ailleurs que Domitien affectait de prendre le


nom
(1) deEspce
cet empereur.
de chaussure.
166 TERTULLIEN.
Voil les habits qu'il est juste de dsigner du regard,
de montrer au doigt , et de railler avec des signes de tte ,
puisqu'ils intervertissent la nature et blessent la modestie.
Que l'homme qui trane jusqu' terre une robe dlicate et
charge de plis , entende retentir ses oreilles ce vers du
comique : Voyez donc ce fou ! que d'toffe perdue !
Mais , en vrit , depuis que Rome n'a plus de censeurs
qui surveiltent et fltrissent , qu'aperoit-on au sein de cette
licence ? Des affranchis sous les insignes des chevaliers ;
des esclaves dont les paules sont encore rouges des meur
trissures du fouet, transforms en personnes libres; des
gens de bas aloi dguiss en patriciens , des ptres en ci
tadins , des bouffons en snateurs , des paysans en soldats :
que dire enfin ? fossoyeur , corrupteur public , gladiateur ,
tous sont vtus comme toi.
Maintenant jette les yeux sur les femmes. Tu verras que
Ccina Svre reprsenta vivement au snat que les ma
trones. ne devaient point paratre en public sans la stole
tranante. Enfin le dcret de l'augure Lentulus punit
comme adultre celle qui passerait outre. Loi pleine de
sagesse ! Quelques matrones romaines avaient rpudi
dessein ces vtements tmoins et gardiens de la pudeur,
parce qu'ils taient un obstacle leurs dissolutions. Mais
aujourd'hui, corruptrices d'elles-mmes, afin qu'on les
aborde avec plus de libert , elles ont proscrit la robe flot
tante , la ceinture , la pantoufle , le voile , et mme la li
tire et le sige avec lesquels elle taient toujours dans une
sorte de retraite , et comme enfermes chez elles , mme
lorsqu'on les portait en public. Mais l'un teint son flam
beau , l'autre allume un flambeau qui n'est pas le sien.
Regarde ces louves qui vivent de la lubricit publique , et
ces courtisanes elles-mmes qui font de l'artifice un trafic :
ou plutt , si tes yeux ne doivent pas mme s'abaisser sur
ces repaires o la pudeur est immole au grand jour, con
temple-les , quoique de loin , tu y rencontreras des ma
trones. Et lorsque la prtresse de ces cloaques porte des
TERTULLIEN. 167
toffes de soie ; lorsqu'elle couvre de perles sa gorge plus
impure que le lieu mme; lorsqu'elle ajuste ses mains
souilles des plus abominables impurets, des bracelets
que des femmes pudiques ne voudraient pas usurper sur
les hros auxquels on les donne pour rcompense; lors-
qu'enfin elle attache une jambe dshonnte un brode
quin blanc ou des mules de pourpre , pourquoi n'arrtes-
tu point les yeux sur ces ornements, ou sur ceux qui
appellent la religion au secours de leur nouveaut ? Ainsi ,
dans les initiations de Crs , les femmes sont vtues de
blanc , portent une bandelette distinctive et un chapeau
privilgi. Ainsi, celles que passionne un sentiment con
traire affectent les vtements lugubres et couronnent leur
tte d'une toison noire, lorsqu'elles s'agitent avec fureur
dans le sanctuaire de Bellone , jusqu' perdre la raison.
Ainsi on fte Saturne par des bandes de pourpre plus
larges et un manteau couleur de feu , comme celui des
Galates ; ainsi encore on se rend Esculape favorable par
des pantoufles la manire des Grecs, et par un manteau
tel que le mien , si ce n'est que celui-l est plus pnible
ment ajust. Raison de plus pour le censurer et le railler
du regard , puisque , simple et sans affectation sur ma
personne, il est au moins coupable de superstition. En
effet, depuis que le manteau a commenc d'tre l'habit
de la sagesse , qui renonce aux vaines superstitions , il est
devenu plus auguste que toutes les dpouilles et tous les
voiles du monde. Insigne de nos prtres, il s'lve au-
dessus de la tiare et des autres ornements. Baisse donc les
yeux , je te le conseille ; vnre un vtement qui ne peut
avoir
Vous
tesavez
yeuxbeau
qu'unfaire
dfaut
, dis-tu.
,celui d'avoir
Quoi rpudi
! passertes
deerreurs.
la robe

au manteau ? Que serait-ce donc si j'avais abandonn le


diadme et le sceptre ? Anacharsis changea-t-il autrement ,
lorsqu'il prfra la philosophie au royaume de la Scythie ?
Mais que le manteau ne soit pas un signe que j'ai pass
quelque chose de mieux , d'accord ; il porte en lui
168 TERTULLIEN.
mme sa dfense. D'abord , point de vtement plus com
mode prendre ni moins embarrassant. Il n'est pas n
cessaire qu'un artiste en forme la veille les plis depuis le
haut jusqu'en bas , qu'il les arrondisse en baguettes , qu'il
les rassemble en un point central qui soit comme le bou
clier de la robe , et qu'il en fixe la forme avec des agrafes.
Il ne faut pas non plus que revenant le lendemain avec
le jour , aprs avoir pris la ceinture et la robe laquelle
il convenait de donner moins d'ampleur ; aprs avoir re
connu si le nud tait en bon tat et avoir rform ce qui
pouvait y manquer, il allonge la robe du ct gauche;
qu'il retire des paules cette immense circonvolution d'o
nat le sein l o les plis cessent; ni qu'aprs avoir d
gag le ct droit , il la rejette sur le gauche avec un
autre pan de cette robe , pliss comme le premier , qui va
battre sur le dos, jetant ainsi sur celui qu'il habille un
fardeau vritable. J'en appelle ta conscience : n'est-il
pas vrai que la toge est pour toi un fardeau plutt qu'un
vtement ? Que portes-tu ? un paquet ou un habit ? Si tu
le nies , je te suivrai jusqu' la maison ; je te verrai te
prcipiter ds que tu auras touch le seuil : on ne se d
barrasse jamais d'aucun vtement avec autant de plaisir
que de la toge.
Nous ne disons rien des souliers , qui sont , propre
ment parler , le supplice de la toge , qui souillent les pieds
en les protgeant, et dont l'usage est si draisonnable. Ne
vaut-il pas mieux marcher les pieds nus pour s'endurcir
au froid et la chaleur , que de se mettre la torture
dans des souliers ? Avouons-le ! les cordonniers de Venise ,
avec leurs brodequins effmins , ont rendu un admirable
service la commodit de la marche.
Au contraire , rien de plus libre que le manteau , ft-il
double comme celui de Crats ; il ne faut pas tant d'ap
prts pour s'en revtir. Tout l'effort qu'il rclame, c'est
qu'on s'en couvre en le dployant. On le peut d'un seul jet
qui environne avec biensance tout le corps de l'homme ,
TERTULLIEN. 169
parce qu*il le couvre tout entier. Tout en cachant les
paules , il les laisse voir ou les renferme volont ; quoi
que attach aux paules , il ne les surcharge point ; il ne
les accable point ; il ne s'inquite point de la symtrie des
plis ; il se maintient aisment ou se rajuste de lui-mme.
Le quitte-t-on , on ne le confie aucune tenaille pour le
lendemain. Si la tunique dpasse , on n'a pas le supplice
d'une ceinture. La chaussure qui l'accompagne est des
plus propres ; ou bien le pied est nu , ce qui va mieux
l'homme que le brodequin.
Voil ce que j'avais dire en faveur du manteau , dont
iStu n'as attaqu ici que le nom. Mais on en veut la pro
fession de ceux qui le portent. Pour moi , dit-on , je ne
dois rien au forum , au champ de Mars , au snat : je ne
veille pour aucun office ; je ne m'empare d'avance d'au
cune tribune , je ne frquente aucune audience des pr
teurs ; je ne respire point l'odeur des gouts ; je ne salue
point les barreaux d'aucun juge ; je ne brise point les
bancs des avocats; je ne trouble point la justice; je ne
plaide point grand bruit ; je ne suis ni juge, ni soldat :
je vis en dehors du peuple. J'ai assez travailler en moi-
mme : mou unique affaire , c'est de n'en avoir pas. On
vit plus heureusement dans la retraite que dans le tumulte
du sicle , mais on craint de passer pour un homme
inutile. Il faut se consacrer , dit-on , la patrie , l'Etat ,
la chose publique. Il y a une ancienne maxime : Qui
doit mourir pour soi-mme ne nat pas pour autrui.
Toujours est-il que quand il est question des Epicure , des
Zenon, tu dcores du nom de sages ces hommes qui ont
enseign aux autres le repos , et l'ont consacr sous le nom
de la volupt unique et souveraine.
Toutefois il me sera permis moi aussi d'tre utile au
monde. D'un lieu lev , ou des marches de l'autel ,
je propose pour les murs des remdes qui sont plus
efficaces que tes services pour la sant des rpubliques ,
des cits et des empires. En effet , si je voulais user d'a
170 TERTULLIEN.
mertume avec to , je te dirais que la toge a fait plus de
mal la rpublique que la cuirasse. Pour moi , je ne
flatte aucun vice , je ne pardonne aucune indolence , je
ne fais grce aucune vanit. J'applique le fer l'am
bition de M. Tullius, qui paie cinq cent mille sesterces
une petite table de citronnier , ainsi qu' celle d'Asinius
Gallus , qui achte deux fois autant une table de la mme
Mauritanie. Hlas ! que d'or pour quelques taches de bois !
Mais que dire de Sylla , quand il commande des plats du
poids de cent livres ? Je crains toutefois que cette vaisselle
ne soit bien chtive vis--vis de ce vaste bassin de cinq
cents livres que fit construire Orusillanus, affranchi de
Claude , et qui tait ncessaire peut-tre aux tables que
je mentionnais tout l'heure. S'il exigea pour sa con
struction un fourneau spcial , il mritait bien aussi une
salle manger. J'ouvre encore avec le scalpel la cruaut
de Vdius Pollion, qui jetait ses esclaves l'avidit des
lamproies. Barbare qui , prenant plaisir la cruaut ,
nouvelle pour lui, d'une bte terrestre, sans dents, sans
ongles, sans cornes, se complut convertir des poissons
en animaux froces, qu'il faisait cuire immdiatement,
afin de goter la chair de ses esclaves qu'il retrouvait en
core dans leurs entrailles. Je percerai du mme fer la
gourmandise de l'orateur Hortensius , qui le premier put
gorger un paon pour s'en nourrir ; celle d'Aufidius
Lurcon , qui le premier corrompit les animaux en les en
graissant , et leur donna une saveur adultre par des ali
ments forcs ; celle d'Asinius Gler , qui acheta six mille
sesterces un seul surmulet ; celle du comdien Esope , qui
composa un plat de cent mille sesterces avec des oiseaux
de grand prix, chanteurs et parleurs. Son fils, aprs ce
mets splendide , trouva le secret d'une faim plus somp
tueuse encore : il avala une perle , dj prcieuse rien que
par son nom , j'imagine , pour ne point souper plus pau
vrement que son pre. Je ne parle point des Nron , des
Apicius, ni des Rufus. Je donnerai un purgatif l'im
TERTULLIEN. 171
pudicit de Scaurus , la passion du jeu qui travaille
Curius , l'ivrognerie d'Antoine. Souviens-toi que la plu
part d'entre eux ont port la toge. Sous le manteau on ne
trouve point de gens pareils. Qui donc purgera la ville
de ces ordures? Personne , si ce n'est les discours qui partent
du manteau.
VI. Vous m'avez persuad , par votre discours , le plus
sage de tous les remdes ! me dis-tu. Toutefois, quoique l'
loquence se taise , ou retenue par la jeunesse , ou entrave
par la timidit , une philosophie sans langue parle par sa
vie seule , et le manteau lui-mme est une loquence. Voir
le philosophe , c'est l'entendre. Je fais rougir le vice qui
me rencontre. Qui ne se sent pas mu l'aspect de son
antagoniste ? Qui pourra me nuire par ses regards , quand
il ne le peut pas mme par son esprit ? Certes , ils sont
grands les bienfaits du manteau , puisqu' son seul sou
venir les mauvaises murs elles-mmes rougissent. Qu'on
sache maintenant quoi sert la pholosophie , car elle n'est
pas toute avec moi. Je possde encore d'autres arts utiles
au public. Je suis port par celui qui enseigne les pre
mires lettres , par celui qui dnoue la voix de l'enfant ,
par celui qui trace sur le sable les premiers principes des
nombres ; par le grammairien , par le rhteur , par le
sophiste , par le mdecin , par le pote , par le musicien ,
par le devin qui observe les astres ou le vol des oiseaux.
Enfin tous les arts libraux s'enveloppent du manteau
quatre angles. Ils ne viennent qu'aprs les chevaliers ro
mains , oui sans doute ; mais aussi toute la honteuse en
geance des matres d'armes et des gladiateurs marche-t-elle
sous la toge. Eh bien ! y a-t-il encore quelque dshonneur
quitter la toge pour le manteau ? Voil ce que le manteau
dit pour sa dfense. Quant moi, je lui assigne un autre hon
neur : une secte institue par Dieu et une discipline nouvelle,
l'ont adopt pour insigne. Rjouis-toi, tressaille d'allgresse,
manteau ! Une philosophie meilleure t'a honor de sa pr
sence, depuis que lu as commenc de revtir un Chrtien.
DE LA PATIENCE.

I. Je le confesse devant le Seigneur notre Dieu , il y a


quelque tmrit de ma part , pour ne pas dire une sorte
d'impudeur , composer un trait sur la patience , moi qui
ne saurais en offrir dans ma personne aucun exemple ,
puisque je suis un homme dpourvu de tout bien. Il fau
drait cependant , lorsqu'on entreprend l'loge et la d
monstration de quelque vertu , commencer par faire voir
qu'on la pratique , et donner l'enseignement l'autorit de
la conduite , de peur que les paroles n'aient rougir si les
actions leur font dfaut. Plaise Dieu que la honte de ne
pas pratiquer moi-mme ce que je viens conseiller aux
autres , m'apprenne enfin m'y soumettre ! Ma seule
excuse , c'est qu'il existe certaines vertus , comme certains
maux, au-dessus des forces humaines. Pour embrasser les
unes , pour supporter les autres , il faut le secours particu
lier de l'inspiration divine. En effet, ce qui est parfaite
ment bon doit rsider en Dieu , et il n'y a que le possesseur
qui puisse dpartir qui et dans la mesure qu'il lui plat.
J'aurai du moins la consolation de m'entretenir d'un bien
qu'il ne m'est pas donn de goter , peu prs comme ces
malades , qui ne peuvent se taire sur les avantages de la
sant qu'ils n'ont pas.
Ainsi , infortun que je suis , toujours brlant de la
fivre de l'impatience, il faut que je demande par mes sou
174 TERTULLIEN.
pirs , par mes supplications , par mes instances , la sant de
la patience que je n'obtiens pas , surtout quand je con
sidre, dans la contemplation de ma faiblesse, qu'il est diffi
cile la foi chrtienne et la doctrine du Seigneur de
conserver toute leur vigueur , si la patience ne vient leur
secours. Elle est donc tellement insparable des choses de
Dieu, que personne, sans la patience, ne peut accomplir
aucun prcepte ni faire aucune uvre agrable Dieu.
Ceux mme qui vivent dans les tnbres l'honorent du
nom de vertu souveraine. Les philosophes , du moins ceux
qui passent pour des animaux de quelque sagesse, font
tant d'estime de la patience, que, malgr la capricieuse
diversit de leurs sectes et l'opinitre opposition de leurs
sentiments, d'accord nanmoins sur la patience, c'est la
patience seule qu'ils confient la paix de leurs tudes. C'est
elle qu'ils s'attachent dans un lien commun ; elle qu'ils
s'appliquent de concert pour arriver une rputation de
vertu ; par elle enfin qu'ils arborent tout l'appareil de leur
sagesse. Magnifique tmoignage en faveur de la patience ,
puisque la vaine philosophie du sicle lui demande sa
gloire et son mrite ! Ou plutt n'est-ce point une honte
qu'une chose si divine soit profane par la science du
monde ? Mais laissons l ces hommes , qui auront bien
ttII.
rougir
Pour nous,
de leurcesagesse
n'est point
dtruite
uneet fltrie
affectation
avec superbe,
le sicle.

forme par l'orgueil d'une indiffrence toute cynique, qui


nous impose l'obligation de pratiquer la patience ; c'est la
suprme et vivante rgle d'une doctrine cleste qui nous
reprsente Dieu lui-mme comme le plus parfait modle
de la patience. D'abord , il sme galement la rose de
sa lumire sur les justes et les injustes ; il distribue
ceux qui le mritent, comme ceux qui ne le mritent pas,
les bienfaits des saisons , les dons des lments , les tributs
de toute la cration ; il supporte l'ingratitude des nations
qui adorent les bizarres fantaisies de leurs mains et de
leurs arts, blasphment son nom et perscutent ses servi
TERTULLIEN. 175
teurs. Enfin , le libertinage , l'avarice , l'iniquit , tous les
drglements qui chaque jour lvent de plus en plus la
tte, il les souffre, avec une patience qui fait tort sa gran
deur; car plusieurs refusent de croire Dieu, parce qu'ils
le voient si lent punir le monde.
III. Tel est le tableau de la patience divine , qui nous est
montre comme de loin , pour nous apprendre sans doute
que cette vertu vient d'en haut. Mais que dire de cette
patience divine que les hommes ont pu autrefois toucher
de la main , pour ainsi parler ? Tout Dieu qu'il est , il con
sent natre dans le sein d'une mre ; il y attend son heure ;
une fois n , il veut crotre la manire des hommes; plus
g , il ne cherche point se faire reconnatre ; que dis-je?
il cherche s'abaisser lui-mme; il se laisse baptiser par
son serviteur; il ne repousse que par la parole les assauts
du tentateur. Lorsque de souverain il s'est fait notre
matre pour nous enseigner la voie du salut , instruit au
pardon par une patience qui en avait dj trouv plus d'une
application , il ne conteste point , il ne crie point ; per-
sonne n'entend sa voix sur les places publiques ; il ne
brise point le roseau branl ; il n'teint point le lin qui
fume encore. Ainsi se vrifiait la prophtie , ou plutt
le tmoignage de Dieu lui-mme , qui panchait son esprit
dans son Fils avec la plnitude de sa patience. 11 ne rejette
aucun de ceux qui veulent s'attacher lui ; il ne ddaigne
la table ni le toit de personne; il ne rebute ni les pcheurs,
ni les publicains. Il ne s'irrite pas mme contre la ville
qui avait refus de le recevoir , tandis que ses disciples ap
pelaient les feux du ciel sUr cette ville insolente. Il gurit
les ingrats ; il se livre de lui-mme ceux qui lui tendaient
des piges. C'est trop peu , il garde auprs de lui le tratre
qui le vendra, et il ne le dmasque point au grand jour. Re
garde-le quand il est livr , quand il est emmen ; c'est une
victime que l'on conduit la boucherie. Il n'ouvre pas
plus la bouche qu'un agneau , muet sous la main qui le
tond. Ce Dieu qui, s'il l'avait voulu, pouvait s'environner
176 TERTULLIEN.
d'une lgion d'anges, ne permet pas mme l'pe d'un
de ses disciples de le venger. La patience du Seigneur
reoit une blessure dans la personne de Malchus. Voil
pourquoi il maudit l'avenir les uvres du glaive , et en
gurissant celui auquel il n'avait lui-mme fait aucun
tort , il satisfait par la patience qui est la mre de la
misricorde. Je ne dis rien de son crucifiement. Il n'tait
venu que pour rela. Mais la mort qu'il devait subir fallait-
il ajouter tant d'outrages? C'est qu'avant de nous quitter,
il voulait s'engraisser loisir des volupts de la patience.
On le couvre de crachats , on le bat de verges , on le ba
foue , on le revt d'une robe ignominieuse ; on le couronne
plus ignominieusement encore. Merveilleuse galit d'ame
qui ne se dment jamais ! Celui qui avait voulu se cacher
sous la forme humaine ne prend rien de l'impatience hu
maine. A ce trait unique , pharisiens , vous auriez d re
connatre votre Dieu : jamais homme n'et t capable
d'une semblable patience. Tant et de si augustes exemples
dont la sublimit sert de prtexte aux nations pour dcrier
la foi , sont au contraire pour nous une autorit qui fortifie
nos croyances , puisque , ceux auxquels il a t donn de
croire , ils dmontrent videmment, autant par la grandeur
des souffrances que par la sagesse des prceptes , que dans
Dieu la patience est la force , l'effet et l'excellence d'une
proprit qui lui est inhrente.
IV. Si les serviteurs honntes et d'inclination vertueuse
se conforment sous nos yeux aux dispositions de leur matre,
puisque le secret de nous rendre Dieu favorable , c'est l'o
bissance , et que la rgle de l'obissance , c'est une sou
mission pleine de docilit , combien plus forte raison de
vons-nous faire paratre notre conformit aux lois du
Seigneur ! Ne sommes-nous pas , en effet , les serviteurs
du Dieu vivant, dont les jugements ne s'exercent pas sur
les siens par des chanes ou le don de la libert , mais par
une ternit de supplices ou de salut ? Pour viter les effets
de sa svrit , ou participer ceux de ses misricordes ,
TERTULLIEN. 177
il faut que le zle de notre soumission corresponde la ri
gueur des menaces ou la magnificence des promesses.
Nous-mmes nous voulons tre obis , non pas seulement
de nos esclaves et de ceux qui nous doivent la soumission
quelque titre que ce soit , mais encore des animaux , de
la brute stupide , dans la persuasion o nous sommes qu'ils
ont t crs par le Seigneur pour nos besoins. Quoi ! les
cratures que Dieu a soumises notre volont accompli
ront mieux que nous le prcepte de l'obissance ! Elles re
connaissent, puisqu'elles obissent : et nous, nous hsi
tons obir au seul matre que nous ayons , je veux dire
au Seigneur ! Mais quelle ingratitude , quelle injustice ,
que de ne pas rendre Dieu la mme obissance que sa
bont nous permet d'exiger des autres !
Je ne m'tendrai pas davantage sur la soumission que
nous devons au Seigneur notre Dieu. La seule connaissance
de Dieu suffit pour nous l'apprendre. Toutefois , de peur
qu'on ne s'imagine que cette digression sur l'obissance
est trangre au sujet , disons-le : la soumission elle-mme
drive de la patience. Jamais l'impatience n'est sou
mise , ni la patience indocile. Qui pourrait donc trop s'
tendre sur l'excellence d'une vertu qui clata dans la per
sonne du Seigneur notre Dieu , principe et rmunrateur
de toutes les vertus? Qui peut douter que tous ceux qui
veulent appartenir Dieu , doivent rechercher de tout leur
esprit un bien qui est le bien de Dieu? Voil les motifs
sommaires et abrgs qui tablissent la ncessit de la pa
tience.
V. Toutefois ce n'est pas chose oiseuse que de poursuivre
la discussion des points essentiels de la foi , parce que ce
n'est pas chose infructueuse. Si la prolixit est quelquefois
honteuse , elle ne saurait l'tre quand il s'agit d'difier.
C'est pourquoi , si l'on veut traiter fond de quelque vertu,
la discussion demande que l'on examine le vice contraire :
vous montrerez plus clairement ce qu'il faudra suivre , en
exposant ce qu'il faudra viter. Considrons donc ce que c'est
tom. il, 12
178 TERTULLIEN.
que l'impatience. Comme la patience a Dieu pour principe ,
son antagoniste n'est-elle pas ne et ne rside-t-elle pas dans
notre ennemi? Car ce qui est conu par le rival de Dieu,
par l mme ne saurait s'allier aux choses de Dieu, Mme
opposition entre les choses qu'entre les auteurs. Or, Dieu
tant trs-bon , et le dmon , au contraire , trs-mauvais ,
ils nous tmoignent par la diffrence qui les spare que l'un
ne fait rien pour l'autre , de sorte que le bien ne peut pas
plus sortir de ce qui est mauvais , que le mal ne peut sortir
de ce qui est bon.
Je remarque donc que l'impatience a son origine dans
le dmon, lorsque celui-ci supporta impatiemment que le
Seigneur et soumis son image , c'est--dire l'homme ,
tous les tres qu'il avait crs. En effet , il n'en aurait conu
aucun dplaisir , s'il l'et support avec patience ; s'il n'en
avait conu aucun dplaisir, il n'aurait point t jaloux de
l'homme. Tant il est vrai qu'il le trompa parce qu'il tait
jaloux. Il fut jaloux , parce qu'il avait conu du dplaisir.
Il avait conu du dplaisir , parce qu'il n'avait point endur
avec patience. L'ange de la perdition commena-t-il par
tre mchant ou impatient, je ddaigne de l'examiner;
toujours est-il constant que l'impatience commena avec la
malice, ou que la malice naquit de l'impatience ; puis elles
conspirrent ensemble et grandirent simultanment dans
le sein d'un mme pre. Instruit par sa propre exprience
combien celle qu'il avait connue le premier et par laquelle
il tait entr dans le pch , tait efficace pour le pch ,
il appela aussitt l'impatience son secours pour amener
la chute de l'homme. Il aborde sur-le-champ Eve, la
quelle , je puis le dire sans crainte , il souffle avec ses paroles
l'esprit contagieux de l'impatience. Elle n'aurait jamais
pch si elle et persvr par la patience dans la dfense
que Dieu lui avait faite.
Mais que dis-je? Elle ne se contente pas d'avoir reu le
souffle corrupteur ; incapable plus long-temps de silence ,
elle parle devant Adam, qui, n'tant pas encore son mari,
TERTULLIEN. 179
n'tait pas oblig d'ouvrir l'oreille ses discours, et elle le
fait ainsi le propagateur du mal que lui avait communiqu
l'esprit mauvais. Ainsi prit l'autre crature humaine par
l'impatience de la premire : Adam prit lui-mme par sa
double impatience, l'gard des avertissements de Die
et de la tentation du dmon , ne sachant ni garder ceux-l
ni repousser celle-ci. Voil donc la premire origine du ju
gement confondue avec la premire origine du pch. La
colre de Dieu commena par o avait commenc la rvolte
de l'homme ; ou plutt la premire indignation de Dieu
manifesta sa premire patience ; car , se contentant de
maudire , il touffa le mouvement de sa colre contre le
dmon. Quel crime peut-on reprocher l'homme avant ce
premier crime d'impatience? Il vivait dans l'innocence;
il tait l'ami et le proche de Dieu ; il habitait le paradis.
Mais une fois qu'il eut succomb l'impatience , il cessa
de goter les choses de Dieu ; il cessa d'aspirer aux choss
clestes. Banni ensuite de la prsence de son Dieu , exil
sur la terre , l'homme fut envahi bientt par l'impatience ,
qui le prcipita dans toutes les prvarications contre son
matre. Car cette passion, conue par le germe du dmon,
dans l fcondit de sa malice , engendra sur-le-champ la
colre , sa fille. Elle fit plus que l'engendrer, elle la forma
son cole. Elle avait plong dans la mort Adam et Eve :
elle apprit leur fils commencer par l'homicide. J'ai
tort d'attribuer ce crime l'impatience , si Can , ce pre
mier homicide et ce premier fratricide , supporta de sang-
froid et non avec impatience que ses offrandes fussent
rejetes par le Seigneur, s'il ne s'emporta point contre son
frre, en un mot, s'il n'a immol personne. Mais comme
il n'a pu tuer sans tre pouss par la colre , ni tre pouss
par la colre sans tre impatient, il est vident que le
crime , commis par la colre , doit tre imput celle qui
suggra l'impatience.
Voil , en quelque faon , le berceau de l'impatience
encore naissante. Mais bientt quels dveloppements ! et
180 TERTULLIEN.
il ne faut point s'en tonner. Car si elle a prvariqu la
premire , de ce qu'elle est la premire , il suit qu'elle est
l'origine de tous les pchs, et qu'ils jaillissent de cette
source primordiale. Nous l'avons prouv pour l'homicide.
Il est produit immdiatement par la colre; mais quel
qu'en soit le motif ultrieur, il remonte toujours l'impa
tience comme sa premire source. Qu'on soit homicide
par haine ou par cupidit , il a fallu auparavant qu'on ne
pt rsister la haine ou la cupidit. Tout ce qui nous
emporte n'est jamais sans une fivre d'impatience qui court
l'excution. Qui s'est jet dans l'adultre sans avoir cd
aux assauts de la volupt? Pourquoi la femme vend-elle sa
pudeur? parce que sa patience a t vaincue quand il
fallait mpriser le gain. Telles sont les principales offenses
contre Dieu. Mais, pour le dire en un mot, tout pch a
sa source dans l'impatience. Le mal n'est que l'impatience
du bien. Point d'impudique qui ne soit impatient de la
chastet , le mchant de la bont , l'impie de la pit , le
turbulent du repos! On devient vicieux parce qu'on n*a
pas le courage de persvrer dans le bien.
Si telle est la source des pchs , comment n'offenserait-
elle pas le Seigneur, qui condamne les pchs? N'est-il
pas d'ailleurs manifeste que les rvoltes permanentes d'Is
ral contre le Seigneur provenaient de l'impatience? D'o
vient qu'oubliant le bras cleste qui l'avait arrach aux
tribulations de l'Egypte , il demande Aaron des dieux
qui puissent marcher sa tte ? D'o vient qu'il apporte
ses offrandes pour en forger une idole d'or? De ce qu'il
supportait impatiemment les lenteurs si ncessaires de
Mose, qui s'entretenait avec le Seigneur. Aprs la rose
nourrissante de la manne, aprs l'eau qui jaillit du rocher,
ils dsesprrent du Seigneur, incapables d'endurer une
soif de trois jours. Le Seigneur lui-mme leur reproche
cette impatience. En un mot , pour ne pas nous perdre
dans un plus long dtail, les ruines d'Isral ne vinrent
jamais que de son impatience. Pourquoi les Juifs mirent
TERTULLTEN.
ils la main sur les prophtes , sinon par impatience d'en
tendre? Pourquoi immolrent-ils Jsus-Christ lui-mme,
sinon par impatience de voir? Donnez-leur la patience , ils
sont dlivrs.
VI. C'est encore la patience qui suit et prcde la foi.
Ainsi Abraham crut la parole de Dieu , et sa foi lui fut
impute justice. Ce fut nanmoins la patience qui
prouva la foi du patriarche, lorsqu'il reut l'ordre d'im
moler son Fils , disons-le , moins pour tenter la foi d'A
braham que pour montrer d'avance un auguste symbole.
Car, du reste , Dieu connaissait parfaitement celui qu'il
avait regard comme juste. Son serviteur couta avec une
patiente soumission l'ordre rigoureux dont le Seigneur
ne voulait pas l'accomplissement , et qu'il et accompli ,
si Dieu l'avait voulu. Aussi,fut-il bni juste titre, parce
qu'il avait t fidle, et fidle parce qu'il avait t patient.
Ainsi , lorsque la foi , rehausse par la patience , tait
seme parmi les nations par la semence d'Abraham , qui
est Jsus-Christ, et ajoutait la grce la loi, elle mit la
patience , son auxiliaire , la tte de la loi , pour en tre
le sceau et la consommation , d'autant plus que seule elle
avait manqu autrefois la doctrine de la justice. En
effet, que disait-on anciennement? OEil pour il; dent
pour dent ; on rendait le mal pour le mal. La patience
n'tait pas encore descendue sur la terre , non plus que la
foi : l'impatience , en attendant , profitait des bnfices
de la loi. Cela tait naturel dans l'absence de l'auteur et
du matre de la patience. A son arrive , tout change. La
grce de la foi est rgle sur la patience, il n'est plus
permis d'outrager son frre en paroles , ni mme de lui
dire : Insens ! sans s'exposer la condamnation. La
colre du cur est touffe au fond de lui-mme ; la viva
cit de la main est arrte ; le venin de la langue est t.
La loi a plus gagn qu'elle n'a perdu depuis que le Christ
a dit : Aimez vos ennemis ; bnissez ceux qui vous mau-
dissent ; priez pour ceux qui vous perscutent , afin que
182 TERTULLIEN.
vous soyez les fils de votre Pre cleste. Tu vois quel
pre nous acqurons par la patience. Toute la loi de la pa
tience est renferme dans ce commandement principal,
puisqu'il n'est pas permis de faire mal, mme pour les
raisons en apparence les plus lgitimes.
"VI!. Maintenant , si nous parcourons les autres causes
de l'impatience, nous trouverons chacune un prcepte
qui lui rpond. Tu es sensible la perte de tes biens ?
Mais chaque page de ses Ecritures , le Seigneur nous
avertit de mpriser le sicle. D'ailleurs , quelle plus puis
sante exhortation pour nous engager ddaigner l'ar
gent , que l'exemple du Seigneur lui-mme , qui ne connut
pas les richesses ; qui n'a que des bndictions pour les
pauvres , des anathmes pour les riches ! Le ddain qu'il
tmoigne pour l'opulence nous prpare l'exercice de la
patience , puisqu'il nous montre par le mpris des richesses
qu'il faut en compter les pertes pour rien. Ce que nous
n'avons pas droit de dsirer , parce que le Seigneur lui-
mme ne l'a pas dsir , nous devons en supporter la di
minution ou l'entier enlvement sans douleur. L'Esprit
du Seigneur a dclar par la bouche de l'Aptre, que la
cupidit tait la racine de tous les maux. Mais qu'elle
consiste simplement convoiter le bien d' autrui, ne l'i
maginons pas. Ce que nous croyons nous appartient
autrui. Nous n'avons , en effet , rien en propre. Tout est
Dieu , puisque nos personnes mme sont lui. Ainsi ,
supporter impatiemment quelque dommage , c'est toucher
de bien prs la cupidit , puisque nous regrettons comme
quelque chose de personnel un bien tranger. Nous con
voitons le bien d'autrui , lorsque nous ressentons avec
douleur la perte de ce qui n'est pas nous. Quiconque est
trop sensible sa disgrace , prfrant ainsi les biens ter
restres aux biens clestes, pche directement contre Dieu.
Pourquoi ? parce que l'attachement aux choses du monde
anantit dans le fidle l'Esprit qu'il a reu du Seigneur.
Sachons donc renoncer courageusement aux biens de la
TERTULLIEN. 183
terre , dans la vue des biens clestes ! Que le monde tout
entier prisse , pourvu que je gagne la patience ! Qui
conque ne sait pas endurer le tort lger qui lui a t fait ,
soit par un larcin, soit par la violence, soit par l'indolence,
me laisse douter s'il porterait volontiers la main sur sa
fortune pour en dtacher une aumne. Qui , en effet ,
n'ayant pas le courage de se laisser mutiler par un autre,
appliquera le fer son propre corps? La patience dans
les revers est l'cole de la bienfaisance et de la charit.
Hsite-t-on donner quand on ne craint pas de perdre ?
En effet , comment un homme qui a deux tuniques en
donnera-t-il une au pauvre, s'il n'est pas dans la dispo-
sition d'offrir mme son manteau quiconque lui enlve
sa tunique? Comment nous ferons-nous des amis avec
Mammon, si nous l'aimons jusqu'au point de ne pou
voir en supporter la perte? Malheureux! nous prirons
avec ce que nous perdons. Et que pouvons-nous trouver
ici-bas l o nous avons tout perdre? Laissons les Gentils
exhaler leur impatience dans toutes leurs disgraces : leur
trsor passe sans doute avant leur ame. Ils le prouvent ,
en effet, lorsque, pousss par l'amour du gain , ils affrontent
sur les mers les prils lucratifs du commerce, lorsque,
pour grossir leur trsor, ils plaident au barreau des causes
devant lesquelles reculeraient les plus pervers, lorsqu'ils
vendent leurs propres corps au pugilat ou au camp ; lors-
qu'enfin ils volent ou assassinent le long des grands che
mins , la manire des btes froces. Pour nous , qui n'a
vons rien de commun avec eux , ce n'est pas notre ame
qu'il convient de sacrifier l'argent , mais l'argent notre
ame , soit en donnant de bon gr , soit en perdant sans
murmure.
VIII. Quoi ! lorsque notre vie, lorsque notre corps sont
exposs aux outrages , et que la patience nous est recom
mande dans tous ces affronts, de moindres intrts pour
ront-ils nous affecter? Loin du serviteur du Christ une
pareille souillure ! A Dieu ne plaise que sa patience prpare
184 TERTULLIEN.
par des assauts plus rudes, succombe dans des attaques
lgres ! Es-tu insult par la .violence? l'avertissement du
Seigneur est l : Lorsqu'on vous frappera sur la joue ,
prsentez l'autre joue. Fatigue la mchancet par ta
patience. Quels que soient les coups et les outrages dont
t'accable l'agresseur , il est battu plus cruellement par le
Seigneur. La patience est une arme qui le pntre ; car il
sera chti par le Dieu pour l'amour duquel tu supportes
ces outrages. L'amertume de la langue te poursuit-elle par
la calomnie ou l'invective? rappelle-toi cette parole : R-
jouissez-vous lorsqu'on dira du mal de vous. Le Sei-
gneur lui-mme, quoique seul digne de bndictions,
n'a-t-il pas t maudit dans la loi ? Serviteurs, imitons
donc notre matre, et laissons -nous maudire sans nous
plaindre, afin que nous puissions tre bnis un jour. Si
j'coute avec ressentiment les invectives de la mchancet
ou de l'insolence contre moi , il faudra que je rende amer
tume pour amertume, ou bien j'toufferai dans ma muette
impatience ; et si je repousse la violence par la violence ,
comment serai-je trouv fidle la doctrine du Seigneur ,
qui dit : L'homme n'est pas souill par ce qui sort du
vase , mais par ce que profre sa bouche ?
D'ailleurs, n'est -il pas dit encore que nous rendrons
compte de toute parole vaine et inutile? Il suit donc que le
Seigneur nous ordonne de souffrir patiemment de la part
d' autrui le mal qu'il nous interdit svrement.
Considrons maintenant les douceurs de la patience.
Toute insulte, dcoche par la langue ou par la main, lors
qu'elle vient rencontrer la patience , ressemble la flche
qui s'mousse et se brise contre un roc impntrable. Le
trait tombe terre sans avoir port coup , ou quelquefois
mme est renvoy contre l'imprudent qui l'a lanc. Quel
qu'un te blesse avec l'intention de te faire du mal ; le plaisir
de l'agresseur est dans la douleur qu'il cause : mais si tu
lui ravis cet avantage par la fermet de ton ame , il faut
bien que la douleur retombe sur lui , puisqu'il a perdu le
TERTULLIEN. 185
fruit qu'il se promettait. Alors , non-seulement tu te re
tires sans blessure , ce qui dj pourrait te suffire , mais tu
as encore le plaisir d'avoir frustr l'esprance de ton an
tagoniste , et de t'tre dfendu par sa propre douleur.
Voil l'utilit comme aussi le plaisir de la patience.
IX. Cette espce d'impatience qui , dans la perte de nos
proches , semblerait lgitime par la douleur et l'affection ,
n'a pas mme d'excuse. Nous devons alors avoir sous les
veux la dclaration de l'Aptre : Ne vous attristez pas du
sommeil de qui que ce soit , la manire des nations qui
n'ont point d'esprance. Et il avait raison ; car en
croyant la rsurrection de Jsus-Christ , nous croyons
aussi la ntre , puisqu'il est mort et ressuscit pour
nous. Puisque la rsurrection des morts est certaine, la
douleur qui s'afige de la mort est chose inutile, inutile
aussi l'impatience de la douleur. Pourquoi , en effet , t' af
fliger , si tu crois qu'il n'a pas cess d'tre ? Pourquoi sup
porter impatiemment une absence momentane que suivra
un infaillible retour ? Ce que tu appelles mort n'est qu'un
voyage. Il ne faut pas pleurer celui qui n'a fait que te de
vancer ; des regrets, la bonne heure. Ces regrets mme ,
il faut les temprer par la patience. Pourquoi , en effet ,
t'affliger immodrment du dpart de celui que bientt tu
iras rejoindre? D'ailleurs, l'impatience dans ces rencon
tres est un mauvais prsage pour nos esprances, et une
prvarication contre la foi ; nous outrageons Jsus-Christ ,
lorsque nous plaignons comme si dignes de piti ceux qu'il
a appels auprs de lui. Je souhaite, dit l'Aptre, de re-
couvrer ma libert et d'tre avec le Christ. Leon ad
mirable qui ne nous apprend que mieux quel doit tre le
vu des chrtiens ! Si nous voyons avec tant de douleur
que les autres soient dj mis en possession de leur vu ,
nous ne voulons donc pas que le ntre soit accompli ?
X. Un autre puissant aiguillon de l'impatience , c'est le
dsir de se venger , satisfaction de vaine gloire ou de ma
lice ; vanit toujours criminelle , malice toujours odieuse
186 TERTULLIEN.
au Seigneur , principalement en cette rencontre , o pro
voque par la malice d'autrui , elle entreprend sur les
droits du matre dans la poursuite de la vengeance , et
qui , par les reprsailles , double le mal qui a t commis.
La vengeance, aux yeux de l'erreur , semble une consola
tion de l'outrage ; aux regards de la vrit , elle n'est que
la raction de la mcbancet. Quelle diffrence y a-t-il
entre l'agresseur et l'offens , sinon que l'un commet le
mal le premier , et l'autre le second ? Tous deux cependant
sont coupables devant Dieu d'outrages envers l'homme ,
parce que Dieu interdit et condamne tout ce qui est mal.
La postriorit de la violence n'est point une excuse ; le
lieu ne spare point ce qu'unit la ressemblance. Le pr
cepte est absolu : Tu ne rendras point le mal pour le
mal. Mme action , mme salaire. Comment observe
rons-nous ce commandement , si, objets du ddain tout
l'heure , nous ne ddaignons pas notre tour la vengeance?
Quel honneur sacrifierons-nous Dieu , si nous usurpons
le droit de nous dfendre? Eh quoi ! vases de terre que nous
sommes , instruments de misre , nous condamnons rigou
reusement nos esclaves quand ils se vengent eux-mmes
de quelqu'un de leurs compagnons ! Ceux , au contraire ,
qui nous ont fait hommage de leur patience , et qui , se sou
venant de leur servitude et de leur humiliation , ont res
pect le droit du matre , nous les approuvons ; nous faisons
plus, nous leur procurons une satisfaction plus grande
qu'ils ne l'auraient prise par eux-mmes. Et nous, nos in
trts courent-ils quelque risque , remis entre les mains
d'un Dieu si quitable dans ses jugements , si puissant dans
l'excution ? Pourquoi donc le regardons-nous comme juge,
s'il n'est vengeur aussi? C'est la promesse qu'il nous fait
dans ces mots : A moi la vengeance , et je l'exercerai !
c'est--dire offrez-moi votre patience , et je vous en r
compenserai. En effet , quand il dit : Ne jugez pas, si
vous ne voulez pas tre jugs, ne demande-t-il pas
notre patience? Qui, enfin, ne jugera point autrui, sinon
TERTULLIEN. 187
quiconque est assez patient pour ne point se dfendre? Qui,
au contraire , juge pour pardonner? et mme, pardonnt-
il , il s'est expos l'impatience de celui qui juge , et il a
drob au juge unique , c'est--dire Dieu , l'honneur qui
lui appartient.
A travers combien de malheurs l'impatience de cette na
ture n'a-t-elle point coutume de se jeter ! Combien de fois ne
s'est-elle pas repentie d'avoir dfendu ses droits ! Combien
de fois d'opinitres reprsailles ont-elles t pires que les
motifs qui les avaient excites ! La raison en est simple :
rien de ce qu'entreprend l'impatience ne saurait s'accom
plir sans une aveugle imptuosit ; rien de cp qui se fait
avec une aveugle imptuosit qui ne manque le but, ne
croule ou ne se brise. Si tu ne te dfends qu' moiti , tu
es un insens ; avec fureur, tu seras accabl. Qu'ai-je donc
de commun avec une vengeance dont je ne puis modrer
les transports par l'impatience de la douleur? Que si , au
contraire , je m'enracine dans la patience , ds-lors je ne
souffre plus ; si je ne souffre plus , je ne songerai point
me venger.
XI. Aprs ces occasions principales d'impatience , que
nous avons exposes du mieux que nous avons pu , quoi bon
parcourir les autres, au-dedans, au-dehors de nous-mmes ?
L'opration de l'esprit malfaisant s'tend au loin ; il lance
de tous cts des dards qui laissent dans les ames des bles
sures , tantt lgres , tantt profondes. Que faire ? Repri
ser les traits lgers , cause de leur faiblesse ; secouer
promptement , cause de leur importance , ceux qui sont
redoutables. L o l'injure est mdiocre, l'impatience n'est
point ncessaire ; mais l o l'injure est grave, la patience ,
remde de l'injure , n'en est que plus ncessaire. Travail
lons donc soutenir courageusement les assauts du malin
esprit , afin que , par une sorte de rivalit , notre fermet
d?ame trompe les efforts de l'ennemi. Nous attirons-nous
quelque disgrace par notre imprudence ou mme par
notre volont , supportons tranquillement le mal que nous
188 TERTULLIEN.
nous occasionnons nous-mmes. Que si , au contraire ,
nous pensons que les maux . nous viennent de Dieu , qui
devons-nous plus de soumission qu'au Seigneur? Que dis-
je? il nous avertit lui-mme de nous fliciter et de nous
rjouir de ce qu'il nous a jugs dignes du chtiment divin.
Je chtie , dit-il , ceux que j'aime. Bienheureux le ser
viteur que le Seigneur lui-mme s'empresse de corriger ,
contre lequel il daigne s'irriter, qu'il ne trompe pas en lui
cachant les reproches !
De tous cts donc nous sommes assujettis au devoir et
l'exercice de la patience ; de quelque part que nous nous
tournions , que l'usage de cette vertu nous vienne de nos
propres erreurs, des piges du dmon ou des avertissements
du Seigneur, la rcompense en est grande , puisqu'il s'agit
de la flicit. A qui , en effet , Dieu donne-t-il le nom
d'heureux , sinon aux patients , quand il dit : Bienheu-
reux les pauvres d'esprit , parce que le royaume du ciel
est eux! Or, on n'est pauvre d'esprit qu' la condi
tion d'tre humble : qui est humble , s'il n'est patient ?
parce qu'en effet personne ne peut s'abaisser sans com
mencer par souffrir son abaissement mme. Bienheu-
reux , poursuit-il , ceux qui pleurent et sont dans l'afflic-
tionl Qui supporte cet tat sans le secours de la
patience ? aussi est-ce eux que sont promises l'lection et
l'allgresse. Bienheureux ceux qui sont doux ! Il est
clair que cette expression ne s'applique nullement aux im
patients. De mme , quand il dsigne encore les pacifiques
par ce titre d'heureux , et les appelle enfants de Dieu ,
les impatients ont-ils quelque chose de commun avec la
paix ? A l'insens de le croire. Mais quand il dit : R-
jouissez-vous et abandonnez-vous l'allgresse toutes
les fois que l'on vous maudira et que l'on vous perscu-
tera , parce que votre rcompense est grande dans le
ciel , ces promesses de joie et d'allgresse ne s'adres
sent point l'impatience , apparemment. En effet , per
sonne ne se rjouira dans l'adversit, moins de l'avoir
TERTULLIEN. 189
ddaigne ; personne ne la ddaignera autrement que par
la patience.
XII. Quant ce qui concerne la discipline de la paix si
agrable Dieu , quel esprit n pour l'impatience pardon
nera mme une fois son frre? pour ne pas dire sept
fois, mais encore septante fois sept fois. Qui, entrant
en discussion avec son adversaire , terminera le dbat par
un accord quitable , s'il n'a retranch auparavant le res
sentiment, la duret, l'amertume, ces poisons de l'impa
tience ? Comment remettras-tu au prochain sa dette , afin
que la tienne te soit remise , si le ressentiment de l'in
jure est opinitre chez toi , dans l'absence de la patience ?
Non , personne , irrit contre son frre , ne peut dposer
son offrande l'autel , moins de recourir la pa
tience , en se rconciliaut d'abord avec son frre. Si le
soleil se couche sur notre colre , il y a pril pour
nous. Il ne nous est pas permis de passer un seul jour sans
la patience.
S'il est vrai que la patience gouverne tout l'ensemble de
la salutaire discipline , faut-il nous tonner qu'elle seconde
aussi la pnitence qui vient au secours de ceux qui ont
failli ? Lorsque le mariage est rompu , mais pour une cause
qui permet l'poux ou la femme de demeurer dans un
chaste veuvage , c'est la patience qui attend , qui dsire ,
qui invoque le salut pour ceux qui vont s'engager dans les
voies de la pnitence. Que d'avantages elle procure tous
les deux ! Elle empche l'un de tomber dans l'adultre,
pendant qu'elle corrige l'autre. C'est elle encore qui entre
dans ces paraboles o notre Seigneur se reprsente , et
dans ces exemples dont la patience fait la saintet. La pa
tience du bon pasteur cherche et trouve la brebis fugi-
tive. L'impatience et compt pour rien une brebis
perdue ; mais la patience accepte avec plaisir la fatigue de
la recherche , et , pasteur misricordieux , rapporte sur
ses paules la pcheresse abandonne. C'est encore la
patience du pre qui reoit , habille , nourrit l'enfant
190 TERTULL1EN.
prodigue , et l'excuse auprs d'un frre impatient et ir-
rite. Le voil donc ressuscit celui qui tait mort , res
suscit parce qu'il a embrass la pnitence ! La pnitence
ne prit pas si elle trouve la patience. La charit, en
effet , est le grand sacrement de notre foi , le trsor du
nom chrtien ; aussi l'Aptre nous la recommande-t-il avec
toute l'nergie de l'Esprit saint. Mais elle ne se forme qu'
l'cole de la patience. La charit., dit-il, est magna-
nime ; il l'associe la patience. Elle est bienfaisante ;
la patience ne fait pas le mal. Elle n'est point jalouse ;
caractre distinctif de la patience. Elle n'est point arro-
gante ; elle a emprunt la patience sa modestie. Elle
ne s'enfle point , elle n'est point orgueilleuse. Rien de
cela, en effet, dans la patience. Elle ne cherche point
son propre avantage , puisqu'elle offre ses biens pour
tre utile autrui. Elle ne s'irrite pas. En un mot ,
quelle part et-elle laisse l'impatience? Voil pour
quoi , ajoute l'Aptre , la charit souffre tout , elle en-
dure tout , sans doute parce qu'elle est patiente. C'est
donc juste titre qu'il est dit qu'elle ne finira jamais.
Les autres choses auront leur terme et leur consomma-
tion : langues , sciences , prophties , tout passera ; la
foi , l'esprance , la charit demeureront ternellement ;
la foi, que la patience du Christ nous a communique;
l'esprance, qu'attend la patience de l'homme ; la charit,
que la patience accompagne, ainsi que l'enseigne notre
Dieu .
XIII. Jusqu'ici nous n'avons parl que de la patience ,
simple , uniforme , et rsidant seulement dans l'ame.
Voyons maintenant comment la patience , en ce qui con
cerne le corps , contribue nous mriter l'amiti du
Seigneur , puisqu'il a donn aussi nos corps des forces
suffisantes pour pratiquer cette vertu. En effet l'ame , qui
tient en nous le gouvernail , communique aisment au na
vire qu'elle habite la cargaison de l'Esprit. Quel est donc
l'exercice de la patience dans le corps ? D'abord la tribu
TERTULLIEN. 191
lation de la chair est une hostie qui apaise le Seigneur
par le sacrifice de l'humiliation , lorsque , satisfaite d'une
nourriture frugale et d'un peu d'eau pour boisson, elle
offre au Seigneur sa pauvret et son abstinence ; lors
qu'elle accumule jenes sur jenes ; lorsqu'elle vit sur le
sac et la cendre. Cette patience du corps accrdite nos
prires , elle appuie nos demandes , elle ouvre les oreilles
de Jsus-Christ notre Dieu ; elle dsarme sa svrit , elle
attire sa misricorde. Ainsi ce roi de Babylone , pendant
qu'il tait exil de la forme humaine , ayant , par une p
nitence et une humiliation de sept ans, immol au Sei
gneur qu'il avait offens , la patience de son corps recou
vra son royaume , et , ce qui est plus dsirable pour
l'homme, rentra en grce avec Dieu par la satisfaction.
En outre , si nous voulons parcourir les degrs plus mi-
nents et plus heureux de la patience corporelle, nous trou
verons qu'elle contribue la saintet par la continence de
la chair. C'est elle qui contient la veuve , qui marque la
vierge de son sceau , qui lve jusqu'au royaume des cieux
l'eunuque volontaire. Ce qui vient de la vertu de l'ame s'ac
complit dans la chair par la patience de la chair. Enfin ,
elle combat dans les perscutions. Est-il ncessaire de fuir?
la chair lutte contre les prils de la fuite; sommes-nous jets
dans les cachots? c'est la chair qui porte des chanes, la
chair qui monte sur le chevalet , la chair qui couche sur la
dure, la chair qui languit dans cette pauvret de la lu
mire et ce dsert du monde. Et quand arrive l'preuve de
la flicit , quand vient l'heure du second baptme , la pa
tience du corps est le premier degr qui nous fait monter
vers le ciel. S'il est vrai que l'esprit soit prompt , il est
vrai aussi que la chair est faible sans la patience , qui
est le salut de l'esprit et de la chair elle-mme. Mais, quand
le Seigneur dit de la chair qu'elle est faible, il nous montre
ce qui la fortifie , c'est--dire la patience, qui triomphe de
la flagellation , des flammes , de la croix , des btes froces,
en un mot de tout ce qui est mis en uvre pour renverser
192 TERTULLIEN.
ou chtier la foi : c'est en bravant ces tortures que les pro
phtes et les aptres ont vaincu.
XIV. C'est par l'nergie de la patience qu'Isae ne cesse
de louer le Seigneur sous les dents de la scie ; par elle
qu'Etienne est lapid et demande grce pour ses ennemis.
Heureux aussi l'athlte qui dploya toutes les ressources
de la patience contre tous les assauts du dmon ! Que ses
troupeaux lui soient enlevs et avec eux ses richesses ;
que ses fils expirent crass sous les ruines d'un difice ;
qu'un ulcre dvore lentement ses membres; rien ne peut
abattre sa patience ni la foi qu'il doit au Seigneur : toutes
les violences du dmon viennent se briser contre lui. En
effet, tant de douleurs ne distraient pas un moment sa
pense du Seigneur : il demeure inbranlable , tmoignage
et modle de patience , dans son esprit comme dans sa
chair, dans son ame comme dans son corps, pour nous ap
prendre ne pas nous laisser accabler par les disgraces
du sicle , par les pertes de nos proches les plus chers , ni
par les afflictions du corps. Quelles magnifiques dpouilles
triomphales Dieu remportait sur le dmon dans la personne
de cet homme illustre! Quel glorieux tendard il arbora
contre l'ennemi de sa gloire , lorsque Job , la nouvelle
des catastrophes qui lui arrivaient coup sur coup, rpon
dait par ce seul mot : Dieu soit bni ! lorsqu'il repre
nait svrement sa femme qui , vaincue par tant de maux,
lui suggrait de mauvais conseils ! Quel spectacle ! Dieu
clate d'allgresse. Quel spectacle ! L'esprit mauvais sche
de rage l'aspect de Job rclant avec une rsignation h
roque , l'immonde venin qui coule de sa plaie, et rendant
comme en se jouant , ses plaies et leur pture, les vers
qui tombent de sa chair crible de trous. Voil pourquoi
cet artisan de la victoire de Dieu , aprs avoir mouss avec
la cuirasse et le bouclier de la patience tous les traits de la
tentation , recouvra bientt par la faveur de Dieu la sant
du corps, et possda le double des biens qu'il avait perdus.
S'il avait mme dsir que ses enfants lui fussent rendus,
TERTULL1EN. 195
il et t appel pre une seconde fois. Mais il aima mieux
qu'ils lui fussent rendus au grand jour de l'ternit. Plein
de confiance dans le Seigneur , il diffra le moment de sa
joie , quelque grande qu'elle dt tre. Il se rsigna cette
privation volontaire , afin de ne pas vivre sans l'exercice de
la patience.
XV. Il est donc bien vrai que la patience est un dpt
assur dans les mains de Dieu. Es-tu offens? confie-lui
ton outrage , il te vengera ; dpouill ? il se chargera de
la restitution ; dans la douleur ? il sera ton mdecin ; prs
de mourir? il te ressuscitera. Admirable privilge de la
patience , que d'avoir Dieu pour dbiteur ! Et certes avec
raison : car c'est elle qui protge tous ses dcrets; elle
qui intervient dans tous ses commandements. La patience
fortifie la foi , elle rgle la paix , elle soutient la charit ,
elle cimente l'humilit , elle dispose la pnitence , elle
met le sceau la confession , elle gouverne la chair , elle
maintient l'esprit, elle enchane la langue, elle modre
la main , elle foule aux pieds les tentations , elle repousse
les scandales , elle consomme le martyre. Elle console
dans la pauvret , elle inspire la modration au riche ;
elle n'accable point celui qui est faible, elle n'puise
point celui qui est fort , elle rjouit le fidle et attire le
Gentil ; elle concilie au serviteur la bienveillance du
matre, au matre la bienveillance de Dieu. Elle est l'or
nement de la femme et l'preuve de l'homme ; on l'aime
dans l'enfant ; on l'estime dans le jeune homme ; on l'ho
nore dans le vieillard : elle est belle dans tous les sexes
et tous les ges.
Essayons maintenant de saisir l'ensemble de ses traits
et de son extrieur. Elle a un visage doux et pacifique ;
son front est serein ; point de colre qui le contracte, point
de nuages qui le voilent. Ses sourcils sont toujours pa
nouis par la joie ; ses yeux sont baisss , non par la honte ,
mais par la modestie ; le sceau du silence repose sur sa
bouche. La couleur de son visage est celle de l'innocence.
iom. a, 13
194 TERTULLIEN.
et de la scurit ; elle agite souvent la tte pour chasser
le dmon , et son rire est plein de menaces. D'ailleurs le
vtement qui couvre sa poitrine est si pur et si justement
appliqu sur le corps , qu'il n'est ni enfl ni souill. Elle
est assise sur le trne de cet Esprit plein de douceur et de
mansutude que n'emporte aucun tourbillon , que n'obs
curcit aucun nuage, mais qui, au contraire, se rvle
dans sa tendre srnit , toujours lumineux , toujours sim
ple , tel enfin que le vit Elie la troisime fois. Car l o
est Dieu , l est aussi la patience , son lve. Lors donc que
l'Esprit de Dieu descend en nous , la patience , sa com
pagne insparable, descend avec lui. Si nous ne la rece
vons avec l'Esprit , demeurera-t-il constamment en nous ?
ou , pour mieux dire , je sais bien qu'il n'y persvrera
pas long-temps. Loin de sa compagne et de son ministre ,
il faut ncessairement qu'il soit tourment toute heure ,
en tout lieu. Il ne pourra rsister aux assauts de l'ennemi ,
si nous lui enlevons son instrument pour le repousser.
XVI. Telle est la raison, la rgle, la pratique de la
patience cleste et vritable , de la patience chrtienne ,
qui n'est ni fausse ni honteuse , comme celle des Gentils.
Car , ici comme ailleurs , le dmon , pour lutter contre
Dieu , enseigna ses disciples une patience qui leur ft
propre et qui galt celle de Dieu , si ce n'est que la di
versit du mal et du bien tablit entre elles une galit
de grandeur. Je veux parler de cette patience qui soumet
au pouvoir des femmes des maris qui se sont vendus pour
une riche dot, ou qui trafiquent de la pudeur de leurs
pouses; cette patience qui, pour capter l'hritage de la
viduit sans enfants , se condamne par des dmonstrations
menteuses au labeur d'un dvouement contraint ; cette
patience par laquelle des adorateurs du ventre asservis
sent leur libert des patrons qui les outragent. Voil
les diffrentes espces de patience que les Gentils con
naissent : ils prostituent des exercices ignominieux l'ex
cellence de cette vertu. Toujours prts supporter l'orgueil
TERTULLIEN. 195
d'un rival, d'un riche, d'un hte, ils n'ignorent que la
patience qui souffre pour Dieu. Mais que nous importe
leur patience et celle de leur matre! Le feu des enfers
l'attend.
Pour nous , chrissons la patience de Dieu , la patience
de Jsus-Christ. Rendons-lui la patience qu'il a dploye
personnellement pour nous. Offrons-lui la patience de
l'esprit , la patience de la chair , puisque nous croyons
la rsurrection de l'esprit et de l'ame.
DE L PNITENCE.

1. Les hommes , privs de la lumire du Seigneur ,


comme nous l'tions nous-mmes autrefois, connaissent,
d'aprs les seules lumires de la nature, la pnitence,
qu'ils dfinissent un certain mouvement de l'ame que sus
cite le regret d'une action prcdente. Mais d'ailleurs ils
sont aussi loin de la raison de la pnitence , qu'ils sont loin
de l'auteur lui-mme de la raison. La raison est l'attribut
essentiel de Dieu. Dieu , en effet , crateur de toutes choses ,
n'a rien prvu , dispos , ordonn sans raison ; il a voulu
que rien ne ft compris ni expliqu que d'accord avec la
raison. Consquemment ceux qui ignorent Dieu doivent
ignorer ncessairement son uvre ; aucun trsor n'est ou
vert aux trangers. Aussi qu'arrive-t-il ? Traversant tout le
dtroit de la vie sans le gouvernail de la raison , ils ne savent
pas viter la tempte qui gronde sur le sicle. Pour mon
trer combien est draisonnable l'ide qu'ils se forment
de la pnitence, il suffira d'un seul trait : ils la font en
trer jusque dans leurs bonnes actions ; ils se repentent
d'avoir montr de la bonne foi , de la charit , de la sim
plicit, dela patience, de la misricorde. Quelque chose
a-t-il mal russi , ils ne se pardonnent pas d'avoir fait le
bien ; ils immolent au fond de leur cur cette espce de
pnitence qui s'applique aux bonnes uvres, s'tudiant
surtout en viter l'occasion ; au contraire , le regret du
198 TERTULLIEN.
mal qu'ils ont commis est le moindre de leurs soucis. Que
dire enfin ? leur repentir est plus souvent un pch qu'une
bonne action.
II. Que s'ils agissaient sous l'influence de Dieu , et par
l mme de la raison , ils commenceraient par mieux ap
prcier le mrite de la pnitence ; ils l'emploieraient autre
chose qu' une rformation criminelle ; enfin ils sauraient
rgler la mesure du repentir , parce qu'avec la crainte du
Seigneur ils mettraient un terme au pch. Mais l o il
n'y a aucune crainte , il n'y a consquemment aucune r
forme ; l o il n'y a aucune rforme , la pnitence est
ncessairement strile, puisqu'elle ne porte pas le fruit
qne Dieu l'a destine produire , je veux dire le salut de
l'homme. Irrit , en effet , contre cette foule de crimes dont
le chef de la race humaine avait donn le fatal exemple ,
aprs avoir condamn l'homme , et , dans sa personne ,
l'univers ; aprs l'avoir chass du paradis et l'avoir soumis
la mort , Dieu , n'coutant ensuite que sa misricorde ,
consacra la pnitence dans sa propre personne, en rvo
quant l'arrt de ses colres prcdentes , et rsolu de par
donner son uvre et son image. Il se choisit donc un
peuple , il le combla des largesses de sa libralit ; il ne
trouva en lui qu'ingratitude , mais il ne laissa pas de
l'exhorter toujours la pnitence , et il ouvrit par la pr
diction toutes les bouches des prophtes. Bientt , promet
tant la grce dont il devait allumer le flambeau sur tout
l'univers par son Esprit saint et vers le dclin des temps,
it ordonna que la pnitence prcdt le baptme , afin de
marquer auparavant du sceau de la pnitence ceux qu'il
appelait par la grce la promesse destine la postrit
d'Abraham. Jean ne le cache pas, quand il dit : a Faites
y> pnitence : voil en effet que s'approche le salut des na-
tions , c'est--dire le Seigneur , qui s'avance suivant la
promesse de Dieu. Son Prcurseur recommandait la
pnitence , qui a pour but d purifier les esprits , afin que
la pnitence transformant , effaant et bannissant dans le
TERTULLIEN. 199
cur de l'homme toutes les souillures de la vieille erreur,
toutes les taches de l'antique ignorance , prpart l'Es
prit saint qui allait descendre le sanctuaire d'un cur pur
o il pt entrer volontiers avec tous ses dons clestes. Tous
ces dons clestes se rsument en un seul , le salut de
l'homme par l'anantissement des crimes passs. Voil le
motif de la pnitence ; en voil l'effet : elle prend en main
les intrts de la divine misricorde ; en profitant
l'homme , elle tourne la gloire de Dieu.
Au reste , la rgle de la pnitence , que nous connais
sons en mme temps que le Seigneur , est assujettie des
formules certaines , afin que nous ne jetions pas une main
violente, pour ainsi dire, sur nos bonnes actions ou nos
bonnes penses. Dieu , en effet , ne sanctionne pas la r
probation du bien , puisque le bien est lui. Puisqu'il en
est l'auteur et le dfenseur, il faut ncessairement qu'il
l'agre, et, s'il l'agre, qu'il le rcompense. Que nous
importe l'ingratitude des hommes , si elle force de se re
pentir du bien que l'on a fait ? Que nous importe encore la
reconnaissance , si elle est un encouragement et un motif
dans le bien que l'on fait ? Toutes deux sont terrestres , p
rissables. Gagne-t-on beaucoup obliger celui qui est re
connaissant ? perd-on beaucoup obliger un ingrat ? La
bonne action a Dieu pour dbiteur , de mme que la mau
vaise , parce que le juge est le rmunrateur souverain.
Or, puisque Dieu est le juge qui prononce dans les int
rts de la justice qui lui est chre, qu'il doit dfendre et
protger ; puisque ses jugements sont la sanction dernire
de toute sa loi , faut-il douter que Dieu n'exerce sa justice
sur le principe de notre pnitence, de mme que sur l'uni
versalit de nos actes ? Notre pnitence ne sera donc mri
toire qu'autant qu'elle s'appliquera nos pchs rels. Or
le pch, c'est le mal. Personne ne pche en faisant le
bien. S'il n'a pas pch, pourquoi envahir la pnitence,
qui est le propre de ceux qui ont pch? pourquoi imposer
sa bont le caractre de la malice? Qu'arrive-t-il de l?
200 TERTULLIEN.
quand on se repent l o il n'est pas besoin , on nglige de
se repentir l o il le faut.
III. Dans quelles circonstances la pnitence est -elle
juste et lgitime , c'est--dire dans les actions rputes cri
minelles? le lieu demande cette explication, mais elle peut
sembler oiseuse. En effet , une fois que l'on connat le Sei
gneur, l'esprit, clair par son auteur, arrive de lui-
mme la connaissance de la vrit , et admis aux pr
ceptes du Seigneur, apprend de ces mmes prceptes
regarder comme pch tout ce que Dieu dfend. Dieu , en
effet, tant le bien infini, il est clair qu'un tre bon ne
peut har que le mal , puisque d'amiti entre les contraires ,
il n'en existe pas. Toutefois il ne sera point hors de pro
pos de dire , en passant , qu'il y a des pchs charnels et
des pchs spirituels. L'homme est form par la runion
de deux substances : il devra donc pcher suivant sa double
nature. Mais ils ne diffrent pas entre eux, par la raison
qu'il y a deux tres distincts , l'esprit et le corps. Loin de
l, ils sont plutt semblables, par la raison que deux tres
distincts concourent un seul et mme pch. Ainsi, que
personne ne s'autorise de la diversit des substances pour
tablir qu'un pch est plus lger ou plus grave qu'un
autre. La chair et l'esprit appartiennent au mme Dieu ;
l'une fut ptrie par sa main, l'autre cr par son souffle.
Puisqu'ils appartiennent galement au Seigneur, quelle
que soit la substance qui pche , elle offense galement le
Seigneur. Pourquoi distinguer les actes de la chair et de
l'esprit , puisque dans la vie , dans la mort , dans la rsur
rection, la chair et l'esprit sont tellement unis et inspa
rables , qu'ils ressuscitent galement pour la vie et pour le
jugement, parce que c'est ensemble qu'ils ont vcu dans
le pch ou dans l'innocence ?
Nous avons tabli ces principes afin de faire bien com
prendre que , s'il y a eu pch , la ncessit de la pnitence
n'est pas moindre pour une substance que pour l'autre :
leur crime est commun , leur juge est le mme , c'est-
TERTULLIEN. 201
dire Dieu ; il faut donc aussi que le remde de la pnitence
soit le mme.
On nomme les pchs , les uns corporels , les autres spi
rituels , parce que tout pch se commet par action ou par
pense. Pour qu'il soit corporel , il faut qu'il y ait eu ac
tion , parce que le fait peut tre vu et touch la manire
d'un corps. Le pch spirituel , c'est celui qui rside dans
l'esprit , parce qu'un esprit ne peut ni tre vu , ni tre saisi.
Il est dmontr par l qu'il faut viter et purifier par la
pnitence, non -seulement les actions criminelles, mais
encore les prvarications de la volont. Si , en effet , la fai
blesse de l'homme ne juge que le fait extrieur, parce
qu'elle ne peut descendre dans les tnbres de la volont ,
nous ne devons pas en conclure que nous pouvons , sous
l'il de Dieu , nous endormir sur les crimes de la volont.
Dieu suffit tout ; rien de ce qui peut l'offenser n'est loi
gn de sa prsence. Puisqu'il connat tout , il en tient n
cessairement compte pour prononcer son jugement ; il ne
peut ni dissimuler ni mentir sa propre science. Quoi
donc? la volont n'est -elle pas l'origine de l'acte? Que
quelques-uns puissent tre imputs au hasard , la nces
sit ou l'ignorance , qu'importe ? Aprs ces exceptions , les
autres naissent de la volont. Puisque la volont est la
source du mal, la facult, qui a eu la part principale
dans la faute , ne sera-t-elle pas punie d'autant plus juste
ment qu'elle n'est pas mme mise hors de cause quand un
obstacle entrave son excution? car elle est responsable
d'elle-mme vis--vis d'elle-mme. Cette impuissance
d'excution ne pourra lui servir d'excuse : elle a fait tout
ce qui tait en elle.
D'ailleurs , comment le Seigneur nous prouve-t-il qu'il
ajoute la loi ancienne , sinon en interdisant les prvari
cations de la volont? Il appelle adultre non pas seule
ment celui qui a viol la saintet du mariage , mais celui
qui l'a profane par la convoitise du regard. Tant il est
vrai que l'esprit , pour n'avoir pas vaincu l'obstacle qui
202 TERTULLIEN.
l'empche d'agir , n'en est pas moins coupable , et qu'il a
ralis l'acte au fond de sa volont. Puisque telle est la puis
sance de la volont , pourquoi , ds-lors qu'elle a joui in
trieurement d'elle-mme , ne serait-elle pas regarde
comme une action? Elle sera donc punie comme une action.
C'est une folie que de dire : J'ai voulu , mais je n'ai pas
excut. Que dis-je? Tu dois consommer l'acte , puisque
tu le veux; ou ne pas le vouloir, puisque tu ne le con
sommes pas. Mais voil plus : tu te condamnes toi-mme
par l'aveu de ta conscience. Car , si tu dsirais le bien , tu
t'efforcerais de l'accomplir ; or , tu n'accomplis pas le mal ,
donc tu ne devais pas le dsirer. De quelque ct que tu te
tournes, tu es coupable ou d'avoir voulu le mal, ou de
n'avoir pas accompli le bien.
IV. Ainsi le Dieu qui a promis le jugement et le sup
plice tous les pchs , qu'ils fussent commis par la chair
ou par l'esprit , par action ou par volont , a garanti aussi
le pardon par la pnitence , quand il dit au peuple : Fais
pnitence, et je te sauverai. Et ailleurs : Je suis le
Dieu vivant ; j'aime mieux la pnitence que la mort.
La pnitence est donc la vie , puisqu'elle est mise en oppo
sition avec la mort. Pcheur semblable moi, ou plutt
infrieur moi , car je confesse ma supriorit dans le p
ch , saisis, embrasse la pnitence, comme un naufrag
s'empare de la planche qui doit le sauver. Elle t'aidera
sortir des flots de la prvarication qui t'engloutissent , et te
conduira dans le port de la divine misricorde. Saisis l'oc
casion d'un bonheur inattendu, afin que celui qui tout
l'heure n'tait devant Dieu qu'une goutte d'eau , qu'un
grain de sable, qu'un vase d'argile, devienne cet arbre
qui est plant le long des eaux , qui se couvre de feuilles ,
qui porte des fruits dans son temps , et qui ne verra un
jour ni le feu ni la hache. Repens-toi de tes erreurs,
puisque tu as trouv la vrit ! Repens-toi d'avoir aim ce
que Dieu n'aime pas , puisque nous-mmes nous ne per
mettons pas aux plus humbles de nos serviteurs d'aimer ce
TERTULLIEN.
qui nous dplat.. La ressemblance des inclinations est en
effet la garantie de l'obissance.
S'il fallait numrer les avantages de la pnitence , ils
fourniraient la matire d'un long discours. Pour nous,
notre faiblesse nous enferme dans ce point unique : ce que
Dieu ordonne ne peut tre que bon et trs-bon. Il y aurait
une insolente tmrit mettre en question si ce que Dieu
commande est bon. Car c'est moins par l'utilit de la chose
que nous devons nous y soumettre , que parce que l'ordre
vient de Dieu. La majest de la puissance divine, voil ma
premire raison pour obir. L'autorit du matre passe
avant l'utilit du serviteur. La pnitence est-elle bonne ou
non? Pourquoi dlibres-tu? Dieu l'ordonne, que dis-je,
il l'ordonne? il nous y engage ; il nous y invite par la pro
messe de la rcompense et du salut ; quand il jure par ces
termes : Moi , le Dieu vivant , il veut que nous croyions
sa parole. Bienheureux, certes, que Dieu jure pour l'a
mour de nous ! Mais bien malheureux aussi , si nous n'a
joutons pas foi Dieu , mme lorsqu'il jure. Il suit de l
que nous devons embrasser et conserver avec fermet
d'ame ce que Dieu recommande avec tant d'instance et ce
qu'il atteste avec serment , la manire des hommes , afin
que demeurant inviolablement dans les promesses de la
grce divine , nous puissions demeurer aussi dans ses fruits
et ses avantages.
V. En effet , je dclare qu'une fois connue et embrasse
par nous , cette pnitence qui , nous ayant t montre et
ordonne par la misricorde de Dieu , nous rtablit dans
son amiti , ne peut plus dsormais tre brise par la rit
ration du pch. Ds-lors tu ne peux plus prtexter l'igno
rance quand , aprs avoir une fois connu le Seigneur et
embrass ses prceptes , aprs avoir expi tes fautes par la
pnitence , tu retournes au pch. Ainsi , plus tu chappes
l'ignorance , plus tu restes enlac dans l'accusation de
rvolte. Gar si tu avais commenc de te repentir parce que
tu avais commenc de craindre le Seigneur , pourquoi in
204 TERTULLIEN.
terrompre ce que tu as entrepris par le motif de la crainte ,
sinon parce que tu as cess de craindre? Or , rien ne d
truit mieux la crainte que la rvolte. Et si l'ignorance mme
du Seigneur n'est pas un abri contre le chtiment , parce
qu'il n'est pas permis d'ignorer Dieu qui est visible tous ,
et qui s'atteste lui-mme par la manifestation de ses uvres,
qu'il est dangereux de le mpriser aprs l'avoir connu!
Or il le mprise, celui qui ayant obtenu de lui le discerne
ment du bien et du mal , foule aux pieds son discernement ,
c'est--dire le don de Dieu , en revenant ce qu'il sait
qu'il faut fuir, ce qu'il a dj fui lui-mme. Il repousse
le donateur quand il ddaigne le don ; il rpudie le bienfait
lorsqu'il cesse d'honorer le bienfaiteur. Comment Dieu
peut-il lui plaire , puisque les dons de Dieu lui dplaisent ?
De l vient qu'il est non -seulement coupable de rvolte
contre Dieu , mais d'ingratitude.
D'ailleurs, aprs avoir terrass par la pnitence l'en
nemi de Dieu, et ce titre l'avoir soumis au Seigneur,
est-ce faire une mdiocre insulte celui-ci , que de relever
par sa chute son rival , et de lui prparer un trophe dans
sa personne, afin que l'esprit mauvais, reconqurant sa
proie sur le Seigneur, triomphe une seconde fois? N'est-ce
pas l , chose prilleuse dire , mais qu'il faut proclamer
nanmoins pour l'dification ! n'est-ce pas l sacrifier le
Seigneur au dmon ? 11 semble en effet que le transfuge ait
tabli une comparaison , puisqu'il connaissait l'un et
l'autre , et qu'il ait dcid , aprs mr examen , que celui-
l est le meilleur auquel il a prfr appartenir une seconde
fois. Ainsi , celui qui avait commenc de satisfaire Dieu
par la pnitence de ses pchs , satisfera au dmon par une
pnitence contraire , et deviendra par consquent aussi
odieux au Seigneur qu'agrable son ennemi.
Mais , disent quelques-uns , Dieu se contente de l'hom
mage du cur et de l'esprit , sans avoir besoin de l'acte
extrieur. Nous pchons donc sans perdre ni la crainte ni
la foi. Qu'est-ce dire? Vous profanez le mariage en
TERTULLIEN. 205
gardant la chastet ; vous administrez le poison votre pre,
en gardant la pit filiale. Eh bien ! puisque vous pchez
sans cesser de craindre , vous serez prcipits dans l'enfer
sans perdre le pardon. Quel renversement d'ides ! Ils
pchent parce qu'ils craignent ; ils ne pcheraient pas, j'i
magine, s'ils ne craignaient pas. Ainsi, quiconque ne
voudra point offenser Dieu se dispensera de le vnrer ,
puisque la crainte est une autorit pour l'offenser. Mais de
tels esprits germent ordinairement de la semence des hy
pocrites qu'une amiti inviolable unit au dmon , et dont
la pnitence n'est jamais sincre.
VI. Tout ce que notre faiblesse s'est efforce de suggrer
sur la ncessit d'embrasser la pnitence et de persvrer
dans cette voie , concerne tous les serviteurs de Dieu , sans
doute , puisqu'ils aspirent au salut en se rendant Dieu
favorable, mais s'adresse principalement ces nophytes,
dont les oreilles commencent peine s'abreuver des
discours divins , et qui , pareils des animaux qui ne font
que de natre, rampent d'un pas incertain avant que leurs
yeux soient bien ouverts , affirment qu'ils renoncent
leur vie passe , et adoptent la pnitence , mais ngligent
de la pratiquer. En effet , le repentir lui-mme les porte
regretter quelque chose de leurs anciennes voies , peu
prs comme ces fruits qui, lorsqu'ils commencent se
corrompre et devenir amers , gardent encore une partie
de leur clat. Toutes ces lenteurs , toutes ces tergiversations
criminelles l'gard de la pnitence proviennent d'un
prjug sur la vertu du baptme. Dans la certitude o
sont les catchumnes que leurs fautes leur sont remises ,
ils drobent leur profit le temps qui leur reste jusqu' ce
jour, profitant de ce dlai pour pcher, au lieu d'apprendre
s'abstenir. Quel calcul, aussi insens qu'injuste, de ne
pas accomplir la pnitence et d'esprer le pardon de ses
fautes , c'est--dire , de ne pas payer le prix , et de tendre
la main pour recevoir la marchandise! Le Seigneur, en
effet , a mis le pardon ce prix : il nous offre l'acquisition
TERTULLIEN.
de l'impunit en change de la pnitence. Si le vendeur
commence par examiner l'argent qui lui est compt , afin
de reconnatre s'il n'est pas rogn , sans empreinte ou al
tr, nous devons croire que le Seigneur prouve aussi
la pnitence avant de nous accorder une rcompense qui
n'est rien moins que la vie ternelle.
Mais ajournons pour quelques moments la sincrit de
la pnitence. Sommes-nous purifis par la raison que nous
sommes absous? non , assurment. Nous le sommes lors
qu' l'approche du pardon la dette de la peine est acquit
te; lorsque nous ne mritons plus d'tre dlivrs pour
pouvoir le mriter; lorsqu'enfin Dieu menace, et non
lorsqu'il pardonne. Quel est , en effet , l'esclave qui , une
fois affranchi , se reproche ses larcins et ses fuites? Quel est
le soldat qui , une fois libr de la milice , prend souci de
ses fltrissures? Le pcheur doit donc pleurer ses fautes
avant le jour du pardon , parce que le temps de la pni
tence est un temps de pril et de crainte. Je suis loin de
contester ceux qui vont descendre dans l'eau l'efficacit
du bienfait divin , en d'autres termes , le pardon de leurs
pchs ; mais , pour avoir le bonheur d'y parvenir, il faut
des efforts. En effet , homme d'un repentir si peu sin
cre, quelle main oserait te prter une seule goutte de
l'eau quelle qu'elle soit! Sans doute il t'est facile d'ap
procher furtivement et de tromper par tes serments celui
qui est prpos ce ministre; mais Dieu lui-mme veille
sur son trsor, et ne permet pas que des sujets indignes
se glissent jusqu' lui. D'ailleurs . pourquoi dit-il : Il
n'y a rien de si secret qui ne soit rvl? De quelques
tnbres que tu recouvres tes actions , Dieu est lumire.
D'autres raisonnent ainsi : Dieu a promis, il est donc
oblig d'accorder, mme ceux qui ne le mritent pas. Ils
font de la gnrosit de Dieu une servitude. Si c'est par
ncessit qu'il brise pour nous le contrat de la mort, c'est
donc malgr lui qu'il le fait ; car qui laisse subsister une
chose qu'il accorda malgr lui ?
TERTULLIEN. 207
Mais , dira-t-on , bien des hommes ne retombent-ils
pas aprs le baptme ? JN'en est-il pas un grand nombre qui
sont dpouills de ce bienfait ? Sans doute : ce sont ceux
qui se glissent furtivement; ceux qui, se confiant dans
leur prtendue pnitence , ont bti sur le sable une
maison qui devait crouler. Ainsi, parce qu'un homme
est admis au noviciat des Auditeurs , qu'il n'aille pas se
flatter de l'espoir qu'il lui est encore permis de pcher !
Ds qu tu connais Dieu , il faut le craindre ; ds que tu le
contemples, il faut le rvrer. D'ailleurs, quoi te servi
rait de le connatre , si tu marches dans les mmes voies
qu'aux jours de ton ignorance? Quelle diffrence y a-t-il
entre toi et un parfait serviteur de Dieu? Y a-t-il un Christ
pour ceux qui sont baptiss, et un Christ pour les Audi
teurs? Y a-t-il deux craintes, deux esprances, deux
craintes du jugement , deux ncessits de la pnitence ?
Le bain rgnrateur est le sceau de la foi ; cette foi com
mence et se recommande par la sincrit de la pnitence.
Nous ne sommes pas lavs pour que nous cessions de p
cher, mais parce que nous avons cess, et que nous sommes
dj lavs au fond du cur. Voil le premier baptme
de l'Auditeur : une crainte entire ; puis, du moment qu'on
s'approche du Seigneur, une foi pure et une conscience
qui a embrass une bonne fois la pnitence. D'ailleurs , si
nous ne cessons de pcher qu'au sortir de l'eau baptismale ,
c'est par ncessit et non par choix que nous revtons l'in
nocence. Or, lequel des deux a quelque mrite tre ver
tueux , de celui qui ne peut pas tre criminel , ou de celui
qui ne le veut pas ? de celui auquel il est enjoint de s'abste
nir , ou de celui qui s'abstient volontairement ? Eh bien !
ne dtournons nos mains du larcin , qu'autant que la soli
dit des barrires s'y refuse ; n'interdisons nos yeux les
regards de la concupiscence, qu'autant que nous serons
arrts dans l'adultre par des gardiens vigilants , s'il est
vrai que nul de ceux qui se donnent Dieu ne doive re
noncer au pch que li par les engagements du baptme.
208 TERTULLIEN.
Quiconque a ces sentiments, une fois baptis, doit plus
s'attrister , si je ne me trompe , d'avoir rpudi le pch ,
que se rjouir d'y avoir chapp.
Les Auditeurs doivent donc dsirer le baptme, mais
non le prcipiter. Qui le dsire l'honore ; qui le prcipite
n'est qu'un orgueilleux. Dans le premier, c'est respect,
dans le second, irrvrence; celui-ci s'impose des efforts,
celui-l se livre la ngligence ; celui-ci aspire mriter ,
celui-l rclame l'acquittement d'une dette; celui-ci re
oit , celui-l envahit. Lequel, ton avis, est le plus digne
de cette grce , sinon le mieux corrig ? le mieux corrig ,
sinon le plus rserv? par consquent, celui qui a fait une
pnitence vritable. En effet , il a craint de pcher par la
crainte de ne pas recevoir. Au contraire , cet autre orgueil
leux, qui se promettait le bienfait comme l'acquittement
d'une dette, n'a pas pu craindre dans sa folle scurit ; par
consquent il n'a pas rempli les conditions de la pnitence ,
puisqu'il n'a pas eu la crainte , qui est l'instrument de la
pnitence. La prsomption est une partie de l'impudeur ;
elle enfle celui qui demande , elle mprise celui qui donne ;
souvent mme elle le trompe. En effet, elle sollicite comme
un droit , avant d'avoir mrit , moyen infaillible d'offen
ser le matre du bienfait.
VII. O Jsus-Christ , mon Seigneur , accorde tes ser
viteurs la faveur de connatre ou d'apprendre de ma bouche
la rgle de la pnitence , en ce sens qu'il est dfendu aux
catchumnes eux-mmes de pcher! Autrement ils ne
comprendront jamais rien de la pnitence , jamais ils ne la
dsireront. Il me rpugne de mentionner ici la seconde,
ou , pour mieux dire , la dernire esprance , de peur qu'en
traitant de la ressource du repentir, je ne semble ouvrir une
carrire au pch. A Dieu ne plaise que l'on interprte
assez mal ma pense pour s'imaginer que la facult de se
repentir soit la facult de pcher encore , et que la sur
abondance de la misricorde cleste soit une ouverture
l'insolence de la tmrit humaine ! Ainsi , que personne
TERTULLIEN. 209
ne soit plus criminel , parce que Dieu est plus clment ;
autant de fois pcheur qu'il est de fois pardonn. Apparem
ment qu'il pourra toujours chapper Dieu , celui qui ne
pourra pas mme toujours pcher I Nous avons chapp
une fois : jetons-nous de gat de cur dans le pril , sous
le prtexte que nous y chapperons encore une fois. Vois
la plupart de ceux qu'a pargns le naufrage ; ils font di
vorce avec la mer et le navire , et honorent le bienfait de
Dieu , je veux dire leur salut , par la mmoire du pril. Je
loue leur crainte , j'aime leur dfiance ; ils ne veulent pas
importuner la misricorde divine par de nouvelles de
mandes , ils tremblent de hasarder ce qu'ils ont dj ob
tenu , ils vitent de courir une seconde fois les risques d'un
vnement qu'ils ont dj appris redouter. L'homme qui
craint le Seigneur l'honore. Mais notre opinitre ennemi
ne s'endort jamais dans sa malice. Que dis-je? il redouble
surtout de fureur quand il voit l'homme chapp ses
liens; plus nos passions s'teignent, plus sa haine s'en
flamme. Il faut bien qu'il s'afflige et qu'il se dsespre en
voyant que , par le pardon accord aux pchs , tant d'u
vres de mort sont dtruites dans l'homme , et tant de titres
de condamnation annuls. Il s'afflige la pense que ce
pcheur, devenu le serviteur de Jsus-Christ, le jugera,
lui et ses anges. En consquence , il l'pie , il l'attaque ,
il l'obsde ; il essaie par tous les moyens possibles , tantt
de frapper ses regards par la concupiscence de la chair,
tantt d'envelopper son ame dans les liens des affections
mondaines, tantt d'branler sa foi par la crainte de la
puissance terrestre , tantt de le dtourner du droit chemin
par des doctrines perverses : scandales , tentations , rien
ne lui manque. Dieu donc , prvoyant tous ces stratagmes,
aprs avoir ferm , il est vrai , la porte du pardon , en
fermant la porte du baptme, a ouvert au pcheur un
dernier refuge ; il a plac l'entre du vestibule la se
conde pnitence, afin qu'elle s'ouvre ceux qui frappent ,
mais pour une fois seulement , parce que c'est dj la se-
tom. h. 14
210 TERTULLIEN.
conde ; mais davantage , jamais , parce que la prcdente
a t vaine. Peux-tu dire , en effet , qu'une fois ne suffise
pas ? Tu recueilles ce que tu mritais , puisque tu as perdu
ce que tu avais reu. Si l'indulgence de Dieu te rend ce
que tu avais perdu , sois au moins reconnaissant d'un
bienfait rpt, ou, pour mieux dire, d'un bienfait plus
grand , car rendre c'est plus que donner ; parce qu'il est
plus malheureux pour l'homme d'avoir perdu que de
n'avoir jamais rien obtenu. Toutefois , ne va point te laisser
abattre par le dsespoir, parce que tu te trouves le dbiteur
de la seconde pnitence. Rougis d'avoir pch une seconde
fois , mais ne rougis pas de te repentir ; rougis d'avoir
succomb une seconde fois , mais non de te relever de
nouveau. Point de fausse honte : de nouvelles blessures
il faut de nouveaux remdes. Le moyen de tmoigner ta
reconnaissance au Seigneur , c'est de ne pas rejeter le don
qu'il t'offre. Tu l'as offens , oui , sans doute ; mais tu peux
te rconcilier avec lui. Tu sais qui il faut satisfaire , et
qui est prt recevoir ta satisfaction.
VIH. Si tu en doutes , parcours ce que l'Esprit saint
mande aux Eglises. Il reproche celle d'Ephse d'avoir
abandonn la charit ; celle de Thyatire , ses disso-
lutions et son penchant l'idoltrie ; celle de Sardes ,
de n'avoir que des uvres imparfaites ; celle de Per-
game , de corrompre la doctrine ; celle de Laodice ,
d'avoir trop de confiance dans ses richesses. Et cepen
dant il les exhorte toutes la pnitence , et mme avec
menaces. Or, il ne menacerait pas l'impnitent, si, d'autre
part , il ne pardonnait au pnitent. On pourrait le rvo
quer en doute si lui-mme n'avait marqu ailleurs la sainte
profusion de sa misricorde. Ne dit-il pas ? Celui qui est
tomb ressuscitera ; celui qui se dtourne de moi revien-
dra moi. C'est lui , oui , c'est lui qui prfre la mi-
sricorde au sacrifice. Le ciel et les anges qui l'ha-
bitent se rjouissent du repentir du pcheur. Prends
courage, ame pnitente , tu vois en quel lieu l'on se rjouit
TERTULLIEN. 211
de ton retour. Et que nous veulent les paraboles du Sei
gneur ? que signifie cette femme qui perd sa dragme , la
cherche , la retrouve , et invite ses amis se rjouir avec
elle ? n'est-elle pas un symbole du pcheur rendu la
grce ? Une brebis vient s'garer ; toutefois le troupeau
tout entier n'est plus cher au pasteur ; c'est aprs elle
seule qu'il court , c'est elle seule qui lui fait oublier
toutes les autres ; et quand enfin il la trouve , il la rap-
porte sur ses paules , car elle s'est beaucoup travaille
en errant et l. Passerai-je sous silence ce pre mis
ricordieux qui rappelle l'enfant prodigue , l'accueille
avec tant de joie lorsque l'indigence l'a conduit au re-
pentir , immole le veau gras , et clbre son bonheur
par un banquet de rjouissance ? Et pourquoi non? il a
recouvr le fils qu'il avait perdu ; le fils qu'il a gagn de
la sorte lui est devenu plus cher encore. De quel pre
s'agit-il sous cet emblme? De Dieu. Personne n'est aussi
pre que lui, personne n'est aussi misricordieux. Tu es
son fils : tu as beau avoir dissip ce que tu as reu de
lui , tu as beau revenir pauvre et nu , il te receyra , par
l mme que tu es revenu lui. Que dis-je? ton retour
lui donnera plus de joie que toute la fidlit des autres ;
mais quelle condition ? Si tu te repens du fond de l'ame ;
si tu compares ta faim avec l'abondance des serviteurs de
ton pre ; si tu abandonnes les pourceaux, troupe immonde ;
si tu retournes vers ton pre , quelque courrouc qu'il
soit ; si tu lui dis : Mon pre, j'ai pch; je ne mrite
plus d'tre appel votre fils ! On se soulage du poids
de ses pchs en les confessant , autant qu'on les aggrave
en les dissimulant. La confession est un commencement
de satisfaction ; la dissimulation un acte de rvolte.
IX. Plus cette seconde et dernire pnitence est nces
saire, plus la preuve en doit tre laborieuse, de sorte
qu'elle ne rside pas seulement au fond de la conscience ,
mais qu'il lui faut encore quelque manifestation ext
rieure. Cet acte, que nous nommons le plus ordinairement
212 TERTULLIEN.
par un mot grec , c'est Yexomologse , en vertu de laquelle
nous confessons au Seigneur notre pch , non pas qu'il
l'ignore, mais parce que la confession dispose la satis
faction , que la pnitence nat de la confession , et que la
pnitence apaise la colre de Dieu. L'exomologse est donc
un exercice qui a pour but d'humilier. l'homme et de
l'anantir , en lui imposant une conduite qui attire la mi
sricorde , en rglant son extrieur et sa table , en le cour
bant sous le sac et la cendre , en lui apprenant couvrir
son corps de poussire et plonger son ame dans la dou
leur , et convertissant en moyens de pnitence tout ce qui
fut l'instrument du pch. D'ailleurs elle ne connat du
boire et du manger que ce qu'il faut pour soutenir la vie
et non pour flatter le ventre ; elle nourrit la prire par le
jene ; elle gmit , elle pleure , elle crie et le jour et la
nuit au Seigneur son Dieu; elle se roule aux pieds des
prtres , elle s'agenouille devant ceux qui sont chers Dieu ;
elle sollicite les prires de tous les frres , afin qu'ils soient
ses mandataires auprs de Dieu. Voil ce que fait l'exo-
mologs pour donner plus de prix la pnitence , pour
honorer le Seigneur par la crainte du pril , pour que ,
prononant elle-mme contre le pcheur , elle se substitue
l'indignation divine , enfin pour viter , que dis-je ? pour
acquitter la dette des supplices ternels par les afflictions
qu'elle s'impose dans le temps. Ainsi , en abattant l'homme ,
elle le relve ; en le souillant de poussire , elle le purifie ;
en l'accusant , elle le justifie ; en le condamnant , elle l'ab
sout. Crois-moi , moins tu te pardonneras toi-mme, plus
Dieu te pardonnera.
X. La plupart , cependant , reculent devant la pni
tence, comme devant une dclaration qui les affiche en
public, ou bien la remettent de jour en jour, plus dociles,
si je ne me trompe , la voix de la honte qu' celle du sa
lut, peu prs comme ces malades qui , rougissant de d
couvrir l'il du mdecin leurs plaies secrtes , meurent
dans leur fausse honte. Quoi ! il sera intolrable la honte
TERTULLIEN. 215
de satisfaire un Dieu que l'on a offens , et d'tre rendu
au salut que l'on a dissip ! Belle excuse que ta honte , en
vrit; tu marchais dans le crime tte leve, tu n'oses
courber ta tte pour conjurer l'orage ! Pour moi , je n'coute
point la honte quand il m'est plus avantageux de la fouler
aux pieds , lorsque l'Esprit lui-mme adresse en quelque
sorte l'homme cette exhortation : Ne prtends pas
m'honorer en disant : Il vaut mieux que je prisse par
toi. Assurment tu aurais quelques prils redouter si
on se prvalait de ta dclaration pour t'insulter par la mo
querie, comme on le fait dans le monde , o l'affliction de
l'un est le triomphe de l'autre , et o l'on s'lve sur les
ruines d'autrui. Mais , d'ailleurs , au milieu de tes frres
qui servent comme toi le mme matre , qui n'ont avec toi
qu'une mme esprance , une mme crainte , une mme
joie , une mme douleur , une mme souffrance , parce que
l'Esprit est commun tous ceux qui ont le mme Seigneur
et le mme Pre, pourquoi les crois-tu d'une autre nature
que toi ? Pourquoi fuis-tu ceux qui tombent comme toi ,
comme s'ils devaient applaudir ta chute ? Le corps ne
peut se rjouir des douleurs d'un de ses membres : loin de
l , il faut qu'il souffre tout entier , et que tout entier il
concoure la gurison. L'Eglise est dans deux ou trois fi
dles ; mais l'Eglise c'est Jsus-Christ. Ainsi , quand tu
flchis les genoux devant tes frres , c'est le Christ que tu
touches, le Christ que tu implores. De mme, quand ils
rpandent des larmes sur toi, c'est encore le Christ qui
souffre, le Christ qui invoque son Pre. Ce qu'un fils de
mande il l'obtient facilement. Vraiment la dissimulation
qui cache son pch se promet de grands avantages de
cette mauvaise honte ! En effet, nous parviendrons ca
cher Dieu ce que nous drobons la connaissance de
l'homme ! Est-il bien vrai que nous mettons en parallle
le jugement de l'homme et la conscience de Dieu ? Vaut-il
mieux se damner en secret que d'tre absous en public ?
Il est douloureux d'arriver par cette voie l'exomologse.
214 TERTULLIEN.
En effet , on arrive la douleur par le mal ; mais puisqu'on
ne peut gurir qu'au prix de la pnitence , l'affliction dis
parat parce qu'elle est salutaire. Il est douloureux de
subir une amputation , d'tre brl par un cautre , et
d'tre tortur par l'aiguillon mordant de quelque poudre ;
mais on pardonne volontiers aux remdes qui gurissent
par la douleur ce qu'ils ont de pnible, et le bienfait
venir touffe le mal prsent.
XI. Mais que dire si la mauvaise honte leur parat en
core prfrable la mortification corporelle ? Quoi donc ,
s'crient-ils , renoncer au bain , porter des vtements souil
ls ; s'interdire toute joie ; vivre dans la rudesse du sac ,
sur le dgot de la cendre , dans les fltrissures d'un visage
amaigri par le jene ! Est-ce donc sous la pourpre de Tyr
qu'il convient de pleurer nos pchs ? Eh bien ! tenez ,
voil une aiguille . pour sparer vos cheveux ; voil une
poussire pour relever l'clat de vos dents; voil des ci
seaux de fer ou d'airain pour faonner vos ongles ; rpan
dez sur vos lvres ou sur vos joues cette blancheur men
teuse, cette rougeur hypocrite; allez chercher des bains
plus dlicieux dans la retraite de quelque villa ou sur les
ctes de la mer ; ajoutez vos dpenses ; chargez votre
table d'aliments plus recherchs ; savourez la vieillesse des
vins ; et lorsqu'on vous demandera pourquoi cette abon
dance , rpondez : J'ai pch contre Dieu ; je suis en
danger de prir ternellement : voil pourquoi je m'-
puise en recherches, en mortifications et en douleurs
pour me rendre propice le Dieu que j'ai offens par mes
prvarications. Mais quoi ! ceux qui intriguent pour
obtenir des magistratures , n'prouvent ni honte , ni r
TERTULLIEN. 215
ne rampent et ne disparaissent ; pour eux plus de ban
quets ; plus de runions de plaisirs. Ils s'interdisent toute
libert, toute joie. Pourquoi tant de privations ? Pour
acheter une satisfaction qui s'envolera avec l'anne ! Et
nous , ce qu'endure la brigue qui sollicite quelques haches
ou quelques faisceaux, nous balancerions le supporter
quand notre ternit est en pril ! Nous hsiterions r
primer le faste de notre table et de nos vtements , quand
nous avons offens le Seigneur , tandis que les paens s'im
posent ces sacrifices sans avoir offens personne ? Les voil
bien ceux dont l'Ecriture a dit : Malheur ceux qui lient
leurs pchs avec une longue corde !
XII. L'exomologse te fait peur ; pense aux flammes de
l'enfer que l'exomologse teindra pour toi; rflchis d'abord
la grandeur du chtiment , pour ne plus hsiter l'adop
tion de ce remde. Quelle ide devons-nous nous faire de
la profondeur de ce feu ternel , lorsque quelques-uns de
ses soupiraux lancent de tels tourbillons de flamme qu'ils
engloutissent les villes voisines , ou menacent prochaine
ment celles qui sont encore debout? Les plus hautes mon
tagnes sont dchires par l'enfantement de ce feu int
rieur ; et ce qui nous prouve l'ternit du jugement , c'est
que ces montagnes , toutes dchires , toutes dvores
qu'elles sont par les flammes , n'en subsistent pas moins.
Qui ne verrait dans le supplice de ces montagnes l'image
du jugement qui nous menace? Qui ne regarderait ces
tincelles comme les traits et les projectiles prparatoires
de quelque vaste et incommensurable foyer? Or, puisque
le Seigneur, ainsi que tu le sais , t'a donn aprs la pre
mire grce du baptme , une seconde ressource dans
l'exomologse, pourquoi renoncer ton salut? Pourquoi
cesses-tu d'embrasser le remde qui te gurira infaillible
ment? Les animaux eux-mmes, quoique dpourvus de
la parole et de la raison, reconnaissent dans leur temps
les remdes qui leur sont assigns par Dieu. Le cerf, perc
par la flche, afin de chasser de sa plaie le fer qui s'y est
216 TERTULLIEN.
enfonc avec ses dards si difficiles arracher, se gurit
lui-mme en broutant le dictame. L'hirondelle a-t-elle
aveugl ses petits? elle sait leur rendre la vue par l'appli
cation de la chlidoine , qu'elle a dcouverte. Le pcheur,
qui sait que l'exomologse est tablie de Dieu pour le
rendre au salut, ngligera- t-il celle qui replaa sur le
trne le roi de Babylone? Ce roi, en effet, travaillant
l'exomologse par une humiliation de sept ans, laissant
crotre ses ongles la manire de l'aigle , et semblable au
lion par la fort inculte de sa chevelure , offrit long-temps
au Seigneur le sacrifice de sa pnitence. Merveilleuse r
compense de cet extrieur sauvage ! Celui qui tait poul
ies hommes un spectacle d'horreur trouvait grce devant
Dieu I Au contraire , le monarque gyptien , qui refusa si
long-temps son matre le peuple de Dieu qu'il accablait de
tribulations , et qui aprs l'avoir congdi , vola sur ses pas
pour le combattre, aprs tant de plaies qui auraient d l'a
vertir, prit englouti dans les flots d'une mer qui ne s'ou
vrait qu'au peuple lu, et laissa ensuite retomber ses vagues.
Pourquoi ce chtiment? L'impie avait rpudi la pnitence,
et l'exomologse qui en est comme le ministre. Mais pour
quoi parler plus long-temps de ces deux planches du salut
de l'homme, paraissant viser plus l'ambition du style
qu'obir l'impulsion de ma conscience? Pcheur moi-
mme , charg de toute espce de fltrissures , et n seu
lement pour la pnitence , comment me tairais-je sur elle ,
puisqu' Adam , le premier auteur de la vie humaine et de la
rvolte contre le Seigneur, restitu par la pnitence au
paradis qui lui avait t destin, ne cesse de la publier?
DE L'IDOLATRIE.

I. Le plus grand crime du genre humain, le forfait qui


comprend tous les autres , la cause tout entire de sa con
damnation , c'est l'idoltrie. Car, bien que chaque prvari
cation ait son caractre spcial, bien qu'elle soit condamne
part , il n'en est pas moins vrai qu'elles se fondent toutes
dans le crime de l'idoltrie. Oubliez les noms, voyez les
uvres. L'idoltre est en mme temps homicide. Qui a-t-il
tu, me demandez - vous? Je lis dans l'inscription qui
l'accuse : Meurtrier, non pas d'un tranger ni d'un en
nemi, mais de lui-mme. Par quels moyens? Par
son aveuglement. Par quelles armes? Par ses offenses
contre Dieu. Par combien de blessures? Par autant
de blessures que d'idoltries. Que celui-l nie que l'idoltrie
soit un homicide, qui peut nier qu'il ait perdu son ame.
D'aprs ce principe , vous trouverez encore en lui l'adul
tre et l'impudicit. Car quiconque sert les faux dieux
altre indubitablement la vrit : or toute altration de la
vrit est adultre. De mme il se plonge dans l'impudicit.
Qui peut sacrifier aux esprits immondes sans en tre souill
et sali ? Aussi les saintes Ecritures se servent-elles toujours
du mot fornication pour fltrir l'idoltrie. Ce qui constitue
le vol, j'imagine, c'est d'enlever le bien d'un autre, ou
de nier ce qu'on lui doit : le vol commis envers l'homme
est regard comme un grand crime, L'idoltrie fait un vol
218 TERTULLIEN.
Dieu , en lui drobant les hommages qui lui sont dus
pour les transporter d'autres, ajoutant ainsi l'outrage au
larcin. Que si le vol, la fornication, l'adultre causent la
mort , c'en est assez pour que l'idoltrie ne soit pas inno
cente d'homicide.
Aprs ces crimes si funestes, si capables d'anantir le
salut , plusieurs autres dsigns par diffrents noms , et
consquemment classs part , se reproduisent dans l'ido
ltrie. Elle comprend toutes les convoitises du sicle. Quelle
est la crmonie idoltrique sans le luxe et les vains orne
ments du culte? Elle comprend les dsirs impurs et l'i
vresse : car les solennits paennes ne sont frquentes que
pour y satisfaire les plus grossiers apptits. Elle comprend
l'injustice : qu'y a-t-il de plus injuste que celle qui m
connat le pre de toute justice ? Elle comprend la vanit ,
puisqu'elle repose tout entire sur la vanit. Elle comprend
le mensonge , puisque le fond de sa substance n'est que
mensonge. Par l , tous les crimes se rencontrent dans l'i
doltrie , et l'idoltrie dans tous les crimes.
D'ailleurs , comme tous les dlits sont une offense envers
Dieu , et que tout ce qui offense Dieu doit tre attribu
aux dmons et aux esprits immondes auxquels sont consa
cres les idoles , il n'en faut point douter , quiconque
pche commet le crime de l'idoltrie , puisqu'il fait ce qui
appartient aux matres des idoles.
II. Mais que tous ces dlits rentrent dans les dnomina
tions de leurs uvres, et que l'idoltrie demeure ce qu'elle
est en elle-mme. Une prvarication si ennemie de Dieu ,
une substance si riche en crimes , qui dploie tant de ra
mifications , qui se divise en tant de ruisseaux , se suffit
eHeseuley si-bien. q*w>^mme'e^^l'isolan4Mde'iiioqnsV
qUtid^ ,9fla4W:jvr8&#8ewetfi;jfdn*j 1 *'taatm u^uttl f/ukl
ctftit driwhs 'trtJtbpeti sufflesiilimUeiluEn lofft^ueUfe
ren *. ce ile&i sbvitewi.s >dei Ma td plusieurs inpnrireglp nari
paBifeillemteWt^ai^wscahce ^foati^riJrieis^rte'ronnib
Vnc: La' plupart>i<Ms hoifflnn^taohettt(iJomfrai^9adBl
TERTULLIEN. 219
le crime de l'idoltrie qu' l'acte de brler de l'encens,
d'immoler des victimes, d'offrir quelques oblations, ou aux
fonctions de sacrificateur et de prtre. C'est peu prs
s'imaginer que l'adultre ne rside que dans les baisers ,
les embrassements et l'acte de la chair ; l'homicide , dans
l'effusion du sang et la mort de la victime. Mais que Dieu
donne ces mots une plus grande extension , nous en
sommes srs , lorsque plaant la prvarication dans la con
cupiscence , il dclare adultre tout regard de convoitise ,
tout mouvement impudique au fond de l'ame; et homi
cide, toute maldiction , toute injure , tout mouvement de
colre, il y a plus, tout manque de charit envers son
frre. Aussi Jean nous dit-il : Celui qui hait son frre
est homicide. Autrement , et la malice profonde du d
mon , et les prceptes par lesquels le Seigneur notre Dieu
nous prmunit contre ses piges sans nombre, se rdui
raient bien peu de chose si nous devions tre jugs uni
quement sur les crimes contre lesquels les nations elles-
mmes ont port des peines. Comment notre justice
sera-t-elle plus abondante que celle des scribes et des
pharisiens , ainsi que le Seigneur l'a recommand , si
nous ne reconnaissons jusqu'o s'tend la malignit de
l'injustice qui lui est oppose? Puisque l'idoltrie est la
source de l'injustice , il faut commencer par nous garantir
contre l'tendue de l'idoltrie, en reconnaissant qu'elle
n'existe pas seulement dans les actes extrieurs.
III. Autrefois il n'y avait point d'idoles. Avant que les
artisans de cette nouveaut monstrueuse pullulassent dans
le monde, les temples taient vides et leurs murailles nues,
comme l'attestent encore dans certains lieux les vestiges
de l'antiquit. Toutefois l'idoltrie existait dj ,~ si ce,n'est

hto* jata1WP pW^H2 f^h^QJbt^SblslissIetttire a

eW^rc^^ts^ffi^^
d'iftWgQs B0ttefsM^r#}& tW*WBfe&#,9ltef tira
220 TERTULLIEN.
grossire , d'o jaillirent les calamits humaines , prit un
corps et un nom qu'elle emprunta aux idoles. Ds ce mo
ment , tout art qui produit une idole, d'une forme ou d'une
autre, devint une source d'idoltrie. Il n'importe pas
qu'une image sorte des mains d'un sculpteur, d'un cise
leur ou d'un brodeur phrygien , parce qu'il est indiffrent
qu'elle soit excute en pltre , en couleurs , en pierre , en
airain , en argent , en tapisserie. Puisque l'idoltrie existe
mme sans idole , certes , une fois que l'idole est prsente ,
peu importe de quelle espce elle est , de quelle matire ,
de quelle forme. Qu'on ne s'imagine donc pas qu'il faut
seulement appeler idole une statue consacre sous la repr
sentation humaine. L'tymologie du mot est ici ncessaire.
E'iSo?, en grec, quivaut forme ou image; e!#oXov en est
venu comme diminutif, de mme que de forme nous avons
fait formule. C'est pourquoi toute forme, grande ou petite,
doit tre appele une idole. Il suit de l que tout travail ,
tout service concernant une idole , quelle qu'elle soit , est
une idoltrie. Donc aussi le fabricant d'images idoltriques
est coupable du mme crime , moins que les Juifs n'aient
t idoltres qu' demi lorsqu'ils consacrrent l'image d'un
veau et non celle d'un homme.
IV. Dieu dfend aussi bien de faire une idole que de
l'adorer. C'est prcisment parce qu'il est ncessaire qu'une
image soit faite pour qu'elle puisse tre adore , qu'il est
dfendu de la faire , s'il n'est pas permis de l'adorer. De
clame
l vient: que
Tu, pour
ne feras
draciner
point l'idoltrie
d'idole , , la
ni loi
, ajoute-t-elle
divine pro-, '

aucune ressemblance de ce qui est au ciel , sur la terre


et dans la mer. Elle a interdit aux serviteurs de Dieu
ces arts sur toute la face de l'univers. Dj tait venu
Enoch , prdisant que les dmons convertiraient en idol
trie tous les lments , toutes les substances du monde, tout
ce qui est contenu au ciel, dans la mer, sur la terre, afin
que les anges apostats fussent consacrs en autant de divi
nits la face du Seigneur. Voil donc que pour l'huma-
TERTULLIEN. 221
nit qui s'gare , tout est dieu , except le Crateur de
toutes choses. Les images de ce qu'il a cr sont des idoles;
la conscration de ces images, c'est l'idoltrie. Tous les
crimes que commet l'idoltrie , l'artisan qui a fait une
idole , quel qu'il soit et quelle que soit son uvre , en est
ncessairement responsable. Enfin Enoch enveloppe d'a
vance dans la mme condamnation l'artisan et l'adorateur
des idoles. Et ailleurs : Pcheurs , je vous le jure, quand
viendra le jour du sang et de la perdition , la justice est
prte. Vous tous qui adorez des pierres , vous tous qui
vous taillez des images d'or, d'argent , de bois , de pierre
et de terre ; vous qui servez les fantmes , les esprits
infmes , et toutes les erreurs qui ne sont pas selon la
science, ils ne vous seront d'aucun secours. Mais Isae
dit : Vous tes mes tmoins : y a-t-il un autre Dieu que
moi? Alors* n'existaient pas des sculpteurs, ni des fabri-
cants d'images, hommes vains qui font ce qui leur plat,
mais qui ne leur servira de rien. Et plus bas, quel
anathme il lance sur les fabricateurs et les adorateurs
d'images, dans cette dclaration qui se termine ainsi :
Sachez-le ! leur cur n'est que cendre et poussire ; au-
cun d'eux ne pourra dlivrer son ame. L-dessus David
s'crie avec la mme justice : Et puissent leur ressembler
ceux qui les font ! Qu'ajouterai-je de plus, moi homme
de peu de mmoire? Pourquoi citerai -je les Ecritures?
comme si la voix de l'Esprit saint ne suffisait pas, ou qu'il
fallt mettre en question que le Seigneur ait maudit et con
damn les faiseurs d'images avant mme d'en maudire et
d'en condamner les adorateurs.
V. Nous rpondrons avec plus d'tendue aux prtextes
allgus par ces artisans qu'on ne devrait jamais admettre
dans la maison de Dieu , si l'on connaissait bien cette loi.
On a coutume d'objecter : Je n'ai pas d'autre moyen de
vivre. Qu'est-il besoin que tu vives , peut-on lui rpliquer
aussitt ? Qu'y a-t-il de commun entre Dieu et toi , si tu te
rgles sur tes propres lois? Ensuite, comme on ose s'ap
TERTULLIEN.
puyer sur les Ecritures , en citant les paroles de l'Aptre :
Que chacun demeure dans la condition o il s'est ren-
contr, il rsulterait d'une telle interprtation que nous
pouvons tous persvrer dans le pch ; car il n'est personne
de nous qui n'ait t trouv dans le pch, puisque le Christ
n'est descendu que pour nous dlivrer du pch. Il nous
ordonne , ajoute-t-on , de travailler, son exemple, cha-
cun de nos mains pour nous aider vivre. Si toute es
pce de travail est commande par ce prcepte, les voleurs,
que je sache, et les joueurs vivent aussi du travail de leurs
mains; les brigands travaillent aussi de leurs mains pour
vivre. J'en dis autant des faussaires, car ce n'est pas avec
leurs pieds, mais avec leurs mains qu'ils fabriquent des
titres mensongers. Quant aux histrions , ils ne travaillent
pas des mains seulement pour vivre, ils y emploient chacun
de leurs membres. Ouvrez donc indiffremment l'Eglise
tous ceux qui soutiennent leur vie par le travail de leurs
mains , s'il ne faut faire aucune distinction des industries
que n'admet pas la loi de Dieu.
Mais notre proposition que toute image est dfendue,
on me dit : Pourquoi Mose a-t-il dress dans le dsert un
serpent d'airain ? Les images qui ont t faites pour quelque
disposition symbolique et particulire, loin de droger
la loi , n'taient que la reprsentation des ralits qu'elles
annonaient. D'ailleurs, en tirer un argument contre la
loi , n'est-ce pas attribuer au Tout-Puissant l'inconstance ,
ainsi que le font les Marcionites , qui anantissent Dieu en
niant son immutabilit , puisque , selon eux , il dfend ici
la chose qu'il ordonne ailleurs? Soit que l'on oublie des
sein que l'image de ce serpent d'airain suspendu entre le
ciel et la terre , tait un symbole de la croix de notre Sei
gneur , qui devait nous dlivrer des serpents , c'est--dire
des anges du dmon, pendant que dans sa forme elle-
mme elle reprsentait le dmon, c'est--dire le serpent
mis mort ; soit que le sens de cette figure ait t rvl
autrement . de plus dignes, puisque, suivant la dclara
TERTULLIEN. 225
tion de l'Aptre : Ce qui arrivait au peuple tait la figure
de ce qui devait nous arriver; heureusement pour
notre cause le mme Dieu qui, par sa loi, dfend de faire
aucune image , recommande par une prescription particu
lire de dresser l'image d'un serpent. Si tu adores le mme
Dieu , voici sa loi : Tu ne feras aucune image taille. Si
tu veux t'appuyer de l'injonction qui ordonne ensuite d'ri
ger une image, imite donc aussi Mose ; attends, pour dresser
contrairement la loi quelque simulacre , que Dieu lui-
mme t'en ait donn l'ordre.
VI. Quand mme aucune loi formelle de Dieu ne nous
et interdit de forger des idoles, quand mme l'Esprit
saint n'et pas menac de ses anathmes et ceux qui font
des idoles et ceux qui les honorent , il suffirait de notre sa
crement lui - mme pour nous convaincre que ces indus
tries sont contraires la foi. Est-ce avoir renonc au dmon
et ses anges que de les fabriquer ? Comment soutenir que
nous avons rpudi , je ne dirai pas ceux avec lesquels ,
mais desquels nous vivons? Quelle haine avons-nous jure
ceux auxquels nous sommes redevables de la vie et du
vtement? Peux-tu bien renier de la bouche celui que tu
reconnais de la main? dtruire par la parole ce que tu di
fies par l'action ? prcher un seul Dieu , toi qui en fais une
multitude? prcher un Dieu vritable , toi qui en fais d'i
maginaires?
J'en fais , me dira quelqu'un , mais je ne les adore pas.
Comme si la raison qui interdit de les adorer ne devait pas
interdire aussi de les fabriquer , puisque des deux cts
mme offense envers Dieu. Mais je dis plus : tu les adores
vritablement, toi qui les mets mme d'tre adors; tu
les adores , non pas avec le parfum de quelque grossier sa
crifice , mais avec le parfum de toi-mme. Ce n'est pas la
vie d'un animal que tu leur offres , c'est ton ame que tu
leur sacrifies : tu leur immoles ton gnie ; c'est avec tes
sueurs que tu leur prsentes des libations : ton intelligence,
voil, l'encns que, tu fais fumer en leur honneur, Tu es
224 TERTULLIEN.
pour eux plus qu'un prtre , puisqu'ils te doivent d'avoir
des prtres. C'est ton industrie qui transforme en divinit
un nom imposteur (1).
Tu n'adores pas les dieux que tu fais , me dis-tu ; mais ils
ne te dsavouent pas pour leur adorateur, ceux auxquels
tu immoles la plus riche , la plus succulente , la plus il
lustre des victimes, la victime de ton salut !
VII. Un homme zl pour la foi parlerait toute une jour
ne sur cette matire , en gmissant de voir un chrtien
quitter les idoles pour venir l'glise ; sortir des ateliers du
dmon pour entrer dans la maison de Dieu ; lever vers le
Dieu crateur des mains qui viennent de crer des idoles ;
adorer le Seigneur avec ces mmes mains qui au dehors se
font adorer elles-mmes dans leurs uvres ; approcher du
corps de notre Seigneur des mains qui donnent des corps
aux dmons.
Le scandale serait moindre s'ils recevaient d'une main
trangre ce qu'ils souillent ; mais ils vont jusqu' donner
aux autres ce qu'ils ont souill. Des faiseurs d'idoles ont
t admis dans les ordres sacrs de l'Eglise. O crime ! Les
Juifs n'ont tremp qu'une fois leurs mains dans le sang du
Sauveur. Pour eux , ils dchirent son corps tous les jours.
O mains sacrilges , qu'il faudrait couper ! A ces impies de
savoir maintenant si c'est par figure qu'il a t dit. Si
votre main est pour vous un sujet de scandale , coupez-
la. Et quelles mains mritent plus d'tre coupes que
celles qui chaque jour scandalisent le corps de Jsus-
Christ (2).
VIII. Il est encore un grand nombre d'autres professions
qui, sans toucher directement la fabrication des idoles,
n'en sont pas moins entaches du mme crime, puisque
sans elles les idoles ne peuvent rien. Qu'importe, en effet,
que tu btisses ou que tu dcores ; que tu lves un temple,

(1) Ou bien : Ton industrie est la divinit qui fait toute leur gloire.
(2) L'Eglise.
TERTULLIEN. 225
un autel , un sanctuaire , ou que tu fabriques des lames
de mtal, des ornements pour l'idole, ou simplement
la niche qui lui est destine. L'industrie la plus honteuse
n'est pas celle qui fait le dieu : c'est celle qui lui donne sa
majest.
Si on allgue pour prtexte la ncessit des arts de luxe ,
ils ont une multitude d'applications qui fourniront des
moyens d'existence sans droger la loi , c'est--dire sans
fabriquer des idoles. Le travailleur en stuc peut enduire des
murailles, raccommoder des toitures, terrasser des citernes,
tracer des cymaises , et incruster dans les murs des orne
ments qui ne ressemblent en rien des simulacres. Le
peintre , le statuaire , le sculpteur en airain , le ciseleur ,
savent excuter des choses qui tiennent leur art , beau
coup plus faciles que des images. A plus forte raison , celui
qui dessine une figure saura-t-il ajuster un chiquier.
Pour la main qui a fait sortir le dieu Mars d'un tilleul , la
fabrication d'une armoire ne sera qu'un jeu. Point d'in
dustrie qui ne soit la mre ou la sur d'une autre industrie.
Tous les mtiers se touchent : ils ont autant de ramifica
tions que les hommes ont de dsirs.
Mais, direz -vous, il s'agit de notre salaire et de
notre gain; consquemment il y va aussi de notre travail.
Sans doute ; mais l'abondance de la vente fait compensa
tion l'exiguit du prix. Combien de murailles ont-elles
besoin d'idoles? Combien de temples et de sanctuaires
lve-t-on en l'honneur des faux dieux? Mais, en re
vanche, que de maisons! que de prtoires! que de bains !
que de quartiers ! Tous les jours on a des souliers et des
brodequins dorer; on ne dore pas tous les jours un Mer
cure ou un Srapis. Le luxe public suffira donc nourrir
les artisans ; car la vanit et l'ambition sont plus tendues
que la superstition : l'ambition vous demandera plus de plats
et de coupes que le culte des idoles. Le luxe vous achtera
plus de couronnes que la fte paenne. Ainsi, puisque
nous exhortons toutes les classes d'artisans s'interdire,
TOM. II. 15
226 TERTULLIEN.
la fabrication des idoles ou ce qui les concerne, et que
d'ailleurs bon nombre d'objets sont communs aux idoles
ainsi qu'aux hommes, nous devons encore prendre garde
qu'on ne demande nos mains quelque objet que nous sa
vons destin au culte des idoles. Que si nous nous rendons
sans recourir aux prcautions usites , je ne crois pas que
nous soyons purs de toute contagion idoltrique , puisque
nous mettons , avec connaissance de cause , notre travail
au service des dmons et des honneurs qui leur sont rendus.
IX. Parmi les diverses industries, nous remarquons
encore certaines professions qui ont une tendance vers l'i
doltrie. Quant aux astrologues , il n'en faudrait pas mme
parler ; mais comme l'un d'eux m'a provoqu , il y a peu
de jours, en essayant de justifier l'exercice de cette profes
sion dans laquelle il demeure, j'en toucherai quelques mots.
Je ne dirai pas que c'est adorer les faux dieux que d'ins
crire leurs noms dans le ciel , et de leur attribuer la toute-
puissance de Dieu, parce que les hommes en concluent
qu'il ne faut plus s'adresser Dieu du moment que nos
destines sont immuablement rgles par les astres. Je sou
tiens une seule chose : ce sont les anges rebelles Dieu et
livrs l'amour des femmes qui ont invent ces vaines
sciences; voil pourquoi ils ont t condamns par Dieu.
O sentence divine , qui a son retentissement jusque sur la
terre, et laquelle l'ignorance elle-mme rend tmoignage.
Les astrologues sont chasss de mme que leurs anges ;
Rome et l'Italie sont interdites aux astrologues , comme le
ciel le fut leurs anges : le chtiment de l'exil frappe la
fois et les matres et les disciples.
Mais <t les mages et les astrologues nous sont venus
de l'Orient. Nous savons quels rapports unissent la
magie l'astrologie. Les interprtes des toiles furent les
premiers qui annoncrent la naissance du Christ , les pre
miers qui lui apportrent des prsents. A ce titre , j'ima
gine, ils se sont rendu le Christ favorable. Mais qu'en
rsulte-t-il ? Faudra-t-il en conclure que la religion de
TERTULLIEN. 227
ces mages les protge maintenant eux et les astrologues?
Aujourd'hui la science vient du Christ : c'est l'toile du
Christ, et non celle d'un Saturne, d'un Mars, ou de tout
autre mort semblable, qu'elle observe et annonce. Ces
spculations, en effet, n'ont t tolres que jusqu' l'Evan
gile , afin que le Christ une fois sur l'horizon , personne
ne se permt de calculer sur les astres la naissance de qui
que ce ft. Cet encens, cette myrrhe , cet or qu'ils of-
frirent au Christ encore enfant , furent comme le
terme des sacrifices et de la gloire mondaine que le Christ
devait anantir. Voil pourquoi un songe , envoy sans
doute par la volont de Dieu , leur conseilla de retourner
dans leur patrie , mais par une tout autre voie que celle
qui les avait amens, c'est--dire d'abandonner leur secte ;
mais n'avait pas pour but de les soustraire la perscu
tion d'Hrode , qui rellement ne les poursuivit pas , igno
rant par quelle voie ils s'en taient alls , parce qu'il
ignorait par quelle voie ils taient venus. Tant il est vrai
que par l nous devons entendre la voie droite et la science
vritable. Aussi leur est-il formellement prescrit de mar
cher dsormais dans d'autres sentiers. Il en est de mme
de cette autre espce de magie qui opre des prodiges et
lutta mme contre Mose : la patience de Dieu la tolra
jusqu' l'Evangile. Ds ce moment , en effet , Simon le
Magicien, dj converti, mais retenant encore quelque
chose de sa doctrine de bateleur, au point de vouloir
ajouter aux prestiges de son art , en achetant le Saint-
Esprit par l'imposition des mains, Simon est maudit et
retranch de la foi par les Aptres. Un autre magicien
qui, devant le proconsul Sergius Paulus, rsistait aux
mmes Aptres, fut puni par la perte de la vue. Ainsi
sans doute eussent t traits tous les autres astrologues ,
s'ils avaient rencontr les Aptres. Toutefois , puisque la
magie est chtie , l'astrologie qui en est une espce , est
condamne avec le genre auquel elle appartient. Depuis
FEvangile , on ne trouve ni sophistes, ni chaldens, ni
228 TERTULLIEN.
enchanteurs , ni devins , ni magiciens , qui ne soient punis
d'une manire tout exemplaire. O sont le sage, le
lettr , le savant de ce sicle ? Dieu n'a-t-il pas confondu
la sagesse du monde? Tu ne sais rien , astrologue,
si tu ignorais que tu deviendrais chrtien. Si tu le savais,
tu devais savoir aussi que ton art ne te serait pas profitable.
Que dis-je? Une science qui prdit toutes les grandes r
volutions aurait d t'apprendre qu'elle-mme menaait
ruine. Vous n'avez point de part cette grce ni rien
y prtendre. Il ne peut esprer le royaume des cieux
celui dont la main ou le compas abuse du ciel.
X. Il faut nous occuper aussi des matres d'cole et des
autres professeurs de belles-lettres. Qu'ils touchent par
bien des points l'idoltrie , on ne peut en douter. D'a
bord il leur est ncessaire de prcher les dieux des nations,
d'expliquer les noms, les gnalogies, les fables et les
ornements dont on a embelli leurs histoires , enfin , d'ob
server leurs ftes et leurs solennits en change du tribut
qu'ils en reoivent. Quel matre d'cole , s'il n'a pas la
nomenclature des sept idoles , s'abstiendra cependant des
quinquatries (1)? 11 consacre Minerve le premier ar
gent (2) qu'il reoit de chaque nouveau disciple , de sorte
que , s'il ne se prostitue pas quelque idole , au moins
peut-on l'appeler idoltre de discours. Croyez-vous qu'il
soit moins souill en accroissant le renom et les honneurs
d'une idole , qu'en clbrant les Minervalles en mmoire
de Minerve, et les Saturnales en l'honneur de Saturne,
ftes que les derniers des esclaves sont obligs de clbrer
l'approche des Saturnales? Ajoutez cela qu'il lui faut
recevoir les trennes , fter les sept collines (3) , le solstice

(1) Ftes qui, d'aprs Varron et Festus , se clbraient le cinquime jour


des ides de mars.
(2) Cet argent s'appelait minerval.
(3) Fte en l'honneur de l'agrandissement de Rome s elle avait lieu vers la
fin de dcembre.
TERTULLIEN. 229
d'hiver, dposer des prsents sur la tombe de ceux que
l'on pleure. Il faut couronner les coles de guirlandes en
l'honneur de Flora. Les prtresses et les diles sacrifient
pour l'cole ; l'cole est ferme le jour de ces solennits.
Mmes vacances au jour de la naissance de l'idole : pas
une pompe de Satan qui ne soit frquente. Peut -on
penser que ces abominations sont indignes du Chrtien ,
sans penser galement qu'elles sont interdites au matre
d'cole?
On nous dira, je le sais : S'il n'est pas permis aux
serviteurs de Dieu d'enseigner les belles-lettres, il n'est
donc pas permis non plus de les apprendre ? Mais alors
comment se formera-t-on la sagesse humaine ? Comment
saura-t-on penser et agir , puisque la littrature est la clef
de toute la vie ? Comment rpudier les tudes profanes ,
puisque sans elles il n'y a plus d'tudes religieuses ?
Voyons donc jusqu'o va la ncessit de cette du
cation : ne peut-on pas en admettre une partie , en re
jeter une autre ? D'abord , il est plus raisonnable un
Chrtien d'apprendre les belles-lettres que de les enseigner.
Car apprendre et enseigner sont choses bien diffrentes.
Si un fidle enseigne la littrature, il est hors de doute
qu'en expliquant une doctrine pleine de faux dieux , il la
fait valoir ; en la communiquant , il l'affirme ; en la ra
contant , il lui rend tmoignage. Il les appelle mme des
dieux. Or la loi , nous l'avons dit , ne veut pas qu'on les
appelle des dieux , ni que ce nom soit pris en vain. Qu'est-
ce donc que le dbut de l'ducation ? Les premiers fonde
ments de la foi jets en faveur du dmon. Ne me demandez
plus si celui-l est coupable d'idoltrie , qui catchise sur
les idoles. Mais lorsque le fidle tudie , s'il a le sentiment
de ce qu'il est , surtout s'il l'a depuis long-temps , il ne
reoit ni n'admet ces purilits. Ou bien , commence-t-il
croire ? il croira de prfrence ce qu'il a appris d'abord ,
c'est--dire sur Dieu et la foi. Tout le reste, par consquent,
il le repousse sans l'accepter. Il sera donc aussi en sret
230 TERTULLIEN.
que celui qui , le sachant bien , prend de la main d'un
ignorant un poison qu'il se garde bien de boire. Celui-ci
a une excuse dans la ncessit : il ne peut s'instruire autre
ment. De mme qu'il est plus facile de renoncer ensei
gner les belles-lettres qu' les apprendre , de mme il sera
plus facile au disciple fidle de s'interdire les souillures des
solennits paennes, publiques ou prives, qu'au matre
de s'en abstenir.
XI. Quant au commerce , nous y trouverons la tte
de tous les dlits la cupidit , cette racine de tous les
maux, qui , enlaant plus d'un fidle, lui a fait faire
naufrage dans la foi , quoique le mme Aptre appelle
ailleurs la cupidit une idoltrie. A la suite arrive le men
songe, ministre de la cupidit. Je ne dis rien du parjure,
puisqu'il n'est pas mme permis de jurer. Le commerce
est-il une occupation convenable un serviteur de Dieu?
Au reste, retranchez la cupidit, qui est cause que l'on ac
quiert , la ncessit de commencer disparat avec la cause
qui fait que l'on acquiert. Mais qu'il y ait un gain lgi
time , pourvu qu'il soit en garde contre les sductions de
la cupidit et du mensonge , d'accord ; je crains qu'il
n'aille encore heurter l'idoltrie , parce qu'il appartient
au gnie mme et l'ame de l'idoltrie, ce mtier qui
engraisse tous les dmons. N'est-il pas lui-mme la pre
mire de toutes les idoltries ? Qu'importe que les mmes
marchandises , en d'autres termes , que l'encens et les par
fums trangers destins au culte des idoles, servent ga
lement gurir les malades , et chez nous ensevelir les
morts ? Toujours est-il que la pompe des sacerdoces et des
sacrifices idoltriques tant alimente par vos prils , vos
pertes , vos fatigues , vos calculs , vos voyages et vos tra
fics, vous n'tes plus rien qu'un pourvoyeur d'idoles.
Personne ne niera que l'on peut soulever ce reproche
contre tous les genres de commerce. Plus les dlits sont
graves , plus ils rclament de surveillance , en raison de la
grandeur du pril , afin que non-seulement nous nous les
TERTULLIEN.
interdisions, mais que nous renoncions mme aux choses
par qui ils se commettent ; en effet , quoique le crime soit
consomm par un autre, il m'importe de n'tre pas son
instrument. Je ne dois tre l'auxiliaire de qui que ce soit
dans ce qui ne m'est pas permis moi-mme. Du moment
qu'il m'est dfendu de faire , je dois comprendre qu'il me
faut veiller ce que mon ministre n'y soit pour rien. En
un mot , la question est dcide par un autre cas qui n'a
pas moins de gravit. La luxure m' tant interdite, je ne
dois seconder celle d'autrui ni par action , ni par consente
ment. Me tenir personnellement loign des lieux de prosti
tution , c'est reconnatre que je ne puis exercer un pareil
mtier, ni mon profit, ni au profit de personne. De
mme, la loi porte contre l'homicide bannit de nos glises
le matre d'escrime : elle craint qu'il ne pratique lui-mme
ce qu'il enseigne.
Mais voici une analogie plus rapproche ; un pourvoyeur
de victimes destines aux sacrifices publics embrasse la foi :
lui permettrez-vous de continuer son commerce ? ou bien ,
dj chrtien , il entreprend ce trafic : serez-vous d'avis de
le garder dans l'Eglise ? Je ne l'imagine pas , moins que
vous ne fermiez aussi les yeux sur le marchand d'encens ;
car aux uns la fourniture du sang, aux autres celle des par
fums. Si, avant que les idoles eussent envahi le monde, l'i
doltrie , grossire encore , pratiquait dj son culte avec
des parfums, si de nos jours mme l'uvre idoltrique peut
s'accomplir sans idole , rien qu'en brlant quelques par
fums , assurment l'homme le plus utile aux dmons, c'est
le fournisseur d'encens , puisque l'idoltrie se passe plus ai
sment d'idoles que de parfums.
J'en appelle la conscience de la foi elle-mme : si un
chrtien qui fait ce commerce vient passer devant des
temples , comment crachera-t-il sur les autels qui fument
par ses soins? comment soufflera-t-il sur des flammes qu'il
a lui-mme allumes? de quel front exorcisera-t-il les nour
rissons auxquels il donne sa maison pour grenier d'abon
232 TERTULLIEN.
dance? Quand mme un pareil homme chasserait le d
mon , qu'il ne se rassure par sur sa foi , car ce n'est pas un
ennemi qu'il a expuls ; il a d obtenir aisment cette con
descendance d'un ami qu'il nourrit tous les jours. Ainsi,
point d'art , point de profession , point de ngoce favorable
au service ou la fabrication des idoles , qui ne soit enve
lopp dans la condamnation de l'idoltrie, moins que par
idoltrie nous n'entendions tout autre chose que le service
des idoles.
XII. C'est allguer mal propos les ncessits humaines
que de dire, aprs les engagements de la foi : Je n'ai pas
de quoi vivre. D'abord , proposition irrflchie que je
puis pleinement rfuter en vous rpondant : Vous y songez
trop tard. Il fallait rflchir auparavant , l'exemple de
ce prudent architecte qui suppute d'avance la dpense
ncessaire, pour n'avoir pas la honte d'abandonner en-
suite l'difice qu'il a commenc. D'ailleurs vous avez
la parole du Seigneur, et des exemples qui vous tent tout
prtexte. Que dites-vous donc? Je serai pauvre! Mais le
Seigneur a dit : Heureux les pauvres ! Je n'aurai
pas de quoi manger ! Mais il est crit : Ne vous mettez
pas en peine de vos aliments. Pour le vtement , nous
avons l'exemple des lis. J'avais besoin d'argent ! Mais
il faut vendre tous ses biens et en distribuer l'argent aux
pauvres. Je me dois mes enfants , ma famille.
Quiconque met la main la charrue et regarde en
arrire , n'est point propre au royaume de Dieu. Je
ne suis qu'un ouvrier aux gages de qui le paie. Per-
sonne ne peut servir deux matres la fois. Si vous voulez
tre le disciple du Seigneur , portez votre croix et suivez
le Seigneur , c'est--dire supportez la misre , la tri-
bulation , ou seulement votre corps qui est une espce de
croix. Parents , poux , enfants , il faut tout abandonner
pour Dieu. Eh quoi! vous hsitez renoncera votre
industrie, votre trafic, votre profession, cause de
vos enfants et de vos parents ? Mais il nous a t enseign
ERTULLIEN. 235
qu'il fallait tout abandonner, famille , affaires , profession ,
pour suivre le Seigneur. Lorsque Jacques et Jean, appels
par le Seigneur , quittrent leur pre et leur barque ;
lorsque Matthieu se leva sur-le-champ de son comptoir ;
lorsqu'enfin la foi trouva qu'ensevelir son pre c'tait un
retard , en est-il un seul qui ait rpondu l'appel du
Seigneur : Je n'ai pas de quoi vivre? La foi ne craint
pas la faim. La faim, elle ne l'ignore pas, doit tre affronte
pour l'amour de Dieu comme tout autre genre de mort.
Elle a appris ne pas se mettre en peine de la vie , plus
forte raison de la nourriture. O se rencontre cette perfec
tion ? Mais ce qui est difficile aux hommes est facile
avec Dieu. Esprons en la mansutude et en la clmence
de Dieu , afin que les ncessits de la vie ne nous entranent
pas jusqu'aux limites de l'idoltrie.
XIII. Evitons plutt le souffle de cette peste, mme du
plus loin que nous le pourrons , non-seulement dans les
choses que nous avons nommes, mais encore dans toute la
srie des superstitions humaines, qu'elles soient consa
cres des dieux , des morts ou des rois , parce qu'elles
appartiennent aux mmes esprits immondes, tantt par des
sacrifices et des sacerdoces, tantt par des spectacles et
d'autres jeux semblables, tantt par des jours de fte.
Mais que parl-je des sacrifices et des sacerdoces? Quant
aux spectacles et aux divertissements de cette nature , ils
ont eu leur trait spcial. Il s'agit maintenant de dire un
mot des ftes et des autres solennits extraordinaires aux
quelles nous assistons, soit par plaisir, soit par pusillani
mit , communiquant ainsi avec les nations dans des rites
idoltriques , contre les prescriptions de la foi. J'exami
nerai d'abord ce point : est-il permis un serviteur de
Dieu de communiquer avec les paens , en participant soit
leurs vtements, soit leurs nourritures, soit enfin leurs
divertissements quels qu'ils soient? Rjouissez-vous avec
ceux qui se rjouissent, pleurez avec ceux qui pleurent !
Ainsi parle l'Aptre quand il exhorte ses frres la concorde ;
234 TERTULLIEN.
mais d'ailleurs il ajoute : Il n'y a rien de commun entre
la lumire et les tnbres , entre la vie et la mort ; ou
bien dchirons ce qui est crit : Le monde se rjouira ;
vous, au contraire, vous pleurerez. Si nous nous r
jouissons avec le sicle , il est bien craindre que nous ne
pleurions aussi avec le sicle. Pleurons pendant que le sicle
se rjouit , afin que nous nous rjouissions dans la suite
quand le sicle pleurera. Ainsi Lazare , descendu vers les
lieux infrieurs , obtint le rafrachissement dans le sein
d'Abraham ; le riche, au contraire, fut livr au tourment
du feu. Alternative diffrente qui compense le bien et
le mal d'ici-bas pour l'un et l'autre.
Il y a dans l'anne certains jours fixs pour les paie
ments, o les uns reoivent les honoraires de leur charge,
et les autres rglent leurs comptes avec les dbiteurs.
Voil , dites-vous , que je vais recevoir ce qui m'est d ou
acquitter mes dettes. Si les hommes ont consacr cette
coutume en vertu de quelque superstition , vous , tranger
toutes leurs vanits , pourquoi vous conformer aux solen
nits idoltriques , comme s'il vous tait aussi ordonn de
payer ce que vous devez , ou de recevoir ce qui vous est d
jour fixe. Commencez par agir comme vous voulez qu'on
agisse avec vous. Pourquoi vous cacher, lorsque vous souillez
votre conscience pour complaire aux prjugs d'un autre ?
Si vous laissez ignorez que vous tes Chrtien , vous tes
expos la tentation , et vous agissez contre la conscience
d'autrui , comme si vous n'tiez pas Chrtien. Dissimulez
tant que vous voulez ; on vous tente , donc vous tes con
damn : d'un ct ou d'un autre, vous tes coupable pour
avoir rougi de Dieu. Or, il est dit : Quiconqde rougira de
moi devant les hommes , je rougirai de lui devant mon
Pre qui est dans les cieux.
XIV. Mais la plupart se sont persuad qu'il tait par
donnable d'agir comme les paens, afin d'pargner au
nom chrtien le blasphme. Toutefois, le blasphme qu'il
s'agit d'viter, le voici , si je ne me trompe : chacun des
TERTULLIEN. 233
ntres doit veiller ne pas exciter le blasphme des gentils
par la fraude , l'injustice , l'outrage , ou toute autre action
mauvaise qui , justement condamne par les hommes, al
lume aussi la juste colre du Seigneur. D'ailleurs , si
chaque blasphme on nous dit : C'est cause de vous
que mon nom est blasphm , c'est fait de la socit
chrtienne , puisque le cirque tout entier calomnie injus
tement notre nom par ses clameurs iniques. Cessons d'tre
Chrtiens, et l'on cessera de blasphmer. Mais que dis-je?
que l'on continue de blasphmer, pourvu que nous de
meurions dans la bonne voie au lieu d'en sortir , pourvu
que nous soyons prouvs et non rprouvs. O calomnie,
sur du martyre ! tu tmoignes que je suis Chrtien ,
puisque c'est par toi que l'on m'abhorre ! Me maudire pour
avoir t fidle, c'est bnir mon nom. Si je voulais plaire
aux hommes , est-il dit , je ne serais plus le serviteur de
Jsus-Christ.
Mais le mme Aptre nous recommande ailleurs de
chercher plaire tout le monde , de mme , ajoute-t-il ,
que je cherche plaire tous.
Etait-ce en clbrant les saturnales et les kalendes
de janvier qu'il plaisait aux hommes? ou tait-ce par sa
modestie, sa patience, sa sagesse, son humanit, sa vertu?
De mme , lorsqu'il dit encore : Je me suis fait tout
tous, afin de les gagner tous, se fait-il idoltre pour
les idoltres? paen pour les paens? mondain pour les
mondains? Toutefois, quoiqu'il ne nous dfende pas de
vivre au milieu des idoltres , des adultres et des autres
criminels , parce que , dit-il, il faudrait sortir tout--fait
du monde , il ne s'ensuit pas qu'il te tout frein ces
relations , et que la ncessit de sjourner au milieu des
pcheurs , et de nous mler eux , soit une permission de
pcher comme eux. Le commerce de la vie, voil ce qu'au
torise l'Aptre ; le pch , voil ce qui est dfendu partout.
Il est permis de vivre avec les gentils , sans doute ; mais
mourir avec eux, non. Vivons avec tout le monde; rjouis
236 TERTULLIEN.
sons-nous d'tre leurs frres suivant la nature , mais non
suivant la superstition. Nous sommes leurs semblables par
l'ame , mais non par la croyance ; nous vivons dans le
mme monde , mais non dans la mme erreur. Que s'il
nous est interdit de suivre les superstitions paennes avec
les trangers , combien il serait plus criminel de les suivre
avec nos frres ! Qui pourrait avouer ou dfendre une
pareille transgression? L'Esprit saint reproche aux Juifs
leurs jours de fte : Mon ame , s'crie-t-il , a en horreur
vos sabbats, vos nomnies et vos solennits. Et nous,
pour qui n'existent plus ces sabbats , ces nomnies , ces
solennits que Dieu chrissait autrefois nanmoins , nous
assistons aux ftes de Saturne , de Janus , du solstice
d'hiver , de la grande matrone ! nous changeons des
prsents ! nous donnons et recevons des trennes ! les jeux,
les banquets retentissent pour nous ! O que la foi des gen
tils est bien plus consquente ! Ils ne revendiquent aucune
des solennits chrtiennes. Chez eux, point de jour de
Seigneur, point de Pentecte : quand mme ils les conna
traient , ils ne les clbreraient pas avec nous ; ils crain
draient de paratre Chrtiens. Et nous , nous ne craignons
pas qu'on ne nous prenne pour des paens ! Faut-il quelque
condescendance pour la chair ? Vous avez , non pas un
seul jour de fte , mais plus de ftes mme que les paens.
En effet , la fte paenne ne revient qu'une fois l'an ; la
vtre revient tous les huitimes jours. Comptez bien toutes
les solennits idoltriques : le nombre n'en saurait at
teindre
Quelesvos
cinquante
uvres jours
brillent
de, notre
dit l'Aptre.
Pque. Aujourd'hui

ce sont nos maisons et nos portes qui brillent : on trouve


en effet plus de portes de paens sans lanternes et sans
lauriers , que l'on n'en trouve appartenant aux Chrtiens.
Que vous semble encore de cette superstition? S'agit-il
d'un honneur rendu une idole? Assurment l'honneur
rendu une idole constitue l'idoltrie. S'agit-il d'honorer
un homme? Rappelons-nous que toute idoltrie a com
TERTULLIEN. 257
menc par l'adoration de l'homme. Oui, toute idoltrie a
commenc par l'adoration de l'homme , puisque les gentils
confessent eux-mmes que leurs dieux taient autrefois des
hommes. Ainsi , que le culte soit rendu aux hommes du
sicle pass ou du sicle prsent , qu'importe? Dans l'ido
ltrie, ce ne sont pas les hommes qui sont condamns,
c'est la superstition elle-mme qui appartient aux dmons.
Il faut rendre Csar ce qui est Csar, dit l'Aptre.
Heureusement il ajoute aussitt : Et Dieu ce qui est
Dieu. Mais qu'est-ce qui appartient Csar? Prcis
ment ce qui tait l'objet de la discussion : Fallait-il ou
non payer le tribut Csar? Voil pourquoi le Seigneur
demanda qu'on lui montrt une pice de monnaie. De
qui est cette image? dit-il. De Csar, rpondit-on.
Rendez donc Csar ce qui est Csar, ajouta-t-il , et
Dieu ce qui est Dieu ; c'est--dire , rendez Csar
l'image de Csar, grave sur la pice de monnaie; rendez
Dieu l'image de Dieu , empreinte dans l'homme ; l'ar
gent Csar, votre personne Dieu. Autrement , que res-
tera-t-il pour Dieu , si tout est pour Csar?
Mais c'est donc un honneur rserv Dieu, me di
ras-tu , que d'allumer des lanternes devant sa maison, et
d'en orner la porte de guirlandes de laurier?
Ce n'est point assurment un privilge rserv
Dieu , mais une pratique en l'honneur de celui qui se fait
adorer comme un dieu par ces crmonies , et qui va droit
au dmon dans sa manifestation extrieure, quelle que
soit d'ailleurs la secrte intention que l'on y apporte. Nous
savons, en effet, ce qu'ignorent peut-tre les hommes
trangers la littrature profane , que les Romains avaient
aussi des dieux pour garder leurs portes ; une Carda , de
cardo, gond; un Forculus, de fores, porte; un Limenti-
nus, de limen, seuil; un Janus , de janua, porte. Tous
ces noms , nous le savons encore , taient imagins
plaisir, et vides de sens dans l'origine : mais une fois in
troduits dans la superstition, les dmons et les esprits
TERTULLIEN.
immondes s'en emparent pour mieux enchaner l'homme
leur culte. Sans cela les dmons n'auraient aucun nom
propre, mais ils y trouvent un nom en mme temps
qu'une puissance. Nous lisons aussi que les Grecs avaient
un Apollon portier, et des gnies antliques chargs de
veiller aux portes. L'Esprit saint , qui prvoyait ds l'ori
gine ces extravagances, a prdit par la bouche d'Enoch,
un des plus anciens prophtes , que les portes elles-mmes
seraient transformes en dieux. N'adore-t-on pas , sous nos
yeux, jusqu'aux portes des bains? Si les tres adors dans
les portes sont les dmons , aux dmons aussi les lanternes
et les lauriers. Tous les honneurs que tu rends la porte
sont des honneurs rendus l'idole. Et ici, j'invoque l'au
torit de Dieu lui-mme; car il est prilleux de ngliger ce
qui a t rvl un seul dans l'intrt de tous. Je connais
un de nos frres qui , cette nuit-l mme, a t svrement
rprimand dans une vision , parce que ses esclaves ,
l'annonce d'une fte publique, avaient sur-le-champ cou
ronn ses portes. Et cependant ce n'tait pas lui qui les
avait couronnes, il n'en avait pas donn l'ordre, car il
tait en voyage ; il n'avait connu le fait qu' son retour :
tant il est vrai qu'en pareille matire nous rpondons de
vant Dieu pour notre famille.
Quant ce qui touche les honneurs qu'il faut rendre
aux rois ou aux empereurs , il nous est clairement prescrit ,
conformment l'injonction de l'Aptre , d'tre soumis
aux magistrats, aux princes et aux puissances, dans
les limites de notre foi , nanmoins , et tant que nous ne
tombons pas dans l'idoltrie. Voil pourquoi nous a t
mis sous les yeux l'exemple des trois frres, qui, dociles
partout ailleurs aux ordres du roi Nahuchodonosor, refu
srent courageusement d'honorer son image, regardant
comme une idoltrie tous les hommages qui tendent ri
ger l'homme en dieu. De mme , Daniel , dvou dans
tout le reste Darius , garda ses fonctions aussi long-temps
que sa foi ne fut pas en pril : mais , plutt que de faillir,
TERTULLIEN. 239
il affronta les lions de Darius, comme les autres les flammes
de Nabuchodonosor. A ceux - l donc d'allumer tous les
jours des lanternes, qui n'ont pas la lumire! A ceux-l
d'attacher leurs portes des branches de laurier destines
brler un jour, qui sont menacs des feux vengeurs!
Les tmoignages de leurs tnbres et les prsages de leurs
supplices ne leur vont que trop bien ! Toi , tu es la lu-
mire du monde , tu es un arbre toujours vert. Si tu as
renonc aux temples , ne fais pas de ta porte un temple !
Je n'ai pas dit assez : si tu as renonc aux lieux de prosti
tution , ne donne pas ta demeure l'aspect d'un lieu de
prostitution.
XVI. Quant aux crmonies prives et en usage l'oc
casion de la prise de la toge blanche , des fianailles , des
noces, et du nom impos l'enfant, je ne pense pas qu'il
y ait en tout cela grand danger d'idoltrie. En effet , il ne
faut pas perdre de vue les origines de ces coutumes : je les
crois innocentes par elles-mmes, attendu que la robe
virile , l'anneau et l'union conjugale ne remontent pas au
culte d'une idole. En un mot , je ne sache pas que Dieu ait
jamais condamn un vtement , si ce n'est le vtement de
la femme port par un homme : Maudit quiconque revt
un habit. de femme. La toge , au contraire , est essen
tiellement virile. Qu'on clbre des noces, Dieu ne le
dfend pas plus que d'imposer des noms ; mais ces solen
nits se joignent des sacrifices. Si l'on m'invite, pourvu
que mes soins et mes fonctions n'aient aucun rapport avec
ces sacrifices, que ferai-je (1) ? ce qu'il me plaira. Plt au
ciel, assurment, que nous ne pussions jamais voir ce
qu'il nous est dfendu de faire ! Mais puisque l'esprit mau
vais a tellement envelopp le monde d'idoltrie, il nous
sera permis d'assister quelques crmonies , pourvu que
nous y allions pour l'homme et non pour l'idole. M'invite-

(1) J'ai lu avec le second texte de VOmniloquium de Moreau : Quiet lum ?


si hibet. Vtinam quittent nec videre possemus
240 TERTULLTEN.
t-on formellement un sacerdoce , un sacrifice ? je ne m'y
rendrai pas : il s'agit l d'un honneur tout idoltrique. Il
y a plus , je n'y contribuerai ni de mes avis ni de mes de
niers, ni par aucune autre assistance. Prsent un sacri
fice auquel l'on m'a invit , je participe l'idoltrie. Ai-je
accept l'invitation pour une toute autre cause ? je ne suis
plus qu'un simple spectateur du sacrifice.
XVII. Mais que feront les serviteurs ou les affranchis
chrtiens attachs par leurs fonctions des matres , des
patrons ou des magistrats qui offrent des sacrifices ? Si
quelqu'un prsente le vin au sacrificateur, je dis plus, s'il
prononce des paroles ncessaires l'accomplissement du
sacrifice, il sera compt pour un ministre des idoles. Fi
dles ce principe , nous pouvons servir les magistrats et
les puissances , comme l'ont fait les patriarches et nos
aeux , qui ont servi les rois idoltres , mais seulement jus
qu'aux limites de l'idoltrie.
De l s'est leve dernirement une autre discussion :
Un serviteur de Dieu peut-il exercer quelque fonction pu
blique en s'abstenant , soit par une faveur spciale , soit
mme par ruse , de toute espce d'idoltrie , de mme que
Joseph et Daniel demeurrent trangers l'idoltrie du
monde , tout en exerant le pouvoir , et en gouvernant sous
la pourpre les empires d'Egypte et de Babylone ? Un Chr
tien , nous devons le reconnatre, peut accepter les hon
neurs, mais titre d'honneurs seulement, pourvu qu'il
ne sacrifie pas , qu'il ne prte pas son autorit aux sacri
fices , qu'il ne fournisse pas de victimes , qu'il ne dlgue
pas d'autres le soin d'entretenir les temples, qu'il ne
leur assigne aucuns revenus , qu'il ne doune pas de spec
tacles ses frais ou aux frais de l'Etat , qu'il ne prside pas
leur clbration , qu'il n'tablisse ou ne publie aucune
fte , et mme qu'il ne jure pas ; pourvu ensuite que , dans
l'exercice de son pouvoir , il ne dcide jamais de la vie ou
de l'honneur des autres ( j'excepte les affaires d'argent ) ;
qu'il ne juge ni ne condamne aprs ou d'avance ; pourvu
TERTULLIEN. 241
qu'il n'enchane personne , qu'il n'incarcre personne ,
qu'il n'applique la question personne. Tout cela est-il
possible ? lui de le savoir.
XVIII. Parlons maintenant du vtement et de l'appareil
de ceux qui sont au pouvoir. Chaque dignit a son costume
spcial pour les usages quotidiens et pour les solennits
extraordinaires. La pourpre et l'or , ornements de la tte ,
taient , chez les Egyptiens et les Babyloniens , des mar
ques de la dignit , peu prs comme les prtextes , les tra-
bes, les tuniques brodes de palmes, et les couronnes
d'or que portent aujourd'hui les prtres et les gouverneurs
de provinces ; mais on n'y attachait pas la mme ide. Ces'
distinctions taient accordes, titre honorifique simple
ment , ceux qui mritaient l'amiti des rois : de l vient
qu'on les appelait, du mot pourpre, les empourprs des
rois , de mme que nous appelons candidats ceux qui , chez
nous, portent la toge blanche; mais cet appareil n'tait
pas li aux sacerdoces ou aux fonctions idoltriques. En
effet , s'il en et t ainsi , des hommes d'une si haute
saintet et d'un si grand courage se fussent hts de rpu
dier des vtements souills, et l'on aurait vu sur-le-champ
que Daniel ne servait pas les idoles , et n'honorait ni Bel
ni le Dragon , ce que l'on ne comprit que plus tard. D'ail
leurs la pourpre simple , chez ces barbares , n'tait pas
une marque de dignit , mais de libert. Ainsi , de mme
que Joseph, qui avait t esclave , de mme que Daniel ,
qui par la captivit avait chang de condition, obtinrent
Babylone et en Egypte le droit de cit , sous le vtement
de la libert barbare, ainsi chez nous on peut donner,
s'il est ncessaire , nos garons la prtexte , nos filles la
stole , signe de naissance et non de pouvoir , de noblesse et
non d'honneur, de rang et non de superstition.
Mais cette pourpre et ces marques primitives du pou
voir et de la dignit , consacres ds l'origine la dignit
et aux puissances de l'idoltrie qui se mla avec elles , ont
leur souillure et leur profanation. On revt les idoles
tom, h, 16
242 TERTULLIEN.
elles-mmes de la prtexte , de la trabe , du laticlave. On
fait marcher devant elles les verges et les faisceaux. Quoi
de plus juste ? Les dmons sont les magistrats du monde :
ils portent les faisceaux et la pourpre des magistrats.
Toutefois, quoi te servira de revtir les insignes, si
tu ne veux pas exercer le pouvoir ? Personne ne peut pa
ratre sans taches sous un habit couvert de taches. Si tu
prends une tunique dj souille par elle-mme, il se
peut que tu ne la souilles pas , mais coup sr elle te
souillera. Toi donc qui allgues l'exemple de Joseph et
de Daniel , sache-le bien , il ne faut pas toujours comparer
l'anciennet avec la nouveaut , la grossiret avec la po
litesse, l'origine avec le dveloppement, l'esclavage avec
la libert. Ces saints personnages, en effet, taient es
claves : toi, au contraire, qui n'es l'esclave de per-
sonne , except du Christ qui mme t'a dlivr de la
captivit du sicle , tu devras te conduire d'aprs l'exem
ple du Seigneur. Ton matre a march dans l'humilia
tion et l'obscurit ; sans demeure certaine : Le Fils de
l'Homme , a-t-il dit , n'a pas o reposer sa tte ; n'ayant
que des vtements grossiers : autrement il n'aurait pas dit :
Voil que ceux qui sont vtus dlicatement habitent le
palais des rois ; enfin , sans gloire dans son visage et
dans son extrieur, comme Isae l'avait encore annonc
d'avance. S'il n'a jamais exerc aucun pouvoir, mme sur
ses disciples , auxquels il rendit les services les plus hum
bles ; il y a plus , si , connaissant bien sa royaut , il refusa
d'tre roi , il montra clairement aux siens comment il
fallait en user avec l'lvation et le faste de la dignit
non moins que du pouvoir. A qui , je le demande , eussent-
ils mieux convenu qu'au Fils de Dieu ? Que de faisceaux
auraient march devant lui ! Quelle pourpre aurait flott
sur ses paules ! Quel diadme aurait brill sur sa tte ,
s'il n'avait jug que la gloire du sicle est chose trangre
lui et ses disciples. Donc la gloire qu'il n'a pas vou
lue , il l'a rejete ; celle qu'il a rejete , il l'a condamne ;
TERTULLIEN. 243
celle qu'il a condamne , il l'a renvoye Satan et ses
pompes. Il n'aurait pas condamn ces frivolits, si elles
ne lui taient pas trangres ; or , ce qui n'est pas
Dieu ne peut appartenir un autre , sans appartenir au
dmon. Toi donc, si tu as renonc aux pompes de Satan ,
revenir quelqu'une d'elles , sache-le bien , c'est idol
trie. Que ce simple avertissement te suffise : toutes les
puissances et les dignits de la terre , non-seulement sont
trangres Dieu , mais elles sont ses ennemies , puisque
c'est par elles que des supplices sont dcrts contre les
serviteurs de Dieu , par elles que des chtiments rservs
aux impies sont infligs aux fidles.
Diras -tu que ta naissance et ta fortune te sont un ob
stacle pour lutter contre l'idoltrie? Les remdes pour la
fuir ne peuvent manquer. Viendraient -ils tous man
quer , il resterait encore ce remde unique qui te donne
rait une royaut inviolable, non sur la terre, mais dans
le ciel.
XIX. On pourrait , dans ce chapitre , traiter de la mi
lice, qui tient le milieu entre la dignit et la puissance.
Il s'agit en ce moment de savoir si un Chrtien peut servir
dans l'arme ; si un soldat des derniers rangs , qui ne se
trouve jamais dans la ncessit de sacrifier aux dieux , ou
de prononcer des peines capitales , peut tre admis dans
l'Eglise. Il n'y a pas de communaut possible entre les
serments faits Dieu et les serments faits l'homme ; entre
l'tendard du Christ et le drapeau du dmon ; entre le camp
de la lumire et le camp des tnbres; une seule et mme
vie ne peut tre due deux matres, Dieu et Csar.
Sans doute Mose porta une verge ; Aaron ceignit la cui
rasse; Jean revtit le baudrier; Jsus, fils de Nav, con
duisit une arme ; le peuple de Dieu lui-mme combattit ,
si vous aimez disputer. Mais comment le soldat com-
battra-t-il , comment mme servira-t-il pendant la paix ,
s'il n'a pas d'pe? Or, le Seigneur a bris l'pe. Il est
bien vrai que les soldats se rendirent auprs de Jean et
244 TERTULLIEN.
reurent de sa bouche la rgle qu'il fallait observer ; il est
bien vrai que le centurion eut la foi ; mais toujours est-il
que le Seigneur , en dsarmant Pierre , a dsarm tous les
soldats. Rien de ce qui sert un acte illicite n'est licite chez
nous.
XX. Notre persvrance dans la loi de Dieu pouvant
courir des dangers , non-seulement en actions , mais en pa
roles, puisqu'il est crit : Voil l'homme et ses uvres;
et ailleurs : Tu seras justifi par ta propre bouche ;
nous devons veiller ce que l'idoltrie ne fasse pas incur
sion dans nos discours, soit par habitude, soit par pusil
lanimit. La loi nous dfend de nommer les dieux des
Gentils. Cette interdiction ne signifie pas qu'il ne faut ja
mais prononcer leurs noms , que les ncessits de la con
versation nous arrachent tout moment. N'est-on pas
forc souvent de dire : Vous le trouverez dans le temple
d'Esculape. Je demeure au carrefour d'Isis. Un tel a
t institu prtre de Jupiter ; et mille choses semblables ,
qui sont dans la bouche de tout le monde ? Mais je n'honore
pas Saturne , en l'appelant ainsi de son nom , pas plus que
je n'honore Marcus en l'appelant Marcus. Mais il est dit :
Tu ne prononceras pas le nom des dieux trangers , et il
ne sortira pas de ta bouche. Il nous a dfendu par l
de les appeler des dieux. En effet , il avait dit dans la pre
mire partie de la loi : Tu ne prendras point en vain le
nom du Seigneur ton Dieu. En vain, c'est--dire en
nne vaine idole. Consquemment, c'est tomber dans l'ido
ltrie que d'honorer une idole du nom de Dieu. Que, s'il
me faut nommer les dieux , je dois ajouter aussitt quelque
expression qui dmente leur divinit. Il est bien vrai que
l'Ecriture elle-mme les appelle dieux ; mais elle dit leurs
dieux, ou les dieux des nations. Ainsi David , aprs avoir
nomm les dieux , dclare aussitt que les dieux des na-
tions sont des dmons.
Mais, en tablissant ce principe, j'ai pos des fonde
ments surtout pour ce qui va suivre.
TERTULLIEN,
On a la mauvaise habitude de dire me Hercle! me dius
fidius! parce que la plupart ignorent que c'est jurer par
Hercule. Or, jurer avec imprcation par ceux que tu as
abjurs, qu'est-ce autre chose que prvariquer contre la
foi avec idoltrie? Peut-on jurer par les dieux sans les
honorer?
XXI. Tu pches par pusillanimit , lorsqu'un tranger
te lie par quelque formule de serment ou de tmoignage,
et que tu gardes le silence , pour ne pas tre reconnu. En
gardant le silence , tu confirmes la majest de ceux au
nom desquels tu parais engag. Que tu confesses les dieux
des nations par tes paroles ou par les paroles d'autrui;
que tu jures toi-mme par les idoles ou que tu acquiesces
au serment d'autrui, qu'importe? Reconnaissons ici les
ruses de Satan, qui travaille nous faire prononcer par la
bouche des siens ce qu'il ne peut nous faire prononcer
nous-mmes, en introduisant l'idoltrie dans notre cur
par les oreilles. A coup sr, quiconque veut te lier , le fait
avec une intention favorable ou hostile. Hostile? te voil
provoqu au combat, et tu sais que tu dois lutter contre
l'ennemi. Favorable? Quelle occasion plus sre de trans
porter sur le Seigneur ton engagement , afin de rompre le
lien par lequel l'esprit malfaisant cherchait t'enchaner
au culte des faux dieux , ou , en d'autres termes , l'ido
ltrie ! Toute condescendance de cette nature est une ido
ltrie. Tu honores ceux au nom desquels tu as promis
d'obir.
Je connais un Chrtien (que Dieu lui pardonne!) qui
se disputait en public. Son adversaire lui cria : Que Jupi
ter te perde ! Qu'il te perde toi-mme ! lui rpondit-iL
Je le demande , qu'et fait de plus un paen qui aurait cru
la divinit de Jupiter? Quand bien mme il n'et pas
renvoy son antagoniste l'imprcation , en jurant par
Jupiter ou par quelque autre , semhlable Jupiter , c'tait
reconnatre Jupiter pour dieu , que s'irriter de cette impr
cation , en maudissant son tour. Pourquoi , en effet, s'ir
246 TERTULLIEN.
riter d'une maldiction au nom de celui qui n'est rien ? Tu
t'emportes ; donc tu affirmes que cette chimre existe. La
manifestation de ta crainte est une idoltrie : plus forte
raison , quand tu maudis toi-mme au nom de celui par
qui t'a maudit ton provocateur, rends-tu hommage au
mme Jupiter. Que doit faire un fidle dans ce cas ? Rire et
non pas s'irriter. Je me trompe; il ne maudira point
son tour au nom de Dieu , mais il rpondra par une bn
diction , au nom de Dieu , conformment au prcepte , afin
d'anantir les idoles , de glorifier Dieu et d'accomplir la loi.
XXII. Le disciple du Christ ne se laissera pas davantage
bnir par les dieux des nations ; loin de l , il rejettera
toujours cette bndiction immonde , et il la purifiera en
la reportant son Dieu. Etre bni par les dieux des na
tions , c'est tre maudit par le Dieu vritable. Si , quand je
fais l'aumne ou que je rends quelque service un homme,
il prie ses dieux ou le gnie tutclaire de la contre de
m'tre favorables , mon offrande ou ma bonne uvre de
viendra un hommage rendu l'idole par la bndiction
de laquelle on rcompense ma charit. Pourquoi donc celui
que j'oblige ne saurait-il pas que j'ai agi en vue de Dieu ,
afin qu'il glorifie Dieu , lui aussi , et que l'honneur de ce
que j'ai fait pour Dieu n'aille pas aux dmons? Sans doute
Dieu voit que je l'ai fait pour lui ; mais il voit galement
que je n'ai pas voulu avouer que je le faisais pour lui, et j'ai
converti son prcepte en une sorte d'holocauste l'idoltrie.
J'entends dire souvent : Personne ne doit se glorifier. D'ac
cord ; mais on ne doit pas se renier , que je sache. Or , c'est
se renier soi-mme que de dissimuler en laissant croire
que l'on est paen . En effet , toute ngation de la vrit est
une idoltrie , de mme que toute idoltrie est une nga
tion , soit en acte , soit en parole.
XXIII. Il existe encore un subterfuge de cette nature ,
en parole ou en action , subtil et fatal des deux cts , quoi
qu'on le tienne pour innocent , dans l'un ou l'autre cas ,
parce que l'action n'est pas visible , ni la parole entendue.
TERTULLIEN. 247
Quelques-uns empruntant sur gages de l'argent aux paens ,
se taisent en souscrivant la formule d'engagement , et s'au
torisent de l pour prtexter ignorance. A quelle poque ,
demandent-ils , sera juge cette affaire ? devant quel tribu
nal? par quel juge? Le Christ l'a dtermin d'avance :
Tu ne jureras point. J'ai crit , dit-on , mais je n'ai
profr aucune parole. C'est la langue et non la lettre
qui tue. Ici j'en appelle la nature et la conscience ; la
nature : la main peut-elle crire sans que l'ame dicte les
paroles , quand mme la langue , en les dictant , demeu
rerait muette et immobile , et cela , soit que l'ame dicte
la langue ses propres penses ou les penses d'un autre ?
Qu'on ne vienne donc plus nous dire : Un autre a dict.
Ici j'invoque encore la conscience : l'ame accepte-t-elle ,
oui ou non, les paroles qu'un autre a dictes, pour les
transmettre la main , soit que l'ame les accompagne ,
soit qu'elle se taise? Heureusement le Seigneur a dclar
que le pch se consommait par l'intention au fond du
cur. Si la concupiscence ou la malice , dit-il , monte
dans le cur de l'homme , le pch est commis. Tu as
dissimul , ton cur t'en a pleinement averti ; tu ne peux
donc prtexter ni l'ignorance , ni le dfaut de volont. En
effet , puisque tu dissimulais , tu l'as su ; puisque tu le sa
vais, tu l'as voulu : tu es donc coupable de pense comme
d'action. Impossible d'chapper une faute lgre par une
plus grande , en disant que le crime que je t'impute par
ta dissimulation est imaginaire , ce que tu ne fais pas.
Je n'ai pas reni, dis-tu, puisque je n'ai pas jur.
Illusion! quand bien mme tu n'aurais fait ni l'un ni
l'autre , tu t'es parjur nanmoins, puisque tu as consenti.
N'est-ce point parler que d'crire ? n'y a-t-il pas un son
muet dans les caractres! En effet, Zacharie priv pour un
temps de l'usage de la voix, s'entretient avec son ame,
triomphe de l'embarras de sa langue , dicte ses mains ce
qu'a rsolu son cur, prononce sans le secours des lvres
le nom de son fils , parle avec le stylet , et sa main se fait
248 TERTULLIEN.
entendre sur la tablette de cire en caractres plus lumi
neux que tous les sons , plus sonores que toutes les syl
labes. Demande-moi encore s'il a parl , celui dont le lan
gage fut si bien compris ! Prions le Seigneur d'loigner
toujours de nous la ncessit de pareils contrats; s'il en
dcide autrement , qu'il accorde nos frres la grce de
travailler pour vivre , et nous le courage de briser toutes
ces ncessits, de peur que ces lettres impies, qui ont rem
plac notre bouche pour renier Dieu , ne s'lvent contre
nous au jour du jugement , marques du sceau , non plus
des avocats , mais des anges.
XXIV,. Au milieu de ces cueils et de ces golfes, de ces
gus et de ces dtroits de l'idoltrie , le vaisseau de la foi
dploie ses voiles au souffle de l'Esprit de Dieu ; toujours
sr, s'il est craintif; plein de scurit, s'il est toujours
tremblant. Du reste , quiconque se laisse renverser est
emport par le tourbillon invitable de l'idoltrie, naufrage
des victimes demi-brises , abme sans air , qui engloutit
les malheureux prts tre dvors. Chacun de ses flots
donne la mort , chacun de ses goulfres conduit aux enfers.
Qu'on ne me dise pas : Qui parviendra donc s'en pr-
server srement ? 11 faudrait sortir du monde. Comme
s'il ne valait pas mieux sortir de ce monde que de rester
idoltre dans ce monde ? Mais rien de si facile que d'viter
l'idoltrie , pourvu qu'on la craigne avant tout. Quelle que
soit notre pauvret , elle n'est rien , compare un si grand
pril. Voil pourquoi l'Esprit saint , sur la demande des
Aptres , nous a dlivrs des liens et du joug de l'ancienne
loi , afin que tous nos soins fussent consacrs la fuite de
l'idoltrie. Telle est notre loi aujourd'hui : plus elle est
simple, plus elle rclame de fidlit. Marque distinctive
des Chrtiens, elle nous spare d'avec les idoltres , et nous
sert d'preuve. C'est elle qu'il faut prsenter ceux qui
s'approchent de la foi , elle qu'il faut inculquer ceux qui
y sont admis , afin qu'ils rflchissent avant de s'appro
cher, qu'ils persvrent dans cette observance, et que,
TERTULLIEN. 249
s'ils ne la suivent pas, ils renoncent eux-mmes. A nous
de voir si , d'aprs le symbole de l'arche , le corbeau , le
milan , le loup , le chien et le serpent doivent entrer dans
l'Eglise. Toujours est-il que l'idoltre n'a point son type
dans l'arche : aucun animal n'y figurait l'idoltre. Que
ce qui n'a point t admis dans l'arche n'entre pas dans
l'Eglise.
APOLOGTIQUE

00

DFENSE DES CHRTIENS

CONTRE LES GENTILS.

S'il ne vous est pas libre, souverains magistrats de


l'empire romain, qui dispensez publiquement la justice
dans le lieu le plus minent de cette ville , sous les yeux de
la multitude , d'instruire et d'examiner notre cause ; si ,
pour cette seule affaire , votre autorit craint ou rougit de
rechercher publiquement la justice ; si enfin la haine du
nom chrtien , trop porte , comme nous l'avons dj vu ,
aux dlations domestiques, s'oppose notre dfense devant
les tribunaux , qu'il soit permis au moins la vrit de
parvenir vos oreilles par la voie secrte de nos modestes
rclamations. Elle ne demande point de grce , parce que'
la perscution ne l'tonne pas. Etrangre ici-bas , elle n'i
gnore pas que parmi des trangers il se rencontre facile
ment des ennemis. Elle a une autre origine, une autre
demeure, d'autres esprances, d'autres faveurs, une autre
dignit. Tout ce qu'elle demande, c'est de ne pas tre
condamne sans qu'on l'ait entendue. Qu'avez-vous re
douter pour les lois de cet empire si elle est coute? Leur
pouvoir ne sera-t-il pas plus respect quand elles ne con-
252 TERTULLIEN.
damneront la vrit qu'aprs l'avoir entendue? Que si
vous la condamnez sans l'avoir coute , outre la haine
qui s'attache une pareille iniquit , vous donnez lieu de
croire que vous avez menti votre conscience , parce que
vous ne pourriez plus la condamner si vous l'aviez en
tendue.
Tel est donc notre premier grief, l'injustice de votre
haine pour le nom chrtien. Votre ignorance mme, qui
semblerait au premier coup d'il excuser cette injustice,
la prouve et l'aggrave. Quoi de plus injuste que de har ce
que l'on ne connat pas? Quand mme l'objet serait digne
de haine, elle n'est encourue qu'autant qu'elle est recon
nue mrite ; et comment la. justifier, tant que l'objet de
meure inconnu? C'est par les qualits et non par les im
pressions que la haine se justifie. Puisque vous hassez par
la raison que vous ne connaissez pas, pourquoi ne vous
arriverait-il pas de har ce que vous ne devriez pas har ?
De l double conclusion : vous ne nous connaissez pas
tant que vous nous perscutez ; vous nous perscutez in
justement tant que vous ne nous connaissez pas.
La preuve que l'on ne nous connat pas (et cette igno
rance dont on se prvaut est une injustice coupable), c'est
que quiconque nous hassait autrefois, faute de savoir qui
nous sommes, cesse de nous har en apprenant nous
mieux connatre. Voil ce qui les rend Chrtiens. Avec la
lumire arrive la conviction : ils commencent dtester
ce qu'ils taient , reconnatre ce qu'ils dtestaient. Leur
nombre est aujourd'hui incalculable. On crie l'envahis
sement de la ville : dans les campagnes , dans les les ,
dans les chteaux , partout des Chrtiens ! On se plaint
douloureusement , comme d'une perte pour l'empire , que
le sexe , l'ge , la condition , la dignit courent en foule
leurs autels. Et vous n'en concluez pas que cette doctrine
renferme en elle-mme quelque bien qui vous chappe ;
vous ne voulez pas renoncer d'injustes soupons , vous
ne voulez pas examiner de plus prs ! Dans cette occasion
TERTULLIEN. 255
seule la curiosit publique s'est endormie. Cette vrit , que
d'autres sont ravis de connatre , on l'ignore par choix ,
et on prtend la juger ! Oh ! que ces hommes mritent
bien mieux la censure d'Anacharsis que ceux qui jugeaient
des musiciens sans l'tre eux-mmes ! Ils aiment mieux ne
pas savoir, parce que dj ils hassent; tellement ils pres
sentent que ce qu'ils ignorent ils ne pourraient le har s'ils
le connaissaient. Cependant , en approfondissant la vrit ,
vous trouverez que cette haine n'a point de motifs ; en ce
cas, sans doute, il faut renoncer une haine injuste : ou
vous en dcouvrirez de raisonnables ; alors , loin d'teindre
votre haine, elle n'en sera que plus durable par la sanc
tion de la justice.
Mais enfin , dira-t-on , le Christianisme est-il bon par
cela qu'il attire lui la multitude? Combien d'hommes se
tournent vers le mal ! Que de transfuges de la vertu !
Qui le conteste? Mais cependant parmi ceux mmes que le
vice prcipite, il n'en est pas un qui ose le donner pour
la vertu. La nature a rpandu sur toute espce de mal la
crainte ou la honte. Le mchant cherche les tnbres;
dcouvert , il tremble ; accus , il nie ; sous les instruments
qui le torturent, il n'avoue ni facilement, ni toujours;
condamn, il s'attriste, il se tourne contre lui-mme; les
emportements et les garements des passions , il les impute
la fatalit , son toile , parce qu'il ne veut point ac
cepter comme venant de lui le mal qu'il reconnat. A-t-on
jamais rien vu de semblable parmi les Chrtiens? Pas un
qui rougisse , pas un qui se repente , sinon de n'avoir pas
toujours t Chrtien. Dnonc , il s'en fait gloire; accus ,
il ne se dfend pas ; interrog , il confesse hautement ;
condamn , il rend grces. Etrange espce de mal qui n'a
aucun des caractres du mal , ni crainte , ni honte , ni
dtours, ni regret, ni repentir; singulier crime, dont le
prtendu coupable se rjouit, dont l'accusation est l'objet
de ses vux, le chtiment son bonheur. Vous ne sauriez
appeler dmence ce que vous tes convaincus d'ignorer.
254 TERTULLIEN.
II. Enfin , si vous avez la certitude que nous sommes
de grands criminels , pourquoi nous traiter autrement que
nos semblables , c'est--dire comme les autres criminels?
Aux mmes crimes , sans doute , les mmes chtiments.
Les autres accuss peuvent se dfendre, et par leur bouche,
et par une protection vnale; ils ont tous la libert de
contester et de rpliquer, parce que la loi dfend de con
damner personne sans l'avoir entendu. Les Chrtiens sont
les seuls auxquels la parole soit interdite pour prouver
leur innocence , pour dfendre la vrit , pour pargner
aux juges une sentence inique. Pour les condamner, on
n'attend qu'une chose , une chose ncessaire la haine pu
blique , c'est qu'ils avouent leur nom ; quant l'informa
tion du crime, on n'y songe pas. Qu'il s'agisse au contraire
de tout autre criminel , il ne suffit pas qu'il se dclare ho
micide , sacrilge , incestueux , ennemi de l'Etat , ce sont
l les beaux titres dont on nous honore , avant de pro
noncer, vous interrogez rigoureusement sur les circons
tances , la qualit du fait , le lieu , le temps , la manire ,
les tmoins , les complices. Rien de tout cela dans la cause
des Chrtiens. Cependant ne faudrait -il pas galement
leur arracher l'aveu des crimes qu'on leur impute , de
combien d'enfants gorgs ils se seraient nourris , combien
d'incestes ils auraient commis au milieu des tnbres, quels
cuisiniers , quels chiens auraient t leurs complices ?
Gloire incomparable , en effet , pour un magistrat , que de
dterrer un Chrtien qui aurait dj mang de cent en
fants !
Mais que dis-je ? nous avons entr les mains la preuve
que l'on a mme dfendu d'informer contre nous. Pline le
Jeune , gouverneur de Bithynie , aprs avoir condamn
mort plusieurs Chrtiens , en avoir dpouill d'autres de
leurs emplois , effray cependant de leur multitude , sol
licita de l'empereur Trajan des. instructions pour l'avenir.
Il expose dans sa lettre que tout ce qu'il a dcouvert sur
les mystres des Chrtiens , outre leur enttement ne pas
TERTULLIEN. 255
sacrifier , se borne ceci : ils s'assemblent avant le jour
pour chanter des hymnes en l'honneur du Christ leur
Dieu , et entretenir parmi eux une exacte discipline. Ils
dfendent l'homicide, la fraude, l'adultre, la trahison,
et gnralement tous les crimes. Trajan rpondit qu'il ne
fallait pas les rechercher , mais les punir quand ils seraient
dnoncs. Etrange jurisprudence ! monstrueuse contradic
tion ! Trajan dfend de rechercher les Chrtiens parce
qu'ils sont innocents , il ordonne de les punir comme
coupables; il pargne et il svit, il dissimule et il con
damne ! Pourquoi vous contredire si grossirement? Si
vous condamnez les Chrtiens , pourquoi ne pas les recher
cher? et si vous ne les recherchez point, pourquoi ne pas
les absoudre ? Dans toutes les provinces il y a des postes
militaires afin de poursuivre les voleurs. Contre les cri
minels de lse-majest , contre les ennemis publics , tout
homme est soldat. La recherche doit s'tendre tous les
complices , tous les confidents. Le Chrtien est le seul
contre lequel la perquisition est interdite , en mme temps
la dnonciation permise, comme si la recherche pouvait
amener autre chose que la dnonciation. Vous condamnez
un Chrtien dnonc , et vous dfendez de le rechercher 1
Il est donc punissable , non parce qu'il est coupable , mais
parce qu'il a t dcouvert. Vous violez toutes les formes
dans le jugement des Chrtiens ; vous mettez les autres
la question pour les faire avouer , et les Chrtiens pour les
contraindre nier. Assurment, si le nom de Chrtien
tait un crime , nous le nierions , et vous emploieriez les
tourments pour nous forcer l'avouer ; mais ne dites pas
qu'il serait inutile d'arracher aux Chrtiens l'aveu de leurs
forfaits , parce que le nom de Chrtien emporte et prouve
tous les crimes. Qu'un homicide avoue son crime, vous le
forcez encore en dclarer les circonstances , quoique vous
n'ignoriez pas ce que c'est qu'un homicide. Votre injustice
redouble ds qu'avec une pareille opinion des Chrtiens
vous les obligez par la violence nier qu'ils soient Chr
256 TERTULLIEN.
tiens , pour leur faire nier , avec leur nom , tous les crimes
que ce seul nom vous parat renfermer.
Serait-ce , par hasard , que vous rpugneriez frapper
des hommes que vous regardez comme des sclrats? Vous
dites. ce Chrtien homicide : Niez. Persiste-t-il se d
clarer Chrtien , vos verges dchirent le sacrilge ; mais si
vous n'agissez pas ainsi envers les coupables , vous nous
jugez donc innocents , et puisque nous sommes innocents ,
pourquoi ne nous permettez-vous pas de persister dans une
dclaration que la ncessit seule condamne dfaut de la
justice? Un homme lve la voix : Je suis Chrtien! ce
qu'il est, il le proclame; vous, vous voulez entendre ce
qu'il n'est pas. Assis sur vos tribunaux pour obtenir l'aveu
de la vrit, nous sommes les seuls auxquels vous imposiez
le mensonge. Vous demandez si je suis Chrtien ; je r
ponds que je le suis , et vous m'appliquez la torture !
votre torture veut donc me corrompre? J'avoue, et vous
ordonnez la question ! que feriez-vous donc si je niais ! Vous
ne croyez pas facilement les autres lorsqu'ils nient ; pour
nous, peine avons-nous dit non, vous voil convaincus.
Un tel renversement de l'ordre doit vous inspirer la
crainte
agir contre
qu'iltoutes
n'y aitlesquelque
formes,force
contre
secrte
la nature
qui vous
mme
porte
des

jugements, contre les lois : car, si je ne me trompe, les lois


ordonnent de dcouvrir les coupables , non de les cacher ;
de les condamner quand ils ont avou , non de les absou
dre : c'est ce que veulent les dcrets du snat et les dils
des empereurs.
Le pouvoir , dont vous tes les dpositaires , n'a rien de
tyrannique , il est rgl par les lois. Aux tyrans seuls
d'employer les tortures comme peines ! chez vous , la loi
ne les ordonne que pour dcouvrir la vrit : servez-vous-
en , la bonne heure , mais jusqu' l'aveu seulement.
Prvenues par la confession , elles deviennent inutiles ; il
ne reste qu' prononcer , infliger au coupable la peine
qu'il a mrite , et non point l'y soustraire. Et quel est le
TERTULLIEN.
juge qui s'empresse d'absoudre un coupable? Il sait qu'il
ne lui est pas permis de le vouloir : aussi n'entreprend-il
jamais de le contraindre nier pour le trouver innocent.
Et un Chrtien , coupable , selon vous , de tous les crimes,
l'ennemi des dieux et des empereurs, des lois et des murs,
l'ennemi , en un mot , de toute la nature , vous le forcez
nier afin de pouvoir l'absoudre. Manifeste prvarication !
vous voulez qu'il nie ce qui constitue son crime , pour le
dclarer innocent malgr lui , et le dcharger du pass.
Quel trange aveuglement de ne pas reconnatre qu'il faut
en croire plutt des dclarations spontanes qu' des
dsaveux arrachs par la violence ! Quelle foi mritent
des dsaveux auxquels manqua la libert ? Et ne craignez-
vous pas que ce Chrtien, renvoy absous pour avoir menti
sa conscience , ne se moque de vous , et ne redevienne de
nouveau Chrtien ?
Puisque vous tablissez ces diffrences entre nous et
les autres coupables, puisque vous n'exigez de nous qu'une
seule chose , la rpudiation du nom chrtien , nous y re
nonons (quand nous nous permettons ce qui est dfendu
aux Chrtiens), il rsulte clairement que nous n'avons
nous justifier d'aucun crime, qu'on n'a rien nous im
puter que notre nom qu'une rivalit de religion poursuit
avec acharnement. Elle commence par vous empcher
d'approfondir ce que vous tes certains d'ignorer : aussi
l'on croit sur notre compte ce qui n'a jamais t prouv.
On s'abstient de recherches, de peur de trouver des preuves
du contraire ; on nourrit complaisamment de jaloux pr
jugs , afin de pouvoir, sans autre argument, sur notre
simple confession , condamner un nom odieux. Nous con
fessons , on nous torture ! nous persvrons , on nous livre
au supplice ! commenons-nous nier, on nous absout ! On
ne fait la guerre qu' un nom.
Enfin pourquoi , dans vos arrts de mort , ne nous con
damnez-vous que comme Chrtiens , et non comme homi
cides , comme incestueux , comme coupables , en un mot ,
TOM, ii. M
258 TERTULLIEN.
de tous les crimes que vous nous imputez ? Nous sommes
les seuls dont vous ddaigniez ou dont vous rougissiez de
nommer les crimes en nous condamnant. Mais si le nom
de Chrtien ne rappelle aucun crime , il est bien insens
que ce nom seul constitue un crime.
III. Que dis-je ? la haine du nom chrtien est si aveugle
pour la plupart , que , mme en louant un Chrtien , elle
glisse jusque dans la louange de son nom. Je suis tonn,
dit-on , qu'un homme aussi sage se soit tout coup fait
Chrtien. Personne ne remarque que Caus n'est vertueux
ni Lucius sage que parce qu'ils sont Chrtiens , ou qu'ils
ne sont Chrtiens que parce qu'ils sont sages et vertueux.
Nos ennemis louent ce qu'ils connaissent , blment ce qu'ils
ignorent , et , ce qu'ils savent , ils le corrompent par ce
qu'ils ignorent; quand il serait plus juste de juger de ce
qui est cach par ce qui est connu , que de condamner ce
qui est connu par ce qui est cach.
D'autres louent , en croyant les blmer , ceux qu'ils con
naissaient avant leur conversion , en disant qu'ils taient
alors des hommes perdus , mprisables , pervers ; tant la
haine les aveugle ! Quoi ! c'est cette femme si libre , si ga
lante I Quoi ! c'est ce jeune homme si ardent , si dbauch !
Les voil devenus Chrtiens ! On fait honneur au nom
chrtien de leur changement. Quelques-uns sacrifient
leurs propres intrts cette haine , contents du tort qu'ils
prouvent, pourvu qu'ils n'aient point sous les yeux ce
qu'ils hassent. Un mari, qui n'a plus de raisons pour
tre jaloux, rejette une femme devenue chaste; un pre,
qui souffrait antrieurement les dsordres de son fils , a
dshrit ce fils dsormais soumis; un matre, autrefois
plein de douceur pour son esclave, l'a banni de sa prsence
depuis qu'il est fidle. Tout homme que le nom chrtien
a rendu meilleur devient odieux, tant la haine des Chr
tiens l'emporte en eux sur toute espce de bien ! Mais si la
haine s'attache au nom, quel crime y a-t-il dans un nom?
quelle accusation trouvera-t-on former contre les mots?
TERTULLIEN.
moins qu'un nom n'offre l'oreille un son barbare , ou
l'esprit des ides sinistres ou des images impures. Or ,
christianus est tir d'un mot grec qui signifie onction ; il
signifie douceur lorsqu'on le prononce peu correctement
par un e comme vous le faites. (Car notre nom mme ne
vous est pas bien connu. ) Il est donc vrai qu'on hait un
nom innocent dans des hommes irrprochables. C'est la
secte, dit-on, que l'on hait dans le nom de son auteur. Mais
est-il inoui que les disciples prennent le nom de leur ma
tre ? D'o vient le nom des platoniciens , des picuriens ,
des pythagoriciens ? Les stociens et les acadmiciens ont
emprunt le leur du lieu de leurs assembles ; les mde
cins , d'Erasistrate ; les grammairiens , d'Aristarque ; les
cuisiniers , d'Apicius. A-t-on jamais trouv mauvais qu'un
nom ft transmis par le fondateur avec sa doctrine ? Sans
doute , si on prouve videmment qu'une secte est perni
cieuse , que l'auteur est dangereux , on prouvera aussi que
le nom est mauvais et odieux, mais cause de la secte et de
l'auteur. De mme , avant de prendre en aversion le nom
de Chrtien, il fallait s'attacher connatre la secte par
l'auteur , ou l'auteur par la secte. Mais ici, sans nulle in
formation , sans claircissement pralable , on accuse , on
perscute un nom ; on condamne le Christianisme et son
( auteur l'aveugle , sur un simple mol , mais non parce
qu'ils sont convaincus.
IV. Aprs avoir tabli , dans cette espce d'avant-pro
pos , combien est injuste la prvention qui pse sur nous ,
je vais maintenant prouver notre innocence. Non-seule
ment je justifierai les Chrtiens des crimes qu'on leur im
pute ; mais , devenu mon tour accusateur , je ferai voir que
les vrais coupables , ce n'est pas nous ; je montrerai nos
calomniateurs que nous sommes incapables des horreurs
que nous sommes en droit de leur reprocher, et cela , pour
les forcer rougir de leurs prventions contre des hommes
qui ils devraient , je ne dis pas rendre l'hommage que le
crime doit la vertu, mais qui du moins, pour parler
260 TERTULLIEN.
leur langage , ils devraient pardonner de leur ressembler.
Je rpondrai sur chacune des choses qu'ils nous accusent
de faire en secret , tandis qu'ils se les permettent en pu
blic , et pour lesquelles on nous traite comme des sclrats,
des insenss qu'il faut dvouer aux supplices et au mpris
de tous.
Mais, comme la vrit dont nous sommes l'organe, et
qui rpond chacune des objections, on oppose l'autorit des
lois , aprs lesquelles , dites-vous, l'examen est interdit , et
dont les dispositions suprmes dominent toutes les consid
rations , commenons par discuter ce qui regarde les lois ,
puisque vous tes les dfenseurs de ces lois. D'abord , lors
que vous avez prononc avec duret cet arrt : Il ne vous
est pas permis d'tre Chrtiens , et que vous le prescrivez
sans aucune modification qui l'adoucisse , vous faites pro
fession publique de violence et de tyrannie , puisque c'est
dire que notre religion est interdite , non parce qu'elle doit
l'tre, mais parce que vous voulez qu'elle le soit. Si vous
la prohibez par la raison qu'elle ne doit pas tre permise ,
c'est apparemment parce que le mal doit tre svrement
prohib , comme ce qui est bien doit tre permis. Si donc
je russis prouver que la doctrine proscrite par votre loi
est un bien , j'aurai prouv que votre loi n'a pu la frapper
d'interdit , comme elle en aurait le droit, si c'tait un mal.
Si votre loi a failli , c'est qu'elle est l'uvre de l'homme
et qu'elle ne descend pas du ciel. Qu'y a-t-il de surpre
nant , ou qu'un lgislateur se soit tromp , ou qu'il ait
rform l'ouvrage sorti de ses mains ? Lycurgue fut si af
flig des changements que les Lacdmoniens introdui
sirent dans ses lois , qu'il se condamna mourir de faim
dans un exil volontaire. Vous-mmes , aids du flambeau
de l'exprience qui a dissip les tnbres de l'antiquit ,
n'claircissez-vous pas tous les jours par des rescrits et par
des dits l'antique et confuse fort de vos lois? Hier en
core l'empereur Svre, tout ennemi qu'il est des inno
vations , n'abrogeait-il par une loi peu rflchie , quoique
TERTULLIEN. 261
vnrable par son antiquit , la loi Papia , qui ordonnait la
paternit avant le temps fix par la loi Julia pour le ma
riage ? Et cette loi barbare qui permettait au crancier
de couper par morceaux un dbiteur insolvable , n'a-t-elle
pas t abolie par les suffrages unanimes du peuple ro
main ? La peine de mort a t commue en une peine in
famante. Au lieu de rpandre le sang , on a voulu que
l'opprobre ft rougir le front du banqueroutier , que la loi
punit par la confiscation de ses biens.
Que de rformes restent oprer encore dans vos lois ,
s'il est vrai que ce n'est ni leur anciennet , ni la dignit
de leurs auteurs , mais l'quit seule qui les rend res
pectables. Injustes donc, on a droit de les condamner, ces
mmes lois qui nous condamnent. J'ai dit injustes. Que
sera-ce, si l'injustice elles joignent l'extravagance,
comme celles qui vont jusqu' svir contre un nom? Si
c'est l'action qu'elles chtient , pourquoi donc nous chtier
sur le seul aveu de notre nom , tandis que tous les autres ,
elles ne les frappent que sur la preuve du crime ? Je suis
incestueux , pourquoi n'informe-t-on pas contre moi ? in
fanticide, que ne m'applique-t-on la torture? J'ai ou
trag les dieux, j'ai insult aux empereurs: pourquoi ne
pas entendre ma justification ? Il n'y a point de loi qui d
fende d'examiner les preuves du crime qu'elle condamne ;
point de juge en droit de punir, s'il ne sait pas que le
crime a t commis ; point de citoyen qui puisse observer
la loi, s'il ignore ce qu'elle punit. Il ne suffit pas que la
loi se rende elle-mme le tmoignage intrieur de son
quit ; il faut qu'elle la fasse connatre ceux dont elle
exige l'obissance. Elle devient suspecte quand elle repousse
l'examen : elle est tyrannique, quand elle commande une
soumission aveugle.
V. Pour remonter l'origine des lois qui nous con
cernent , il y avait un ancien dcret qui dfendait aux em
pereurs de consacrer aucun dieu nouveau sans l'approbation
du snat. M. Emilius sait ce qui arriva son dieu Albur
262 TERTULLIEN.
nus. Il n'est pas indiffrent pour notre cause de remar
quer que c'est le caprice de l'homme qui dcide de la di
vinit. Si le dieu ne plat point l'homme , il ne sera point
dieu : c'est au dieu de rechercher la faveur de l'homme.
Tibre ; sous le rgne duquel le nom chrtien fit son ap
parition dans le monde , rendit compte au snat des preuves
de la divinit de Jsus-Christ , qu'il avait reues de la
Palestine, et les appuya de son suffrage. Le snat rejeta
la proposition , parce qu'elle n'avait pas t soumise son
examen. Mais l'empereur persista dans son sentiment , et
menaa du supplice quiconque accuserait les Chrtiens.
Consultez vos annales , vous verrez que Nron le premier
tira le glaive des Csars contre la secte des Chrtiens qui
s'levait particulirement Rome. Nous nous faisons gloire
de le nommer pour l'auteur de notre condamnation. Quand
on connat Nron , plus de doute que ce qu'il a condamn
ne soit un grand bien. Domitien, ce demi-Nron pour la
cruaut, avait commenc aussi perscuter les Chrtiens ;
mais comme il conservait quelque chose de l'homme , il s'ar
rta
Voil
sur cette
quelspente
ont ,t
et rappela
nos perscuteurs,
mme ceux qu'il
des hommes
avait exils.
in

justes, impies, infmes; vous-mmes vous les condamnez


et vous rtablissez ceux qu'ils ont condamns. De tous les
princes qui ont connu et respect le droit divin et le droit
humain , nommez-en un seul qui ait poursuivi les Chr
tiens. Nous pouvons en nommer un qui s'est dclar leur
protecteur, le sage Marc-Aurle. Qu'on lise la lettre o
il atteste que la soif cruelle qui dvorait son arme en
Germanie fut apaise par la pluie que le ciel accorda aux
prires des soldats chrtiens. S'il ne rvoqua pas expres
sment les dits contre les Chrtiens, du moins les ren
dit-il sans effet , en portant des lois plus rigoureuses en
core contre nos accusateurs. Quelles sont donc ces lois
qui ne sont excutes contre nous que par des princes im
pies , injustes , infmes , cruels , extravagants ; que Trajan
a ludes en partie , en dfendant de rechercher les
TERTULLIEN. 263
Chrtiens ; que n'ont jamais autorises ni un Adrien , si
curieux en tous genres, ni un Vespasien, le destructeur
des Juifs , ni un Antonin , ni un Vrus ? Cependant c'tait
des princes vertueux et non d'autres sclrats , qu'il
appartenait d'exterminer une secte de sclrats.
VI. Que ces grands zlateurs des lois et des usages pa
ternels me disent maintenant s'ils les ont respects tous ;
s'ils les ont toujours observs scrupuleusement ; s'ils n'ont
pas entirement aboli les rglements les plus sages et les
plus ncessaires pour la puret des murs. Que sont de
venues ces lois somptuaires, ces lois si svres contre le
faste et l'ambition , qui fixaient une somme modique la
dpense d'un repas, qui dfendaient d'y servir plus d'une
volaille, encore n'tait-il pas permis de l'engraisser; qui
chassaient du snat un patricien possesseur de dix livres
d'argent , comme coupable d'une ambition dmesure ; qui
renversaient des thtres peine levs , comme n'tant
propres qu' corrompre les murs ; qui ne souffraient pas
qu'on usurpt impunment les marques des dignits et de
la naissance? Aujourd'hui je vois donner des repas nomms
centenaires, parce qu'ils cotent cent mille sesterces (1).
Je vois l'argent des mines converti en vaisselle , je ne dis
pas pour l'usage des snateurs, mais des affranchis, mais
des esclaves qui n'ont rompu leurs chanes que d'hier.
Je vois qu'on multiplie les thtres, qu'on les abrite contre
les injures de l'air. Et sans doute , c'est pour garantir du
froid ces dlicats et voluptueux spectateurs, que lesLacd-
moniens inventrent leurs manteaux.
Je vois les dames romaines pares comme les courti
sanes et confondues avec elles. Ces antiques coutumes qui
protgeaient la modestie et la temprance sont abolies.
Autrefois les femmes ne portaient point d'or, l'exception
de l'anneau nuptial que l'poux leur avait mis au doigt et
donn pour gage. L'usage du vin leur tait si rigoureuse-

(1) Environ 20,000 francs.


264 TERTULLIEN.
ment interdit , que des parents condamnrent mourir de
faim une femme, pour avoir rompu les sceaux d'un cellier.
Sous Romulus , Mcnius tua impunment sa femme , qui
n'avait fait que goter du vin. Voil pourquoi elles taient
obliges d'embrasser leurs proches, afin qu'on pt juger
par leur souffle si elles en avaient bu. Qu'est devenue cette
antique flicit du mariage , si bien fonde sur la puret
des murs que, pendant prs de six cents ans, aucune
maison n'offrit l'exemple du divorce? Aujourd'hui, chez
les femmes, l'or surcharge tout le corps, le vin loigne
d'elles tout embrassement. Le divorce est comme le fruit et
le vu du mariage. Vous qui vous vantez" de tant de res
pect pour la divinit , vous avez aboli les sages rglements
de vos pres sur le culte des dieux. Les consuls , conform
ment au dcret du snat, avaient chass Bacchus et ses
mystres, non-seulement de Rome, mais de toute l'Italie.
Srapis et Isis , Harpocrate avec son dieu tte de chien ,
ne se sont-ils pas vus repousss du Capitole , c'est--dire
chasss du palais des dieux , par les consuls Pison et Sabi-
nus ? Ceux-ci ne les ont-ils pas bannis de l'empire , aprs
avoir renvers leurs autels, voulant ainsi arrter les vaines
et infmes superstitions? et cependant ces consuls n'taient
pas chrtiens ! Pour vous , vous avez rtabli ces divinits ,
vous les avez environnes du plus grand clat. O est la
religion? O est le respect d aux anctres? Par l'habille
ment , le genre de vie , l'ducation , le sentiment , le lan
gage mme, vous dsavouez vos anctres. Vous nous vantez
sans cesse les murs antiques , et rien n'est plus nouveau
que votre manire de vivre. Il est facile de le voir, en
vous loignant des sages institutions de vos pres, vous
retenez et vous gardez ce qu'il faudrait rejeter, et vous re
jetez ce qu'il faudrait conserver. Tout en paraissant pro
tger avec la plus grande fidlit les traditions anciennes,
je veux dire le respect pour les dieux , pour ces dieux ,
grande erreur des premiers temps ; tout en relevant les
autels de Srapis devenu romain , tout en consacrant vos
TERTULLIEN. 265
fureurs Bacchus, dsormais divinit de l'Italie , vous tes
coupables de toutes les transgressions dont vous faites un
crime aux Chrtiens; vous ngligez, vous outragez, vous
dtruisez le culte de vos propres divinits , et cela au m
pris de l'autorit des anctres. Je vous le prouverai quand
il sera temps ; mais , en attendant , je vais rpondre cette
calomnie qui nous impute des crimes secrets , et je me pr
parerai la voie des justifications plus clatantes.
VII. On dit que dans nos mystres nous gorgeons un
enfant, que nous le mangeons, et qu'aprs cet horrible
repas, nous nous livrons des plaisirs incestueux, lorsque
des chiens dresss ces infamies ont renvers les flam
beaux , et en nous dlivrant de la lumire , nous ont affran
chis de la honte. On le rpte tous les jours. Mais , depuis
si long-temps qu'on le rpte , vous n'avez pris aucun soin
d'claircir le fait. Eclaircissez-le donc si vous le croyez; ou
cessez de le croire , si vous ne voulez pas l'claircir. Votre
ngligence hypocrite prouve que ce que vous n'osez claircir
n'est pas. Vous confiez contre les Chrtiens un singulier
ministre au bourreau, qui les oblige non pas avouer leur
conduite, mais taire leur nom.
La religion des Chrtiens, nous l'avons dit, a commenc
sous Tibre. La vrit a commenc en s faisant har , et
elle a apparu comme une ennemie. Autant d'trangers,
autant d'adversaires : les Juifs par jalousie , les soldats
par l'avidit du pillage , nos serviteurs par leur condition
mme. Tous les jours on nous assige; tous les jours on
nous trahit ; la plupart du temps on nous fait violence
jusque dans nos assembles. Qui de vous a jamais entendu
les cris de cet enfant que nous immolons? Nommez-moi
le dnonciateur qui ait montr au juge nos lvres encore
sanglantes, comme celles des cyclopes et des syrnes? Avez-
vous surpris dans les femmes chrtiennes quelques traces
de ces infamies? Celui qui aurait pu voir de pareilles abo
minations aurait-il t vendre son silence des hommes
qu'il tranait devant les tribunaux ?
266 TERTULLIEN.
Si , comme vous le dites , nous nous cachons toujours ,
comment ce que nous faisons a-t-il t dcouvert? Qui nous
a livrs? Les coupables eux-mmes? cela ne peut tre : le
secret est ordonn dans tous les mystres. Il est inviolable
dans ceux d'Eleusis et de Samothrace : il le sera plus
forte raison dans les ntres, qui ne peuvent tre rvls
sans attirer aussitt la vengeance des hommes , tandis que
celle du ciel est suspendue. Si les Chrtiens ne se sont pas
trahis eux-mmes , ils ont donc t trahis par des tran
gers. Mais d'o est venue aux trangers la connaissance de
nos mystres , puisque toutes les initiations mme des
hommes pieux cartent les profanes ? Les impies seuls au
raient-ils moins craindre ?
La nature de la renomme est connue de tout le monde ;
votre pote l'appelle le plus rapide de tous les maux. Pour
quoi l'appelle-t-il un mal? Parce qu'elle est rapide? parce
qu'elle sme les rumeurs? ou plutt n'est-ce point parce
qu'elle est toujours menteuse? Elle Test, mme quand
elle annonce la vrit, parce qu'elle la dnature, l'affaiblit,
l'exagre. Que dis-je ? La renomme ne vit que de men
songes ; elle n'existe que lorsqu'elle ne prouve lien : ds
qu'elle a prouv, elle cesse d'tre, sa fonction est remplie.
Elle nous a transmis le fait qu'elle annonait : ds-lors on
le sait avec certitude et on l'nonce simplement. On ne
dit plus : Le bruit court qu'une telle chose est arrive
Rome , qu'un tel a tir au sort le gouvernement de cette
province ; mais : Il a tir au sort cette province ; cela est
arriv Rome. Qui dit renomme, dit incertitude : o
commence la certitude , elle disparat. Qui donc pourra en
croire la renomme? Ce ne sera pas le sage qui ne croit
jamais ce qui est incertain. Quel que soit l'appareil avec
lequel la renomme se prsente , quel que soit le nombre
de circonstances qu'elle accumule , il faut bien qu'on sache
que souvent un seul homme lui a donn naissance , et que
de l elle se glisse par la bouche et les oreilles de la multi
tude comme par autant de canaux. Mais l'obscurit et le
TERTULLIEN.
vice de son origine sont tellement couverts par l'clat qui
l'environne , que personne ne s'avise de penser que la pre
mire bouche a pu tre menteuse ; ce qui arrive tantt par
jalousie , tantt par des soupons tmraires , tantt par
cette pente naturelle d'une partie des hommes pour le
mensonge. Heureusement il n'est rien que le temps ne d
couvre enfin : tmoins vos proverbes et vos sentences. La
nature a voulu que rien ne pt rester long-temps dans
l'ombre. Ce n'est donc pas sans raison que depuis tant
d'annes la renomme seule a le secret de ns crimes. Oui ,
voil l'unique accusateur que vous produisez contre nous ,
et qui jusqu'ici n'a pu rien prouver des rumeurs qu'il pu
blie partout et avec tant d'assurance.
VIII. J'en appelle la nature contre ceux qui jugent de
tels bruits dignes de foi. Eh bien! je vous l'accorde , nous
proposons la vie ternelle comme la rcompense de ces
crimes. Croyez-le pour quelques moments. Mais, je vous
le demande, quand mme vous seriez parvenus le croire,
voudriez-vous acheter si cher la rcompense? Oui, venez
plonger le poignard dans le sein d'un enfant qui n'est
ennemi de personne, qui n'est coupable d'aucun crime,
qui est l'enfant de tous , ou si un autre est charg d'un sem
blable ministre, venez voir mourir un homme avant qu'il
ait vcu ; piez le moment o cette ame encore jeune va
s'chapper ; recevez ce sang qui commence couler ; trem
pez-y votre pain ; rassasiez-vous-en ! A table , remarquez
avec soin o est votre mre , o est votre sur ; ne vous
trompez point , quand les tnbres produites par les chiens
tomberont sur l'assemble ; car ce serait un crime que de
manquer un inceste. Initi de la sorte aux mystres , vous
voil sr de l'immortalit. Rpondez-moi , voudriez-vous
de l'immortalit ce prix? Non , sans doute ; aussi ne sau-
riez-vous croire qu'elle soit ce prix. Mais quand vous le
croiriez , vous n'en voudriez point , et quand vous le vou
driez , je l'affirme , vous ne le pourriez point. Comment
d'autres le pourraient-ils si vous ne le pouvez pas ? Et si
268 TERTULLIEN.
d'autres le peuvent, comment ne le pourriez-vous pas?
Sommes-nous d'une autre nature que vous? Nous prenez-
vous pour des monstres ? La nature nous aurait-elle donn
d'autres dents pour les repas de chair humaine, un autre
corps pour les volupts incestueuses? Si vous croyez ces
horreurs d'un homme , vous tes capables de les commettre.
Vous tes hommes comme les Chrtiens. Si vous ne pou
vez les commettre , vous ne devez pas les croire : les Chr
tiens sont hommes comme vous.
Mais , nous dira-t-on, on trompe, on surprend des igno
rants ! Comme s'ils pouvaient ignorer les bruits qui courent
ce sujet , comme s'ils n'avaient pas le plus grand intrt
les approfondir et s'assurer de la vrit! D'ailleurs,
l'usage est que tous ceux qui demandent tre initis abor
dent celui qui prside aux sacrifices , pour savoir de lui les
prparatifs prescrits. Il leur dira donc : Il vous faut un
enfant qui ne sache pas ce que c'est que la mort , qui rie
sous le couteau ; il vous faut du pain pour recueillir le
sang qui jaillit , des candlabres, quelques torches , des
chiens et des lambeaux de chair que vous jetterez ces
animaux , afin qu'en s'lanant sur la proie ils teignent
les flambeaux. Avant tout , amenez votre mre et votre
sur. Mais si elles ne veulent point venir, ou si vous
n'avez ni mre ni sur, si vous tes seul dans votre fa
mille , vous ne serez donc pas reu Chrtien ?
Quand mme tous ces prparatifs auraient t faits
l'insu des initis , du moins ils les auraient connus dans la
suite , et ils les souffrent et ils ne se plaignent pas ! Crain
draient-ils le chtiment? Ils sont srs, en nous accusant,
de trouver des protecteurs. Aprs tout, ils aimeraient
mieux mourir que de vivre sous le poids d'une telle con
science. Je veux que la crainte leur ferme la bouche. Pour
quoi leur obstination demeurer dans la secte? Des enga
gements que l'on n'et pas pris si on les et connus , on les
rompt aussitt qu'on les connat.
IX. Pour ajouter une nouvelle force notre justification ,
TERTULLIEN. 269
je prouverai que vous vous permettez , et en secret et en
public, ce dont vous nous accusez sur un peut-tre. En
Afrique , on immolait publiquement des enfants Saturne ,
jusqu'au proconsulat de Tibre , qui fit attacher les prtres
de ce dieu aux arbres mme du temple dont l'ombre cou
vrait ces affreux sacrifices , comme autant de croix vo
tives. J'en prends tmoin les soldats de mon pays qui as
sistrent le proconsul dans cette excution. Cependant ces
dtestables sacrifices se continuent encore dans le secret.
Ainsi les Chrtiens ne sont pas les seuls qui vous bravent.
Aucun crime n'est entirement dracin ; et puis , un dieu
change-t-il de murs ? Saturne , qui n'a pas pargn ses
propres enfants, aurait-il pargn des enfants trangers
que leurs pres et leurs mres venaient d'eux-mmes lui
offrir , et qu'ils caressaient au moment qu'on les immolait ,
afin que le sacrifice ne ft point troubl par des larmes?
Et cependant qu'il y a loin encore de l'homicide au parri
cide !
Quant aux Gaulois , c'taient des hommes qu'ils sacri
fiaient Mercure. Je renvoie vos thtres les cruauts
de la Tauride. Mais encore aujourd'hui , dans la ville la
plus religieuse de l'univers, chez les descendants du pieux
Ene , n'adore-t-on pas un Jupiter, que dans ses jeux
mmes on arrose de sang humain ? C'est du sang des cri
minels, dites-vous : en sont-ils moins des hommes ? N'est-il
pas encore plus honteux que ce soit le sang des mchants?
Toujours du moins sont-ce l autant d'homicides. Oh ! quel
Jupiter chrtien ! oh ! qu'il est bien le fils unique de son
pre pour la cruaut !
Mais , puisqu'il importe peu que l'on immole ses enfants
par religion ou par caprice , quoique le parricide soit un
crime de plus , je m'adresse maintenant au peuple. Com
bien parmi ceux qui m'entendent, d'hommes altrs du
sang chrtien! Combien de magistrats si intgres pour
vous , si rigoureux contre nous ! Combien , la conscience
desquels j'en appellerai, tuent leurs enfants aussitt qu'ils
270 TERTULL1EN.
sont ns ! Le genre de supplice , voil toute la diffrence.
Par un raffinement de cruaut, vous les touffez dans l'eau,
vous les exposez la faim , au froid , aux animaux im
mondes. Un ge plus avanc choisirait la mort du glaive.
Pour nous, qui l'homicide a t interdit , il ne nous est
pas permis de faire prir le fruit au sein de la mre, lorsque
le sang n'est pas encore devenu un homme. C'est un ho
micide prmatur que d'empcher la naissance. Et dans le
fond , arracher l'ame dj ne , ou troubler sa naissance ,
n'est-ce pas la mme chose ? C'tait un homme qui allait
natre : tout le fruit tait dans le germe.
Pour en venir ces repas de sang et de chair humaine ,
qui font frmir , vous pouvez lire dans Hrodote , si je ne
me trompe , que certaines peuplades , aprs s'tre tir du
sang au bras, se le prsentent mutuellement boire,
comme pour sceller leur alliance par cet change. Il se
passa quelque chose de semblable dans la conjuration de
Catilina. Les Scythes , dit-on , mangent leurs parents aprs
leur mort. Mais pourquoi chercher des exemples si loin?
Ici mme , pour tre admis aux mystres de Bellone , il
faut avoir bu du sang qu'on tire de sa cuisse entrouverte ,
et qu'on recueille dans la main. Et ceux qui, pour gurir
l'pilepsie qui les travaille , sucent avec une soif avide le
sang encore bouillant des criminels qui viennent d'expirer
dans l'arne, o sont-ils? O sont-ils ceux qui mangent
des animaux tus dans l'amphithtre? Ne se nourrissent-
ils pas de la chair de leurs semblables ? car ce sanglier s'est
abreuv du sang de la victime qu'il a dchire; ce cerf est
tomb dans le sang du gladiateur ; et dans le ventre des
ours, on voit encore palpiter les membres des hommes
qu'ils ont dvors. Vous vous engraissez d'une chair en
graisse de la chair de l'homme ! En quoi donc vos repas
diffrent-ils des prtendus repas des Chrtiens? Et ceux
qui , avec des fantaisies dpraves , se prcipitent dans des
plaisirs infmes qui rvoltent la nature et qui feraient
rougir le crime, sont-ils moins criminels, moins homi
TERTULLIEN. 271
i
cides? Rougissez d'imputer aux Chrtiens des crimes
dont ils sont si loigns , qu'ils ont mme interdit sur leurs
tables le sang des animaux, et que par cette raison ils
s'abstiennent des btes touffes et mortes d'elle-mmes ,
pour ne se souiller d'aucun sang , mme de celui que re
cleraient leurs entrailles. Vous ne l'ignorez pas , puisque
parmi vos moyens de corruption , vous prsentez la foi
> chrtienne des mets pleins de sang. Or, je vous le demande,
pouvez-vous croire que ces hommes accoutums ne voir
qu'avec horreur le sang des animaux , soient si fort altrs
du sang de leurs semblables , moins peut-tre que vous
n'ayez trouv celui-ci plus dlicat? Que ne joignez - vous
donc le sang humain au feu et. l'encens pour prouver
les Chrtiens! Vous les reconnatrez et les enverrez au sup
plice, s'ils gotent du sang, comme vous le faites, quand
ils refusent de sacrifier. Et certainement vos tribunaux et
vos arrts ne vous laisseront jamais manquer de sang hu
main.
On nous accuse d'inceste. Mais qui doit tre plus in
cestueux que ceux qui ont reu des leons de Jupiter
mme? Ctsias crit que les Perses abusent de leurs propres
mres. Les Macdoniens ne sont pas exempts de soupon ,
tmoin cette indcente quivoque : Subjuguez votre mre,
lorsqu'ils entendirent pour la premire fois dipe dplo
rant sur le thtre sa malheureuse destine. Et parmi
vous , jouets ternels d'une passion dsordonne , voyez
combien les mprises sont propres multiplier les in
cestes. Vous exposez vos enfants , vous les abandonnez
la compassion du premier tranger qui passe , ou vous les
mancipez pour les faire adopter de meilleurs pres.
Insensiblement le souvenir d'une famille laquelle on ne
tient plus s'efface , et avec l'erreur l'inceste se rpand et
se perptue. Comme cette honteuse passion vous tyran
nise et vous suit partout , la ville, dans les voyages , au-
del des mers , il doit arriver que les fruits dplorables de
votre incontinence , sems en tous lieux , inconnus vous
272 TERTULLIEN.
mmes , s'allient ensemble ou avec leurs auteurs , sans le
souponner.
Pour nous, la chastet la plus svre et la plus reli
gieuse nous prmunit contre ces malheurs ; le mariage
nous garantit de toute impuret , de tout excs , et nous
met l'abri de l'inceste. Je pourrais vous en citer qui
loignent jusqu' l'ombre du pril , en portant au tombeau
une continence virginale , vieillards quoique encore enfants
par l'innocence. Si vous aviez pris garde que c'est chez vous
que se commettent ces dsordres , vous auriez remarqu
aussi que les Chrtiens en sont innocents. Le mme regard
vous aurait montr l'un et l'autre. Mais, par un double
aveuglement qui n'est que trop commun , vous ne voyez
pas ce qui est , vous croyez voir ce qui n'est point. C'est ce
que je vous ferai observer pour tout le reste. Venons ce
qui est public.
X. Vous n'adorez pas nos dieux, dites-vous, et vous
n'offrez pas de sacrifices pour les empereurs. Sans doute ,
nous n'offrons de sacrifices pour personne , puisque nous
n'en offrons pas pour nous-mmes , depuis que nous n'a
dorons plus vos dieux. Voil pourquoi nous sommes pour
suivis comme des sacrilges et des coupables. Voil le
point capital de notre cause , ou plutt voil notre cause
tout entire. Elle mrite bien que vous l'approfondissiez.
Nous demandons de n'tre point jugs par la prvention
ou par l'injustice : l'une dsespre d'arriver la vrit ,
l'autre la repousse.
Nous avons cess d'adorer vos dieux depuis que nous
avons reconnu leur nant. Vous tes donc en droit d'exiger
de nous la dmonstration qu'ils ne sont pas des dieux , et
que par l mme ils ne mritent aucun culte, puisqu'il
faudrait les adorer s'ils taient rellement dieux. Et les
Chrtiens seraient justement punissables, si ceux qu'ils re
fusent d'adorer, persuads de leur nant , taient des dieux
en effet.
Mais , dites-vous , ce sont nos dieux nous. Nous appe
TERTULLIEN. 273
Ions de vous-mmes votre conscience. Qu'elle nous juge,
qu'elle nous condamne, si elle peut nier que tous vos
dieux ont t des hommes. Qu'elle ose le contester , elle
sera confondue par les monuments antiques qui vous en
ont transmis la connaissance et qui subsistent encore parmi
nous , par les villes o ils sont ns , par les pays o ils ont
vcu , o ils ont laiss des traces de leur passage , o l'on
montre mme leurs tombeaux. Je ne passerai pas en revue
l'un aprs l'autre tant et de si puissants dieux, anciens,
nouveaux , barbares , grecs , romains , trangers , captifs ,
adoptifs , particuliers , communs , mles , femelles , de la
ville , de la campagne , marins , guerriers. Il serait inutile
d'examiner leurs titres. Je n'en dirai qu'un mot, moins
pour vous les faire connatre que pour vous rappeler ce que
vous me paraissez en effet avoir oubli.
Vous n'avez point de dieu avant Saturne. De Saturne
viennent vos dieux principaux et les plus connus. Ainsi ,
ce qui est certain du premier , il faudra l'avouer de toute
sa postrit. Interrogeons-nous les historiens? Ni Diodore
de Sicile , ni Cassius Svrus , ni Thallus , ni Cornlius
Npos , ni aucun autre crivain de l'antiquit , ne parlent
de Saturne que comme d'un homme. Si nous consultons
les monuments publics , on ne peut en trouver de plus au
thentiques qu'en Italie , o Saturne , aprs plusieurs exp
ditions et son retour de l'Attique, s'arrta et fut reu par
Janus , ou Jans , comme le veulent les Saliens. Il donna
son nom la montagne o il s'tait retir , la ville qu'il
fonda ; (elle le conserve encore aujourd'hui ; ) toute l'Italie
enfin, qui perdit ds-lors le nom d'OEnotrie. Il fut le
premier qui apporta l'criture cette contre, et marqua
la monnaie l'effigie du prince : de l vient qu'il prside
au trsor public. Saturne est donc un homme. S'il est
homme , il est fils d'un homme, et non pas du ciel et de la
terre. Mais comme son origine tait inconnue , il fut. ais
de lui attribuer pour parents ceux dont nous pouvons tous
nous dire les enfants. Qui , en effet , par honneur et par
tom. n, 18
274 TERTULLIEN.
respect pour le ciel et la terre , ne les appellerait pas volon
tiers du nom de pre et de mre? D'ailleurs, les trangers
qui surviennent tout coup, n'avons-nous pas coutume de
dire qu'ils sont tombs du ciel? De l pour ce Saturne ma
nifest publiquement le privilge d'une origine cleste.
Le vulgaire appelle aussi enfants de la terre ceux dont il
ignore l'origine.
Je ne vous dirai pas qu'autrefois les hommes taient si
grossiers , que l'aspect d'un personnage inconnu les frap
pait ainsi que l'et fait la prsence de quelque divinit , et
qu'Aujourd'hui , tout instruits qu'ils sont , ils mettent au
rang des dieux ceux dont la mort tait ,'peu de jours au
paravant , annonce par un deuil public. Ce peu de mots
sur Saturne suffira. Nous vous montrerons aussi que Ju
piter tait homme , issu d'un autre homme , et que tout cet
essaim de dieux tait mortel aussi bien que toute leur race.
XI. Comme vous n'avez point os nier qu'ils fussent
hommes, vous avez adopt pour systme qu'ils ont t
faits dieux aprs leur mort. Examinons pour quelles rai
sons. Il faut d'abord que vous admettiez l'existence d'un
dieu suprieur, source unique de la divinit, qui de certains
hommes ait fait des dieux; car ceux-ci n'auraient pu se
donner une divinit qu'ils n'avaient pas, et celui-l l'ac
corder ceux qui ne l'avaient point , moins d'en tre en
possession lui-mme comme d'une proprit. S'il n'exis
tait personne pour les faire dieux , vainement vous sup
poseriez qu'ils aient pu le devenir, quand vous supprimez
le principe de leur divinisation. Assurment , s'ils avaient
u par eux-mmes se faire dieux , ils n'auraient jamais t
ommes, puisqu'ils avaient la facult d'une condition
meilleure. Eh bien ! s'il est un tre qui fasse des dieux ,
je reviens l'examen des raisons de cette transformation
d'hommes en dieux. Je n'en vois pas d'autre que celle-ci :
Ce grand dieu , dans l'exercice de ses fonctions divines ,
avait besoin de secours et de service. Mais d'abord n'est-il
pas indigne dun Dieu d'avoir besoin du secours d'un
TERTULLIEN. 275
autre, et surtout d'un mort? Si pareil besoin devait se
faire sentir, pourquoi ds le principe ne pas crer un dieu
qui pt servir plus tard d'auxiliaire? Et je ne vois pas
encore quoi bon. Que ce monde n'ait pas t fait ; qu'il
n'ait pas eu de commencement, comme le veut Pythagore ,
ou qu'il ait t fait et qu'il soit n , comme l'enseigne Pla
ton , ce monde , dans l'un et l'autre systme , s'est trouv
arrang, dispos , ordonn par la plus haute sagesse. Le
principe qui conduit tout la perfection ne pouvait tre
imparfait. Ds-lors qu'avait-il besoin de Saturne et de sa
race. Que de lgret dans les hommes qui ne croient pas
que ds le commencement de toutes choses , la pluie soit
tombe du ciel , que les astres aient resplendi , la lumire
brill , le tonnerre mugi ; que Jupiter lui-mme ait redout
les foudres dont vous armez ses mains ; que toutes sortes
de fruits soient sortis du sein de la terre avant Bacchus ,
et Crs et Minerve, et mme avant ce premier homme
pre des autres! car rien de ce qui tait ncessaire
l'homme pour le nourrir et le conserver n'a pu tre fait
aprs lui. On dit des choses ncessaires la vie, qu'elles
ont t dcouvertes par l'homme , mais non cres. Or ce
qui est dcouvert existait , ce qui existait s'attribue non
celui qui a dcouvert , mais celui qui a cr. Une chose
existe avant sa dcouverte. Mais si Bacchus est un dieu
pour avoir fait connatre la vigne , on est injuste envers
Lucullus, qui le premier a transport dans l'Italie les
cerisiers du Pont. On ne l'a pas consacr Dieu comme au
teur d'un fruit, pour l'avoir dcouvert et montr. Si, ds
le principe , chaque chose s'est trouve munie et pourvue
de tout ce qui tait ncessaire aux fonctions qu'elle avait
remplir , quoi bon changer l'homme en dieu? Les postes
et les emplois que vous distribuez taient ds l'origine tout
ce qu'ils auraient t quand vous n'auriez pas cr des
dieux.
Mais vous vous tournez d'un autre ct. Vous nous r
pondez qu'en confrant la divinit, on voulait rcompenser.
276 TERTULLIEN.
le mrite ; vous nous accordez sans doute que ce dieu qui
fait des dieux se distingue surtout par la justice , et qu'il
ne dispense un si grand privilge ni au hasard , ni sans
titre et outre mesure.
Je veux bien passer en revue les mrites , et examiner
s'ils sont de nature lever au ciel ou prcipiter dans le
Tartare, que vous appelez quand cela vous plat la prison
des enfers , un lieu de supplice. L sont prcipits les im
pies qui se sont arms contre les auteurs de leurs jours ;
ceux qui se sont rendus coupables d'inceste l'gard d'une
sur, ou d'adultre envers une pouse; ceux qui ont ravi
de jeunes vierges, corrompu dejeunes enfants; les hommes
de sang , les meurtriers , les voleurs , les fourbes , en un
mot, tous ceux qui ressemblent quelques-uns de vos
dieux ; car il n'en est pas un que vous puissiez montrer
exempt de reproche ou de vice, moins de nier qu'il ait
t homme. Mais outre que vous ne pourrez pas nier que
ces dieux aient t des hommes, ils sont marqus certains
caractres qui prouvent qu'ils n'ont pu devenir dieux avec
le temps. Si c'est pour punir ceux qui leur ressemblent que
vous sigez sur les tribunaux ; si tous tant que vous tes
d'hommes vertueux , vous fuyez commerce , entretien ,
relation avec les pervers et les infmes; si le grand dieu
s'est associ de pareils hommes pour leur communiquer sa
divinit , pourquoi condamnez-vous ceux dont vous adorez
les collgues? Votre justice est une drision du ciel. Faites
donc l'apothose des plus grands sclrats pour flatter vos
dieux : c'est les honorer que de diviniser leurs semblables.
Mais , silence sur ces infamies ! Vos dieux ont t des
hommes vertueux , bienfaisants et irrprochables , je vous
l'accorde. Cependant combien n'avez-vous pas laiss dans
les enfers de personnages qui valaient mieux encore : un
Socrate par sa sagesse , un Aristide par sa justice , un Th-
mistocle par sa valeur, un Alexandre par sa fortune et sa
grandeur d'ame, un Polycrate par son bonheur, un Crsus
par ses richesses, un Dmosthne par son loquence?
TERTULLIEN. 277
Nommez -moi un de vos dieux plus sage et plus grave
que Caton, plus juste et plus brave que Scipion, plus grand
que Pompe, plus heureux que Sylla, plus opulent que
Crassus , plus loquent que Cicron ! Il tait bien plus
digne de ce dieu suprme qui connaissait d'avance les
plus vertueux , d'attendre de pareils dieux pour se les as
socier. Ses choix ont t prmaturs , mon avis , il a trop
tt ferm le ciel , et il rougit maintenant des murmures
que ces ames hroques lvent au fond des enfers.
XII. Je ne m'tends pas davantage sur cet article. Vous
montrer d'aprs l'vidence mme ce que sont vos dieux ,
c'est vous prouver ce qu'ils ne sont pas. Au sujet de vos
dieux , je ne retrouve que des noms d'anciens morts , je
n'entends que des fables ; je ne reconnais que ces fables au
fond des mystres ; et dans leurs simulacres , je ne vois
qu'une matire sur de notre vaisselle et de nos meubles
les plus communs. C'est mme de ces meubles que vous
les forgez (telle est la puissance de la conscration) aprs
que l'art en a chang la destine et la forme , non sans l'ou
trage le plus sanglant et le plus odieux : sacrilge dans le
travail mme de la mtamorphose. Pour nous, nous nous
consolons de nos tortures , en voyant vos dieux souffrir ,
pour devenir dieux , tout ce qu'on nous fait prouver
cause d'eux. Vous attachez les Chrtiens des croix , des
poteaux. N'y attachez -vous pas vos dieux lorsque vous
formez leur bauche d'argile? N'est-ce pas sur un gibet
que le corps de votre dieu reoit ses premiers traits? Vous
dchirez les flancs des Chrtiens avec des ongles de fer ;
mais les scies, mais les rabots, mais les limes s'exercent
plus violemment encore sur tous les membres de vos
dieux ? On tranche la tte aux Chrtiens ! Vos dieux , sans
le secours des agrafes, du plomb et des clous, seraient
sans tte ! On nous jette aux animaux froces : vous y
exposez Cyble , Bacchus , Crs. On nous livre au feu :
vous jetez aussi vos dieux dans les flammes ds le premier
essai qui leur donne une forme ! On nous condamne aux
278 TERTULLIEN.
mines : c'est de l que l'on arrache vos dieux. On nous
relgue dans les les : et c'est l que ces dieux naissent ou
meurent. Si tels sont les lments de la divinit, vous
difiez donc ceux que vous punissez : les supplices sont des
apothoses. Ce qu'il y a de certain , c'est que vos dieux ne
sentent pas plus les insultes et les outrages quand on les
fabrique , que les honneurs aprs qu'ils sont fabriqus.
0 impit ! sacrilge ! vous criez-vous ! Frmissez,
cumez de colre tant qu'il vous plaira. N'est-ce pas vous
cependant qui battiez des mains aux paroles de Snque ,
lorsqu'il s'levait avec encore plus de vhmence et d'a
mertume contre vos superstitions? Si nous refusons d'a
dorer des statues, des images froides et inanimes, qui
ressemblent aux morts qu'elles reprsentent , ce que com
prennent si bien les milans , les rats , les araignes , est-ce
que notre courage repousser une erreur si manifeste ne
mrite pas plutt des louanges que des chtiments? Et
pouvons-nous passer pour outrager vos dieux , quand nous
sommes certains qu'ils n'existent pas ? Ce qui n'est pas ne
souffre de la part de personne , puisqu'il n'est pas.
XIII. Quoi qu'il en soit , dites-vous, nous les tenons
pour dieux. Mais si vous les tenez pour dieux , pourquoi
cette impit, pourquoi ce sacrilge, pourquoi cette irrv
rence dans lesquels on vous surprend tous les jours? Vous
tes persuads que ce sont des dieux , et vous les ngligez !
Vous les redoutez , et vous les mettez en pices ! Vous vous
constituez leur vengeur, et vous les insultez ! Dites , suis-je
un imposteur?
Premirement , comme chacun parmi vous porte ses
hommages o il lui plat , ceux que vous n'adorez point ,
vous les offensez. La prfrence pour les uns est un affront
pour les autres : on ne choisit qu'en excluant ; vous re
jetez donc ceux que vous n'adoptez pas ; vous mprisez
ceux que vous rpudiez , et vous ne craignez pas leur res
sentiment ! Ainsi que nous l'avons nonc plus haut , c'est
Je dcret du snat qui a fix le sort de chacun de ces dieux.
TERTULLIEN. 279
Celui dont l'homme n'a point voulu , que l'homme a r
prouv par son suffrage, n'a pu tre dieu. Ces dieux do
mestiques que vous appelez lares , vous les traitez en effet
comme des domestiques , vous les vendez , vous les enga
gez, vous le changez; hier corbeille pour Saturne, au
jourd'hui vase pour Minerve, ils prennent d'autres formes
mesure qu'ils vieillissent , et qu'ils s'usent par les hom
mages mmes qu'ils reoivent ; mesure qu'ils prouvent .
l'impression d'un dieu plus puissant qu'eux , la ncessit.
Pour les dieux publics , vous les insultez avec l'autorit du
droit public ; ils sont soumis aux impts, mis l'enchre ;
ils sont au Capitole ou au march : pour eux , mme voix
du crieur public , mme mode de vente , mme registre.
Des terres charges d'impts perdent de leur prix ; les
hommes soumis la capitation sont avilis , l se trouvent
des marques de servitude. Pour vos dieux , plus ils paient
d'impts, plus ils sont honors ; disons mjeux : plus ils sont
honors , plus ils paient d'impts. On trafique de la divi-
-nit. La religion va mendiant par les cabarets : tant pour
le droit d'entrer dans les temples , tant pour la place qu'on
y occupe ; sans argent , point de connaissance de la divi
nit ; on ne l'aborde qu' prix d'or.
Quels honneurs rendez-vons vos dieux que vous ne
rendiez aussi aux morts ? N'levez-vous pas des autels et
des temples aux uns comme aux autres ? mmes statues ,
mmes insignes. Le dieu n'est- il pas ce qu'tait ce mort ,
ne conserve-t-il pas le mme ge , le mme tat , la mme
profession ? En quoi les repas des morts diffrent-ils des
repas en l'honneur de Jupiter? le vase des sacrifices, de
l'urne funraire? l'embaumeur des cadavres, de l'arus-
pice ? Un aruspice prside aussi aux crmonies funbres.
C'est avec raison que vous rendez vos empereurs morts
les honneurs divins qu'ils recevaient de vous pendant leur
vie. Vos dieux vous sauront gr , que dis-je? ils se fli
citeront d'avoir leurs matres pour collgues. Mais quand
vous placez entre les Junon , les Crs , les Diane , une
280 TERTULLIEN.
prostitue telle que Larentia ; ( encore si c'tait Las ou
Phryn ! ) quand vous rigez une statue Simon le Magi
cien , avec cette inscription : Au dieu saint ! quand vous
placez parmi les dieux je ne sais quel infme favori , quoi
que , vrai dire , vos anciennes divinits ne valent pas
mieux , cependant elles regardent comme un outrage de
votre part que vous accordiez d'autres un droit dont elles
seules taient en possession depuis tant de sicles.
XIV. Venons vos rites religieux. Je ne parle pas de
vos sacrifices o vous n'offrez que des victimes mortes , in
fectes , ronges par les ulcres. S'en rencontre-t-il de
meilleures , d'intactes ? vous avez grand soin de n'en don
ner que les extrmits , tout ce qui n'est bon rien , et
qu' la maison vous auriez jet vos esclaves ou vos
chiens. De la dme que vous devez Hercule , il n'en pa
rat pas le tiers sur ses autels. Sage conomie ! je dois la
louer ; elle sauve du moins une partie de ce qui sans elle
serait entirement perdu.
Mais si je dtourne les yeux sur les ouvrages o vous
puisez des leons de sagesse et de morale , que je trouve
de fables ridicules ! Vos dieux , partags entre les Grecs
et les Troyens, combattent les uns contre les autres, comme
des couples de gladiateurs. Vnus est blesse d'une flche
lance par une main mortelle; Mars est dvor d'ennui
pendant treize mois dans les fers ; Jupiter , enchan par la
troupe des dieux, ne doit sa libert qu' un monstre; tantt
il pleure la mort de son fils Sarpdon ; tantt brl d'un
amour incestueux pour sa sur , il lui nomme toutes ses
matresses r qui lui sont bien moins chres , s'il faut l'en
croire.
D'aprs l'exemple de leur prince , quels potes craignent
de dshonorer les dieux? L'un envoie Apollon garder les
troupeaux d'Admte ; l'autre fait de Neptune un maon ,
et loue ses services Laomdon de Troie. Un fameux ly
rique , Pindare, chante qu'Esculape fut frapp de la foudre
pour avoir exerc la mdecine avec une avarice criminelle.
TERTULLIEN.
Quelle indignit de la part de Jupiter, si la foudre est
partie de sa main ! Le voil convaincu d'inhumanit envers
son petit-fils, de jalousie envers le talent. Convient -il
des hommes religieux de le dire , si cela est vrai ; ou de
l'inventer, si cela est faux? Les potes comiques et tragiques
ne mnagent pas plus vos dieux ; ils se plaisent choisir
pour sujets leurs malheurs et leurs garements.
Je ne dis rien des philosophes : je me contente de citer
Socrate , qui , pour se moquer des dieux , jurait par un
chne , par un bouc , par un chien. Aussi , rpondez-vous ,
Socrate fut-il condamn comme athe. La vrit fut tou
jours en butte la haine. Mais le repentir des Athniens
qui punirent les accusateurs de Socrate , qui lui dressrent
une statue d'or dans un temple aprs avoir cass leur pre
mier jugement , l'a , je pense , suffisamment justifi. Dio-
gne ne s'est-il pas permis je ne sais quelles railleries
envers Hercule? Et le cynique romain, Varron, n'a-t-il
pas imagin trois cents Jupiter sans ttes ?
XV. Les auteurs de vos farces ne vous divertissent qu'en
couvrant d'opprobres vos dieux. Voyez les bouffonneries
des Lentulus et des Hostilius. Dans ces mimes , dans ces
plaisanteries, croyez-vous rir des histrions ou des dieux ,
quand vous mettez sur la scne un Anubis adultre, la Lune
homme , Diane battue de verges , le Testament de feu
Jupiter, les trois Hercules famliques? Ne reprsente-t-on
pas au naturel toute la turpitude de vos divinits ? Le So
leil pleure son fils prcipit du ciel ; vous riez de ses lar
mes ! Cyble soupire pour un berger ddaigneux ; vous
n'en rougissez pas ! On.chante les histoires scandaleuses
de Jupiter ; Pris juge Minerve , Junon et Vnus , et vous
le souffrez ! Que dirai-je ? c'est le plus infme des hommes
qui revt le personnage de votre Dieu ; c'est un impudique
dress ce rle par une longue corruption , qui reprsen
tera un Hercule , une Minerve ! N'est-ce pas l insulter ,
avilir la majest des dieux jusqu'au milieu de vos applau
dissements ?
282 TERTULLIEN.
Etes-vous plus religieux dans l'amphithtre , o vos
dieux viennent danser sur du sang humain , sur les traces
dgotantes d'horribles supplices , et fournir aux criminels
le sujet des scnes qu'ils donnent au public? Souvent mme
ces malheureux subissent le sort des dieux. Nous avons vu
le misrable qui jouait Atys, ce Dieu de Pessinunte, mu
til sur le thtre ; l'acteur qui reprsentait Hercule ex
pirer dans les flammes. Nous avons vu , non sans hilarit ,
dans les jeux barbares des peuples du Midi , Mercure tou
chant les morts de sa baguette brlante , et le frre de Ju
piter prcipiter dans le Tartare , coups de marteau , les
corps des gladiateurs. Si tout cela, et tout ce qu'on pourrait
ajouter, dshonore vos dieux et abaisse leur majest , de pa
reilles licences dclent par consquent un souverain m
pris pour leurs personnes , et dans les acteurs qui jouent ,
et dans les spectateurs qui applaudissent.
Mais , dites-vous , ce ne sont l que des jeux. Si j'ajoute
donc , ce que la conscience publique avouera , que c'est
dans vos temples , que c'est au pied des autels que se ngo
cient les adultres et les plus infmes commerces ; que
c'est d'ordinaire chez les prtres et les ministres des dieux ,
sous les bandelettes, sous la pourpre et les ornements
sacrs , tandis que l'encens fume encore , que la passion
s'assouvit , je ne sais si vos dieux n'auront pas plus se
plaindre de vous que des Chrtiens. Du moins, tous les sa
crilges sont parmi vous ; les Chrtiens n'entrent pas mme
de jour dans vos temples. Mais peut-tre que s'ils ado
raient de pareilles divinits , il les dpouilleraient comme
vous.
Qu'adorent-ils donc, ceux qui ne les adorent pas ? Il est
prsumer qu'ils sont des adorateurs du vrai Dieu , puisqu'ils
n'adorent pas des dieux mensongers; qu'ils ne donnent
plus dans l'erreur , puisqu'aprs l'avoir reconnue ils l'ont
abjure. Admettez d'abord ce point : je vous expliquerai
bientt l'ensemble de nos mystres ; mais il faut aupara
vant effacer les fausses impressions que vous en avez prises.
TERTULLIEN. 283
XVI. Quelques-uns de vous ont rv que notre Dieu
tait une tte d'ne. Tacite est l'auteur de cette ridicule
invention. Dans le cinquime livre de son histoire, o il
parle de la guerre des Juifs , il remonte l'origine de ce
peuple. Aprs avoir dit sur leur origine , sur leur nom et
leur religion tout ce qu'il lui plat d'imaginer , il raconte
que les Juifs , libres du joug de l'Egypte , ou , comme il le
pense , chasss de ce pays , et traversant les vastes et arides
dserts de l'Arabie , taient prs de mourir de soif lorsqu'ils
aperurent des nes sauvages qui allaient boire , et qui leur
dcouvrirent une source. Il ajoute que , par reconnais
sance, ils consacrrent une statue reprsentant un ne.
De l on a conclu , j'imagine , que les Chrtiens , rappro
chs par leur religion du culte judaque , adoraient la mme
idole. Cependant ce mme historien , si fertile en men
songes , rapporte dans la mme histoire que Pompe , aprs
s'tre rendu matre de Jrusalem , entra dans le temple
pour y surprendre ce qu'il y avait de plus secret dans la
religion des Juifs , et qu'il n'y trouva aucun simulacre.
Assurment , si celui-ci et t un objet d'adoration pour les
Juifs , il l'eussent plac dans le sanctuaire plutt que par
tout ailleurs, puisqu'ils n'auraient point eu redouter les
regards des trangers dans ce culte, vain et superstitieux.
11 n'tait permis qu'aux prtres d'entrer dans le sanctuaire ;
le voile qui le sparait du reste du temple en drobait la
vue aux spectateurs. Pour vous , vous ne le nierez pas, vous
adorez les chevaux et les btes de charge, avec leur desse
Epone. Voil peut-tre ce que vous trouvez reprocher
aux Chrtiens, c'est que parmi ces adorateurs de toutes
sortes d'animaux , ils se bornent adorer l'ne.
Quant ceux qui prtendent que nous adorons une croix,
nous ne faisons que les imiter , s'il est vrai que nous invo
quions du bois. Qu'importe ici la forme, si la matire est
la mme, et si cette matire est cense le corps d'un Dieu?
Y a-t-il grande diffrence d'une croix la Pallas ath
nienne, la Crs du Phare, qui s'lve comme une
284 TERTULLIEN.
pice de bois grossire, informe , sans figure? Tout poteau
dress en l'air est la moiti d'une croix ; ainsi nous adore
rions , nous , le Dieu tout entier. Nous avons dit plus haut
que les ouvriers font prendre vos dieux leur forme sur une
croix ; d'ailleurs , en adorant les Victoires , vous adorez les
croix qui sont au milieu des trophes. Vos armes rvrent
leurs enseignes , jurent par elles , les prfrent mme tous
les dieux. Ces images superbes sont la parure des croix , ces
voiles , ces toffes prcieuses de vos drapeaux et de vos ten
dards servent les enrichir. J'approuve votre dlicatesse ,
vous n'avez pas voulu les adorer nues et sans ornement !
D'autres , avec plus de vraisemblance et de raison , s'ima
ginent que le soleil est notre Dieu. Ainsi , nous voil rangs
parmi les Perses , quoique nous n'adorions pas comme eux
l'image du soleil peinte sur une toile ou reprsente sur
nos boucliers. Ce qui a fait natre ce soupon, c'est sans
doute parce que nous nous tournons vers l'orient pour
prier. Mais ne voit-on pas la plupart d'entre vous tourns
vers le soleil levant , affecter d'adorer le ciel et de remuer
les lvres? Si nous donnons la joie le jour du soleil , c'est
pour une raison tout autre que l'adoration du soleil. Nous
clbrons le jour qui suit immdiatement celui de Saturne,
que vous passez dans l'oisivet et les festins, bien diffrem
ment des Juifs , dont vous ignorez les usages.
Mais depuis peu on a reprsent notre Dieu dans cette
cit sous une forme nouvelle. Un de ces hommes qui louent
leur sang pour combattre contre les btes, a expos un
tableau avec cette inscription : Le dieu des Chrtiens,
Onochts (race d'ne). 11 y tait reprsent avec des
oreilles d'ne , un pied de corne , un livre la main , et
vtu de la toge. Nous avons ri du nom et du travestisse
ment ; mais dans le vrai , ce monstre double forme tait
le dieu qui convenait merveilleusement ceux qui adorent
des divinits avec des ttes de lion et de chien , des cornes
de chvre et de blier , boucs depuis les reins , serpents
depuis les cuisses, portant des ailes au dos ou bien aux
TERTULLIEN. 285
pieds. Ces dtails taient superflus; je n'ai pas voulu qu'on
me reprocht d'avoir omis dessein rien de ce que nous
impute la rumeur publique. L'expos de notre croyance
achvera de rpondre toutes ces imputations.
XVII. Le Dieu que nous adorons est un Dieu unique ,
dont la parole qui commande , dont la sagesse qui dispose ,
dont la force qui produit, a tir du nant le monde et les
lments , les corps et les esprits , pour tre l'ornement de
sa grandeur. C'est pour cela que les Grecs ont donn au
monde un nom qui signifie ornement. Dieu est invi
sible , quoiqu'il se manifeste partout ; insaisissable , quoique
sa grce nous le reprsente; incomprhensible, quoique
l'intelligence humaine s'lve jusqu' lui. Par l mme se
prouvent sa vrit et sa grandeur ; car ce qu'on peut voir
la manire ordinaire , ce qu'on peut comprendre et saisir ,
est infrieur l'il qui voit , la main qui touche , la
raison qui comprend ; mais ce qui est immense ne peut
tre parfaitement connu que de soi-mme. Rien ne donne
une ide plus magnifique de Dieu que l'impuissance o
nous sommes de le concevoir. Son essence , qui ne connat
point de bornes , le dcouvre et le cache tout la fois aux
regards des hommes; aussi leur plus grand crime, c'est
de ne pas vouloir reconnatre celui qu'il est impossible
d'ignorer.
Voulez-vous qu'on vous prouve l'existence de Dieu par
tant et de si merveilleux ouvrages sortis de ses mains , par
ceux qui nous environnent , par ceux qui nous conservent ,
par ceux qui nous rjouissent , par ceux mmes qui nous
pouvantent ? Voulez-vous couter le tmoignage de votre
ame? interrogez-la. Malgr la prison d'un corps qui la
captive , malgr les prjugs de l'ducation qui arrtent son
essor , malgr les passions qui l'nervent , et les idoles qui
la tiennent en esclavage , lorsqu'elle sort comme de l'ivresse
ou d'un profond sommeil, ou d'une maladie, et qu'elle re
couvre pour ainsi dire la sant , la voil qui invoque Dieu
sous le nom seul qui lui convienne. Grand Dieu ! bon Dieu!
286 TERTULLIEN.
ee qui plaira Dieu ! tel est le cri universel. Elle le reconnat
aussi pour juge par ces paroles : Dieu le voit! Je me repose
sur Dieu ! Dieu me le rendra ! O tmoignage de l'ame na
turellement chrtienne ! Et quand elle tient ce langage,
elle regarde , non le Capitole , mais le ciel ; elle sait bien
que c'est la demeure du Dieu vivant , que c'est de lui, que
c'est de l qu'elle descend.
XVIII. Pour nous donner une connaissance plus com
plte , plus vive et de ses secrets et de ses volonts , nos
premires lumires il a joint celle des Ecritures , qui nous
apprennent le chercher, le trouver, croire en lui
quand on l'a dcouvert , le servir selon notre foi. Ds le
commencement il a envoy sur la terre des hommes dignes
par leur justice et par leur innocence de le connatre et
de le faire connatre ; il les a inonds de son Esprit pour
annoncer qu'il n'y a qu'un Dieu, qui a tout cr, qui a
form l'homme du limon de la terre ( c'est l le vrai Pro-
mthe) , qui a rgl l'anne par le retour invariable des
saisons , qui a plac dans les temptes , dans les feux de sa
foudre les signes de sa majest et de la terreur de ses ju
gements , qui a trac des prceptes par lesquels on peut lui
plaire , prceptes que vous ignorez ou que vous transgres
sez , mais auxquels sont attaches de magnifiques rcom
penses ; car la fin des temps il jugera ces fidles ado
rateurs pour leur donner un bonheur sans fin, et les
profanes, pour les livrer des flammes galement ter
nelles. Tous seront rappels la vie , recrs , examins pour
qu'il soit fait justice selon les uvres. Comme vous , nous
avons ri de ces dogmes : nous avons t des vtres. Les
hommes ne naissent pas Chrtiens, ils le deviennent. Les
prdicateurs dont nous avons parl, on les appelait pro
phtes, parce qu'ils prdisaient l'avenir ; leurs prophties
et les miracles qu'ils opraient pour attester la divinit de
leur mission , sont consigns dans le trsor de nos livres
sacrs : ces livres, maintenant, sont connus de tout le
monde. Le plus savant des Ptolmes, surnomm Phila
TERTULLIEN. 287
delphe , fort habile dans toutes les sciences , ayant conu
le projet de former une nombreuse bibliothque , l'exemple
peut-tre de Pisistrate, donna tous ses soins pour rassem
bler les livres les plus anciens et les plus renomms. Sur
l'avis du clbre Dmtrius de Phalre , son bibliothcaire ,
il fit demander aux Juifs leurs livres crits dans leur
idiome, et qui ne se trouvaient que chez eux. Les pro
phtes , tous Juifs d'origine, n'avaient prophtis que pour
les Juifs , peuple adoptif de Dieu , en vertu de la grce faite
leurs pres. Les Juifs sont originairement Hbreux; aussi
est-ce dans cette langue qu'ils parlent et qu'ils ont crit.
Pour donner l'intelligence de leurs livres Ptolme , ils
lui envoyrent soixante-douze interprtes. Le philosophe
Mndme , frapp de l'uniformit de leurs versions , a re
connu dans cet accord l'uvre de la Providence. Ariste
nous l'atteste : il nous a laiss en grec , comme tmoignage ,
un monument non suspect. On voit encore aujourd'hui ces
livres dans la bibliotque de Ptolme, prs du temple de
Srapis, avec l'original hbreu. Les Juifs ont la libert de
les lire publiquement, moyennant un tribut. On va en
couter la lecture le jour du sabbat. Qu'on les consulte,
on apprendra y connatre Dieu , et qui les approfondira
sera forc de croire.
XIX. La haute antiquit de ces livres leur concilie une
autorit suprieure celle de tous les autres. Chez vous,
l'antiquit va de pair avec la religion. Or , les livres d'un
seul de nos prophtes, qui sont comme Un trsor o sont
dposs les mystres dela religion juive, et par consquent
de la ntre, devancent de plusieurs sicles ce que vous avez
de plus recul , vos difices , vos monuments , vos origines,
vos institutions, votre histoire, vos idiomes les plus suran
ns, la plupart de vos peuples, les cits les plus fameuses,
jusqu'aux caractres de l'criture , ces tmoins et ces gar
diens de toutes les choses humaines. Je n'en dis point
assez : ils sont antrieurs de plusieurs sicles vos dieux,
vos temples, vos oracles , vos sacrifices, Si vous aY3
288 TERTULLIEN.
entendu parler de Mose , Mose est le contemporain d'Ina-
chus , roi d'Argos ; il prcda de cent soixante-dix ans Da-
nas, un de vos plus anciens rois , d'environ huit cents ans
la fondation de Rome , d'environ mille ans le dsastre de
Priam. Je pourrais aussi le placer plus de cinq cents ans
avant Homre ; les autorits ne me manqueraient point.
Tous les autres prophtes sont postrieurs Mose , et ce
pendant les moins anciens devancent encore les plus an
ciens de vos sages, de vos lgislateurs et de vos historiens.
La preuve des faits que je viens d'avancer n'est pas dif
ficile , mais elle est immense ; elle n'est point pnible , mais
longue ; elle demande bien des calculs et des investigations.
Il faut ouvrir les archives des peuples les plus anciens , des
Egyptiens , des Chaldens , des Phniciens ; il faut consul
ter leurs historiens, qui peuvent faire jaillir la lumire,
Manthon d'Egypte , Brose de Chalde , Iromus de Phni-
cie , roi de Tyr, et ceux qui ont crit d'aprs eux, Ptolme
de Mends , Mnandre d'Ephse , Dmtrius de Phalre ,
le roi Juba, Appion, Thallus, et le juif Josphe, qui tantt
les suit , tantt les combat dans son ouvrage sur les anti
quits de sa nation. Il faudrait aussi confrer les annales
des Grecs, s'attacher fixer les dates de chaque vnement
pour enchaner les temps dans une chronologie lumineuse ;
il faudrait pour ainsi dire , voyager travers les histoires
et les littratures du genre humain : c'est dj avoir fourni
la moiti de la preuve que d'indiquer les sources d'o on
peut la tirer. Nous nous bornons l aujourd'hui , de peur
ou de la tronquer en nous htant , ou de nous carter du
but par un trop long dveloppement.
XX. En ddommagement de ce dlai , nous vous offrons
quelque chose de mieux que l'antiquit de nos Ecritures ,
c'est leur sublime majest ; si l'on doute qu'elles soient les
plus anciennes , nous prouvons qu'elles sont divines ; il ne
faut pas en tirer la preuve de trs-loin ; et d'ailleurs , ce
que nous avons sous les yeux nous instruira, je veux dire le
monde, le temps prsent, les vnements. Ce qui arrive , ce
TERTULLIEN. 289
que nous voyons tous les jours , a t prdit. Il a t prdit
que la terre engloutirait des cits , que les mers recouvri
raient des les , que des guerres intestines et trangres d
chireraient les nations , que les royaumes heurteraient les
royaumes, que la famine, la peste, des calamits publiques
dsoleraient certaines contres , que les btes froces fe
raient de grands ravages , que les petits seraient levs et
les grands humilis , que la justice deviendrait plus rare ,
que l'iniquit se propagerait, que l'amour de toutes les
vertus s'affaiblirait , que l'harmonie des saisons et des l
ments serait bouleverse , enfin que des monstres et des
prodiges troubleraient le cours de la nature. Tout cela a t
crit d'une manire trs-providentielle. Tandis que nous
souffrons ces preuves, nous les lisons , et tandis que nous
les lisons, nous les voyons se raliser. Voil , si je ne me
trompe , pour nos prophties une grande preuve de divi
nit : les oracles accomplis nous font croire ceux qui restent
s'accomplir , puisqu'ils sont mls ceux qui s'accom
plissent sous nos yeux. Les mmes bouches les ont pronon
cs , les mmes mains les ont crits, le mme esprit les a
dicts. Il n'y a qu'un temps pour les prophtes, car la pro
phtie qui pntre l'avenir se perd dans le prsent , tandis
que l'homme distingue le temps mesure que s'coule le
prsent : le futur devient le prsent , et le prsent le pass.
Je vous le demande, avons-nous tort de croire pour l'avenir
ceux que nous avons dj trouvs si fidles pour le prsent
et pour le pass ?
XXI, Comme nous avons avanc que la religion des
Chrtiens s'appuie sur les livres des Juifs , les plus anciens
qui existent , et que cependant elle est toute nouvelle ,
puisqu'elle ne remonte pas au-del du rgne de Tibre ,
ainsi que tous le savent, et que nous le disons nous-mmes,
peut-tre , cet gard , voudra-t-on l'attaquer , comme si ,
l'ombre d'une religion bien connue et permise , la ntre
cachait des opinions nouvelles et particulires, ou bien
parce que , outre la date , nous n'avons rien de commun
TOM, H, 19
290 TERTULLIEN.
avec les Juifs , ni l'abstinence de certaines viandes t ni les
ftes , ni la circoncision , ni le nom , toutes choses indis
pensables, selon vous, si nous reconnaissions le mme Dieu.
Le peupl lui-mme connat le Christ , mais comme un
homme ordinaire, tel que les Juifs l'ont jug. De l on se
croit fond nous accuser d'adorer un homme.
Assurment, loin de rougir de Jsus-Christ, nous nous
glorifions d'tre poursuivis et condamns pour son nom.
Cependant nous n'avons point d'autre Dieu que le Dieu des
Juifs. Il est ncessaire de nous expliquer sommairement
sur le Christ , comme Dieu.
Les Juifs avaient mrit , par la foi et la justice de leurs
pres , de devenir la nation chrie de Dieu : de l , la
grandeur de leur nation , et leur empire florissant. Tel fut
leur bonheur , que , par une prrogative singulire , Dieu
leur parlait lui-mme , les instruisait de ses commande
ments , et les avertissait de lui rester fidles : mais , folle
ment enfls des vertus de leurs anctres, ils abandonnrent
sa loi pour vivre dans les dsordres du monde paen. Quand
ils n'en conviendraient pas , leur dplorable catastrophe
accuserait leurs prvarications. Disperss, vagabonds, ban
nis du ciel et du sol de leur patrie , ils errent dans toutes
les contres sans avoir ni Dieu ni homme pour roi , sans
qu'il leur soit permis de saluer la terre paternelle , et d'y
mettre le pied, mme titre d'trangers. Les saints oracles,
qui les menaaient de ces malheurs, leur annonaient
aussi que , vers la fin des temps , Dieu se choisirait parmi
toutes les nations , et dans toutes les parties de l'univers ,
des adorateurs plus fidles qu'il investirait , leur prju
dice , de grces plus abondantes , cause de la dignit du
nouveau lgislateur. Or, le dispensateur et l'arbitre de
cette grce , le lgislateur du nouveau culte , le bienfaiteur
du genre humain , dont il allait devenir le rformateur et
la lumire, tait annonc comme le Fils de Dieu, mais non
pas de manire rougir du nom de fils et des dsordres de
on pre, ou de l'inceste d'une sur , du dshonneur d'une
TERTULLIEN. 291
fille , de l'infidlit d'une pouse trangre , condamn
avoir pour pre un dieu que l'amour mtamorphose en
serpent , en taureau , en oiseau et en pluie d'or. Vous re
connaissez l votre Jupiter. Mais le Fils de Dieu n'a point
de mre qui Tait mis au jour d'une manire impure : la
mre qu'il parut avoir ne connaissait aucun homme. Je
vais vous expliquer sa nature , pour vous faire entendre le
mystre de sa naissance.
J'ai dit que Dieu avait cr le monde par sa parole , sa
raison et sa puissance ; vos philosophes mme conviennent
que LogOs, c'est--dire le Verbe, la sagesse, est l'architecte
de ce monde. Znon le dsigne comme le sublime ouvrier
qui a tout arrang, dispos; il l'appelle Destin, Dieu, l'ame
de Jupiter, la ncessit de toutes choses. Selon Clanthe,
ce sont l les attributs de l'Esprit rpandu dans toutes les
parties de l'univers. Nous disons aussi, nous, que la
propre substance du Verbe, de la raison et de la puissance,
avec laquelle Dieu a tout fait , est un Esprit , Verbe quand
il ordonne, raison quand il dispose, puissance quand il
excute. Nous avons appris que cette parole, ce Verbe,
Dieu l'a profr , et en le profrant l'a engendre , et que
par l il est Fils de Dieu lui-mme par l'unit de substance ;
car Dieu est Esprit. Le rayon parti du soleil est une por
tion d'un tout ; mais le soleil est dans le rayon , puisque
c'est le rayon du soleil : il n'y a pas sparation, mais seule
ment extension de substance. Il en est ainsi du Verbe , Es
prit engendr d'un Esprit, Dieu de Dieu, comme la lumire
mane de la lumire. La source de la lumire ne perd rien
ni de sa substance ni de son clat lorsqu'elle se rpand et
se communique. De mme , ce qui procde de Dieu est
Dieu, fils de Dieu, et les deux ne font qu'un, Esprit de
l'Esprit, Dieu de Dieu, autre en proprit, non en nombre,
en ordre , non en nature , sorti de son principe sans le
quitter.
Ce rayon de Dieu, ainsi qu'il tait prdit ds l'origine
des temps, est descendu dans une Vierge, et, devenu
292 TERTULLIEN.
chair dans son sein , il nat homme uni Dieu. La chair,
anime par l'Esprit , se nourrit , crot , parle , enseigne ,
opre ; et voil le Christ. Recevez toujours cette doctrine ,
ne ft-ce qu'une fable comme les vtres , en attendant
que je vous montre comment on prouve que le Christ est
Dieu.j Ceux qui parmi vous ont imagin des fables pour
dtruire cette vrit, qu'elles s'efforaient de contrefaire,
savaient que le Christ devait venir. Les Juifs le savaient :
c'tait eux que s'adressaient les prophtes. Aujourd'hui
ils attendent encore son avnement ; et le grand dbat
entre eux et nous , c'est qu'ils soutiennent qu'il n'a point
encore paru. Deux avnements du Christ sont marqus
dans les prophtes , le premier dans la bassesse de la con
dition humaine ; il a eu lieu ; le second dans la splendeur
de la Divinit qui se manifeste ; il est rserv pour la
consommation des temps. Les Juifs, ne comprenant pas le
premier, esprent le second qui a t prdit avec plus de
clart, et se persuadent qu'il est l'unique. Leurs infidlits
les ont empchs de reconnatre le premier, qu'ils auraient
cru s'ils l'eussent compris , et qui les aurait sauvs s'ils
l'eussent cru. Ils lisent eux-mmes dans leurs livres la
dclaration que Dieu , pour les chtier, leur a drob la
sagesse et l'intelligence , l'usage des yeux et des oreilles.
Comme les abaissements de Jsus-Christ ne leur laissaient
voir dans sa personne qu'un homme ordinaire , sa puis
sance devait le leur faire regarder comme un magicien.
D'un mot, chassant les dmons qui obsdaient l'homme,
rendant la lumire des yeux teints, la sant aux lpreux,
le mouvement aux paralytiques, la vie aux morts, sou
mettant les lments , apaisant les temptes et marchant
sur les eaux, il manifestait partout dans sa personne le Lo
gos, c'est--dire le Verbe ternel de Dieu, son premier n,
toujours rempli de sa vertu et de sa raison, toujours
soutenu par son esprit. Mais les docteurs et les chefs de la
nation , rvolts contre une doctrine qui les confondait ,
jaloux d'ailleurs de voir le peuple en foule courir sur ses
TERTULLIEN. 293
pas , contraignirent Pilate , gouverneur d'une partie de la
Syrie pour les Romains, de l'abandonner leur haine pour
l'immoler sur une croix. Lui-mme l'avait prdit. Ce n'est
point assez : les prophtes l'avaient annonc bien des
sicles auparavant. Attach la croix, il rendit l'ame en
poussant un grand cri, et prvint le ministre du bourreau.
A l'instant le jour s'teignit , quoique le soleil ne ft encore
que dans son midi. Ceux qui ignoraient que ce phnomne
avait t prdit pour la mort du Christ, le prirent pour
une clipse. On l'a ni ensuite, faute d'en connatre la
cause. Mais, ouvrez vos archives! le prodige s'y trouve
consign.
Aprs que son corps eut t dtach de la croix et dpos
dans le tombeau , les Juifs l'environnrent avec grand soin
de nombreuses sentinelles, de peur que ses disciples ne
l'enlevassent furtivement , et ne persuadassent des hom
mes dj prvenus, qu'il tait ressuscit le troisime jour,
ainsi qu'il l'avait prdit. Le troisime jour arrive; voil
que tout coup la terre tremble; l'norme pierre qui
fermait le spulcre est renverse; les gardes fuient saisis
d'pouvante, sans qu'il et paru aucun de ses disciples,
et , dans le tombeau vide , on ne trouve plus que les d
pouilles d'un tombeau. Cependant, les principaux de la
nation , intresss supposer un crime , et tenir loign
de la foi un peuple tributaire et plac sous leur dpendance,
firent courir le bruit que le corps du Christ avait t
drob par ses disciples.
Le Christ ne se montra point la multitude : l'impit
devait tre punie par l'aveuglement : n'tait-il pas juste
aussi que la foi , destine de magnifiques rcompenses ,
ft achete par quelques preuves? Mais il demeura pen
dant quarante jours avec ses disciples dans la Galile , qui
fait partie de la Jude , leur enseignant ce qu'ils devaient
enseigner eux-mmes; aprs quoi, leur ayant donn
mission de proclamer son Evangile , il s'leva dans le ciel ,
environn d'une nue qui le droba leurs regards : pro
294 TERTULLIEN.
dige beaucoup plus certain que l'apothose de Romulus,
dont vous n'avez que des Proculus pour garants. Pilate,
chrtien dans le cur, rendit compte de ces vnements
l'empereur Tibre. Les Csars auraient cru au Christ s'ils
n'avaient pas t ncessaires au monde , ou s'ils avaient pu
tre Csars et Chrtiens tout ensemble. Les aptres , fidles
leur mission , se partagrent l'univers , et aprs avoir
beaucoup souffert des Juifs soulevs contre la religion du
Christ, avec ce courage et cette confiance que donne la
vrit , ils rpandirent le sang chrtien Rome durant la
perscution de Nron.
Nous vous produirons des tmoins irrprochables de la
divinit du Christ , ceux mme que vous adorez : et c'est
un argument bien fort , je pense , que d'employer, pour
vous faire croire les Chrtiens , ceux mme qui vous em
pchent de les croire.
En attendant, voil un ensemble de ce que nous sommes.
Nous avons produit l'origine de notre religion , et de notre
nom, en faisant connatre son auteur. Que personne ne
cherche plus ds-lors nous dcrier, et ne pense autre
chose de nous que ce qui est : il n'est pas permis de mentir
sur le fait de sa religion. En disant que l'on adore ce que
l'on n'adore pas en effet , on renie le vritable objet de son
culte; on abjure sa religion, en transportant un autre
les honneurs divins. Oui , nous le confessons , nous le pro
clamons la face du monde, jusqu'au milieu de vos
tortures, mis en lambeaux, couverts de notre sang, nous
confessons hautement que nous adorons Dieu par le Christ.
Croyez-le un homme , si vous voulez ! c'est par lui , c'est
en lui que Dieu veut tre connu et ador.
Je rpondrai aux Juifs que c'est par le ministre d'un
homme , de Mose, qu'ils ont appris eux-mmes connatre
Dieu. Je rpondrai aux Grecs, qu'Orphe dans la Thrace,
Muse Athnes , Mlampe Argos , Trophonius dans la
Botie , avaient leurs initiations et leurs mystres. Faut-il
arriver jusqu' vous, matres du monde? Numa, qui
TERTULLIEN. 295
n'tait qu'un homme, plia les Romains au joug des plus
gnantes superstitions. Ne sera-t-il pas permis au Christ
de rvler le secret de la divine essence qui lui est
propre? Ne lui sera-t-il pas permis, je ne dis pas de
chercher avec Numa dompter, humaniser un peuple
grossier et farouche , en frappant ses sens par le spectacle
d'une multitude de divinits qu'il fallait apaiser , mais de
donner des nations civilises sans doute , que dis-je ?
trompes par leur urbanit mme, des yeux pour entrevoir
la vrit ? Examinez donc si le Christ est vraiment Dieu ,
et si sa religion conduit la rforme des murs et la pra
tique du bien quiconque l'embrasse. Il s'ensuit que toute
autre religion qui lui est oppose est fausse , particulire
ment celle qui , se cachant sous des noms et des simu
lacres de morts , n'offre pour garantie de sa divinit que de
vains symboles , que de prtendus prodiges et de ridicules
oracles.
XXII. Nous reconnaissons des substances spirituelles,
et leur nom lui-mme n'est pas nouveau. Les philosophes
savent qu'il y a des dmons : Socrate n'attendait-il pas
la rponse de son dmon familier ? Et pourquoi pas ? Ne
s'tait-il pas attach lui ds son enfance ? et certes , ce
n'tait pas pour le porter au bien. Les potes savent ga
lement qu'il y a des dmons. La multitude la plus igno
rante mle ce nom dans ses jurements et ses imprcations ;
c'est comme avec le sentiment d'une conviction intime
qu'elle prononce par mode d'excration le nom de Satan ,
chef d'une race perverse. Platon reconnat aussi des anges.
Ecoutons les magiciens ! Ils nous apprennent qu'il existe
des dmons et des anges. Mais comment de quelques
anges qui se sont volontairement pervertis, est venue la
race plus perverse encore des dmons rprouve par Dieu
avec leurs auteurs et leur prince , c'est ce qu'il faut voir
en dtail dans les livres saints.
Il suffira de parler de leurs oprations , dont le but
unique est la ruine de l'homme. Ds le berceau du monde ,
296 TERTULLIEN.
leur malice s'est signale par sa perte. Ils causent au corps
des maladies et de funestes accidents , et l'ame des mo
tions subites , dsordonnes , par la violence de leur sur
prise. La subtilit de ces esprits, qui chappe nos sens,
les rend propres agir ainsi sur notre double substance.
Des forces purement spirituelles restent invisibles, im
palpables ; quand elles agissent , on ne les reconnat qu'
leurs effets , soit , par exemple , que le poison secret d'un
souffle meurtrier fasse tomber le fruit dans sa fleur, l'
touffe dans son germe , ou le blesse dans sa naissance ; soit
que l'air vici dans ses principes exhale des miasmes
pestilentiels. C'est par des ressorts aussi cachs que
l'influence maligne des anges et des dmons remue , cor
rompt les ames , les jette dans des accs de fureur et de
dmence , leur souffle d'infmes passions , les offusque
par mille erreurs, dont la plus grave est celle qui fait
prendre l'homme , ainsi tromp et circonvenu , ces dmons
pour des dieux , au point d'offrir comme aliments leurs
simulacres et leurs images, l'odeur des sacrifices et des
parfums. Mais est-il pour eux un plus grand bonheur que
d'loigner l'homme du vrai Dieu par leurs prestiges et
leurs oracles mensongers? Comment s'y prennent-ils? Je
vais vous le dire. Tout esprit a la vitesse d'un oiseau ; tels
sont les anges et les dmons ; ils se transportent donc par
tout en un moment ; toute la terre n'est pour eux qu'un
seul et mme lieu. Il leur est aussi facile de savoir ce
qui arrive quelque part que de le publier. Leur vlocit ,
parce que leur nature est inconnue , les fait passer pour
des dieux : ils veulent paratre les auteurs de ce qu'ils
annoncent ; ils le sont quelquefois du mal ; du bien , ja
mais. Ils ont mme appris les desseins de Dieu , autrefois
par la voix des prophtes, aujourd'hui par leurs crits
qui retentissent encore. C'est ainsi qu'en drobant la
divinit quelques-uns des ses secrets, ils sont parvenus
la contrefaire. Quant leurs oracles, sous combien
d'ambiguts ils les enveloppent ! avec quelle adresse
TERTULLIEN. 297
ils les plient l'vnement, quel qu'il soit ! Crsus et
Pyrrhus peuvent vous en parler savamment. Si la pr
tresse sut Delphes que Crsus faisait cuire une tortue
avec de la chair d'agneau, c'est qu'en un clin d'il le
dieu s'tait transport en Lydie. Rpandus dans l'air,
ports sur les nues, voisins des astres, il leur est facile de
prdire les changements de temps, la pluie, par exemple,
que dj ils sentent. Vantez leur secours dans la gurison
des maladies, je vous le conseille. Ils commencent par
vous les donner ; ils prescrivent ensuite des remdes inouis
ou contraires. On croit qu'ils ont guri le mal, ils ont
simplement cess d'en faire. A quoi bon citer aprs cela
les impostures et les prestiges de ces esprits trompeurs,
ces fantmes sous la figure de Castor et de Pollux , l'eau
qu'une Vestale porte dans un crible, le vaisseau qu'une
autre tire avec sa ceinture , cette barbe qui devient rousse
sous la main qui la touche? Et pourquoi tous ces prodiges?
afin qu'on adore des pierres et qu'on ne s'occupe plus du
vrai Dieu.
XXIII. Or , si les magiciens font paratre des fantmes ,
s'ils voquent les ames des morts, s'ils font rendre des,
oracles des enfants ; si , habiles charlatans , ils imitent
les miracles , s'ils savent mme envoyer des songes la fa
veur des anges et des dmons qu'ils ont invoqus et qui
leur confient leurs pouvoirs, et par lesquels des chvres,
des tables devinent l'avenir , plus forte raison ces puis
sances sductrices feront-elles par elles-mmes et pour elles
ce qu'elles oprent pour des intrts trangers. Mais si vos
dieux ne faisaient rien de plus que les anges et les dmons ,
que deviendrait la prminence , la supriorit qui carac
trise essentiellement la nature divine ? Quand ils font des
prodiges pour tablir la croyance des dieux, n'est-il pas
plus probable qu'ils aiment mieux se faire dieux que de se
donner simplement pour anges ou dmons? Ou bien, toute
la diffrence viendrait - elle des lieux ? Ceux que vous pro
clamez dieux dans vos temples, cesseraient -ils de l'tre
298 TERTULLIEN.
partout ailleurs? Dites alors que ceux qui courent sur les
tours des temples ne sont pas fons comme ceux qui courent
sur les toits de leurs voisins ; ceux qui se mutilent , comme
ceux qui se coupent la gorge. Des extvavagances qui se
ressemblent partent du mme principe. Mais jusqu'ici ce
ne sont que des paroles. Voici la dmonstration par le fait ,
que les dieux et les dmons sont absolument les mmes.
Que l'on appelle devant vos tribunaux un homme connu
pour tre possd du dmon , un Chrtien , quel qu'il soit ,
n'importe, commandera l'esprit impur de parler : aussi
tt il confessera qu'il est vritablement dmon, et qu'ailleurs
il se dit faussement dieu. Amenez galement quelqu'un
de ceux qu'on croit agits par un dieu , qui , la bouche
bante sur l'autel , hument la divinit avec la vapeur ,
parlent avec de violents efforts , et n'envoient de leur poi
trine haletante que des mots entrecoups. Si cette vierge
Clestis, desse de la pluie, si Esculape, inventeur dela
Mdecine , qui a rendu la vie Socordius , Thanatius et
Asclpiodote , destins la perdre une seconde fois ; si C
lestis et Esculape , n'osant mentir un Chrtien , ne con
fessent pas qu'ils sont des dmons , rpandez sur le lieu
mme le sang de ce tmraire Chrtien. Quoi de plus clair
qu'un pareil tmoignage et de plus sr qu'une pareille
preuve ? Voil la vrit elle-mme avec sa simplicit , avec
son nergie. Que pourriez-vous souponner? de la magie ,
ou de l'imposture? Vos yeux et vos oreilles vous confon
draient. Qu'avez-vous donc opposer l'vidence toute nue
et sans art ?
Si vos dieux le sont vritablement , pourquoi s'accusent-
ils faussement de n'tre que des dmons? Est-ce par df
rence pour nous ! Vos dieux sont donc soumis aux Chr
tiens. Et quelle divinit qu'une divinit asservie l'homme,
et ce qu'il y a de plus humiliant encore , son antagoniste !
D'une autre part, s'ils sont anges ou dmons, pourquoi
rpondent-ils ailleurs qu'ils possdent les attributs divins?
En effet , de mme que ceux qui passent pour dieux , s'ils
TERTULLIEN. 299
l'taient rellement, ne se diraient pas des dmons, de
peur de se dgrader par cet aveu , ainsi ceux que vous
connaissez coup sr pour des dmons , n'oseraient pas se
dire dieux , s'il existait vraiment des dieux dont ils vien
draient prendre le nom. Se hasarderaient-ils profaner la
redoutable majest de leurs matres? Tant il est vrai que la
divinit que vous adorez n'existe point. Si elle existait, elle
ne serait ni usurpe par les dmons , ni dsavoue par les
dieux. Les uns et les autres s'accordant vous prouver
qu'ils ne sont pas dieux , reconnaissez donc qu'ils sont tous
des dmons. Cherchez ailleurs la divinit ! Les Chrtiens ,
aprs vous avoir convaincus de la fausset de vos dieux par
vos dieux mmes , vous dcouvrent par la mme voie quel
est le vrai dieu , s'il est unique, s'il est celui que proclament
les Chrtiens, s'il faut croire en lui et l'adorer, comme
notre foi et nos rites le prescrivent.
Que vos dieux vous disent maintenant quel est ce Christ
avec sa fabuleuse histoire ; s'il n'est qu'un homme ordi
naire; si ses disciples ont enlev son corps furtivement du
tombeau ; s'il est encore parmi les morts ; s'il n'est pas plu
tt dans le -ciel ; s'il ne doit pas en descendre sur les ruines
du monde, au milieu des frmissements et des lamenta
tions de toutes les cratures, les Chrtiens seuls excepts ;
s'il ne doit pas en descendre avec la majest de celui qui
est la puissance et l'esprit de Dieu, son Verbe, sa sagesse, sa
raison, son Fils. Qu'ils insultent avec vous nos mystres!
qu'ils nient que Jsus-Christ aprs la rsurrection gnrale
jugera tous les hommes ! qu'ils viennent encore avec Platon et
les potes nous placer sur son tribunal un Minos , un Rha-
damante ! que du moins ils essaient d'effacer l'ignominie
de leur condamnation ! qu'ils nous dmontrent clairement
qu'ils ne sont pas des esprits immondes , quand tout les en
accuse , et le sang dont ils se repaissent , et les sacrifices d
gotants qu'on leur offre , et toutes les infamies de leurs
prtres ! qu'ils s'inscrivent en faux contre la sentence dj
prononce contre leur perversit, et qui au jour su
500 TERTULLIEN.
prme s'tendra leurs adorateurs et leurs ministres.
L'empire que nous exerons sur les dmons nous vient
du nom de Jsus -Christ et de la pense des chtiments
qu'ils savent que Dieu doit leur infliger par le Christ. Crai
gnant le Christ en Dieu et Dieu dans le Christ , ils sont
soumis aux serviteurs de Dieu et du Christ. Aussi , au
moindre contact de nos mains, au moindre souffle de notre
bouche , effrays par la pense et par l'image du feu ter
nel , vous les voyez pleins de terreur sortir regret des
corps , lorsque nous le commandons , et rougir d'une hu
miliation subie en votre prsence. Vous les croyez quand
ils mentent ; croyez-les donc aussi quand ils disent la vrit
contre eux-mmes. On ment bien par vanit, mais pour se
dshonorer, jamais. Aussi inclinons- nous bien plus
croire ceux qui font des aveux leur prjudice, que ceux
qui nient pour leur propre intrt. Les tmoignages de vos
divinits font beaucoup de Chrtiens , parce qu'on ne peut
les croire sans croire au Christ. Oui, ils enflamment la foi
nos saints livres , ils s'lvent et affermissent notre esp
rance. Vous leur offrez en sacrifice le sang des Chrtiens :
voudraient-ils perdre de si zls, de si utiles adorateurs ?
S'il leur tait permis de mentir quand l'un de nous les in
terroge en votre prsence , pour leur arracher la vrit ,
s'exposeraient-ils, en vous rendant Chrtiens, se voir
chasss un jour par vous-mmes?
XXIV. Quand vos dieux vous confessent qu'ils ne le
sont pas, qu'il n'y a d'autre dieu que le Dieu des Chr
tiens , en faut-il davantage pour nous justifier de l'accu
sation d'avoir outrag la religion romaine? Car, s'il est
certain qu'ils ne sont pas dieux , il est par l mme prouv
que ce n'est pas une religion ; et si votre religion et vos
dieux sont des chimres , comment pouvons-nous tre cou
pables envers la religion? Votre accusation retombe sui
vons seuls qui , en adorant le mensonge, en mprisant,
que dis-je ? en combattant la vraie religion du vrai Dieu ,
chargez votre tte du crime trop rel d'irrligion.
TERTULLIEN. 301
Et quand il serait avr que ce sont des dieux , ne con
venez-vous pas , d'aprs l'opinion gnrale , qu'il existe
un tre plus lev , plus parfait , et comme le matre de
l'univers , dans lequel rside la plnitude de la puissance
et de la majest ? Tel est le systme adopt par le plus grand
nombre d'entre vous au sujet de la divinit. L'autorit
souveraine est dans les mains d'un seul ; mais il partage
avec plusieurs les fonctions de la divinit. Voil pourquoi
Platon nous reprsente le grand Jupiter dans le ciel la
tted'une arme de dieux et de dmons. 11 faut, selon vous,
vnrer l'gal de lui-mme tous ces employs subalternes,
ses lieutenants. Mais, rpondez-moi, quel crime commet-
on contre Csar , quand , pour mieux mriter ses faveurs ,
on concentre sur la personne de Csar ses hommages et
ses esprances? Est -on coupable pour ne vouloir point
donner un autre la qualit de Dieu , de mme que celle
de Csar un autre prince? Ne serait-ce pas plutt un
crime capital d'appeler ou de souffrir qu'on appelle Csar
qui que ce soit , hors Csar lui-mme ? Permettez l'un
d'adorer le vrai Dieu , l'autre Jupiter ; l'un de lever
des mains suppliantes vers le ciel, l'autre vers l'autel de
la foi, celui-l de compter les nuages en priant, comme
vous le dites , celui-ci les panneaux d'un lambris ;
l'un d'offrir Dieu sa propre vie en sacrifice, l'autre
celle d'un bouc. Prenez garde que ce ne soit autoriser l'ir
rligion que d'ter la libert de la religion et le choix de
la divinit , de ne pas me permettre d'adorer qui je veux ,
pour me contraindre d'adorer qui je ne veux pas. O est
le dieu qui aime les hommages forcs? Un homme lui-
mme en voudrait-il?
Les Egyptiens se livrent sans scrupule et en toute li
bert l'extravagance de leurs superstitions , inscrivent
au rang des dieux les oiseaux et les btes , et punissent de
mort quiconque a tu un de ces dieux. Chaque province ,
chaque ville a son dieu particulier : dans la Syrie Astart ,
dans l'Arabie Dysars , dans la Norique Blnus , dans
302 TERTULLIEN.
l'Afrique Clestis , dans la Mauritanie ses rois. Je crois
n'avoir nomm que des provinces romaines , et cependant
leurs dieux ne sont pas les dieux des Romains. Ils sont tout
aussi trangers Rome que ces dieux inconnus consacrs
par les villes municipales , Delventinus Cassin , Visi-
dianus Narni, Ancaria Ascoli, Nursia Vulsin, Valentia
Ocriculum , Nortia Sutrin , Curis False , Curis , qui
a donn son nom sa fille Junon. Tous les peuples ont
leurs cultes divers : nous , nous seuls on refuse la
libert de conscience ! Nous outrageons les Romains ,
nous cessons d'tre Romains , parce que notre Dieu n'est
pas ador des Romains. Toutefois, que vous le vouliez
ou non , noire Dieu est le Dieu de tous les hommes :
l'univers lui appartient. Mais chez vous , il est libre
d'adorer tout , hors le vrai Dieu , comme s'il n'tait pas
juste que le Dieu de qui nous dpendons tous, ft ador
de tous.
XXV. La dmonstration de la fausset de vos dieux et
de la vrit du ntre me parat complte. L'autorit de
vos dieux est venue elle-mme apposer le sceau l'vi
dence et la force du raisonnement. Mais , puisque j'ai
nomm les Romains, je ne refuserai point d'entrer en lice
avec les tmraires qui affirment que c'est en rcompense
de leur zle inviolable pour leur religion, que les Ro
mains sont levs ce haut point de gloire et dominent
sur le monde; que, par consquent, une preuve sensible
que leurs dieux sont vritables , c'est que leurs plus
scrupuleux adorateurs sont aussi les peuples les plus flo
rissants.
Voil donc le prix magnifique dont la reconnaissance de
vos dieux a gratifi la cit qui les honore. C'est donc un
Sterculus , c'est un Mutunus , c'est une Larentina (1) , vos
(1) Sterculus, dieu du fumier. Mutunus tait chez les Romains ce que
Priape tait chez les Grecs. Larentine , ou Laurentia , femme du berger
Faustule, surnomme Lupa, cause de ses murs; d'o lupanar.
M, l'abb Guillon,
TERTULLIEN. 503
dieux originaires , qui ont lev l'empire ce fate de pros
prit? Car, pour les dieux trangers, je n'imagine pas
qu'ils aient protg les Romains aux dpens de leurs com
patriotes , ni qu'ils aient abandonn des ennemis la terre
o ils ont reu le jour , o ils ont pass leur vie , o ils se
sont signals et o reposent leurs cendres.
Mais Cyble chrit peut-tre dans Rome le sang troyen,
les descendants de ses compatriotes qu'elle dfendit autre
fois contre les Grecs. Elle a voulu passer chez leurs ven
geurs, qu'elle prvoyait devoir mettre un jour sous le joug
les superbes conqurants de la Phrygie. Aussi a-t-elle donn
sous nos yeux une preuve clatante de sa divinit , lorsque
l'empereur Marc-Aurle ayant t enlev la rpublique
prs de Syrmium , le seize des calendes d'avril , le vn
rable chef des Galles mutilait ses bras le neuf des calendes
du mme mois , faisait avec son propre sang d'impures li
bations , et ordonnait les prires accoutumes pour la sant
de cet empereur, alors au rang des morts. O paresseux
courriers ! tardives dpches , qui ont empch Cyble
d'tre plus tt instruite de la mort de l'empereur ! En v
rit , les Chrtiens riraient bien leur tour d'une pareille
divinit.
Jupiter a-l-il pu voir d'un il indiffrent son le de Crte
branle jusque dans ses fondements par les faisceaux ro
mains ? -t-il ainsi oubli l'antre du mont Ida , l'airain
des Corybantes , et les doux parfums de sa nourrice? Son
tombeau ne lui est-il pas plus cher que le Capitole ? Et
n'est-ce pas la terre qui couvrait ses cendres qu'il devait
accorder l'empire du monde ?
Junon aurait-elle souffert que Carthage ft renverse
par la race d'Ene ; Carthage dont la desse , pour parler
avec le pote ,
Au sjour de Samos prfra la beaut :
C'est l qu'taient son glaive et son char redout.
Si dans ses longs efforts le Destin la seconde ,
Ces orgueilleux remparts rgneront sur J BlQJutSi
504 TERTULLEN.
Epouse et sur infortune de Jupiter , elle ne pouvait
rien contre les destins :

Car Jupiter lui-mme leur joug est soumis.

Les destins ont donc livr Carthage aux Romains , en


dpit des vux et des efforts de Junon ; et cependant ja
mais les Romains ne leur ont rendu autant d'honneurs qu'
Larentina , la plus infme des prostitues.
Il est constant que plusieurs de vos dieux ont rgn. Or ,
si ce sont eux qui aujourd'hui distribuent les royaumes ,
de qui tenaient-ils les leurs? Quelles divinits Jupiter et
Saturne adoraient-ils? quelque Sterculus , apparemment?
Mais Sterculus et ses compatriotes n'eurent des autels
Rome que long-temps aprs. Quant ceux de vos dieux
qui n'ont pas rgn , il est certain que de leur temps il y
avait des rois qui ne leur rendaient point de culte, puisque
ces divinits n'existaient pas encore. Il y avait des princes
long-temps avant vos dieux : il faut donc chercher ailleurs
les dispensateurs des couronnes.
Mais que c'est avec peu de fondement que l'on attribue
aux dieux la grandeur de Rome comme prix des hom
mages qu'ils en ont reus, puisque sa grandeur a prcd
ces hommages ! Et quoique Numa ait enfant toutes vos
superstitions, nanmoins vous n'aviez de son temps ni sta
tues ni temples ; la religion tait frugale , les crmonies
taient pauvres: alors, pas de Capitole rival de l'Olympe;
quelques autels de gazon dresss la hte , des vases d'ar
gile, une fume lgre, de dieu nulle part : le ciseau
des Grecs et le gnie toscan n'avaient pas encore inond
Rome de statues. En un mot, les Romains n'taient pas
religieux avant d'tre grands ; ils ne sont donc pas grands
parce qu'ils ont t religieux. Eh ! comment ces magni
fiques prosprits les auraient -ils dues leur religion ,
puisqu'elles sont l'ouvrage du sacrilge?
En effet, tout royaume, tout empire, si je ne me trompe,
TERTULLIEN. 505
s'tablit par la guerre , s'agrandit par la victoire. Mais la
guerre et la victoire tranent ncessairement aprs elles
le sac et la ruine des cits. Les cits ne croulent pas sans
que les dieux en souffrent; les remparts et les temples
s'abment dans les mmes dcombres ; le sang du prtre
coule avec le sang du citoyen ; les mmes mains enlvent
l'or sacr et l'or profane. Ainsi , autant de trophes pour
les Romains, autant de sacrilges; autant de victoires
remportes sur les peuples, autant de triomphes sur les
dieux ; autant de dpouilles arraches l'ennemi , autant
de divinits captives dans vos temples. Et ces dieux vain
cus consentent recevoir les hommages de leurs vain
queurs! et ils donnent un empire sans bornes (1) ceux
dont ils ont payer les outrages plutt que les adorations !
C'est qu'on outrage impunment comme on adore sans
fruit des dieux muets et insensibles. Et comment pourrait-
on faire honneur la religion de la grandeur des Romains ,
qui l'ont offense mesure qu'ils se sont agrandis, ou
mme qui ne se sont agrandis qu'en l'offensant? D'ailleurs
tous ces peuples subjugus dont les royaumes ont grossi
le XXVI.
colosse romain,
Voyez donc
n'avaient-ils
si le dispensateur
pas aussides
leurs
couronnes
religions?
ne

serait pas plutt cet tre souverain qui tient dans sa puis
sance et la terre et ceux qui gouvernent la terre ; si celui
qui a prcd les temps, qui a ordonn les sicles et
l'enchanement de leurs rvolutions , n'a pas rgl dans
ses conseils la dure et les vicissitudes des empires; si
les cits ne s'lvent et ne s'abaissent point au gr de celui
quiAdominait
quoi bon letoutes
genreceshumain
impostures?
avantRome
qu'il sauvage
y et desestcits.
plus

ancienne que quelques-uns de vos dieux. Elle rgnait


avant la pompe et la magnificence du Capitole. Les Ba

ti) Allusion ce vers :


Imperium sine fine dedi,
Enide, i.
TOM. H. 20
506 TERTULLIEN.
byloniens rgnaient ayant vos pontifes , les Mdes avant
vos quindcenrvirs , les Egyptiens avant vos saliens , les
Assyriens avant vos luperques , les Amazones avant vos
vestales. Et si c'taient vritablement vos dieux qui dis
posassent des royaumes, les Juifs, contempteurs de toutes
ces divinits mensongres , n'auraient jamais eu d'empire.
Vous avez vous-mme offert des victimes leur dieu,
son temple des prsents. Un jour, vous avez honor de
votre alliance leur nation. Jamais vous ne l'auriez sub
jugue, si elle n'et commis un dernier attentat contre le
Christ.
XXVII. Nous nous sommes suffisamment justifis du
crime d'avoir outrag vos dieux, en prouvant qu'ils ne
sont rien moins que des dieux. Aussi quand on nous con
voque d'impies sacrifices , nous opposons le tmoignage
de notre conscience , qui nous apprend qui se rapportent
les hommages prostitus de vains simulacres et des
hommes difis.
Quelle dmence, s'crient quelques-uns d'entre vous,
d'aimer mieux perdre la vie par opinitret , au lieu de la
sauver en sacrifiant, sans rpudier pour cela vos croyances I
C'est--dire que vous nous donnez le conseil de vous
tromper ! Nous reconnaissons sans peine celui qui vous l'a
suggr, qui soulve le monde contre nous, et afin d'a
battre notre constance , emploie aujourd'hui l'artifice qui
sduit , demain la violence qui terrasse. L'artisan de ces
manuvres , c'est cet esprit , ange et dmon la fois , qui ,
devenu notre ennemi par sa rprobation et envieux des
grces divines, s'introduit dans vos ames, d'o il nous
fait la guerre , et vous pousse , par de secrtes instigations,
ces jugements iniques, ces cruauts barbares que j'ai
attaques au commencement de cette apologie.
Et quoique les dmons nous soient soumis, pareils de
mchants esclaves , mlant parfois l'insolence la peur, ils
sont ravis de nuire ceux qu'ils redoutent. La haine est
fille de la peur. Condamns sans esprance , leur consola
TERTULLIEN. 307
tion est le mal qu'ils oprent en attendant que leur supplice,
dj commenc, se consomme. Ce qui n'empche pas
toutefois que , trans en notre prsence * ils ne ploient
sous le joug et ne rentrent dans leurs chanes. De loin ils
nous bravent : de prs ils rampent. Ainsi lorsque, sem
blables des esclaves qui , brisant leurs fers , s'chappent
de leurs cachots ou des mines qui les retiennent , ils s'
lancent contre leurs matres avec d'autant plus de fureur
qu'ils sentent l'ingalit de leurs forces , obligs alors de
combattre ces vils ennemis , nous leur rsistons avec une
constance gale leur acharnement , et nous n'en triom
phons jamais plus glorieusement que lorsque nous mourons
avec intrpidit pour la foi.
XXVIII. Mais puisque , forcer des hommes libres sa
crifier, est une injustice criante , une violence inoue , at
tendu que la religion est un acte spontan (1), quoi de
plus extravagant que de vouloir contraindre un autre
homme de rendre la divinit des hommages que de lui-
mme il est assez intress lui rendre ! N'a-t-il pas droit
de vous rpondre au nom de sa libert : Je ne veux pas ,
moi , des bonnes grces de Jupiter. De quoi vous mlez-
vous? Que Janus s'irrite! qu'il me montre tel visage qu'il
voudra , que vous importe ? C'est pour cela que ces
esprits pervers vous ont suggr le conseil de nous imposer
des sacrifices pour le salut des empereurs. Vous vous
croyez obligs de nous y contraindre par la force ; et nous,
la foi nous ordonne de vous offrir nos ttes.
Nous voil donc arrivs au crime de lse-majest hu
maine : mais cette majest est pour vous plus auguste que
la majest divine. Dans vos craintes respectueuses ou vos
russ mnagements, vous vnrez plus Csar sur son
trne que Jupiter dans l'Olympe. En vrit , vous avez

(1) Ce membre de phrase a un second sens galement plausible. Le


voici : Quand d'ailleurs on les volt remplir avec zle d'autres devoirs
religieux.
508 TERTULLIEN.
raison , s'il y a l intelligence. Le dernier des vivants ne
vaut-il pas mieux qu'un mort quel qu'il soit? Mais tel n'est
pas le motif qui vous guide. Vous cdez la terreur d'une
majest qui blouit vos sens , coupables envers la divinit
de lui prfrer une puissance humaine. Aussi vous par-
jurerez-vous plutt en jurant par tous vos dieux, que par
le gnie seul de Csar.
XXIX. Assurez-vous d'abord que ces deux auxquels
vous sacrifiez pour le salut des empereurs , ou de qui que
ce soit , peuvent en effet les protger ou les gurir. Si cela
est, traitez-nous en criminels. Mais si ces esprits mchants,
anges ou dmons, sont capables d'oprer quelque bien , si,
aprs s'tre perdus eux-mmes , ils ont la vertu de sauver,
si des condamns peuvent absoudre , si enfin des morts
(vous savez ce qui en est) garantissent les vivants, qu'ils
commencent donc par dfendre leurs statues, leurs images,
leurs temples qui ne sauraient se passer des gardes que
leur donnent les Csars? Et ces statues, ces temples, la
matire n'en est-elle pas tire des mines et des carrires de
l'empereur? Leurs difices sont-ils debout autrement que
par la volont de l'empereur? Plusieurs dieux ont prouv
sa colre, d'autres se sont ressentis de sa munificence et de
ses libralits. Je le demande , ceux qui sont au pouvoir de
l'empereur, qui n'existent que par lui , comment seront-ils
les arbitres de sa destine? comment leur devra-t-il sa
conservation , tandis qu'eux-mmes ils lui sont redevables
de la leur.
Voil donc pourquoi nous sommes criminels de lse-
majest, parce que nous n'abaissons pas les empereurs
au-dessous de la pierre ou du mtal qui leur appartient ,
parce que nous ne nous jouons pas du salut des empereurs
en le plaant dans des mains de plomb. Vous , au contraire ,
vous vous montrez religieux leur gard en le cherchant
o il n'est pas, en le demandant des tres impuissants
l'accorder , plutt qu'au seul tre qui le tient en sa puis
sance, en faisant une guerre barbare aux Chrtiens qui
TERTULLIEN. 309
seuls savent comment il faut le demander , qui seuls , par
consquent , peuvent l'obtenir.
XXX. Nous , Chrtiens , nous invoquons pour le salut
des empereurs un Dieu ternel , un Dieu vritable , un
Dieu vivant, un Dieu dont les empereurs eux-mmes
doivent redouter la colre plus que celle de tous les dieux
runis. Peuvent-ils ignorer de qui ils tiennent l'empire ,
comment ils sont entrs dans le monde , qui leur a donn
la vie ? Ils sentent bien qu'il n'y a pas d'autre Dieu que
lui , qu'ils dpendent de lui seul , placs au second rang ,
les premiers aprs lui, avant et par-dessus tous les dieux.
En effet , suprieurs tous les hommes vivants, comment
ne seraient-ils pas au-dessus de tous les morts ? Ils connais
sent les bornes de leur pouvoir ; ils comprennent qu'ils ne
peuvent rien contre celui par lequel ils peuvent tout. Qu'il
dclare la guerre au ciel cet empereur en dmence, qu'il
le trane captif son char de triomphe, qu'il mette garni
son dans le ciel, qu'il rende le ciel tributaire ! Rverie
extravagante ! Il n'est grand qu'autant qu'il reconnat son
matre dans le Dieu du ciel. Il appartient , lui aussi , au
Dieu de qui relvent le ciel et toutes les cratures. C'est
par lui qu'il est empereur; par lui, qu'avant d'tre empe
reur, il est homme. Il tient sa couronne du Dieu dont il
tient la vie. Les yeux levs au ciel , les mains tendues ,
parce qu'elles sont pures , la tte nue , parce que nous
n'avons rougir de rien , sans ministre qui nous enseigne
des formules de prires , parce que chez nous c'est le cur
qui prie, nous demandons pour les empereurs, quels
qu'ils soient, une longue vie, un rgne tranquille, la
sret dans leurs palais, la valeur dans les armes, la
fidlit dans le snat , la vertu dans le peuple , la paix
dans tout le monde : enfin tout ce qu'un homme , tout ce
qu'un empereur peut ambitionner.
Vux magnifiques !... Je ne puis les adresser qu' celui
qui a le pouvoir de m'exaucer , parce qu'il est l'unique
dispensateur des grces , parce que je suis le seul qui aie le
310 TERTULUEN.
droit de les obtenir , comme son serviteur , comme son ado
rateur, prt tre immol pour sa loi. Je lui offre la plus
prcieuse victime qu'il m'a demande lui-mme, la prire
partie d'une ame innocente, d'une chair pudique, inspi
re par l'Esprit saint. Loin de ses autels quelques grains
d'un vil encens, les parfums de l'Arabie , quelques gouttes
de vin , le sang d'un buf languissant qui appelle la mort :
mais, mille fois plus que toutes ces souillures, loin de ses
autels une conscience infecte ! Une merveille qui m'tonne
toujours , c'est que parmi vous les prtres les plus corrom
pus choisissent les victimes les plus pures, et que l'on
examine plutt les entrailles des animaux que le cur des
sacrificateurs. Tandis que nous panchons ainsi notre ame
devant Dieu, dchirez-nous, si vous le trouvez bon, avec
des ongles de fer , attachez-nous des croix , que vos flam
mes nous caressent de leurs langues dvorantes , que vos
poignards se plongent dans notre gorge , que vos btes
froces bondissent sur nous , la seule attitude du Chrtien
en prire vous tmoigne qu'il est prt tout souffrir !
Courage donc, zls magistrats ! arrachez cet homme
une ame qui invoque son Dieu pour le salut de l'empe
reur !... La vrit , le dvouement Dieu, voil donc nos
crimes !
XXXI. Mais peut-tre qu'adroits flatteurs , nous nous
retranchons derrire des vux hypocrites , pour chapper
au supplice par l'imposture. En vrit , c'est l un arti
fice qui nous russit merveille. Sans doute , vous croyez
et vous nous laissez prouver tout ce que nous voulons ! Si
cependant vous vous persuadiez que peu nous importe la
vie des empereurs , ouvrez nos livres ! ils sont la parole de
Dieu ; nous ne les cachons personne ; diffrentes circon
stances les ont fait passer dans des mains trangres. Vous
y apprendrez qu'il nous est enjoint , par un excs de cha
rit, de prier pour nos ennemis, de souhaiter du bien
nos perscuteurs. Or , quels sont les plus grands ennemis ,
les plus acharns perscuteurs des Chrtiens , sinon ceux
TERTULLTEN. 511
l mmes dont on les accuse d'offenser la majest ? Il y a
plus , vous y trouverez cette loi formelle, explicite : a Priez
pour les rois, pour les princes, pour les puissances de la
terre, afin que vous jouissiez d'une paix parfaite (1).
En effet , que l'empire s'branle , tous ses membres s'
branlent avec lui ; et nous-mmes , bien que la multitude
nous regarde comme des trangers , nous nous trouvons
ncessairement envelopps dans ses dsastres.
XXXII. D'ailleurs, une raison non moins dcisive nous
fait une loi de prier pour le salut des empereurs et pour
les prosprits de Rome. Ignorons-nous que la dernire
catastrophe qui menace l'univers , la clture suprme du
temps avec toutes les calamits qu'elle amnera , n'est
suspendue que par le cours de l'empire romain ? Deman
der Dieu d'ajourner ce lamentable vnement, c'est
lui demander la prolongation de l'empire. Si nous ne
jurons point par le gnie des Csars, nous jurons par leur
vie , plus auguste que tous les gnies qui ne sont que des
dmons. Nous respectons dans les empereurs les conseils
de la Providence qui les a tablis chefs des nations. Ils
n'ont de pouvoir , nous le savons , que celui que Dieu leur
a transmis. Nous lui demandons la conservation d'un tre
qu'il a lui-mme voulu : et c'est l pour nous un grand
serment. Quant aux gnies, nous les conjurons pour les
chasser des corps qu'ils obsdent. Mais nous prserve le
ciel de jurer par eux, et de leur dfrer ainsi un honneur
qui n'appartient qu'au Dieu vritable !
XXXIII. Mais pourquoi parler davantage du religieux
sentiment et de la pit chrtienne qui nous lie l'empe
reur? Pourrions-nous y manquer envers l'lu de notre
Dieu ? A ce titre , je le dirai hardiment : Csar est nous
plus qu' personne , puisque c'est notre Dieu qui l'a tabli
ce qu'il est. Je suis donc mme plus qu'un autre de con
tribuer sa conservation , non-seulement parce que je la

(1) Rom. xiii. I Timoth. B.


312 TERTULLIEN.
demande celui qui peut l'accorder , et que je suis dans les
conditions ncessaires pour l'obtenir, mais encore parce
qu'en abaissant la majest impriale au-dessous de Dieu ,
mais de Dieu seul, j'intresse bien plus srement en sa
faveur le Dieu auquel je soumets Csar. Je le fais sujet de
Dieu ; mais son gal, non. Je ne l'appellerai point. Dieu,
et parce que je ne sais pas mentir, et parce qu'il ne me
vient point l'esprit de l'insulter , et parce que lui-mme
ne voudrait pas s'entendre appeler dieu. Homme , il ne
peut que gagner s'abaisser devant Dieu. C'est bien assez
pour lui de porter le titre d'empereur , titre auguste qui
lui vient d'en haut. L'appeler dieu , c'est lui dnier sa
qualit de Csar : il ne peut tre empereur sans tre un
homme. Lors mme qu'il s'avance environn de gloire sur
le char triomphal, on a soin de l'avertir qu'il est mortel.
Derrire lui est plac un hraut qui lui crie : Regarde
derrire toi, et souviens-toi que tu es homme. Rien de
si flatteur , de si propre lui donner une haute ide de sa
pompe blouissante , que l'indispensable prcaution de lui
rappeler la fragilit de son tre. Appelez -le dieu , il
descend , parce qu'il a la conscience du mensonge : mais
qu'il est mille fois plus grand quand on l'avertit de ne
pas se croire un dieu !
XXXIV. Auguste, le fondateur de votre empire, ne
permettait pas mme qu'on le nommt seigneur : c'est le
privilge de la divinit. Je consentirais cependant lui
dfrer ce titre , pourvu que ce ne soit pas dans le mme
sens que je le donne Dieu. Je ne suis point l'esclave de
Csar. Mon unique seigneur, c'est le Dieu tout-puissant,
le Dieu ternel , le matre de Csar, comme le mien. D'ail
leurs , il est le pre de la patrie ; comment en serait-il le
seigneur? Un nom qui respire la bont et l'amour n'est-il
pas prfrable un nom qui ne rappelle que des ides de
puissance ? Voyez les chefs de famille ! ils en sont appels
les pres plutt que les seigneurs. Le nom de dieu convient
bien moins encore l'empereur. Ce n'est qu' la plus hon
TERTULLIEN. 313
teuse comme la plus funeste flatterie qu'il appartient de
le lui dcerner. Tandis que vous avez un empereur , irez-
vous saluer de ce titre quelqu'un de ses sujets? Par ce san
glant et impardonnable outrage, n'attireriez-vous pas la
vengeance de l'empereur sur votre tte, peut-tre mme
sur la tte de celui que vous auriez honor de ce nom ?
Commencez par respecter la divinit , si vous voulez m
nager l'empereur sa protection ! Cessez d'appeler dieu
celui qui ne peut se passer de Dieu ! Si cette basse et sacri
lge adulation ne rougit pas de son imposture, qu'elle
redoute les sinistres prsages : c'est conspirer contre la vie
de Csar que de le consacrer dieu avant son apothose.
XXXV. Les Chrtiens sont donc les ennemis de l'Etat ,
parce qu'ils ne rendent point l'empereur des honneurs
illusoires , mensongers , sacrilges ; parce que , disciples
de la religion vritable , ils clbrent les jours de ftes de
l'empereur par une joie tout intrieure , et non par la d
bauche. Grande preuve de zle , en effet , que d'allumer
des feux et de dresser des tables dans les rues , d'taler des
festins par les places publiques , de transformer Rome en
vaste taverne, de faire couler des ruisseaux de vin, de
courir a et l en bandes tumultueuses, l'insulte la
bouche, l'impudence sur le front, la luxure dans le regard !
La joie publique ne se manifeste-t-elle que par la honte
publique? Ce qui viole les biensances tout autre jour,
deviendra-t-il lgitime aux ftes de l'empereur? Ces mmes
lois, qu'en d'autres temps on observe par respect pour
Csar , faudra-t-il les fouler aux pieds pour l'honorer au
jourd'hui! La licence et le drglement s'appelleront-ils
pit? De scandaleuses orgies passeront-elles pour une fte
religieuse? Oh! que nous mritons bien la mort, d'acquit
ter les vux pour les empereurs , et de participer l'all
gresse gnrale sans nous dpartir de la sobrit, de la
chastet , de la modestie ! Quel crime, dans un jour consa
cr au plaisir, de ne pas ombrager nos portes de lauriers
de ne pas allumer des flambeaux en plein midi ! La joie
314 TERTULLIEN.
populaire a sanctifi le dsordre : rien de plus honnte
alors que de dcorer sa maison de toutes les apparences
d'un lieu de prostitution nouvellement ouvert.
Il est propos maintenant de mettre nu la sincrit de
vos dmonstrations pour la seconde majest, qui fournissent
prtexte contre nous une seconde calomnie. Vous accu
sez les chrtiens de sacrilge lorsqu'ils refusent , par res
pect pour la biensance, pour la modestie et la pudeur, de
clbrer avec vous les ftes des Csars? Examinons de
quel ct se trouvent la franchise et la vrit. Il se pour
rait que ceux qui nous refusent le nom de Romains et nous
dclarent ennemis des empereurs, fussent plus criminels
que nous. J'interroge donc les Romains eux-mmes; je
demande cette immense multitude qui s'agite sur les sept
collines, si jamais sa langue, toute romaine qu'elle est,
pargna aucun de ses empereurs. Tibre , rponds-moi !
parlez , coles de gladiateurs ! Si la nature n'avait recouvert
les curs que d'une matire transparente, pas un seul
dans lequel on ne surprt , comme dans un miroir, ct
des vux secrets qu'ils nourrissent, les images toujours
nouvelles de nouveaux Csars, pour en obtenir les largesses
et les distributions accoutumes. Oui , voil ce qui occupe
les Romains , l'heure mme o ils crient :

O ciel! prends sur nos jours pour ajouter aux siens!

Un Chrtien ne connat pas plus ce langage qu'il ne sait


souhaiter un nouvel empereur.
Le peuple, dites-vous, est toujours peuple. Soit. Mais
cependant ce sont l des Romains : nous n'avons pas d'en
nemis plus acharns. Mais peut-tre que les autres ordres
de l'Etat, selon le rang qu'ils y occupent, ont montr une
plus religieuse fidlit. Rien d'hostile dans le snat, ni
parmi les chevaliers : dans les camps, la cour, pas l'ombre
.d'une conspiration. D'o venaient donc un Cassius, un
Niger, un Albinus? d'o venaient ceux qui assassinent
TERTULLIEN. 315
Csar , cacbs entre deux bosquets de laurier ? ceux qui
s'exercent dans les gymnases pour trangler habilement
leurs matres ; ceux qui forcent le palais main arme ,
plus audacieux que les Sigerius et les Parthenius? D'o ils
venaient! Ils taient Romains, si je ne me trompe; c'est-
-dire que ce n'taient pas des Chrtiens. Tous, lorsque
dj couvait leur rbellion prte clater , sacrifiaient
pour le salut de l'empereur, juraient par son gnie, simu
laient plus ou moins la fidlit, et surtout ne manquaient
pas d'appeler les Chrtiens des ennemis publics. Les com
plices ou les partisans des dernires factions qu'on d
couvre tous les jours , misrables restes chapps aprs la
moisson de leurs parricides chefs , n'ornaient-ils pas leurs
portes de guirlandes? Y en avait-il d'assez fraches, d'assez
touffues pour eux? Quels vestibules brillaient avec plus de
pompe sous le feu des illuminations? Ne couvraient-ils pas
la place publique de la magnificence de leurs tables?
Etait-ce pour prendre leur part de la joie gnrale? Loin
d'eux ce projet ! Ils murmuraient des vux coupables
l'ombre d'une solennit trangre ; et , substituant un
nouveau prince un prince dont ils tramaient la chute ,
ils consacraient au fond de leur cur l'image de leur
esprance.
Ils ne sont pas moins prodigues de dmonstrations ceux
qui consultent les astrologues , les aruspices , les augurer,
les magiciens, sur le salut des empereurs. Quant aux Chr
tiens, jamais ils n'ont recours, pas mme pour leur propre
compte , des sciences inventes par les anges rebelles et
maudits de Dieu. Et d'o peut venir cette curiosit qui in
terroge et suppute la vie de Csar , si on ne machine rien
contre elle , si on ne souhaite pas qu'elle ait un terme , si
du moins on n'attend rien de sa mort? Au fond de l'ho
roscope du matre et de la personne que l'on aime , il y a
une pense diffrente : autre est la curiosit du sang, autre
la curiosit de l'esclavage.
XXXVI. S'il est donc avr que ces conspirateurs , qui
316 TERTULLIEN.
gardaient le nom de Romains , sont des ennemis publics ,
ne pourrait-il pas se faire aussi que nous qui passons pour
ennemis, et auxquels on refuse le nom de Romains, soyons
aussi Romains et rien moins qu'ennemis? Non! la fidlit
et le dvouement dus aux empereurs ne consistent pas en
tmoignages extrieurs, sous le masque desquels la trahison
est si habile se cacher ; ils consistent dans les sentiments
pacifiques que nous sommes obligs d'entretenir pour tous
les hommes comme pour les empereurs. Car ce n'est pas
aux empereurs seuls que nous devons vouloir du bien :
nous faisons le bien sans acception de personnes, parce que
c'est pour nous-mmes que nous le faisons, sans attendre
ni louange , ni rcompense d'aucun homme. Notre rmu
nrateur est Dieu, qui nous a prescrit cette charit univer
selle qui s'tend tous indistinctement. Nous sommes pour
les empereurs les mmes que pour nos proches et nos voi
sins. Vouloir du mal qui que ce soit , en faire, en dire, en
penser mme, nous est galement interdit. Ce qui n'est
point licite contre l'empereur, ne l'est contre personne :
ce qui ne l'est contre personne, l'est peut-tre encore moins
contre celui que Dieu a lev si haut.
XXXVII. Si, comme nous l'avons dit, il nous est or
donn d'aimer nos ennemis , qui pourrions-nous har? S'il
nous est dfendu de nous venger de ceux qui nous offensent,
pour ne pas leur ressembler, qui nous sera-t-il permis
d'offenser? Vous-mmes, je vous tablis juges : combien
de fois vous tes-vous dchans contre les Chrtiens, au
tant pour assouvir vos haines personnelles que pour obir
vos lois? Combien de fois n'a-t-on pas vu le peuple , sans
attendre vos ordres, de son propre mouvement, se ruer
prcipitamment sur nous , des torches dans les mains , ou
arm d'une grle de pierres? Dans la fureur des baccha
nales , on n'pargne pas mme les Chrtiens qui ne sont
plus. Oui , l'asile de la mort est viol ! Du fond des spulcres
o ils dorment , on arrache nos cadavres , quoique dj m
connaissables , quoique dj en pourriture , pour mutiler
TERTULLIEN. 317
encore et disperser ces lambeaux. Etrange acharnement
qui nous poursuit jusque dans le sommeil de la mort ! Avez-
vous remarqu cependant que nous ayons jamais cherch
les reprsailles? Une seule nuit, et quelques flambeaux,
en faudrait-il davantage pour nous assurer une large satis
faction , s'il nous tait permis de repousser le mal par le
mal? Mais Dieu ne plaise qu'une religion divine recoure,
pour se venger , des feux allums par la main des hommes,
ni qu'elle s'afflige des preuves qui la mettent en lumire !
Que si , au lieu de conspirer dans l'ombre , nous levions
publiquement l'tendard , nous ne manquerions ni de
forces, ni de troupes. Les Maures, les Marcomans, les
Parthes mmes , quelque nation que ce soit , renferme ,
aprs tout, dans ses limites, est-elle plus nombreuse qu'une
nation qui n'a d'autres limites que l'univers? Nous ne
sommes que d'hier, et dj nous remplissons l'empire , vos
cits, vos les, vos forteresses, vos bourgades, vos conseils,
les camps, les tribus , les dcuries, le palais, le snat , la
place publique; nous ne vous laissons que vos temples.
Quelle guerre ne serions-nous pas capables d'entreprendre,
mme forces ingales , nous qui nous laissons gorger si
volontiers, si , dans notre doctrine, il ne valait pas mieux
souffrir la mort que la donner? Sans mme prendre les
armes , sans nous rvolter ouvertement , nous pourrions
vous combattre simplement en nous sparant de vous. Que
cette immense multitude vnt vous quitter brusquement
pour se retirer dans quelque contre lointaine , la prte
de si nombreux citoyens de toute condition et dcri votre
gouvernement , et vous et assez punis. Nul doute qu'
pouvants de votre solitude , l'aspect de ce silence uni
versel, devant cette immobilit d'un monde frapp de mort,
vous auriez cherch qui commander : il vous serait
rest plus d'ennemis que de citoyens. Maintenant , la mul
titude des Chrtiens fait que vos ennemis paraissent en
petit
Mais
nombre.
, sans nous , qui vous dlivrerait de ces adversaires
318 TERTULLIEN.
cachs qui portent le trouble dans vos ames aussi bien que
dans vos sants , je parle de ces dmons que nous chassons
sans intrt , sans rcompense ? Il suffirait , pour notre
vengeance, de vous laisser librement la merci de ces
esprits immondes. Et vous, sans nous tenir compte de
cet important service , sans rflchir que , loin de vous tre
nuisibles, nous vous sommes ncessaires, vous nous traitez
en ennemis ! Nous , les ennemis du genre humain ! Si nous
sommes ennemis , nous ne le sommes que de l'erreur.
XXXVIII. Il fallait donc inscrire du moins parmi les
factions innocentes et permises une religion laquelle on
ne peut rien reprocher de ce qui rend les autres factions
si redoutables. Qu'on les proscrive celles-l, dans l'intrt
des murs publiques , pour prvenir les dchirements des
partis , pour empcher que les comices , que le snat , que
vos spectacles ne soient troubls par le choc des rivalits et
des cabales , surtout une poque o l'on vend jusqu' ses
violences , la bonne heure ! Mais nous , si indiffrents pour
la gloire du monde, si dsintresss dans ses grandeurs,
nous ne savons ce que c'est que former des ligues : nous
demeurons toujours trangers aux affaires publiques. Le
monde , voil notre rpublique nous. Nous renonons sans
peine vos spectacles , aussi bien qu'au principe qui les a
produits : nous avons en horreur la superstition , qui en
est la mre : bien plus , nous nous loignons avec mpris de
tout ce qui s'y passe. Nous n'avons rien de commun avec
les extravagances du cirque , avec les obscnits du thtre ,
avec les jeux barbares de l'arne , avec la frivolit des
gymnases. N'a-t-il pas t permis aux disciples d'Epicure
d'imaginer ce qu'il leur a plu ? En quoi vous offensons-
nous quand nous adoptons d'autres joies que les vtres? Et
si nous voulions vous sevrer de tout divertissement , nous
le dommage, il me semble; vous n'y entrez pour rien.
Nous condamnons vos plaisirs , soit ; mais vous gotez aussi
peu les ntres.
XXXIX. A quoi donc s'occupe la faction chrtienne ?
TERTULLIEN. 319
Je vais l'exposer. Aprs l'avoir dfendue contre la calom
nie, au mal qu'on lui impute opposons le bien qui s'y
trouve. Unis ensemble par le nud d'une mme foi,
d'une mme esprance , d'une mme morale, nous ne fai
sons qu'un corps. Saintement ligus contre Dieu , nous
l'assigeons de nos prires, afin de lui arracher par une
violence toujours agrable ce que nous lui demandons.
Nous l'invoquons pour les empereurs, pour leurs mi
nistres, pour toutes les puissances, pour l'tat prsent du
sicle , pour la paix , pour l'ajournement de la catastrophe
dernire. Nous nous assemblons pour lire les Ecritures ,
o nous puisons, selon les circonstances, les lumires et
les avertissements dont nous avons besoin. Cette sainte
parole nourrit notre foi , relve notre esprance , affermit
notre confiance , resserre de plus en plus la discipline en
inculquant le prcepte. C'est l que se font les exhorta
tions et les corrections , l que se prononcent les censures
au nom de Dieu. Assurs que nous sommes toujours en sa
prsence , nous jugeons avec maturit, et c'est un terrible
prjug pour le jugement futur, que d'avoir mrit d'tre
banni de la communion des prires , de nos assembles et
de tout ce saint commerce. Des vieillards recommandables
prsident ; ils parviennent cette distinction , non par ar
gent, mais par le tmoignage d'un mrite prouv. Rien
de ce qui concerne les choses de Dieu ne s'achte ; si l'on
trouve chez nous une sorte de trsor, nous n'avons pas
rougir d'avoir vendu la religion pour l'amasser. Chacun
apporte tous les mois son modique tribut , lorsqu'il le veut ,
s'il le peut , et dans la mesure de ses moyens ; personne
n'y est oblig : rien de plus libre, de plus volontaire que
cette contribution. C'est l comme un dpt de pit qui
ne se consume point en dbauches , en festins , ni en st
riles prodigalits ; il n'est employ qu' la nourriture des
indigents , aux frais de leur spulture , l'entretien des
orphelins dlaisss , des domestiques casss de vieillesse ,
des malheureux naufrags. S'il y a des Chrtiens condam
320 TERTULLIEN.
ns aux mines , relgus dans les les ou dtenus dans les
prisons , uniquement pour la cause de Dieu , la religion
qu'ils ont confesse les nourrit de ses aumnes.
Il est vrai que l'exercice de cette charit a fourni contre
nous de nouvelles armes la calomnie. Voyez , s'crie-
t-on, comme ils s'aiment ! car, pour nos censeurs, ils se
hassent mutuellement. Voyez comme ils sont prts
mourir les uns pour les autres ! Pour eux , s'ils sont dis
poss quelque chose , c'est plutt s'entre-gorger. Quant
au nom de frre que nous nous donnons, ils le dcrient,
parce que chez eux les noms de parent ne sont que des
expressions trompeuses d'attachement. Cependant nous
sommes aussi vos frres par le droit de la nature , la mre
commune du genre humain. Il est vrai que vous tes de
mauvais frres ; peine tes-vous des hommes. De vri
tables frres, ceux qui mritent ce titre, sont ceux qui
reconnaissent pour pre le mme Dieu , qui ont reu les
effusions du mme esprit de saintet , qui , sortis du mme
sein de l'ignorance , se sont inclins avec transport devant
le soleil de la vrit.
Mais peut-tre que l'on nous conteste notre lgitimit ,
ou parce que notre union fraternelle ne retentit jamais
sur vos thtres , ou parce que nous vivons en commun et
en frres des mmes biens qui chez vous arment le frre
contre le frre. Fondus les uns dans les autres par un saint
mlange , nous ne faisons aucune difficult de partager nos
biens; tout est commun dans notre socit, hormis les
femmes. Nous sommes diviss d'avec les autres hommes par
le seul point qui les unit ; non-seulement ils usurpent la
couche conjugale de leurs amis , ils leur ouvrent complai-
samment la leur , l'imitation sans doute de leurs sages les
plus vants , d'un Socrate chez les Grecs, d'un Caton chez
les Romains , qui abandonnrent leurs amis des femmes
qu'ils avaient pouses , afin qu'elles leur donnassent des
enfants dont ils ne seraient pas les pres. Etait-ce malgr
elles ? j'en doute fort. Indignement prostitues par leurs
TERTULLIEN. 321
propres maris , pouvaient-elles se montrer bien jalouses de
la chastet conjugale? O sagesse attique ! gravit ro
maine ! un philosophe , un censeur donner leon d'impu-
dicit !
Quelle merveille que les Chrtiens, avec la tendre charit
qui les anime , aient des banquets communs? Car vous ac
cusez aussi nos modestes repas non-seulement d'infamie,
mais encore de luxe. C'est apparemment pour nous que
Diogne disait : Les Mgariens mangent comme s'ils
devaient mourir le lendemain ; ils btissent comme s'ils
ne devaient jamais mourir. Mais on voit bien mieux
une paille dans l'il d'autrui qu'une poutre dans le sien.
Quoi ! l'air est infect des repas de tant de tribus , de
curies, de dcuries! A chaque festin des Saliens, nouvel
emprunt ! 11 faut de longs et pnibles calculs pour supputer
les frais des festins en l'honneur d'Hercule. On choisit les
plus habiles cuisiniers pour les Apaturies , les Dionysies et
les mystres de l'Attique. La fume des soupers de Srapis
veille les gardes prposs l'incendie , et l'on ne parle que
de la magnificence de nos banquets !
Le nom qu'ils portent en indique le caractre : on les
appelle agapes, d'un mot grec qui signifie charit. Si co
teux qu'on les suppose,. une dpense faite au nom de la
pit se convertit en gain; par l, en effet, nous soula
geons les pauvres. Nous ne rassemblons point comme vous
une tourbe de parasites qui trouvent glorieux de vendre
leur libert , et viennent s'engraisser vos tables au prix
de mille avanies. Nous traitons les indigents comme des
hommes sur qui la divinit attache ses regards avec plus
de complaisance.
Si le motif de nos repas n'a rien que d'honnte , jugez
de tout ce qu'on y fait par l'esprit de religion qui y pr
side. On n'y souffre rien de bas , rien d'immodeste ; on ne
touche aux aliments qu'aprs avoir nourri son ame par la
prire. On mange autant que la faim l'exige ; on boit comme
il convient des hommes sobres et chastes ; on se rassasie
TOM, H, 21
TERTULLIEN.
comme devant se relever pour prier Dieu pendant la nuit ;
on converse comme sachant que Dieu coute. Aprs qu'on
s'est lav les mains et que les flambeaux sont allums,
chacun est invit chanter les louanges de Dieu , qu'il tire
des saintes Ecritures, ou qu'il compose lui-mme : c'est
l'preuve de sa temprance. Le repas se termine comme il
a commenc , par la prire. On sort de l , non pour courir
les rues en bandes tumultueuses , non pour se provoquer
au dsordre, l'insolence, au meurtre, mais avec modes
tie, avec pudeur; on sort d'une cole de vertu plutt que
d'un souper.
Condamnez , proscrivez nos assembles si elles ont
quelque ressemblance avec les assembles dangereuses et
criminelles , si on peut leur adresser les mmes reproches
qu'aux factions ordinaires. Mais quand y avons-nous con
cert quelque perfide complot? Runis ou spars , dans le
secret de nos maisons ou bien tous ensemble, nous sommes
toujours les mmes , n'offensant personne , ne contristant
personne.
XL. Une assemble d'hommes de bien , d'hommes
chastes , probes et vertueux, n'est point une faction , c'est
un snat. Le nom de faction convient ceux qui soufflent
la haine contre ces hommes religieux, qui demandent
grands cris le sang de l'innocence, qui couvrent leur ani-
mosit du misrable prtexte que les Chrtiens sont la
cause de toutes les calamits publiques. Que le Tibre monte
sur les remparts , que le Nil oublie de monter sur les cam
pagnes , qu'un ciel d'airain se ferme , que la terre tremble ,
qu'il survienne une famine, une mortalit , aussitt : Les
Chrtiens au lion! Quoi! pour un seul lion un peuple de
Chrtiens !
Mais rpondez-moi , je vous prie. Avant Tibre , c'est--
dire avant la naissance de Jsus -Christ, les villes et le
monde entier n'avaient-ils pas essuy les plus grands d
sastres? Ouvrez l'histoire : les les d'Hirannape, de Dlos,
de Rhodes et de Cos , englouties avec des milliers d'habi
TERTULLIEN. 525
tants ; la plus grande partie de l'Asie ou de l'Afrique en
vahie , au rapport de Platon , par les irruptions de la mer
Atlantique ; la mer de Corinthe mise sec par un tremble
ment de terre ; la Lucanie dtache de l'Italie par la vio
lence des flots, et formant l'le de Sicile : d tels change
ments dans la face du globe ont-ils pu survenir sans
entraner une foule de victimes? O taient alors, je ne
dirai pas les Chrtiens, ces contempteurs de vos dieux, o
taient vos dieux eux-mmes lorsque le dluge a submerg
toute la terre, ou du moins les plaines, comme l'a prtendu
Platon ? Les villes o ils sont ns , o ils sont morts , celles
mme Qu'ils ont bties , prouvent assez qu'ils sont post
rieurs au dluge : autrement elles ne subsisteraient point
aujourd'hui.
L'essaim des Juifs, d'o les Chrtiens tirent leur ori
battre
gine ; et
n'tait
se fixer
pasdans
encore
la Palestine
sorti de ,l'Egypte
lorsqu'une
pour
pluie
aller
de s'a-
feu

consuma, sur les frontires de cette contre, Sodome et


Gomorrhe. Cette terre ravage exhale encore l'odeur de
l'incendie. Si quelques fruits croissent pniblement sur ses
arbres, vgtation trompeuse l'il, ils tombent en cendres
sous la main qui les touche. .;
. La Tuscie et la Campanie ne se plaignaient pas des Chr
tiens lorsque Vulsinie disparut sous les flammes du ciel ,
et Pompia sjjus la lave de sa montagne. Personne n'ado
rait Rome Te* vrai Dieu lorsqu'Annibal, aprs la sanglante
journe de Cannes , mesurait par boisseaux les anneaux
romains. Tous vos dieux sans exception taient adors de
vous tous, lorsque les Gaulois camprent sur le Capitole.
Pour abrger, les villes n'ont jamais essuy de dsastres
que les temples ne les aient partags : d'o je conclus que
vos dieux n'ont pas dchan des temptes qui les ont em
ports eux-mmes.
De tout temps la race humaine n'a cess de provoquer
la vengeance du Trs-Haut, soit en ngligeant son culte,
soit en fermant les yeux au soleil de justice qui avait laiss
324 TERTULLIEN.
chapper quelques-uns de ses rayons , soit en se forgeant
des dieux pour les adorer ; et faute de chercher l'auteur
de l'innocence, le juge et le vengeur du crime, elle s'est
roule dans la fange du vice et du dsordre. En le cher
chant , elle l'et connu ; en le connaissant , elle l'et
ador ; en l'adorant, elle et prouv sa clmence au lieu
d'irriter sa colre. Le mme Dieu dont les hommes ont
ressenti la vengeance avant qu'il y et des Chrtiens, les
chtie encore aujourd'hui. C'tait lui qui leur prodiguait
ses dons avant qu'ils se crassent des dieux chimriques.
Pourquoi les calamits prsentes ne partiraient - elles
pas de la main bienfaitrice dont ils ont mconnu les bien
faits? Ingratitude justiciable de Dieu, puisqu'elle s'attaque
Dieu.
Si cependant nous comparons les catastrophes antiques
avec celles de nos jours, nous reconnatrons que les hommes
sont traits avec moins de rigueur depuis que Dieu a donn
des Chrtiens au monde. A dater de cette poque, l'inno
cence a balanc le crime, la terre a eu des intercesseurs
auprs de Dieu. Que les pluies d'hiver et d't, taries dans
les cieux , amnent la scheresse , que l'anne s'offre me
naante et pleine de terreurs, vous remplissez les bains et
les cabarets, les mauvais lieux regorgent, vous sacrifiez
Jupiter , vous ordonnez au peuple de demander de l'eau ,
pieds nus ; vous cherchez le ciel au Capitole , vous attendez
que la pluie s'panche des votes du temple. Mais la de
mander Dieu , mais tourner vos regards vers le ciel , vous
n'y songez pas! Pour nous, extnus par le jene et les
austrits, purifis par la continence, sevrs de tous les
plaisirs, prosterns sous le sac et la cendre, nous dsarmons
la colre du ciel; et lorsqu'enln nous avons arrach la mi
sricorde , Jupiter les actions de graces !
XLI. C'est donc vous qui tes charge au monde ; c'est
vous qui , mprisant le vrai Dieu pour adorer de vains
simulacres , attirez sur l'empire les malheurs qui l'ac
cablent. L o il y a vengeance, l'attribuerai-je celui
TERTULLIEN. 323
qu'offense le mpris, ou bien ceux qui reoivent les
hommages? En vrit, il y aurait de leur part comble d'in
justice , si , pour se venger des Chrtiens qui les outragent ,
ils enveloppaient dans les mmes dsastres leurs propres
adorateurs, confondant ainsi des hommes qui se ressemblent
si peu.
Eh bien I. vous criez-vous , nous rtorquons la dif-
ficult contre vous-mmes : votre Dieu souffre que ses
fidles serviteurs soient punis de nos sacrilges !
Entrez mieux dans la sagesse et l'conomie de la divine
Providence, et alors vos objections finiront. Dieu, qui a
renvoy aprs la fin du monde le jugement ternel de tous
les hommes , ne prcipite point avant ce terme la spara
tion qui sera la suite du jugement. Jusqu' cette poque
dcisive, indulgence paternelle, ou svre censure, il pa
rat traiter les hommes de la mme faon. Il permet que
les infidles partagent les biens de ses serviteurs , que ses
serviteurs soient associs aux maux des infidles , vaste
communaut o rien de ce qui arrive n'est tranger ses
membres. Instruits par lui-mme de ses dcrets , nous ai
mons sa bont, nous redoutons sa rigueur. Pour vous, vous
mprisez l'une et l'autre ; d'o il suit que tous les maux ,
qui sont pour vous de vritables punitions, ne sont pour
nous que des avertissements. Nous ne nous plaignons point,
parce que notre intrt unique dans ce monde , c'est d'en
sortir au plus tt. D'ailleurs, l'ignorons-nous? ce sont vos
crimes qui attirent sur la terre les flaux du ciel, et quoi
qu'ils nous atteignent en partie, membres que nous sommes
de la socit commune, nous voyons avec joie l'accomplis
sement des oracles divins qui affermissent notre foi et notre
esprance. Si, au contraire, il tait vrai que ces dieux,
objets de votre culte , vous envoyassent cause de nous ce
dluge de calamits, comment pourriez-vous adorer encore
des dieux si ingrats , si injustes, qui devraient vous garan
tir de tout mal , et vous combler de faveurs , en haine des
Chrtiens?
326 TERTULLIEN.
XLII. On nous fait encore un autre reproche. On pr
tend que nous sommes des membres inutiles l'Etat.
Comment cela , de grace ? Nous vivons au milieu de vous ,
nous avons la mme nourriture , les mmes vtements ,
les mmes meubles , les mmes besoins. Nous ne sommes
point des brachmanes, des gymnosophistes de l'Inde qui
nous enfoncions dans les forts et nous bannissions de la
vie. Nous ne manquons jamais de payer Dieu le tribut de
reconnaissance qui lui est d comme au matre et au Cra
teur de l'univers. Pas une uvre de ses mains que nous re
jetions. Seulement , nous sommes en garde contre l'excs et
contre l'abus. Jets avec vous dans toutes les ncessits de
la vie , comme vous , nous frquentons le Forum , les mar
chs, les bains, les foires, les boutiques, les htelleries.
Nous naviguons avec vous, nous portons les armes, nous
cultivons la terre , nous trafiquons , nous exerons par con
squent les mmes arts , nous louons nos bras pour votre
usage. Que l'on m'explique donc quel titre nous sommes
inutiles l'Etat, quand nous ne vivons qu'avec vous et
pour vous?
Si je n'assiste point vos crmonies , en suis-je moins
homme ces jours-l ? Je ne me baigne point durant les
nuits des Saturnales , pour ne pas perdre et le jour et la
nuit ; mais je ne m'en baigne pas moins une heure con
venable, qui ne puisse me glacer le sang, et sans risque
pour ma sant. Il sera bien assez temps aprs ma mort
d'tre ple et raide au sortir de l'eau. Je ne mange point
en public aux ftes de Bacchus , pareil ces gladiateurs
condamns aux btes, qui font leur dernier repas : mais,
quelque part que je mange, on me sert les mmes ali
ments qu' vous. Je n'achte point de couronnes de fleurs,
mais j'achte des fleurs. Que vous importe pour quel usage?
Je les aime mieux libres et flottantes , que captives dans un
bouquet , ou courbes en couronnes. Les couronnes mme,
je les approche du nez. J'en demande pardon ceux qui
ont leur odorat dans les cheveux. Nous n'allons point

'
TERTULLIEN. 327
vos spectacles ; mais quand j'ai envie de ce qui s'y vend,
je l'achte plus volontiers sur la place publique. Nous
n'achetons pas d'encens , il est vrai : si les Arabes s'en
plaignent, les Sabens rpondent, en revanche, qu'ils
nous vendent leurs aromates un plus haut prix et en plus
grande quantit pour ensevelir nos morts, que vous n'en
perdez enfumer vos dieux.
Du moins , ajoutez-vous , on ne saurait nier que les
revenus de nos temples ne baissent tous les jours. Qui est-ce
qui met encore dans les troncs ?
C'est que nous ne pouvons suffire l'entretien de tant
d'hommes et de dieux la mendicit, et que nous ne
croyons devoir donner qu' ceux qui demandent. Que Ju
piter tende la main , nous lui donnerons. On sait que notre
charit fait plus d'aumnes dans les rues, que votre reli
gion d'offrandes dans ses temples. Quant aux contribu
tions publiques , elles rendent graces de ce qu'il y a des
Chrtiens au monde , parce que les Chrtiens les acquittent
sans fraude , avec cette probit consciencieuse , qui s'abs
tient du bien d'autrui; tandis que vous, si l'on examinait
tout ce que vous drobez au fisc par l'infidlit et la super
cherie de vos dclarations, on reconnatrait que le seul ar
ticle sur lequel vos accusations aient quelque fondement ,
est plus que compens par tous les autres.
XLIII. Avouons -le cependant ! Quelques hommes ne
sont que trop fonds se plaindre qu'il n'y ait rien ga
gner avec les Chrtiens. Et qui sont-ils? A leur tte, les
fauteurs de la dbauche publique , les complices de cette
infme profession , les ravisseurs , les assassins , les em
poisonneurs , les magiciens , les aruspices , les astrologues.
Gain immense que de refuser toute occasion de gain
ces gens-l ! Mais s'il tajt vrai que notre secte vous caust
quelque prjudice, convenez que par ses secours , elle vous
en ddommage amplement. Comptez-vous pour rien d'a
voir parmi vous des hommes , je ne dis plus qui chassent
les dmons, qui, le front dans la poussire, invoquent
523 TERTULLIEN.
pour vous le vrai Dieu , mais du moins de qui vous n'avez
rien redouter ?
XLIV. Une perte immense , une perte irrparable pour
l'Etat , laquelle cependant pas un regard ne s'arrte ,
c'est la disparition de tant d'hommes vertueux et irrpro
chables, qu'on perscute, qu'on immole tous les jours.
Nous prenons tmoin vos registres , vous qui jugez tous
les jours les prisonniers, et imprimez la fltrissure par
vos sentences. Parmi cette foule d'assassins , de voleurs, de
sacrilges, de suborneurs trans devant vos tribunaux,
se trouve-t-il un seul Chrtien ? Ou , parmi ceux qui
vous sont dfrs comme Chrtiens , s'en rencontre-t-il
un seul coupable d'aucun de ces crimes? C'est donc des
vtres que regorgent les prisons ; des vtres que s'en
graissent les btes froces , des vtres que retentissent les
mines; des vtres que sortent ces troupeaux de crimi
nels destins repatre la curiosit publique. L, pas un
Chrtien , ou bien il n'est que Chrtien : est-il autre chose,
il a cess d'tre Chrtien.
XLV. A nous seuls donc, oui , nous seuls l'innocence !
Qu'y a-t-il l qui doive vous surprendre? L'innocence est
pour nous une ncessit , une imprieuse ncessit. Nous
la connaissons parfaitement , l'ayant apprise de Dieu mme
qui en est un matre parfait : nous la gardons fidlement,
ordonne qu'elle est par un juge qu'on ne saurait m
priser. Vous, ce sont des hommes qui vous l'ont enseigne ;
ce sont des hommes qui vous l'ont ordonne. De l vient
que vous ne pouvez ni la connatre comme nous, ni ap
prhender comme nous de la perdre. Eh ! peut-on compter
sur les lumires de l'homme pour connatre la vertu v
ritable , sur son autorit pour la faire pratiquer ? Lumires
qui garent ! autorit que l'on mprise !
D'ailleurs quel est le code le plus sage , de celui qui
dit : Vous ne tuerez point ; ou de celui qui touffe la co
lre? Lequel est le plus parfait, ou de condamner l'adul
tre , ou de ne pas permettre la simple concupiscence des
TERTUIXIEN. 329
yeux ? Lequel creuse avec plus de sagacit et plus pro
fondment dans le cur humain, de celui qui interdit
l'action mauvaise , ou de celui qui interdit la parole mal
veillante ; de celui qui dfend le mal , ou de celui qui dfend
les reprsailles ? Et remarquez-le bien , ce que vos lois
renferment de bon, elles l'ont emprunt une loi plus
ancienne , la loi divine ! Je vous ai parl plus haut de
l'antiquit de Mose.
Mais , encore une fois , impuissance des lois humaines !
presque toujours le coupable leur chappe, soit que le
crime s'enveloppe d'impntrables tnbres , soit que la pas
sion ou la ncessit les brave. Si elles atteignent , comment
punissent-elles ? par un supplice ncessairement court ,
puisqu'il meurt avec la vie. Telle est la raison par laquelle
Epicure se riait de la torture et de la douleur. Lgres,
disait-il , elles sont aises supporter ; violentes , elles ne
durent pas. Il n'en va pas ainsi des Chrtiens. Vivant
sous l'il scrutateur auquel rien n'chappe, ayant tou
jours la pense les flammes ternelles qu'il faut viter ,
nous avons raison de dire que nous seuls allons au-devant
de la vertu; et parce que nous la connaissons parfaite
ment , et parce qu'il n'y a ni ombre , ni tnbres pour
notre juge , et parce qu'un avenir , non pas limit quel
ques annes , mais un avenir ternel , nous environne de
ses terreurs. Nous craignons l'Etre souverain que doit
craindre celui qui juge des hommes tremblant devant lui ;
nous craignons Dieu , et non le proconsul.
XLVI. Je crois avoir justifi les Chrtiens de tous les
crimes que leur imputent des accusateurs altrs de leur
sang. J'ai trac sans le moindre dguisement , le tableau
de notre religion. L'autorit et l'anciennet de nos Ecri
tures , la confession des puissances invisibles elles-mmes ,
voil mes preuves. Si quelqu'un entreprend de me rfu
ter , qu'il laisse l les artifices du langage : qu'il rponde
avec la franchise et la simplicit dont je lui ai donn
l'exemple.
530 TERTULLIEN.
Mais l'incrdulit , convaincue par ses rapports journa
liers avec nous, de l'excellence du Christianisme, se re
tranche dire qu'il n'a rien de divin, que c'est l une
secte de philosophie comme les autres. Les philosophes,
nous dit-on, enseignent comme vous, professent comme
vous l'innocence, la justice, la patience, la sobrit et la
chastet.
Pourquoi donc, si notre doctrine est semblable la
leur, ne nous est-il pas permis de la professer impun
ment comme eux? S'ils appartiennent une secte sem
blable la ntre , pourquoi ne les condamnez-vous pas aux
mmes choses qui, repousses par nous, nous envoient
l'chafaud ? Montrez-moi le philosophe que l'on ait ja
mais contraint de sacrifier aux idoles, de jurer par les
dieux , ou d'allumer follement des flambeaux en plein
midi? Tout est permis aux philosophes. Ils dtruisent ou
vertement le culte public; ils dclament contre vos su
perstitions, et vous le souffrez ! Vous leur dcernez des
rcompenses, vous leur levez des statues avec la mme
facilit qui nous condamne aux btes. Sagesse que j'ap
prouve ! Us prennent le nom de philosophes , et non pas
de Chrtiens ! Or, le nom de philosophe ne met pas en
fuite les dmons. Que dis-je? Les philosophes placent les
dmons au second rang aprs les dieux. On connat le
mot favori de Socrate : Si mon gnie le permet. Ce
mme sage , qui du moins entrevoyait la vrit , puisqu'il
niait tous ces dieux chimriques , ordonna bien cependant ,
la veille de mourir , qu'on sacrifit un coq Esculape ,
sans doute par reconnaissance pour son pre Apollon,
dont l'oracle l'avait dclar le plus sage de tous les hommes.
Quelle tourderie dans Apollon ! Il proclamait la sagesse
d'un homme qui ne reconnaissait pas les dieux !
Plus la vrit soulve de haines , plus celui qui la pro
fesse sans dguisement rvolte les esprits. Mais un secret
infaillible pour plaire ceux qui la perscutent , c'est de
l'altrer et de l'affaiblir. Ainsi font les philosophes, qui
TERTULLIEN. 331
affectent d'aimer la vrit , et qui la corrompent , parce
qu'ils ne poursuivent qu'un fantme de gloire. Les Chr
tiens, au contraire, uniquement occups de leur salut,
recherchent ncessairement la vrit , et la professent
franchement : tant il est vrai qu'il ne faut pas songer
comparer les philosophes aux Chrtiens , soit pour la doc
trine, soit pour les murs.
Lorsque Crsus interrogea Thales, ce prince des phy
siciens , que put-il lui rpondre de positif sur la divinit ,
aprs avoir frustr son esprance par de longs dlais ?
Chez les Chrtiens, l'artisan le plus obscur connat Dieu,
le fait connatre aux autres , satisfait toutes les questions
sur l'auteur de l'univers : tandis que Platon nous affirme
qu'il est difficile de dcouvrir le matre de la nature,
plus dangereux encore de le divulguer la multitude.
Les philosophes prtendraient-ils nous le disputer pour
la chastet ? Je lis dans l'arrt de mort de Socrate :
Condamn comme corrupteur de la jeunesse. Jamais on
ne reprochera un Chrtien des attentats contre la na
ture. Diogne ne rougissait pas de ses rapports avec la
courtisane Phryn ; Speusippe, disciple de Platon , fut sur
pris et tu dans un adultre. Un Chrtien ne connat de
femme que la sienne. Dmocrite , se crevant les yeux de
sa propre main parce qu'il ne pouvait matriser le tu
multe de ses sens l'aspect d'une femme , ni contenir sa
douleur si ses impudiques dsirs avaient t tromps, pu
blie assez son incontinence par la punition qu'il s'impose.
Un Chrtien garde ses yeux et ne les fixe jamais sur au
cune femme : son cur est aveugle pour la volupt. Par-
lerai-je de la modestie ? Je vois Diogne fouler de ses
pieds couverts de boue l'orgueil de Platon , par un orgueil
plus insolent encore. Un Chrtien est humble , mme
avec le pauvre. S'agit-il de modration ? Pythagore veut
rgner sur les Thuriens, Znon sur les Priniens. Un
Chrtien ne brigue pas mme l'dilit. Faut-il en venir
l'galit d'ame ? Lycurgue se laisse mourir de faim
532 TERTULLIEN.
parce que les Lacdmoniens avaient chang quelque
chose ses lois. Un Chrtien rend grces aux bourreaux
qui l'ont condamn. Si je compare la bonne foi , Anaxagore
nie le dpt qui lui a t confi par ses htes : la bonne
foi des Chrtiens est vante par les paens eux-mmes. Si
je considre la bont , Aristote chasse son ami Hermias du
poste qu'il occupait. Un Chrtien n'humiliera point son
ennemi. Le mme Aristote flatte bassement Alexandre
pour le gouverner; Platon se vend Denys le Tyran,
pour tre admis aux dlices de sa table ; Aristippe , sous
la pourpre et sous le masque de la gravit , s'abandonne
la dbauche ; Hippias est tu dans ses tentatives pour op
primer sa patrie : jamais un Chrtien ne s'est rien permis
contre l'Etat, pas mme pour venger les Chrtiens, quel
ques perscutions qu'ils aient subies.
On nous objectera peut-tre qu'il en est aussi parmi nous
qui s'affranchissent des rgles de notre discipline. On ou
blie d'ajouter que , ceux-l , nous ne les regardons plus
comme des Chrtiens ; mais les philosophes , aprs tant de
crimes et de bassesses , conservent parmi vous le nom et
les honneurs de sages. Quel rapport existe-t-il donc entre
un philosophe et un Chrtien? entre un disciple de la
Grce et un disciple du ciel ? entre un homme qui poursuit
une vaine gloire , et un homme exclusivement occup de
son salut? entre un homme qui parle en sage , et un homme
qui vit en sage ? entre un homme habile dtruire , et un
homme qui ne sait qu'difier? Comment pouvez-vous com
parer le partisan de l'erreur avec son antagoniste ? le cor
rupteur de la vrit avec son vengeur? celui qui la drobe ,
et celui qui en est le possesseur et le gardien le plus anti
que ? Encore une fois , entre ces deux hommes , o sont les
points de contact ?
XLV1I. L'antiquite de nos livres saints , tablie prc
demment , vous inclinera les regarder comme le trsor
o vos sages sont venus puiser leurs richesses. Si je ne
craignais de grossir dmesurment cet ouvrage , la dmon
ERTULLIEN. 333
stration ne serait pas difficile. Quel est le pote , quel est le
sophiste qui ne se soit abreuv de cette vrit aux sources
des prophtes? C'est ces fontaines sacres que les philoso
phes ont dsaltr leur soif. Comme ils se sont couverts de
quelques - unes de nos dpouilles , on les compare aux
Chrtiens. Voil pourquoi , j'imagine, la philosophie a t
chasse par quelques Etats, tels que Thbes, Lacdmone,
Argos. Ces hommes, passionns uniquement pour la gloire
et l'loquence, s'efforcrent d'atteindre T'lvation de nos
Ecritures. Venaient-ils y rencontrer quelques-unes des
maximes favorables leurs vues , et capables d'veiller la
curiosit , ils se les appropriaient et les accommodaient
leur fantaisie. N'y reconnaissant pas le caractre divin
dont elles sont empreintes , ils ne se faisaient pas scrupule
de les altrer en les drobant ; d'ailleurs leur intelligence
tait ferme la plupart de ces passages mystrieux , voils
pour les Juifs eux-mmes , qui ces livres appartenaient.
L'orgueil humain, en rvolte contre la vrit simple et sans
ornement qu'il ne pouvait ni goter, ni croire , corrompit
cette majestueuse simplicit par le mlange de ses conjec
tures et l'extravagance de ses inventions. Ainsi, au lieu
d'enseigner le dogme de l'unit de Dieu tel qu'il l'avait
trouv , il disputa sur la nature , sur les attributs , sur la
demeure de l'Etre souverain. Les platoniciens croient que
Dieu n'a point de corps ; les stociens soutiennent qu'il a un
corps. Epicure le compose d'atomes , et Pythagore de nom
bres ; Heraclite trouve son principe dans la matire igne.
Ecoutez les disciples de Platon ! La providence gouverne les
choses du monde. Que dit Epicure? Dieu vgte immobile,
engourdi , dans un ternel repos , absent de la terre. Les
stociens le supposent hors du monde , qu'il meut comme
le potier tourne sa roue ; les platoniciens le placent dans le
mme monde qu'il rgit , comme le pilote conduit son
vaisseau. S'accorderont-ils davantage sur le monde? A-t-il
commenc? est-il ternel? doit-il finir? subsistera-t-il tou
jours ? Us ne savent que rsoudre. Mme incertitude sur la
534 TERTULLIEN.
nature de l'arme. Elle est divine et ternelle, selon les uns,
mortelle et corruptible , selon les autres. Chacun ajoute ou
retranche sa fantaisie.
Mais pourquoi nous tonner que les philosophes , avec
leurs imaginations , aient dfigur les croyances primi
tives, puisque de nos jours des hommes , sdrtis de cette se
mence , ont Corrompu sous un mlange adultre les nou
veaux livres des Chrtiens, en y interpolant avec des
dogmes arbitraires , des opinions philosophiques , et ont
ouvert sur cette route large et droite mille sentiers tor
tueux , labyrinthe inextricable ? Ceci , je h l'insinue qu'en
passant , de peur que le grand nombre de sectes qui divi
sent le Christianisme ne fournisse un nouveau prtexte de
nous comparer aux philosophes , et que les divergences de
leurs doctrines ne se confondent avec la vrit de notre re
ligion.
A tous ces corrupteurs de l'Evangile , nous opposons
l'argument invincible de la prescription ; que la seule reli
gion vritable est celle qui , enseigne par Jsus-Christ ,
nous a t transmise par ses disciples. Tous les novateurs
ne sont venus qu'aprs. C'est dans la vrit mme , qu' la
suggestion des esprits trompeurs, ils ont cherch des ma
triaux pour btir l'chafaudage de leurs erreurs sur les
ruines de la vrit. Eux seuls ont infect notre salutaire
doctrine par un alliage impur ; eux seuls ont ml nos
saintes croyances des fables qui en infirment l'autorit par
un faux air de ressemblance avec elles , et s'infiltrent dans
les esprits crdules. Qu'arrive-t-il alors ? On ne sait s'il
faut croire les Chrtiens , par la raison qu'il ne faut croire
ni les potes, ni les philosophes ; ou bien s'il faut ajouter
foi aux potes et aux philosophes , sous le prtexte que les
Chrtiens ne mritent pas d'tre crus. Aussi, que nous pro
clamions le jugement venir de Dieu, on se moque de nos
prdications , parce que les potes et les philosophes ont
imagin un tribunal dans les enfers ! Menaons-nous de
feux souterrains, trsor de colre destin au chtiment du
TERTULLIEN. 355
crime? Quels longs clats de rire ! La fable aussi fait coulr
un fleuve de feu dans le sjour ds morts. Parlons-nous du
paradis, ce lieu de volupts divines, prpar pour rece
voir les ames des saints , et spar de notre globe par une
portion de la zone de feu ? Les Champs-Elyses se sont em
pars de tous les esprits. Je le demande , qui a pu inspirer
aux potes et aux philosophes des fictions si semblables
nos mystres , sinon nos mystres eux-mmes , d'ailleurs
beaucoup plus anciens ? A nos mystres donc la foi et la
certitude, puisque l'on croit mme ce qui n'en est que
l'ombre et l'image ! Dira-t-on que les potes et les philo
sophes ont l'honneur de l'invention ? Voil nos mystres
devenus l'image de ce qui leur est postrieur , ce qui va
contre l'essence des choses. Jamais l'ombre ne marche
avant le corps , ni la copie avant l'original.
XLVIII. Poursuivons I Qu'un philosophe soutienne ,
comme Labrius le dit d'aprs les principes de Pythagore ,
qu'aprs la mort le mulet est converti en homme, la femme
en couleuvre ; qu'il mette en uvre tout l'art du raisonne
ment pour accrditer ce dogme, ne russira-t-il point
vous sduire? N'ira-t-il point jusqu' vods persuader de
vous abstenir de la chair des animaux , parce qu'en man
geant de quelque buf , vous pourriez bien manger un de
vos anctres? Mais qu'un Chrtien vous affirme que l'homme
ressuscitera de l'homme, que Caius renatra Caius, la po
pulace aussitt de le charger de coups ; les coups ne suf
firont point ; elle s'armera de pierres pour le lapider. Si
cependant il y a quelque fondement l'opinion que les
ames humaines retournent dans les corps , pourquoi ne re
viendraient-elles pas animer les mmes corps, puisque
ressusciter , c'est redevenir ce que l'on tait ? Spares du
corps , elles ne sont plus ce qu'elles avaient t , car elles
n'ont pu devenir ce qu'elles n'taient pas , qu'en cessant
d'tre ce qu'elles avaient t.
Je perdrais trop de prcieux moments , et j'apprterais
rire , si je voulais examiner ici en quelle sorte de bte
356 TERTULLIEN.
chacun devrait tre transform. Il vaut bien mieux pour
suivre cette apologie , et faire remarquer qu'il est bien
plus conforme la raison de croire que chaque homme
redeviendra ce qu'il avait t , individu pour individu , et
que la mme ame animera de nouveau le mme corps ,
quoique peut-tre la ressemblance extrieure ne soit pas
absolument la mme. La rsurrection ayant sa cause dans
le jugement dernier, il s'ensuit que l'homme doit y com
paratre avec son identit primitive , pour recevoir de Dieu
la rcompense ou la punition qu'il a mrite. Voil pour
quoi les corps seront rtablis dans leur forme, et parce que
les ames sont incapables de sentir si elles ne sont unies
une matire sensible, qui est la chair, et parce que le
jugement ternel qu'elles vont subir , elles ne l'ont mrit
que concurremment avec cette chair dans laquelle et par
laquelle s'exeraient leurs facults.
Merveille incomprhensible ! dites-vous. Comment cette
matire rduite en poussire pourra-t-elle reformer un
corps? Homme , jette les yeux sur toi-mme , et tes doutes
s'vanouiront. Avant d'tre homme, qu'tais-tu ? Rien,
sans doute. Si tu avais t quelque chose , tu t'en souvien
drais. Rien avant d'tre, rien aprs que tu auras cess
d'tre , pourquoi celui qui t'appela une premire fois du
nant l'existence , ne pourrait-il pas t'y ramener quand
il le voudra? Qu'y aura- 1- il de nouveau? Tu n'tais
pas , et voil que tu es ; tu ne seras plus , et tu recommen
ceras d'tre. Explique-moi , si tu peux , comment tu es
entr dans la vie , je t'expliquerai mon tour comment
tu pourras y revenir. Ne semble-t-il pas mme qu'il
te sera plus facile de redevenir ce que tu tais dj , aprs
que Dieu t'a cr sans difficult ce que tu n'tais pas en
core ?
Rvoquerez-vous en doute la puissance de Dieu , qui en
crant de rien ce vaste univers , commanda jadis aux
abmes du nant, comme un jour il commandera au si
lence de la mort , et souffla ;sur ce magnifique ensemble
TERTULLIEN. 337
l'esprit vivifiant qui l'anime? Mais, pour aider votre foi,
il vous a environns des images de la rsurrection. Tous
les jours la lumire expire et renat sous vos yeux ; les t
nbres lui succdent pour lui faire place ; les astres s'
teignent et se rallument ; les rvolutions du temps recom
mencent ou elles finissent ; les fruits passent et reviennent ,
la semence ne se corrompt dans la terre que pour se
fconder; tout se conserve par sa destruction mme, se
reproduit par sa propre mort. Homme , crature si excel
lente , quand tu n'aurais appris connatre ta sublimit
que par l'oracle d'Apollon , qui te proclame le seigneur de
tout ce qui meurt et de tout ce qui renat , toi seul, en mou
rant, tu prirais pour toujours! Quelque part que repose ta
dpouille inanime , quel que soit l'lment qui ait dtruit
ton corps , qu'il l'ait englouti , consum , et , ce semble ,
. ananti , il te rendra tout entier. Le nant n'est-il pas
Dieu , aussi bien que l'universalit des tres ?
Quoi donc , toujours mourir , toujours ressusciter !
vous criez-vous. Si le matre de la nature l'avait ainsi
ordonn, il vous faudrait, bon gr, mal gr, subir sa loi;
mais il n'a rien rgl l-dessus que ce qu'il nous a lui-
mme appris. La mme sagesse qui a compos l'univers, ce
tout si bien assorti des lments les plus opposs , qui fait
concourir sa perfection le vide et le plein , les tres ani
ms et la matire inintelligente, ce qui tombe sous nos
sens et ce qui leur chappe , la lumire et les tnbres , la
vie et la mort , la mme sagesse a plac la suite l'une de
l'autre deux priodes de sicles bien diffrentes : la pre
mire , qui a commenc avec le monde et qui finira avec
lui ; la seconde , que nous attendons et qui se confondra
avec l'ternit.
Lors donc qu'apparatra cette borne pose entre deux
abmes ouverts , lorsque la figure du monde s'vanouira ,
et que le temps, rideau d'un jour jet devant l'ternit,
tombera, alors le genre humain tout entier se lvera du
tombeau pour comparatre devant son juge, pour y rece-
om, u, 22
333 TERTULLIEN.
voir la rcompense ou le chtiment que chacun de nous
aura mrit; ternellement heureux, ternellement mal
heureux. Alors plus de mort, plus de rsurrection nou
velle! Rendus la chair que nous habitons aujourd'hui ,
nous ne changerons plus. Les fidles adorateurs de Dieu ,
revtus de la substance de l'immortalit , jouiront ternel
lement de Dieu ; les profanes , tous ceux qui ne seront pas
irrprochables devant lui, seront condamns des flammes
galement immortelles, auxquelles il communique sa divine
substance et qui ont la vertu de rendre incorruptible. Vos
philosophes mme ont reconnu la diffrence entre le feu
que nous voyons et celui que nous ne voyons pas, entre le
feu qui sert l'usage de l'homme, et celui que Dieu allume
pour ses vengeances, soit que le dernier clate dans la
foudre, soit qu'il gronde dans la terre et s'lance par les ou
vertures des montagnes. Ce feu miraculeux ne consume
pas ce qu'il dvore; il rpare mesure qu'il dtruit. Ainsi
les montagnes brlent toujours sans jamais se consumer ;
ainsi celui qui est frapp de la foudre parmi vous ne tom
bera plus en cendres sous le feu humain. Image sensible ,
tmoignage toujours subsistant de ce feu indestructible qui '
alimente le chtiment ! Puisque les montagnes brlent
toujours et ne se consument jamais , pourquoi les pcheurs
et les ennemis de Dieu ne pourraient-ils pas toujours souf
frir et toujours vivre, brler sans cesse et vivre sans fin?
XLIX. Ces dogmes, vous ne les traitez de prjugs
que parmi nous. Chez les philosophes et les potes , ce sont
des connaissances sublimes. Ils sont tous des gnies du pre
mier ordre, des sages par excellence. Pour nous, nous ne
sommes que des idiots. A eux l'estime et les honneurs!
nous le mpris , l'insulte , et qui plus est , le chtiment !
Prjugs, tant qu'il vous plaira ! Absurdits, si vous le
trouvez bon ! Mais ils n'en sont ni moins ncessaires , ni
moins utiles, puisque, parla crainte de supplices ternels,
ou par l'espoir d'une rcompense sans fin , ils obligent
devenir meilleur quiconque les croit. Ne venez donc plus
TERTULLIEN.
traiter de chimres ou d'inepties des dogmes dont la
croyance est si avantageuse : on ne peut condamner au
cun titre ce qui est vritablement utile. S'il y a prjug
quelque part , il est dans vous qui repoussez avec blme
des doctrines aussi profitables, et qui par l mme sont
justifies du reproche d'absurdit. Admettons pour un mo
ment que ce soient des chimres et des extravagances , au
moins ne portent-elles prjudice personne : il faut les in
scrire alors parmi ces mille opinions vaines et fabuleuses
que personne ne vous dfre, contre lesquelles vous n'avez
pas de sentence, et que vous laissez circuler librement
comme innocentes. Etes-vous dcids les punir ? punis
sez-les par le ridicule ; mais par le glaive , par le feu , par
les croix , par les btes , jamais !
Ce n'est pas seulement une aveugle multitude qui
triomphe de ces barbares excutions, et insulte aux vic
times : il en est parmi vous qui mendient la faveur popu
laire par ces iniquits, et s'en applaudissent firement,
comme si le pouvoir que vous avez sur nous ne venait pas
de nous-mmes. Assurment , je suis chrtien , parce que
je veux l'tre : vous ne me condamnerez donc que parce
que je voudrai bien tre condamn. Puisque vous n'avez de
pouvoir sur moi qu'autant que je vous en donne, ce n'est
donc pas de vous , mais de moi seul que vous le tenez :
et la multitude triomphe bien vainement l'aspect de
nos tortures. A nous le triomphe qu'elle usurpe, puisque
nous aimons mieux tre condamns que de nous dsh
riter de Dieu ! Loin de battre des mains , nos ennemis de
vraient s'affliger, puisque nous avons obtenu ce que nous
avions choisi !
L. Eh bien ! nous prenons acte de vos paroles , dites-
vous. Pourquoi donc vous plaindre de la perscution ,
puisque vous voulez tre perscuts? Vous devez aimer
ceux de qui vous souffrez ce que vous voulez souffrir !
Sans doute , nous aimons la souffrance , mais comme
on aime la guerre , o personne ne s'engage volontiers ?
340 TERTULLIEN.
cause de ses alarmes et de ses prils. On n'en combat pas
moins de toutes ses forces : aprs avoir accus la guerre ,
on se rjouit de la victoire , parce qu'on en sort charg de
gloire et de butin. Notre champ de bataille nous, ce
sont vos tribunaux o l'on nous trane , et en face desquels
nous combattons pour la vrit , au pril de notre tte.
Notre victoire , c'est le suffrage de Dieu ; notre butin , l'
ternit. Nous perdons la vie, il est vrai; mais nous em
portons le trophe en mourant. En mourant , nous
triomphons, nous chappons nos ennemis. Insultez nos
douleurs tant qu'il vous plaira ! Appelez-nous hommes
de poteahx et de sarments , parce que vous nous immolez
au pied des poteaux, sous la flamme du sarment. Voil
nos palmes nous , voil notre pourpre , voil notre char
de triomphe. Les vaincus ont bien sujet de ne pas nous
aimer ; aussi nous regardent-ils comme des furieux et des
dsesprs.
Mais que cette fureur et ce dsespoir soient allums chez
vous par une vaine passion de gloire et de rputation , ils
se convertissent en tendard d'hrosme. Scevola brle
volontairement sa main sur un autel : quelle constance !
Empdocle se prcipite dans le gouffre embras de l'Etna :
quelle nergie ! La fondatrice de Carthage , je ne sais
quelle Didon , livre au bcher son second hymen : pro
dige de chastet ! Rgulus , plutt que de vivre , chang
contre plusieurs ennemis , endure dans son corps mille et
mille aiguillons : magnanimit romaine , libre et triom
phante jusque dans les fers ! Anaxarque , pendant qu'on le
broie dans un mortier , s'crie : Broyez , broyez l'enve-
loppe d'Anaxarque ! car, pour Anaxarque, il ne sent
rien : admirable force d'ame , nergique philosophie
qui plaisante jusque dans les angoisses d'une pareille mort !
Laissons de ct ceux qui ont cherch la louange pu
blique dans leur propre poignard , ou dans quelque genre
de mort plus doux : vous-mmes , vous couronnez la con
stance dans les supplices. Une courtisane d'Athnes , aprs
TERTULLIEN. 541
avoir lass le bourreau , se coupa la langue avec ses denis ;
et la cracha au visage du tyran qui la torturait , pour
qu'il lui ft impossible de rvler les conjurs , quand
mme, vaincue par la douleur, elle en aurait la volont.
Znon d'Ele , interrog par Denys quoi pouvait servir
la
chir
philosophie
par les fouets
: A du
braver
despote,
la mort
le ,philosophe
rpondit-il.
scellaQ-
sa

rponse de tout son sang. La flagellation des jeunes Lac-


dmoniens , irrite encore par la prsence et les exhorta
tions de leurs parents , les couvre de gloire proportion
du sang qu'ils rpandent.
Voil une gloire lgitime, parce que c'est une gloire
humaine ! Il n'y a l ni prjug, ni fanatisme, ni dses
poir dans le mpris de la vie et des supplices. Eh quoi ! il
est permis d'endurer pour la patrie, pour l'empire, pour
l'amiti , ce qu'il est dfendu d'endurer pour Dieu ! Vous
rigez des statues ces hros profanes ; vous gravez leurs
loges sur le marbre ; vous ternisez leur nom sur l'airain ;
autant qu'il est en vous, vous leur crez aprs leur mort
une existence indestruetible ! Et le hros chrtien qui at
tend de Dieu la rsurrection vritable , qui souffre pour
lui dans cette esprance , le hros chrtien n'est vos yeux
qu'un homme saisi de dmence!
Courage , dignes magistrats ! Assurs que vous tes des
applaudissements populaires tant que vous immolerez des
Chrtiens la multitude , condamnez-nous , dchirez nos
corps, appliquez-les la torture, broyez-les sous vos pieds!
Vos barbaries prouvent notre innocence : c'est pourquoi
Dieu nous envoie la tribulation. Dernirement , en con
damnant une Chrtienne tre expose dans un lieu infme
plutt qu'au lion de l'amphithtre, vous avez reconnu
que la perte de la chastet est pour nous le plus grand des
supplices , et plus terrible que la mort elle-mme.
Mais o aboutissent les raffinements de votre cruaut.?
Ils sont l'amorce du Christianisme. Plus vous nous mois
sonnez , plus notre nombre grandit : notre sang est une
542 TERTULLEN.
semence de Chrtiens. La plupart de vos sages ont recom
mand le courage dans la douleur et la confiance dans la
mort. Cicron l'a fait dans ses Tusculanes; Snque,
Pyrrhon , Diogne , Callinicus l'ont fait dans divers traits.
Mais l'exemple des Chrtiens est mille fois plus loquent
que les prdications de vos philosophes. Cette invincible
fermet elle-mme que vous nous reprochez , qu'est-elle
autre chose que la leon la plus puissante? Qui peut as
sister ce spectacle sans prouver le dsir de scruter le
mystre qu'il renferme? Le mystre une fois pntr, ne
vient-on pas se joindre nous? Une fois dans nos rangs,
n'aspire-t-on pas souffrir, pour obtenir en change la
plnitude des grces divines , pour acheter au prix de son
sang le pardon de ses iniquits? car il n'en est point que
le martyre n'efface. Aussi, grces vous soient rendues pour
vos sentences de mort ! Mais que les jugements de Dieu
sont bien loin des jugements des hommes! Tandis que la
terre nous condamne , le ciel nous absout.
LES PRESCRIPTIONS

COKTAB

LES HRTIQUES.

I. Les circonstances prsentes m'obligent d'avertir qu'il


ne faut s'tonner , ni qu'il y ait des hrsies , elles ont t
prdites ; ni qu'elles dtruisent la foi de quelques-uns , car
elles existent pour que notre foi , passant par la tentation ,
ait le mrite de l'preuve. C'est donc sans fondement que
le grand nombre se scandalise de ce que les hrsies font
tant de progrs. Eh! que serait-ce s'il n'y en avait point?
Lorsqu'une chose est , elle a ncessairement et sa cause fi
nale pour laquelle elle est , et son nergie propre qui en fait
l'essence, et sans quoi elle ne peut tre.
II. Nous ne sommes pas surpris que la fivre soit place
parmi les principes de douleur et de mort qui affaiblissent
le corps humain : telle est sa nature. Par consquent , si
nous sommes effrays que les hrsies puissent produire
l'affaiblissement et l'extinction de la foi , nous devons l'tre
d'abord qu'elles existent ; car n'existant que pour produire
cet effet , elles ont ncessairement ce pouvoir , ds qu'elles
existent. C'est parce que nous savons que la fivre est un
mal, et par sa cause, et par sa nature, qu'elle nous effraie
sans nous tonner. Ne pouvant la dtruire, nous fai
sons tous nos efforts pour nous en garantir. Mais pourquoi
344 TERTULLIEN.
nous tonner que les hrsies qui nous brlent de feux bien
plus dvorants , et qui donnent la mort ternelle , puis
sent avoir de tels effets , au lieu d'empcher qu'elles ne les
aient ? C'est uniquement ce dernier point qui dpend de
nous. Au reste, elles n'ont de pouvoir qu'autant que nous
nous en laissons effrayer ; troubls par la frayeur , nous
nous scandalisons ; nous scandalisant , nous nous persua
dons que ce pouvoir ne vient que de la vrit. Il serait
tonnant sans doute que le mal et tant de pouvoir, si
c'tait sur d'autres que sur des hommes faibles dans la foi.
Dans les combats d'athltes et de gladiateurs , le vainqueur
n'est, pour l'ordinaire , ni brave, ni encore moins invin
cible ; mais il a eu en tte un faible adversaire , aussi lui
en propose- t-on un plus courageux. Le vainqueur est
vaincu son tour. 11 en est de mme des hrsies : puis
santes par notre faiblesse , elles ne peuvent rien sur une
foi ferme et solide.
III. Les ames faibles sont encore entranes par la chute
de certains personnages. Comment , dit-on , des personnes
si fidles, si fermes, si prouves dans l'Eglise, ont-elles
pu passer dans le parti de l'erreur? Ceux qui font l'objec
tion pourraient eux-mmes rpondre que ces personnes n'
taient dans le fond rien de tout ce qu'on suppose , puisque
l'hrsie les a perverties. Mais , d'ailleurs , est-il bien ex
traordinaire que des hommes d'une vertu l'preuve se
soient dmentis dans la suite? Sal, au-dessus de tout son
peuple , succomba bientt aprs la jalousie ; David , ce
prince selon le cur de Dieu , est souill du double crime
d'adultre et d'homicide ; Salomon , combl des dons de
Dieu, rempli de sa sagesse, est entran dans l'idoltrie
par ses femmes. Il tait rserv au Fils de Dieu seul de per
svrer jusqu' la fin sans pch. Quoi! si un vque, si
un diacre , si une veuve , si une vierge , si un docteur , si
un martyr mme s'loigne de la foi , les hrsies devien
dront-elles pour cela la vrit? Jugeons - nous de la foi par
les personnes , ou des personnes par la foi ? Point de sage
TERTULLIEN. 345
que le fidle, point de grand homme que le Chrtien,
point de Chrtien que celui qui aura persvr jusqu' la
fin. Homme, vous ne connaissez d'un autre homme que
l'extrieur ; vous croyez ce que vous voyez ; vous ne voyez
que jusqu'o porte votre vue. L'il de Dieu est seul per
ant ; il lit au fond des curs , tandis que l'homme s'arrte
au visage. Aussi le Seigneur connat-il ceux qui sont lui ;
il arrache toute plante que son Pre n'a point plante ; il
nous fait voir les derniers parmi les premiers ; il tient le
van dans sa main pour nettoyer son aire. Que la paille
lgre vole au gr du premier souffle des tentations , le fro
ment en sera plus pur dans les greniers du Seigneur. N'y
eut-il pas mme plusieurs disciples du Seigneur qui se
scandalisrent de lui et l'abandonnrent ? Mais les autres
ne lui en restrent pas moins attachs. Sachant qu'il venait
de Dieu , et qu'il tait la parole de vie , ils l'accompagnrent
jusqu' la fin , quoiqu'il leur et laiss la libert de se re
tirer s'ils le jugeaient propos. Comment s'tonner que
son Aptre ait t abandonn par un Phygellus , un Her-
mogne , un Philtus , un Hymne , puisque parmi les
Aptres eux-mmes il y eut un tratre. Nous nous tonnons
de voir ses glises dlaisses par quelques personnes ; mais
ce que nous souffrons , l'exemple de Jsus-Christ , est ce
qui montre que nous sommes Chrtiens. Ils sont sortis
d'entre nous, dit son disciple bien -aim, mais ils n'-
taient pas des ntres; s'ils en eussent t, ils seraient de-
meurs avec nous.
IV. Souvenons-nous des oracles du Seigneur et de ses
Aptres, qui, en nous prdisant qu'il y aurait des hrsies,
nous ont ordonn de les fuir. Et comme nous ne sommes
pas troubls parce qu'il y en a , nous ne devons pas tre
surpris qu'elles aient les suites qui nous obligent les fuir.
Le Seigneur nous avertit qu'il viendra un grand nombre
de loups ravisseurs sous des peaux de brebis. Quelles sont
ces peaux de brebis , sinon les dehors du Christianisme ?
Quels sont ces loups ravisseurs, sinon des esprits trom
-

546 TERTULLIEN.
peurs qui se tiennent cachs pour ravager le troupeau de
Jsus-Christ ? Qui sont les faux prophtes , sinon les doc
teurs de l'erreur? Qui sont les faux aptres, sinon les
corrupteurs de l'Evangile ? Qui sont les antechrists pr
sent et dans tous les temps , sinon des hommes rebelles
Jsus-hrist ? Il y a actuellement des hrsies qui ne d
chirent pas moins l'Eglise par la perversit de leurs doc
trines, que l'antechrist ne la dchirera un jour par la
cruaut de la perscution ; avec cette diffrence que la per
scution fait des martyrs , et que l'hrsie ne fait que des
apostats. Il fallait , selon l'Aptre , qu'il y et des hrsies
pour faire connatre ceux qui sont l'preuve , et des fu
reurs de la perscution , et de la sduction de l'hrsie ;
car Paul n'appelle pas hommes l'preuve ceux qui aban
donnent la foi pour l'hrsie , quoiqu'ils s'efforcent d'inter
prter en leur faveur un autre texte du mme Aptre, qui
dit : Examinez tout, et gardez ce qui est bien : comme
si , aprs avoir mal examin, on ne pouvait pas se tromper
en choisissant ce qui est mal.
V. Si l'Aptre s'lve contre les schismes et les divisions
qui sont , sans contredit , des maux , et si, immdiatement
aprs , il y joint les hrsies , il tmoigne par l qu'il les
regarde comme un mal plus considrable , puisqu'il croit
qu'il y a des schismes et des divisions , parce qu'il faut
qu'il y ait mme des hrsies. La perspective d'un plus
grand mal lui en rend un plus lger vraisemblable. Il prend
de l occasion d'avertir qu'il ne faut pas se laisser troubler
par les plus fortes tentations , dont le but est de faire con
natre les vertus l'preuve , celles que l'hrsie n'a pu
branler. Enfin , si le passage de l'Aptre ne tend qu'
maintenir l'union et teindre toutes les divisions , et si
les hrsies ne sont pas moins contraires l'union que les
schismes et les dissensions , il s'ensuit manifestement que
l'Aptre range les hrsies et les schismes dans la mme
classe, et qu'il est bien loign, par consquent , de re
garder comme des hommes l'preuve ceux qui se sont
TERTULLIEN. 347
spars par l'hrsie ; d'autant plus qu'il condamne toute
sparation, et qu'il recommande de penser et de parler tous
de mme , ce que ne permet point l'hrsie.
VI. Ne nous arrtons pas davantage sur ce sujet , puis
que c'est le mme Aptre qui, dans l'EpUre aux Galates,
met l'hrsie au nombre des pchs de la chair et conseille
Tite de fuir tout hrtique aprs une premire correc
tion , parce qu'il est perverti et condamn par lui-mme.
Dans presque toutes ses Eptres, Paul nous rpte qu'il
faut viter les fausses doctrines : il dsigne sous ce nom
les hrsies, dont ces fausses doctrines sont le fruit. Hrsie
vient d'un mot grec qui signifie choix , parce que l'hr
tique choisit effectivement la doctrine qu'il invente ou
qu'il adopte. C'est pourquoi l'Aptre dit que l'hrtique
est condamn par lui-mme , car c'est de lui-mme qu'il a
choisi la doctrine qui le fait condamner. Pour nous, il ne
nous est permis ni d'inventer , ni de choisir ce qu'un autre
aurait invent. Nous avons pour auteurs les Aptres du
Seigneur , qui eux-mmes n'ont rien imagin , ni choisi ,
mais qui ont transmis fidlement l'univers la doctrine
qu'ils avaient reue de Jsus-Christ. Aussi, quand un ange
viendrait du ciel nous annoncer un autre Evangile , nous
lui dirions anathme. Le Saint-Esprit nous avait prvenus
que l'ange sducteur , transform en ange de lumire , ob
sderait la vierge Philumne. C'est lui dont les prestiges
ont engag Apelles inventer une nouvelle hrsie.
VII. Ce sont l les doctrines des hommes et des dmons ,
nes de la sagesse profane , pour charmer les oreilles cu
rieuses. Le Seigneur a trait cette sagesse de folie, et a
choisi ce qui est folie selon le monde, pour confondre la
philosophie. La philosophie , qui entreprend de sonder t
mrairement la nature de la divinit et de ses dcrets, a
fourni matire cette sagesse profane : c'est elle , en un
mot , qui a inspir toutes les hrsies. De l viennent les
Eons, et je ne sais quelles formes bizarres, et la trinit
humaine de Valentin , qui avait t platonicien. De l le
548 TERTULLIEN.
dieu bon et pacifique de Marcion , sorti des stociens. Les
picuriens enseignent que l'ame est mortelle. Toutes les
coles de philosophie s'accordent nier la rsurrection des
corps. La doctrine qui confond la matire avec Dieu , est la
doctrine de Znon. Parle-t-on d'un dieu de feu? c'est l'opi
nion d'Heraclite. Les philosophes et les hrtiques traitent
les mmes sujets, s'embarrassent dans les mmes questions.
D'o vient le mal et pourquoi est-il? D'o vient l'homme,
et comment? Et d'o vient Dieu, comme l'a demand r
cemment Valentin? c'est sans doute de la pense et d'un
avorton. Que je plains Aristote d'avoir invent pour eux
la dialectique , cet art de la dispute , galement propre
dtruire et difier, vrai Prote dans ses systmes , outre
dans ses conjectures, bizarre dans le choix de ses sujets,
fertile en contentions, contraire elle-mme, sans cesse
dfaisant tout ce qu'elle vient de faire! De l ces fables,
ces gnalogies sans fin , ces questions oiseuses , ces discours
qui gagnent comme la gangrne , contre lesquels veut nous
prmunir l'Aptre , qui , dans son Eptre aux Colossiens ,
avertit de se tenir en garde contre la philosophie : Prenez
garde que quelqu'un ne vous trompe au moyen de la
philosophie et des discours sducteurs , selon la tradition
des hommes , et contre la sagesse du Saint-Esprit. Il
avait t Athnes , o il avait connu par lui-mme cette
sagesse profane qui se vante d'enseigner la vrit qu'elle
corrompt , et divise en plusieurs sectes , qui sont comme
autant d'hrsies, ennemies jures les unes des autres.
Mais qu'y a-t-il de commun entre Athnes et Jrusalem ,
l'acadmie et l'Eglise, les hrtiques et les Chrtiens? Notre
secte vient du portique de Salomon , qui nous a enseign
chercher Dieu avec un cur simple et droit. A quoi pen
saient ceux qui prtendaient nous composer un Christia
nisme stocien , platonicien et dialecticien ?
VIII. Nous n'avons pas besoin de curiosit aprs Jsus-
Christ, ni de recherches aprs l'Evangile. Quand nous
croyons, nous ne voulons plus rien croire au-del; nous
TERTULLIEN. 349
croyons mme qu'il n'y a plus rien croire. Je viens
une objection dont les ntres se servent pour autoriser
leur curiosit , et les hrtiques pour nous embarrasser. 11
est crit , dit-on : Cherchez , et vous trouverez. Faisons
attention au temps dans lequel Jsus-Christ dit ces paroles :
c'tait dans les commencements de sa prdication , lorsque
tout le monde doutait s'il tait le Christ , lorsque Pierre
n'avait pas encore dclar qu'il le reconnaissait pour le Fils
de Dieu , lorsque Jean , qui en tait assur , venait de mou
rir. C'est donc avec bien de la raison que Jsus -Christ
disait : Cherchez, et vous trouverez, lorsque, n'tant
pas encore connu, il fallait ncessairement le chercher.
Au reste , tout ceci regarde les Juifs , qui avaient o cher
cher le Christ. Ils ont , disait-il lui-mme , Mose et Elie ,
c'est--dire la loi et les prophtes qui annoncent Jsus-
Christ. C'est ce qu'il dit encore plus ouvertement ailleurs :
Sondez les Ecritures , dont vous esprez le salut, car elles
parlent de moi ; c'est--dire , cherchez et vous trou-
verez. Il est vident que la suite du texte s'adresse aux
Juifs : Frappez et on vous ouvrira. Autrefois les Juifs
seuls taient dans l'Eglise de Dieu , d'o ils furent chasss
pour leur infidlit. Les Gentils, au contraire, en taient
exclus , un trs-petit nombre prs , qu'on peut comparer
une goutte d'eau ou un grain de poussire. Or, celui
qui a toujours t dehors frappera-t-il o il n'a jamais t ?
Connat-il une porte o il n'a point t admis , par laquelle
mme il n'est jamais sorti ? Mais celui qui a t introduit
et chass dans la suite connat la porte et peut y frapper.
Les paroles suivantes, Demandez et vous recevrez,
conviennent ceux qui savaient qui ils devaient deman
der, et qui avaient de lui des promesses; je veux dire le
Dieu d'Abraham , d'Isaac et de Jacob , que les Gentils ne
connaissaient pas plus que ses promesses. C'est pourquoi le
Sauveur disait : Je ne suis envoy qu'aux brebis perdues
de la maison d'Isral. 11 ne jetait pas encore aux chiens
le pain des enfants , il n'avait pas encore ordonn d'aller
350 TERTULLIEN.
chez les Gentils. Ce ne fut qu'aprs sa rsurrection qu'il
envoya ses disciples enseigner et baptiser toutes les nations,
lorsqu'ils auraient reu le Saint-Esprit qui devait bientt
leur apprendre toute vrit , comme il arriva en effet. Si
les Aptres, chargs d'enseigner les nations, devaient avoir
eux-mmes le Saint-Esprit pour matre , il est bien certain
que ces paroles , Cherchez , et vous trouverez , ne noua
regardaient point , nous qui la doctrine des Aptres
devait se prsenter d'elle-mme , aprs avoir t instruits
eux-mmes par le Saint-Esprit. A la vrit, toutes les pa
roles de notre Seigneur sont pour tous. Des Juifs, qui les
ont entendues, elles sont venues jusqu' nous. Mais comme,
pour l'ordinaire , elles les regardent directement , elles ren
ferment moins des leons pour nous que des exemples.
IX. Je veux bien ne pas faire valoir tous mes avantages.
Supposons que ces paroles, Cherchez, et vous trouve-
rez, s'adressent tout le monde; on conviendra ce
pendant qu'il faut consulter la raison pour en dcouvrir le
vritable sens. Pour pntrer les oracles divins , il ne faut
pas s'arrter la lettre ; il est ncessaire d'en approfondir
l'esprit et l'nergie. Je commence par poser un principe
lumineux : c'est que Jsus-Christ a enseign pour tous les
peuples un symbole de loi fixe et invariable que tout le
monde est oblig de croire, et qu'on doit chercher par con
squent pour le trouver et le croire. Mais ce symbole unique
et invariable ne demande point des recherches infinies.
Cherchez jusqu' ce que vous trouviez, croyez quand vous
aurez trouv ; alors il ne vous reste plus qu' garder ce que
vous croyez , pourvu cependant que vous croyiez que vous
n'avez rien de plus chercher ni croire ds que vous
avez trouv, et que vous croyiez ce qu'a enseign celui
qui vous dfend de rien chercher au-del. Si quelqu'un
est incertain de ce que Jsus-Christ a enseign , on lui d
montrera que la doctrine de notre divin Matre ne se
trouve que chez nous. Assur de la force de mes preuves ,
et craignant que certaines personnes ne donnent une in*
TERTULLIEN. 351
terprtation arbitraire et draisonnable ces paroles ,
Cherchez , et vous trouverez , je les prviens qu'elles
n'ont rien chercher au-del de ce qu'elles ont cru devoir
chercher.
X. Au reste , toute cette discussion peut se rduire
trois points : la chose mme , ou l'objet des recherches ; le
temps, quand il faut chercher; le terme, jusqu' quand.
Il faut chercher ce que Jsus-Christ a enseign , tandis
que vous n'avez pas trouv , et jusqu' ce que vous trou
viez. Vous avez trouv quand vous avez cru ; car vous avez
cru , et vous n'auriez point cru si vous n'aviez pas trouv.
Comme vous n'avez cherch que pour trouver, vous ne
trouvez que pour croire ; en croyant , vous mettez fin
toutes vos recherches : le fruit mme de vos recherches,
quand vous l'avez recueilli , vous avertit de vous arrter.
Voil aussi le terme que vous a marqu celui qui vous or
donne de ne croire, et par consquent de ne chercher
que ce qu'il a enseign. Mais si, par la raison que les uns
ont enseign une chose, les autres une autre, nous vou
lons chercher tant que nous pourrons trouver, il faut nous
attendre chercher toujours et ne croire jamais. Oui ,
quel sera le terme de mes recherches et de mes dcou
vertes , le point fixe de ma croyance ? Chez Marcion ? Mais
Valentin me crie de son ct : Cherchez et vous trou
verez. Chez Valentin ? Apelles me tient le mme langage.
Ebion , Simon , tous , en un mot , emploient le mme ar
tifice pour m'attirer leur parti. Je ne pourrai donc me
fixer nulle part , tandis que je suivrai tous ceux qui me
crieront : Cherchez , et vous trouverez ; comme si je ne
pouvais trouver en aucun lieu , en aucun temps , ce que
Jsus-Christ a enseign, ce qu'il faut chercher, ce qu'il
est ncessaire de croire.
XI. C'est sans consquence qu'erre ainei de ct et
d'autre quiconque n'abandonne rien : on a droit seule
ment de lui reprocher ses courses vagabondes. Mais si j'ai
cru ce que je devais croire en effet, et qu'aprs cela je
352 TERTULL1EN.
m'imagine que je dois chercher encore , j'espre donc trou
ver quelque chose de plus : or , je ne puis l'esprer que
parce qu'avec l'air de croire, je ne croyais pas relle
ment , ou parce que j'ai cess de croire. Mais si je re
nonce la foi , me voil apostat ; en un mot , si je cherche ,
c'est que je n'ai pas encore trouv , ou que j'ai perdu.
Cette femme de l'Evangile avait perdu une de ses dix
dragmes ; c'est pourquoi elle la cherchait. L'a-t-elle trou
ve , elle met fin sa recherche. Un homme n'avait pas
de pain ; c'est pour cela qu'il frappait la porte de son
voisin. Ds qu'on lui a ouvert et qu'on lui a donn ce
qu'il demandait , il cesse de frapper. Une veuve sollicitait
une audience de son juge qui refusait de l'entendre; ds
qu'elle l'a obtenue, elle demeure tranquille. Tant il est
vrai qu'il doit y avoir un terme tout , soit qu'on cherche,
qu'on frappe , pu qu'on demande ; car on donnera celui
qui demande, dit Jsus-Christ; on ouvrira celui qui
frappe , et quiconque cherche trouvera. Faites-y atten
tion, vous qui cherchez toujours sans trouver, vous cher
chez o l'on ne trouve point ; vous qui frappez toujours
sans qu'on ouvre , vous frappez o il n'y a personne ; vous
enfin qui demandez sans qu'on vous accorde , vous de
mandez qui ne peut rien accorder.
XII. Pour nous , quand il nous faudrait chercher en
core , quand il nous faudrait chercher toujours , o cher
cherions-nous ? Chez les hrtiques, o tout est tranger,
tout est oppos la vrit chrtienne , et avec qui il nous
est dfendu de communiquer? Quel est le serviteur qui
attend sa nourriture d'un tranger , pour ne pas dire de
l'ennemi de son matre ? Et quel est le soldat , si ce n'est
un dserteur, un transfuge, un rebelle, qui va demander
la solde ou une gratification un prince qui n'est point
alli du sien , un prince ennemi ? Cette femme cher
chait sa dragme , mais dans sa maison ; cet homme frap
pait , mais la porte de son voisin ; cette veuve sollicitait
un juge , dur , la vrit , mais qui , aprs tout , n'tait pas
TERTULLIEN. 353
ennemi. Que peut-on difier avec ceux qui ne savent que
dtruire? Quelle lumire esprer o tout est tnbres?
Cherchons donc chez nous et parmi les ntres , mais seu
lement ce qui peut tomber en question, sans blesser la
rgle de la foi.
XIII. Or, voici la rgle ou le symbole de notre foi;
car nous allons faire une dclaration publique de notre
croyance. Nous croyons qu'il n'y a qu'un seul Dieu , au
teur du monde qu'il a tir du nant par son Verbe en
gendr avant toutes les cratures. Nous croyons que ce
Verbe , qui est son fils , est apparu plusieurs fois aux pa
triarches sous le nom de dieu , qu'il a toujours parl par
les prophtes ; qu'il est descendu , par l'opration de l'Es
prit de Dieu le Pre , dans le sein de la Vierge Marie , o il
s'est fait chair ; qu'il est n d'elle ; que c'est notre Seigneur
Jsus-Christ qui a prch la loi nouvelle et la promesse
nouvelle du royaume des cieux. Nous croyons qu'il a fait
plusieurs miracles; qu'il a t crucifi; qu'il est ressuscit
le troisime jour aprs sa mort ; qu'il est mont aux cieux,
o il est assis la droite de son Pre ; qu'il a envoy sa
place la vertu du Saint-Esprit, pour conduire ceux qui
croient; enfin qu'il viendra avec un grand appareil, pour
mettre les saints en possession de la vie ternelle et de la
batitude cleste , et pour condamner les mchants au feu
ternel , aprs les avoir ressuscits les uns et les autres en
leur rendant leur chair.
XIV. Voil la rgle de foi que Jsus -Christ nous a
donne , comme nous le prouverons , et sur laquelle il n'y
a jamais parmi nous de dispute , sinon celles qu'lve
l'hrsie et qui font les hrtiques. Non , elle ne doit
jamais souffrir d'atteinte, quoi que vous cherchiez, que
vous discutiez, quelque essor que vous donniez votre
curiosit. Mais , si quelque chose vous parat obscur ou
quivoque , vous avez quelques-uns de vos frres dous de
la science, ou qui ont t instruits par des docteurs con
somms. Vous en avez qui, curieux comme vous, cher-
TOM. h. 23
TERTULLIEN.
cheront avec vous. Enfin, si vous savez ce que vous devez
savoir, il vous est plus avantageux d'ignorer le reste , de
peur d'apprendre ce que vous ne devez point savoir. Jsus-
Christ a dit : Votre foi vous a sauv, et non pas
l'examen des Ecritures. La foi rside dans le symbole :
vous avez la loi, et le salut vient de l'observation de la
loi : la discussion rsulte de la curiosit , et toute sa gloire
consiste dans la rputation d'habilet. Que la curiosit
cde la foi , la vaine gloire au salut ; ou qu'ils se taisent,
ou du moins qu'ils se reposent. Ne rien savoir contre la
rgle, c'est tout savoir. Quand mme les hrtiques ne
seraient pas les adversaires de la vrit , quand mme nous
ne serions pas avertis de les fuir, que peut-on apprendre
en confrant avec des hommes qui conviennent qu'ils
cherchent encore? S'ils cherchent srieusement, ils n'ont
donc rien trouv de certain ; et tant qu'ils cherchent , ils
montrent leurs doutes. Vous qui cherchez de votre ct ,
si vous vous adressez des gens qui cherchent aussi , ir
rsolu , incertain , aveugle , vous serez infailliblement
conduit dans le prcipice par des hommes galement ir
rsolus, incertains et aveugles. Mais lorsqu'ils font semblant
de chercher, avec l'intention de vous jeter dans l'inqui
tude et de vous insinuer leurs erreurs, aprs vous avoir
attir par cet artifice; lorsque vous les voyez dfendre
opinitrment ce qu'ils disaient auparavant qu'il fallait
encore chercher, dclarez-leur que vous tes dtermin
renoncer eux plutt qu' Jsus-Christ; car, puisqu'ils
cherchent encore , ils n'ont donc pas trouv ; ils ne croient
pas, ils ne sont pas Chrtiens. Mais lorsqu'ils croient, et
qu'ils disent qu'il faut encore chercher, pour dfendre leur
sentiment , avant de le dfendre , ils le dsavouent donc ,
puisqu'ils confessent qu'ils ne croient pas encore , tandis
qu'ils cherchent. Ils ne sont donc pas Chrtiens , de leur
propre aveu. Le seraient-ils pour nous? Avec tant de faus
set, quelle foi peuvent-ils avoir? Emploient-ils le men
songe pour faire recevoir la vrit?
TERTULLIEN. 555
XV. Mais, dit-on, ils ne s'appuient que sur les Ecri
tures , ils ne prtendent nous convaincre que par les Ecri
tures; comme si on pouvait rien prouver sur les matires
de foi que par les livres de la foi. Nous voici arrivs ce
qui est proprement l'objet de cet ouvrage : c'est quoi
tendait le prambule qu'on vient de lire. Nous allons at
taquer nos adversaires dans le poste mme d'o ils nous
dfient. Leur audace s'armer des Ecritures en impose
d'abord quelques personnes : dans le combat , ils fati
guent les forts ; ils triomphent des faibles , et jettent des
inquitudes dans le cur des autres. C'est pourquoi nous
les arrtons ds le premier pas, en soutenant qu'ils ne
sont point du tout recevables disputer sur les Ecritures.
C'est l leur arsenal; mais avant qu'ils puissent en tirer
des armes , il faut examiner qui appartiennent les Ecri
tures , pour ne pas les laisser usurper ceux qui n'y ont
aucun droit.
XVI. On pourrait croire que je parle de la sorte par
dfiance de ma cause, ou dans la crainte d'engager le
combat , si je n'avais pour moi de fortes raisons , et surtout
l'autorit de l'Aptre , qui doit tre notre rgle en ce qui
regarde la foi. Il nous recommande d'viter les questions
inutiles, les nouveauts profanes, et de fuir l'hrtique ,
aprs une rprimande, et non aprs la dispute. Il interdit
tellement la dispute, qu'il ne permet d'aller trouver l'h
rtique que pour le rprimander, et cela une seule fois;
sans doute parce qu'il n'est pas Chrtien , et qu'on ne doit
pas lui faire plusieurs rprimandes, ni en prsence de
deux ou trois tmoins, comme un Chrtien. C'est par la
raison mme qu'on ne doit pas disputer avec lui , qu'il est
ordonn de le rprimander. D'ailleurs, la dispute sur les
Ecritures n'est bonne qu' briser la tte et puiser les
poumons.
XVII. L'hrsie rejette certains livres des Ecritures,
et ceux qu'elle reoit comme canoniques, elle ne les re
oit pas entiers ; elle les altre , et par ce qu'elle en re
356 TERTULLIEN.
tranche , et par ce qu'elle y ajoute , pour les plier son
systme. Ceux qu'elle reoit entiers , elle les pervertit en
core par les interprtations qu'elle imagine : car il est
galement contraire la vrit d'altrer le sens ou le texte.
L'audacieux novateur n'a garde de reconnatre ce qui le
confond ; mais il cite avec affectation tout ce qu'il a fal
sifi, et les passages obscurs dont il abuse. Si vers que
vous soyez dans la science de l'Ecriture , qu'esprez-vous
gagner par la dispute ? Tout ce que vous avancerez , il le
niera opiniatrement , tandis qu'il soutiendra tout ce que
vous nierez : d'une pareille confrence , vous ne rempor
terez que beaucoup de fatigue et d'indignation.
XVIII. Celui pour qui vous vous tiez engag dans cette
discussion des Ecritures , et dont vous prtendiez dissiper
les doutes , se tournera-t-il du ct de l'erreur ou de la
vrit ? Surpris que vous n'ayez eu aucun avantage mar
qu , que de part et d'autre on ait ni et affirm gale
ment , et qu'on soit rest au mme point o on en tait ,
il vous quittera peut-tre encore plus indcis qu'aupara
vant , sans pouvoir juger o est l'hrsie. Rien de plus
ais que de rtorquer tout ce que nous avons dit. L'h
rtique ne se fera pas scrupule d'assurer que c'est nous
qui corrompons l'Ecriture et l'interprtons mal, et que
lui seul dfend la cause de la vrit.
XIX. Il ne faut donc pas en appeler aux Ecritures, ni
hasarder un combat o la victoire sera toujours incertaine ,
du moins le paratra. Mais quand mme ce ne serait
point l l'issue de toutes les disputes sur l'Ecriture , l'ordre
des choses demanderait encore qu'on comment par exa
miner, ce qui va nous occuper, qui appartiennent les
Ecritures , qui appartient la foi , de qui elle est mane ,
par qui , quand et qui a t donne la doctrine qui fait
les Chrtiens ? Car , o .nous verrons la vraie foi , la vraie
doctrine du Christianisme , l indubitablement se trouvent
aussi les vraies Ecritures, les vraies interprtations, les
vraies traditions chrtiennes.
TERTULLIEN. 357
XX. Quel que puisse tre notre Seigneur Jsus-Christ
(qu'il me permette de parler ainsi en ce moment), quel
que soit le Dieu dont il est le Fils , quelle que soit la nature
du Dieu homme , la foi dont il est l'auteur , la rcompense
qu'il promet ; lui-mme , tandis qu'il tait sur la terre ,
soit dans ses discours au peuple , soit dans ses instructions
particulires ses disciples, il a enseign ce qu'il tait,
ce qu'il avait t, la volont de son Pre dont il tait
charg , et ce qu'il exigeait des hommes. Parmi ses disci
ples , il en choisit douze pour l'accompagner , et pour de
venir dans la suite les docteurs des nations. L'un d'entre
eux ayant t retranch de ce nombre , il commanda aux
onze autres , lorsqu'il retourna son Pre aprs sa rsur
rection , d'aller enseigner toutes les nations, et de les bap
tiser au nom du Pre , et du Fils et du Saint-Esprit. Aussi
tt aprs, les Aptres (ce nom signifie Envoys) ayant
choisi Matthias , sur qui tomba le sort , pour remplacer le
tratre Judas , selon la prophtie de David , et ayant reu
avec le Saint-Esprit qui leur avait t promis , le don des
langues et des miracles, ils prchrent la foi en Jsus-
Christ , et ils tablirent des Eglises d'abord dans la Jude ;
ensuite s'tant partag l'univers , ils annoncrent la mme
foi et la mme doctrine aux nations, et fondrent des
Eglises dans les villes. C'est de ces Eglises que les autres
ont emprunt la semence de la doctrine, et qu'elles l'em
pruntent encore tous les jours mesure qu'elles se for
ment. Par cette raison , on les compte aussi parmi les
Eglises apostoliques, dont elles sont les filles. Tout se
rapporte ncessairement son origine : c'est pourquoi
tant et de si nombreuses Eglises sont censes la mme
Eglise , la premire de toutes , fonde par les Aptres , et
la mre de toutes les autres : toutes sont apostoliques ,
toutes ensemble ne font qu'une seule Eglise par la commu
nication de la paix, la dnomination de frres et les liens de
l'hospitalit qui unissent tous les fidles. Et rien autre chose
ne protge ces liens, que la mme tradition d'une mme foi.
358 TERTULLIEN.
XXI. Voici comme nous tirons de l un argument de
prescription. Si notre Seigneur Jsus-Christ a envoy ses
Aptres pour prcher , il ne faut donc pas recevoir d'autres
prdicateurs que ceux qu'il a tablis , parce que per
sonne ne connat le Pre que le Fils et ceux qui le Fils
l'a rvl , et parce que le Fils ne l'a rvl qu'aux Ap
tres, envoys pour prcher ce qu'il leur a rvl. Mais
qu'ont prch les Aptres , c'est--dire , que leur a rvl
Jsus-Christ ? Je prtends , fond sur la mme prescrip
tion , qu'on ne peut le savoir que par les Eglises que les
Aptres ont fondes , et qu'ils ont instruites de vive voix ,
et ensuite par leurs lettres. Si cela est , il est incontestable
que toute doctrine qui s'accorde avec la doctrine de ces
glises apostoliques et mres , aussi anciennes que la foi ,
est la vritable, puisque c'est celle que les Eglises ont
reue des Aptres, les Aptres de Jsus-Christ, Jsus-
Cbrist de Dieu : et que toute autre doctrine , par cons
quent , ne peut tre que fausse , puisqu'elle est oppose
la vrit des Eglises , des Aptres , de Jsus-Christ et de
Dieu. Il ne nous reste qu' dmontrer que notre doctrine
dont nous avons prsent plus haut le symbole , vient des
Aptres , et que , par une consquence ncessaire , toutes
les autres sont fausses. Nous communiquons avec les Eglises
apostoliques , parce que notre doctrine ne diffre en rien
de la leur : voil notre dmonstration.
XXII. Mais comme elle est si claire et si prcise qu'elle
ne laisse rien rpliquer, quand elle a t mise dans tout
son jour, avant de le faire , coutons ce que peuvent op
poser nos adversaires pour affaiblir cette prescription. Ils
ont coutume de dire que les Aptres n'ont pas tout su ;
et pousss par le mme esprit de dmence , ils disent en
core que si les Aptres ont tout su , ils n'ont pas pour
cela tout enseign tous. Dans ces deux accusations ,
c'est donc Jsus-Christ mme qu'ils blment d'avoir choisi
des disciples ou peu instruits , ou peu fidles. Mais quel est
l'homme sens qui pourra souponner d'ignorance les
TERTULLIEN. 359
disciples du Seigneur, qu'il avait donns pour matres
l'univers, qu'il avait eus dans sa compagnie tous les jours
de sa vie mortelle , qui il expliquait en particulier tout
ce qui avait besoin d'claircissement , leur disant qu'il leur
tait accord de pntrer des secrets inaccessibles la mul
titude? Qu'est-ce qui a pu tre cach Pierre, ainsi
appel parce que l'Eglise devait tre btie sur lui ; Pierre,
qui avait reu , avec la clef du royaume des cieux , le pou
voir de lier et de dlier, tant dans les cieux que sur la
terre ? Qu'est-ce qui a pu tre cach Jean , le disciple
bien-aim , sur le sein de qui le Sauveur se reposait ,
qui seul il montra le tratre Judas , qu'enfin il donna pour
fils Marie en sa place? Qu'aurait voulu cacher Jsus-
Christ ceux qui il avait fait voir sa gloire , Mose et
Elie, qui il avait fait entendre du ciel la .voix de son
Pre; non pas qu'il rejett les autres , mais parce que le
tmoignage de trois personnes suffit pour constater un
fait? Enfin ceux qui il avait daign expliquer toutes les
Ecritures dans le chemin mme , aprs sa rsurrection ,
ont-ils pu rien ignorer ? Il est vrai que le Sauveur avait
dit auparavant ses Aptres : J'aurais encore vous
y> parler de bien des choses ; mais vous ne pouvez pas les
porter prsent. Mais il ajouta : Lorsque l'Esprit de
vrit sera venu , il vous enseignera lui-mme toute v-
rit. Il marquait clairement par l qu'ils n'ignoreraient
plus rien , lorsqu'ils seraient remplis de l'Esprit saint qu'il
leur promettait. H ne manqua pas d'accomplir sa pro
messe. Les Actes des Aptres nous apprennent la descente
du Saint-Esprit. Ceux qui ne reoivent pas ce livre ne
peuvent se vanter d'avoir t instruits par le Saint-Esprit ,
puisqu'ils ne reconnaissent point que le Saint-Esprit ait
t envoy aux fidles. Ils sont mme hors d'tat de d
fendre l'Eglise , puisqu'ils ne sauraient prouver quand ni
comment elle fut tablie. Mais ils aiment mieux s'ter eux-
mmes les preuves des vrits qu'ils conservent , que d'en
fournir d'invincibles contre les erreurs qu'ils y ont mles.
TERTULUEN.
XXIII. Ils objectent pour prouver cette prtendue igno
rance des Aptres , que Pierre et tous ceux qui l'accompa
gnaient furent repris par Paul. C'est une preuve sans
rplique , disent-ils , et que les premiers ignoraient quel-
que chose, et que d'autres, dans la suite, eurent des
connaissances plus tendues , tels que Paul , qui en con-
squence reprit ses anciens. Nous pourrions leur r
pondre : Puisque vous rejetez les actes des Aptres, il vous
faudrait d'abord montrer qui est ce Paul, ce qu'il tait
avant son apostolat , et comment il y est parvenu , d'autant
plus que vous vous prvalez de son autorit pour bien
d'autres choses. Que Paul atteste que de perscuteur il est
devenu aptre , cela ne suffit point pour quiconque ne croit
qu'aprs un mur examen. Le Sauveur lui-mme n'a pas
voulu en tre cru sur son tmoignage. Mais qu'ils croient,
d'accord , sans l'autorit des Ecritures pour croire contre
les Ecritures : il ne leur servira rien d'allguer que Pierre
a t repris par Paul , s'ils ne prouvent en mme temps
que Paul a introduit un Evangile diffrent de celui de
Pierre et des autres Aptres. Bien loin de l, Paul, de
perscuteur chang en aptre, est conduit et prsent aux
frres , comme un d'entre eux , par les frres mmes qui
avaient reu la doctrine et la foi des Aptres ; ensuite il va
Jrusalem, ainsi qu'il le raconte lui-mme, pour voir
Pierre ; c'tait la fois son droit et son devoir, comme col
lgue de Pierre dans le ministre de la prdication du
mme Evangile; car les fidles sans doute n'auraient pas
vu avec tant d'tonnement le perscuteur devenu prdi
cateur, s'il et prch un Evangile contraire au leur ; ils
n'auraient pas non plus glorifi Dieu de ce que son ennemi
Paul tait venu parmi eux ; ils ne lui auraient pas donn la
main en signe d'amiti, d'union et de conformit de sen
timents : et s'ils partagrent les fonctions du ministre
entre Pierre et Paul , ce n'tait pas que les deux Aptres
dussent prcher deux Evangiles diffrents, mais pour qu'ils
prchassent le mme diflrents peuples, Pierre aux Juifs,
TERTULLIEN. 361
Paul aux Gentils. Au reste , si Pierre a t repris de ce
qu'aprs avoir vcu avec les Gentils , il s'en sparait par
respect humain , c'tait une faute de conduite , et non
pas une erreur dans l'enseignement de la foi : aussi n'an
nonait-il pas un autre Dieu que le Crateur, un autre
Christ que le Fils de Marie , une autre esprance que la
rsurrection.
XXIV. Je n'aspire pas assurment la gloire; pour
parler plus juste, je n'aurai pas la tmrit de faire com
battre ensemble deux Aptres : mais comme nos adver
saires ne nous objectent cette rprimande de Paul que
pour rendre suspecte la doctrine de Pierre, je rpondrai
pour celui-ci que Paul lui-mme a dit qu'il s'tait fait tour
tour Juif pour les Juifs , Gentil pour les Gentils , afin de
les gagner tous. Ainsi, les Aptres, eu gard aux motifs,
aux circonstances des temps et des personnes, blmaient
certaines choses qu'ils faisaient eux-mmes dans des cir
constances diffrentes. Pierre aurait pu reprendre son
tour Paul de ce que dfendant la circoncision , il avait ce
pendant fait circoncire Timothe. C'est ceux qui jugent
les Aptres peser toutes ces considrations : du moins on
accordera que Pierre et Paul furent runis dans le mar
tyre. Quoique Paul , ravi au troisime ciel , y ait appris de
grands mystres , cela n'a pu apporter de changement dans
sa prdication , puisqu'ils taient de nature n'tre rvls
personne. Si cependant ils sont venus la connaissance
de quelqu'un, et que les hrtiques se vantent de les sou
tenir , il faut aussi qu'ils conviennent que Paul a viol le
secret , ou qu'ils nous fassent voir quelqu'autre , ravi au
ciel depuis , qui ait eu permission de publier ce qu'il tait
ordonn Paul de taire.
XXV. Mais , comme nous l'avons dit , c'est une gale
folie , en avouant que les Aptres n'ont rien ignor , et
qu'ils n'ont pas prch de doctrines opposes , de prtendre
cependant qu'ils n'ont pas communiqu tous tout ce qu'ils
savaient ; mais qu'ils ont enseign publiquement certaines
362 TERTULLIEN.
choses , et tout le monde ; et d'autres en secret , et un
petit nombre de personnes seulement. On se fonde sur ce
que Paul dit Timothe : Gardez le dpt ; et ailleurs :
Gardez le prcieux dpt. Mais quel est ce dpt secret
qu'on prtend renfermer une doctrine nouvelle ? Est-ce le
prcepte dont il dit : Je vous recommande ce prcepte ,
mon fils Timothe ; ou cet autre dont il parle en ces
termes : Je vous recommande devant Dieu , qui donne la
vie tous, et devant Jsus- Christ, qui a rendu sous
Ponce -Pilate un tmoignage clatant la vrit, de
garder ce prcepte ? Mais quel est donc ce prcepte ?
quelle est cette recommandation? Il est ais de voir, par
ce qui prcde et ce qui suit , qu'il ne s'agit nullement de
je ne sais quelle doctrine cache ; que l'Aptre insiste au
contraire sur l'obligation de n'en pas recevoir d'autre que
celle qu'il avait apprise son disciple , et sans doute en pu
blic , en prsence d'un grand nombre de tmoins , dit-il.
Peu nous importe que , selon nos adversaires , il n'entende
point l'Eglise par ce grand nombre de tmoins : il nous
suffit que ce qui se dit devant un grand nombre de tmoins
n'est rien moins que secret. Et quand Paul recommande
Timothe de confier ce qu'il a entendu de lui des hommes
fidles , et capables d'en enseigner les autres , il ne saurait
non plus dsigner par l un Evangile secret ; car , lorsqu'il
dit ceux-ci, il parle des enseignements qu'il donne dans le
moment : s'il avait parl d'enseignements secrets , dont il
ne parlait pas, et comme tant confis leur conscience,
il n'aurait pas dit ceux-ci , mais ceux-l.
XXVI. Du reste , ce n'est pas sans raison qu'il avertit
ceux qui il confie le ministre de l'Evangile, de s'en
acquitter avec discernement et avec prudence, pour ne
pas donner , selon la parole de Jsus-Christ , les choses
saintes aux chiens , et jeter les perles devant les pourceaux.
Jsus-Christ parlait en public , et n'a jamais demand qu'on
tnt secret aucun article de sa doctrine. Il disait au con
traire ses disciples : Ce que vous entendez en particulier
TERTULLIEN. 563
et dans les tnbres , prchez-le au grand jour et sur les
toits. Il donnait entendre la mme chose dans une
parabole , en disant qu'il ne fallait pas enfouir une mine ,
c'est--dire cacher sa parole , au lieu de lui faire porter du
fruit. Il remarquait qu'on ne mettait point la lumire sous
le boisseau , mais sur le chandelier , pour clairer toute la
maison. Les Aptres n'auraient point entendu tout cela , ou
n'en auraient tenu aucun compte, s'il tait vrai qu'ils
eussent cach une partie de la lumire, c'est--dire de la
parole de Dieu et de l'Evangile. Ils ne redoutaient ni la fu
reur des Juifs ni celle des paens. Et comment n'eussent-
ils pas parl librement dans l'Eglise , tandis qu'ils parlaient
avec tant de hardiesse au milieu des synagogues et dans
tous les lieux publics? Jamais ils n'auraient converti les
Juifs ni persuad les paens , s'ils ne leur eussent expliqu
avec ordre et avec clart la religion qu'ils leur annonaient.
On n'imaginera pas non plus qu'ils aient cach aux Eglises
qui croyaient dj , les dogmes qu'ils confiaient en secret
un petit nombre de personnes. Quand mme ils auraient
tenu des confrences particulires sur la foi , il est contre
toute vraisemblance qu'on y enseignt un symbole de foi
diffrent de celui qu'ils avaient enseign publiquement;'
qu'ils annonassent un Dieu dans l'Eglise , et un autre
Dieu dans les maisons ; un Christ en public , et un autre
Christ en secret; une rsurrection pour la multitude, et
une rsurrection particulire pour quelques personnes
choisies. Les Aptres, dans leurs Eptres, ne recom
mandent-ils pas instamment aux fidles de tenir tous un
seul et mme langage, sans souffrir jamais de schisme ni
de division , parce que tous les ministres de l'Evangile , soit
Paul ou tout autre , enseignaient absolument la mme doc
trine? Ils se souvenaient du prcepte de leur divin matre :
Dites , cela est ; cela n'est pas , oui ou non ; ce que vous
ajouteriez de plus vient d'un mauvais principe. Il vou
lait qu'il rgnt une parfaite uniformit dans leur ensei
gnement.
364 TERTULLIEN.
XXVII. Il n'est donc pas croyable que les Aptres aient
ignor quelque chose de la plnitude de la doctrine qu'ils
taient chargs de prcher. Mais peut-tre que les Eglises
ne l'auront pas entendue ; car il n'est point de chicanes
auxquelles nous ne soyons exposs de la part des hrtiques.
Il est certain , disent-ils , que les Eglises ont t reprises
par l'Aptre. O Galates insenss ! s'crie-t-il , qui vous
a donc aveugls?... Vous couriez si bien , qui vous a ar-
rts?... Et ds le dbut de l'Eptre : Je m'tonne
que vous ayez abandonn si tt celui qui vous a appels
sa grce , pour suivre un autre vangile ! Il crit aux
Corinthiens, qu'ils sont encore charnels; que c'est pour
cela qu'il ne leur donne que du lait , et qu'ils ne sont pas en
tat de prendre une nourriture solide ; qu'ils se flattent de
savoir quelque chose, tandis qu'ils ne savent pas mme
comment il faut savoir. Nous convenons que ces Eglises
ont t reprises : mais n'y a-t-il pas lieu de prsumer
qu'elles se sont corriges ? D'ailleurs , nous les voyons au
jourd'hui unies de communion avec les Eglises dont l'A
ptre loue la foi, la science et la conduite, et pour lesquelles
il rend grces Dieu.
XXVIII. Supposons, si vous voulez, que toutes les
Eglises se soient trompes ; que l'Aptre lui- mme se soit
tromp en leur rendant tmoignage; que le Saint-Esprit
n'ait eu soin d'instruire dela vrit aucune des Eglises , lui
que Jsus-Christ avait envoy, avait demand son Pre
pour tre le docteur de la vrit ; supposons que le ministre
de Dieu , le vicaire de Jsus-Christ , ait oubli totalement
les fonctions qu'il avait remplir , laissant les Eglises
croire et entendre tout autre chose que ce qu'il avait en
seign lui-mme par l'organe des Aptres , est-il vraisem
blable que tant et de si nombreuses Eglises se soient
runies pour la mme erreur? O doit se rencontrer une
diversit si prodigieuse, la parfaite uniformit ne saurait
rgner; l'erreur aurait ncessairement vari. Non, ce qui
se trouve le mme parmi un trs-grand nombre n'est point
TERTULLIEN. 365
erreur , mais tradition. Qu'on ose donc soutenir qu'ils ont
err ceux qui ont transmis la foi!
XXIX. Mais de quelque part que vienne l'erreur, elle
a donc rgn jusqu' ce qu'elle ait t dtruite par l'hr
sie. La vrit attendait donc que les Marcionites et les Va-
lentiniens vinssent la dlivrer ! Cependant on prchait
mal , on croyait mal , tant de milliers de milliers d'hommes
taient mal baptiss , tant d'uvres de foi mal faites , tant
de prodiges mal oprs , tant de dons surnaturels mal con
frs , tant de sacerdoces et de ministres mal exercs , tant
de martyrs enfin mal couronns ! Et si ce n'tait ni mal
ni en vain , comment pouvait-il y avoir une religion , un
culte de Dieu avant que Dieu ft connu des Chrtiens,
avant qu'on et trouv le Christ? Comment l'hrsie exis
tait-elle avant la vritable doctrine , puisqu'en toutes
choses la vrit prcde l'image, l'ombre suit le corps?
Mais quelle absurdit de prtendre que l'hrsie est ant
rieure la vritable doctrine qui nous a annonc qu'il y
aurait des hrsies , et qui nous avertit de les viter ! C'est
l'Eglise , dpositaire de cette doctrine , qu'il est dit , ou
plutt c'est cette doctrine mme qui dit l'Eglise : Si un
ange vient du ciel vous annoncer un autre Evangile que
celui que je vous ai annonc , qu'il soit anathme.
XXX. O tait alors Marcion , ce pilote du Pont-Euxin ,
ce stocien zl ? O tait Valentin le platonicien ! Car il
est constant qu'ils vivaient, il n'y a pas long-temps, sous An-
tonin, et qu'ils professrent la doctrine catholique dans
l'Eglise romaine, sous le pontificat du bienheureux Eleu-
thre Jusqu' ce que leur caractre inquiet et leurs opinions,
qui sduisaient les fidles , les fissent chasser de l'Eglise par
deux fois l'un et l'autre, et Marcion mme, avec deux
cents sesterces qu'il avait apports. Depuis ce moment , ils
rpandirent plus que jamais le venin de leurs hrsies.
Enfin Marcion ayant abjur ses erreurs, on consentit lui
donner la paix , sous la condition , qu'il accepta , de rame
ner l'Eglise ceux qu'il lui avait enlevs : mais la mort ne
366 TERTULLIEN.
lui en laissa pas le temps. Il fallait , nous le rptons , qu'il
y et des hrsies. Ce n'est pas dire pour cela que l'h
rsie soit un bien , comme s'il ne fallait pas qu'il y et aussi
du mal. Eh ! n'a-t-il pas fallu que notre Seigneur ft
trahi? Cependant malheur au tratre ! Qu'on n'essaie donc
pas de justifier par l l'hrsie. Pour en venir Apelles ,
il est encore plus moderne que Marcion , qui fut son ma
tre. Ayant eu commerce avec une femme , au mpris de la
continence marcionienne , et ne pouvant pas soutenir les
regards de son saint matre , il s'enfuit Alexandrie. De
retour quelques annes aprs, sans s'tre corrig, cela
prs qu'il n'tait plus marcionite , il se laissa sduire par
une autre femme. C'est cette Philumne dont nous avons
dj parl , qui devint ensuite une infme courtisane. Elle
l'obsda un tel point , qu'il crivit sous sa dicte des r
vlations. 11 y a encore des gens qui se souviennent d'avoir
vu ces personnages : nous voyons mme prsent leurs dis
ciples et leurs successeurs; de sorte qu'il n'est pas pos
sible d'en imposer sur le temps o ils ont vcu. D'ailleurs,
comme dit notre Seigneur, ils se font assez connatre par
leurs uvres : puisque Marcion a spar le Nouveau-
Testament de l'Ancien , il est postrieur ce qu'il a spar,
et qui tait par consquent uni avant la sparation , comme
avant celui qui l'a faite. De mme Valentin , qui ne se con
tente pas d'interprter singulirement les Ecritures , mais
qui prtend les corriger , sous prtexte qu'elles taient au
trefois corrompues , reconnat donc par l qu'elles exis
taient avant lui. Je ne nomme que ceux-ci, comme les plus
insignes faussaires : quant un certain Nigidius , Her-
mogne et tant d'autres , dont l'occupation unique est de
pervertir les voies de Dieu, qu'ils produisent les titres de
leur mission. S'ils prchent un autre dieu que le ntre,
comment peuvent-ils se servir contre celui-ci de son nom
et de ses Ecritures ? Si c'est le mme , pourquoi le pr
chent-ils autrement? Qu'ils prouvent donc qu'ils sont de
nouveaux aptres, que Jsus-Christ est descendu une se
TERTULLIEN. 367
conde fois sur la terre , qu'il a de nouveau enseign ; que
de nouveau il a t crucifi, qu'il est mort et ressuscit;
que , de plus , il leur a communiqu le pouvoir d'oprer les
mmes prodiges que lui-mme. C'est ces traits que nous
reconnaissons les vrais Aptres de Jsus-Christ. Mais je ne
dois pas taire les prodiges de ces nouveaux aptres , mal
heureux imitateurs des Aptres de Jsus-Christ : ceux-ci
rendaient la vie aux morts , et les autres donnent la mort
aux vivants.
XXXI. Revenons ce principe , qua la vrit a exist
ds le commencement , et que l'erreur n'est venue qu'a
prs. Dieu sme d'abord le bon grain , et le dmon , son
ennemi , vient ensuite y mler de l'ivraie. Cette parabole
dsigne manifestement des doctrines opposes. La parole
de Dieu , dans le mme chapitre , est appele semence ;
il suffit donc de faire attention l'ordre des temps pour
conclure que ce qui a t enseign d'abord est vrai et di
vin , et que ce qui a t ajout depuis est faux et tranger.
Voil ce qui confondra jamais toutes les hrsies mo
dernes , dont aucune ne saurait se rpondre elle-mme
qu'elle a la vrit de son ct.
XXXII. Au reste , si quelques-unes de ces sectes osent
se dire contemporaines des Aptres , pour paratre venir
des Aptres, faites-nous donc voir, leur rpondrons-nous,
l'origine de vos glises , l'ordre et la succession de vos v-
ques , en sorte que vous remontiez jusqu'aux Aptres ou
jusqu' l'un de ces hommes apostoliques, qui ont persvr
jusqu' la fin dans la communion des Aptres ; car c'est
ainsi que les Eglises vraiment apostoliques justifient qu'elles
le sont. Ainsi l'Eglise de Smyrne montre Polycarpe , que
Jean lui a donn pour vque ; et l'Eglise de Rome , Cl
ment, ordonn par Pierre. Toutes nous montrent de mme
ceux que les Aptres ont tabli leurs vques , et par le
canal de qui elles ont reu la doctrine apostolique. Que les
hrtiques inventent du moins quelque chose de sembla
ble. Aprs tant de blasphmes, tout leur est permis; mais
368 TERTULLIEN.
ils auront beau inventer , ils ne gagneront rien , car leur
doctrine , rapproche de celle des Aptres , prouve assez ,
par son opposition, qu'elle n'a pour auteur ni un Aptre
ni un homme apostolique. Les Aptres n'ont pu tre
opposs l'un l'autre dans leur enseignement ; les hommes
apostoliques n'ont pu l'tre aux Aptres , si vous exceptez
ceux qui les ont abandonns. Oui , que les hrtiques mon
trent la conformit de leur doctrine la doctrine aposto
lique ; c'est le dfi que leur font ces Eglises trop modernes
pour avoir pu tre fondes par les Aptres ou par leurs
successeurs immdiats , ou qui mme s'tablissent tous
les jours ; mais, comme elles professent la mme foi , elles
n'en sont pas moins regardes comme apostoliques, cause
de la consanguinit de la doctrine. Toutes les hrsies sont
donc sommes par nos Eglises de justifier , par leur doc
trine ou parleur origine, qu'elles sont apostoliques, comme
elles le prtendent ; mais elles ne sauraient justifier ce qui
n'est point. La diffrence de leur doctrine dmontre au
contraire qu'elles ne sont rien moins qu'apostoliques :
c'est pourquoi aucune Eglise apostolique ne les reoit
la paix et la communion.
XXXIII. Je vais maintenant passer en revue leur doc
trine , qui remonte au temps des Aptres , puisque les
Aptres l'avaient dcouverte et anathmatise. Pourront-
elles chapper leur condamnation , aprs qu'elles seront
convaincues, ou d'avoir exist ds-lors, ou du moins de
sortir des hrsies qui existaient ds-lors ? Paul , dans sa
premire Eptre aux Corinthiens, condamne les hrti
ques qui nient ou rvoquent en doute la rsurrection. C'
tait l'erreur des Saducens , adopte en partie par Marcion,
Apelles , Valentin , et les autres qui rejettent la rsurrec
tion des corps. Dans l'Eptre aux Galates , il s'lve contre
les observateurs et les partisans de la circoncision et de la
loi : c'est l'hrsie d'Ebion. Instruisant Timothe, il cen
sure ceux qui dfendent le mariage : Marcion et son dis
ciple Apelles le dfendent. Il reprend aussi les sectaires qui
TERTULLIEN. 369
soutiennent que la rsurrection est dj faite : les Valen-
tiniens l'assurent par rapport eux. Lorsqu'il parle de g
nalogies sans fin, on reconnat aussitt. Valentin. Suivant
lui, un je ne sais quel Eon , qui il donne un nom bizarre,
et mme plusieurs noms, engendre de sa Grce le Sens et
la Vrit ; le Sens et la Vrit engendrent le Verbe et la
Vie, qui engendrent l'Homme et l'Eglise. Voil la premire
huitaine d'Eons , dont naquirent dix autres Eons , et enfin
douze , appels des noms les plus singuliers , pour com
plter la fable des trente Eons. L'Aptre blmant ceux qui
rendent un culte aux lments , dsigne Hermogne , ima
ginant une matire ternelle qu'il met en parallle avec
le Dieu ternel , et qu'il fait la mre et la desse des l
ments : il n'est pas tonnant , aprs cela , qu'il lui rende
aussi un culte. Jean , dans l'Apocalypse , menace ceux qui
mangent des viandes offertes aux idoles , et qui s'aban
donnent l'impuret. Il y a actuellement encore d'autres
Nicolates , qu'on appelle Caniens ; et, dans ses Eptres, il
traite d'antechrist quiconque nie que Jsus-Christ se soit
incarn , et ne le reconnat pas pour le Fils de Dieu. Mar-
cion soutient la premire erreur , Ebion la seconde. L'A
ptre Pierre regardait comme une espce d'idoltrie, et
condamna , dans Simon , la magie qui rend un culte aux
anges.
XXXIV. Voil , ce me semble , les diffrentes sortes de
fausses doctrines qui taient dj connues du temps des
Aptres , comme les Aptres eux-mmes nous l'appren
nent. Cependant, parmi tant de diversits de sectes, il
n'en est pas une qui ait os s'attaquer au Dieu crateur de
l'univers. Personne n'avait os souponner mme un autre
dieu ; c'tait plutt sur le Fils que sur le Pre qu'on se
permettait des doutes , jusqu' ce que Marcion , outre le
Crateur , imagint un autre dieu , qui est le bon principe ;
jusqu' ce qu'Apelles soutnt que le Crateur tait un ange
du souverain Dieu , d'une substance igne , le dieu de la
loi et des Juifs ; jusqu' ce que Valentin semt, pour ainsi
tom. n. 24
370 TERTULLIEN.
dire, ses Eons, et ft natre le dieu crateur de la substance
dfectueuse d'un d'entre eux. C'est eux et eux seuls,
qu'ont t rvls les mystres de la divinit. Le dmon,
qui voulut se faire le rival de Dieu , les a clairs au point
que , contre la parole du Sauveur , il a rendu les disciples
plus savants que le matre dans ses sciences empoisonnes.
Que les hrsies choisissent donc les temps auxquels elles
voudront rapporter leur origine, il n'importe, puisque
jamais elles ne prouveront qu'elles viennent de la vrit.
D'abord, celles dont les Aptres n'ont point parl n'taient
pas de leur temps , autrement ils n'eussent pas manqu
d'en faire mention pour les condamner; et celles qui
taient de leur temps , ils les ont en effet condamnes. Soit
que les hrsies de nos jours soient les mmes pour le
fond , mais seulement plus polies et plus raffines , elles
se voient ds les temps apostoliques frappes d'anathme ;
soit qu'elles n'aient fait qu'emprunter quelques dogmes
ces anciennes sectes, ds qu'elles partagent leur doc
trine, elles doivent aussi partager leur condamnation.
Quant aux hrsies qui n'auraient rien de commun avec
celles qui ont t dj proscrites , leur nouveaut seule
fait leur condamnation. C'est ici qu'a lieu l'argument in
vincible de prescription : ds que les Aptres n'en ont
point parl, elles sont indubitablement fausses, et du
nombre des erreurs que les Aptres ont prdites.
XXXV. Par cet argument nous cartons , nous confon
dons toutes les hrsies, soit postrieures aux Aptres, soit
contemporaines mme des Aptres, ds l qu'elles ne s'ac
cordent pas avec la doctrine des Aptres , ds l que les
Aptres les ont dsignes et condamnes , ou nommment,
ou autrement. Qu'elles rpondent enfin , qu'elles opposent
aussi la prescription notre doctrine. Si elles nient que
notre doctrine soit vritable, qu'elles le prouvent comme
nous l'avons prouv de la leur ; qu'elles nous apprennent
donc o il faut aller chercher la vrit , puisqu'il est con
stant qu'elle ne se trouve pas chez elles. Notre doctrine
TERTULLIEN. 371
est la plus ancienne de toutes ; elle est donc la vritable :
la vrit est la premire partout. Les Aptres, loin de con
damner notre doctrine, la soutiennent ; car ne la condam
nant point , aprs avoir condamn toute doctrine tran
gre , ils tmoignent assez qu'ils la soutiennent , parce
qu'ils la regardent comme leur propre doctrine.
XXXVI. Mais voulez-vous satisfaire une louable curio
sit , qui a pour objet le salut , parcourez les Eglises aposto
liques , o prsident encore , et dans les mmes places , les
chaires des Aptres ; o , lorsque vous couterez la lecture
de leurs lettres originales , vous croirez voir leurs visages ,
vous croirez entendre leur voix. Etes-vous prs de l'A-
chae, vous avez Corinthe; de la Macdoine, vous avez
Philippes et Thessalonique. Passez-vous en Asie , vous avez
Ephse; tes-vous sur les frontires de l'Italie; vous avez
Rome, l'autorit de qui nous sommes aussi porte de
recourir. Heureuse Eglise , dans le sein de laquelle les
Aptres ont rpandu toute, leur doctrine avec leur sang,
o Pierre est crucifi comme son matre , o Paul est cou
ronn comme Jean - Baptiste , d'o Jean l'Evangliste,
sorti de l'huile bouillante sain et sauf, est relgu dans
une le ! Voyons donc ce qu'a appris et ce qu'enseigne
Rome , et en quoi elle communique particulirement avec
les Eglises d'Afrique. Elle croit en un seul Dieu crateur
de l'univers, en Jsus-Christ son Fils, n de la vierge
Marie ; elle confesse la rsurrection de la chair ; elle reoit ,
avec la loi et les prophtes , les Evangiles et les lettres des
Aptres. Voil les sources o elle puise sa foi. Elle fait
renatre ses enfants dans l'eau , elle les revt du Saint-Es
prit , elle les nourrit de l'Eucharistie , les exhorte au mar
tyre , et rejette quiconque ne professe pas cette doctrine.
C'est cette doctrine , je ne dis plus qui nous annonait des
hrsies pour les temps venir, mais de qui elles sont
sorties. Il est vrai que du moment qu'elles se sont leves
contre elles, elles ne lui appartiennent plus. Du noyau
d'un fruit doux et ncessaire, de l'olive, des grains de la
372 TERTULLIEN.
figue la plus exquise , viennent des plantes trompeuses et
striles , des oliviers et des figuiers sauvages ; de mme les
hrsies, quoique nes dans notre fonds, nous sont ab
solument trangres : la semence de la vrit a dgnr
chez elles , et le mensonge en a fait comme autant de
plantes sauvages.
XXXVII. S'il est certain que la vrit ne peut se trouver
que du ct de ceux qui suivent religieusement la rgle
de foi donne l'Eglise par les Aptres , aux Aptres par
Jsus-Christ, Jsus-Christ par Dieu mme, nous sommes
donc fonds soutenir que les hrtiques ne doivent pas
tre admis disputer sur les Ecritures, puisque nous
prouvons, sans le secours des Ecritures, qu'ils sont ab
solument trangers aux Ecritures : car ils ne sauraient
tre Chrtiens ds-lors qu'ils sont hrtiques, et qu'ils ne
tiennent pas de Jsus-Christ ce qu'ils ont choisi de leur
autorit prive, et comme hrtiques. Or, n'tant pas
Chrtiens, ils n'ont aucun droit aux Ecritures des Chr
tiens. Qui tes-vous? peut leur dire l'Eglise; depuis quand
et d'o tes-vous venus? que faites-vous chez moi , n'tant
pas des miens? quel titre, Marcion, coupez-vous ma
fort? qui vous a permis, Valentin , de dtourner mes
canaux? qui vous autorise, Apelles, branler mes bornes?
comment osez-vous semer et vivre ici discrtion? c'est
mon bien ; je suis en possession depuis long-temps, je suis
en possession la premire ; je descends des anciens posses
seurs , et je prouve ma descendance par des titres authen
tiques; je suis hritire des Aptres, et je jouis confor
mment aux dispositions de leur testament , aux charges
des fidi-commis , au serment que j'ai prt : pour vous ,
ils vous ont renoncs et dshrits, comme trangers et
comme ennemis. Mais pourquoi les hrtiques sont -ils
trangers et ennemis des Aptres? parce que la doctrine
que chacun d'eux a invente, ou adopte suivant son ca
price, est directement oppose la doctrine des Aptres.
XXXVIII. Mais o l'on remarque cette opposition, l
TERTULLIEN, 373
doit se trouver sans doute l'altration des Ecritures. Ceux
qui ont form le projet de changer l'enseignement, se sont
vus forcs d'en changer aussi les sources. Eh! comment
introduire une nouvelle doctrine, sans avoir de quoi la
fonder? Mais comme la corruption de la doctrine supposait
dj celle des livres dpositaires de la doctrine , nous ne
pouvions non plus la conserver pure et saine sans con
server ces livres dans toute leur intgrit. Nos Ecritures
auraient-elles donc contenu quelque chose qui nous ft
contraire? Aurions-nous eu besoin , pour nous en dbar
rasser, pour tablir des systmes qu'elles renversaient , de
changer, de tronquer, d'interpoler? Ce que nous sommes,
les Ecritures le sont, et ds leur origine. Nous sommes
Chrtiens par elles, avant qu'il y et rien qui nous ft
contraire, avant que vous eussiez pu les altrer. Toute al
tration a pour principe la haine et l'envie, ncessairement
postrieures et trangres l'objet altr. Ainsi, un homme
sens ne pourra jamais se persuader que nous, qui sommes
ns avec les Ecritures , nous les ayons corrompues plutt
que leurs ennemis , qui sont venus aprs elles. L'un , en
effet , a corrompu le texte , l'autre le sens. Et bien que
Valentin semble recevoir l'Ancien Testament tout entier ,
dans le fond il n'est pas moins ennemi de la vrit que
Marcion : il est plus artificieux. Marcion, le fer la main
au lieu du stylet, a mis en pices toutes les Ecritures,
pour donner du poids son systme. Valentin a eu l'air de
les pargner, et de chercher moins les accommoder ses
erreurs , qu' concilier ses erreurs avec elles ; et cependant
il a plus retranch , plus interpol que Marcion , en tant
tous les mots leur nergie et leur signification naturelle ,
pour leur donner des sens forcs, et en imaginant tous ces
tres invisibles et fantastiques.
XXXIX. Ce sont l les esprits pervers avec qui nous
avons combattre , que nous devons par consquent con
natre : ils sont ncessaires la foi, pour faire le discer
nement des lus et des rprouvs. C'est pour cette raison
374 TERTULLIEN.
qu'ils ont tant de talent et de facilit pour imaginer et
construire l'difice de leurs hrsies. Au reste, il n'y a
rien l d'tonnant et de singulier, puisque nous voyons
qu'on tire des livres profanes peu prs le mme parti
qu'ils tirent de nos Ecritures. Ne vient-on pas de trouver
dans la fable de Virgile une autre fable , en adaptant le
sujet aux vers , les vers au sujet ? Hosidius Gta n'a-t-il pas
emprunt de Virgile sa tragdie de Mde tout entire ?
J'ai un parent qui s'est amus chercher dans le mme
pote l'explication du tableau de Cbs. Les Centons d'Ho
mre ne sont autre chose que des pomes composs de vers
d'Homre, pris de diffrents endroits, qu'on a su runir
en un corps. Les Ecritures divines offrent un champ bien
plus vaste pour toutes sortes de sujets. Aussi je ne crains
pas d'avancer que c'est par une permission particulire de
Dieu qu'elles ont t composes de manire que les hr
tiques pussent y trouver la matire de toutes leurs erreurs :
nous y lisons qu'il faut qu'il y ait des hrsies , et il ne peut
y avoir d'hrsies sans les Ecritures.
XL. Si l'on demande qui inspire les hrsiarques, je
rpondrai que c'est le dmon , dont l'office est de drober
aux hommes la vrit , et qui prend tche d'imiter dans
les mystres des faux dieux les saintes crmonies de la
religion chrtienne. Il plonge aussi dans l'eau ses adora
teurs, et leur fait croire qu'ils trouveront dans ce bain
l'expiation de leurs crimes ; il marque au front les soldats
de Mithra lorsqu'on les initie ; il clbre l'oblation du pain ;
il offre une image de la rsurrection , et prsente la fois
la couronne et le glaive ; il dfend son souverain pontife
les secondes noces ; il a mme ses vierges. Au reste , si nous
examinons les superstitions que Numa a institues, les
fonctions des prtres, leurs ornements, leurs privilges,
les crmonies , les vases , et gnralement tout ce qui est
ncessaire pour les sacrifices , ce qui regarde les expiations
et les vux , nous ne pourrons douter que le dmon n'ait
voulu copier les rites de la loi mosaque. Or, celui quia
TERTULLIEN. 375
affect d'appliquer au culte des idoles tout ce que nous
pratiquons dans la clbration de nos mystres, n'a pas
manqu de faire aussi servir nos livres saints tablir une
doctrine sacrilge et ennemie de la ntre : il a pour cela
altr et le sens , et les termes , et les figures. Il est donc
certain que c'est le dmon qui a inspir tous les hrsiar
ques , et que l'hrsie ne diffre pas au fond de l'idoltrie ,
puisqu'elles ont le mme auteur qui les a formes tontes
les deux sur le mme dessin. Si toutes les hrsies ne sup
posent pas un dieu ennemi du Crateur, du moins elles
reprsentent celui-ci tout autre qu'il n'est. Or, tout men
songe , toute fausset qui a pour objet la Divinit , est une
espce d'idoltrie.
XLI. Je ne dois pas omettre de dcrire ici la conduite
des hrtiques , combien elle est frivole , terrestre , hu
maine , sans gravit , sans autorit , sans discipline , par
faitement assortie leur foi. On ne sait qui est catchu
mne , qui est fidle ; ils entrent , ils coutent , ils prient
ple-mle, et mme avec des paens, s'il s'en prsente :
ils ne se font pas scrupule de donner les choses saintes aux
chiens, et de semer des perles (fausses, la vrit) devant
les pourceaux. Le renversement de toute discipline, ils
l'appellent simplicit , droiture ; et notre attachement la
discipline, ils le traitent d'affectation. Ils donnent la paix
tout le monde indiffremment. Opposs les uns aux autres
dans leur croyance , tout leur est gal , pourvu qu'ils se
runissent pour triompher de la vrit. Tous sont enfls
d'orgueil , tous promettent la science. Les catchumnes
sont parfaits , avant que d'tre instruits. Et leurs femmes ,
que ne se permettent-elles pas ? elles osent dogmatiser ,
disputer, exorciser, promettre des gurisons, peut-tre
baptiser. Leurs ordinations se font au hasard , par caprice
et sans suite. Tantt ils lvent des nophytes , tantt des
hommes engags dans le sicle , tantt mme nos apostats ,
pour s'attacher par l'ambition ceux qu'ils ne peuvent rete
nir par la vrit, Nulle part on n'avance , comme dans le
376 TERTULLIEN.
camp des rebelles o la rbellion tient lieu de mrite.
Aussi ont-ils aujourd'hui un vque , et demain un autre ;
celui qui est diacre aujourd'hui, sera demain lecteur; le
prtre redeviendra laque , car ils chargent les laques des
fonctions sacerdotales.
XLII. Que pourrai-je dire de leur prdication ? Ils n'ont
point cur de convertir les paens, mais de pervertir
nos fidles ; ils mettent leur gloire renverser ceux qui
sont debout , au lieu de relever ceux qui sont tombs. Je
ne m'en tonne pas; ils ne peuvent s'lever eux-mmes
que sur les dbris de la vrit ; c'est pourquoi ils s'efforcent
de faire crouler notre Eglise pour btir la leur. Otez-leur
la loi de Mose , les prophtes , le Dieu crateur , vous leur
fermez la bouche : ils n'attendent rien difier, leur
unique talent est de dtruire ; ce n'est que dans cette vue
qu'ils sont flatteurs, humbles et soumis. Du reste, ils ne
connaissent pas le respect , mme pour leurs prposs ; et
c'est pour cette raison qu'il n'y a gure de schisme parmi
eux. On ne le remarque point ; le schisme pour eux est
l'unit : sans cesse ils varient , ils s'cartent de leurs pro
pres rgles. Chacun tourne sa fantaisie la doctrine qu'on
lui a enseigne , comme celui de qui il l'a reue l'avait inven
te sa fantaisie. L'hrsie , dans ses progrs , ne dment
point sa nature et son origine. Les Valentiniens et les Mar-
cionites ont autant de droit d'innover leur gr dans la reli
gion , que Valentin et Marcion. Toutes les hrsies , si on
les examine fond , s'loignent en bien des points des sen
timents de leurs auteurs. La plupart des hrtiques n'ont
pas mme d'glises; ils sont errants et vagabonds, sans
mre, sans foi , sans feu ni lieu.
XLIU. Ils sont encore dcris par le commerce qu'ils
ont avec les magiciens , les charlatans , les astrologues , les
philosophes, tous gens d'une curiosit effrne. Ils n'ou
blient jamais ces paroles : Cherchez , et vous trouverez.
Par leurs murs, on peut juger de leur foi. Ils assurent
qu'on ne doit pas craindre Dieu : aussi vivent-ils dans la
TERTULLIEN. 377
plus grande licence. Mais o ne craint-on pas Dieu , si
non l o il n'est point? O Dieu n'est point, la vrit
n'est pas non plus ; et o la vrit n'est pas , on doit voir
de telles sectes. O Dieu est , au contraire , l se trouve
la crainte de Dieu, qui est le commencement de la sa
gesse; o est la crainte de Dieu, se trouvent l'honnte
gravit , l'exactitude scrupuleuse , le soin vigilant , le choix
clair , la communication rflchie , l'lvation mrite ,
la soumission religieuse , le service fidle , la modestie en
public , une Eglise unie , et Dieu partout.
XLIV. Cette ferme et vertueuse discipline est une der
nire preuve de la vrit de notre croyance. On demeurera
inviolablement attach cette croyance , si l'on se souvient
du jugement futur , o nous comparatrons tous au pied du
tribunal de Jsus-Christ , pour y rendre compte de tout ,
et en particulier de notre foi. Que rpondrez-vous alors,
vous qui aurez souill par le commerce adultre de l'h
rsie cette foi vierge que Jsus-Christ vous avait confie?
Direz-vous , pour vous excuser , que ni lui ni ses Aptres
n'avaient annonc ces doctrines perverses pour les derniers
temps, et ne vous avaient ordonn de les fuir et de les
dtester ? Reconnaissez de bonne foi que vous ne pouvez
vous en prendre qu' vous-mmes , et nullement ceux
qui vous avaient prvenus si long-temps auparavant. Mais
vous ne manquerez pas de prtextes pour relever l'autorit
des docteurs de l'hrsie. Ils avaient donn, direz-vous ,
les plus clatantes preuves de leur mission ; ils avaient
guri les malades, ressuscit les morts, prdit l'avenir, en
sorte qu'on ne pouvait douter que ce ne fussent de vrais
Aptres. Comme s'il n'tait pas crit qu'il viendrait plu
sieurs sducteurs qui feraient des prodiges pour prouver
une doctrine fausse et pernicieuse. Apparemment que
vous obtiendrez grce , tandis que ceux qui se seront sou
venu des oracles du Seigneur et de ses Aptres, et qui
auront persvr dans la foi orthodoxe , courront risque de
leur salut. J'avais annonc, il est vrai, leur dira le Sei
TERTULLIEN.
gneur , qu'il viendrait des matres du mensonge en mon
nom , au nom de mes Prophtes et de mes Aptres. J'avais
ordonn mes disciples de rpter les mmes prdictions.
J'avais confi mes Aptres mon Evangile et le Symbole
de la foi; mais comme vous refusiez de croire, il m'a plu
ensuite d'y faire des changements. J'avais promis la r
surrection de la chair, mais j'ai craint de ne pouvoir pas ac
complir ma promesse ; j'avais montr que j'tais n d'une
vierge, mais j'ai rougi d'une pareille naissance; j'avais as
sur que le Crateur du monde tait mon pre , mais un
meilleur pre m'a adopt ; je vous avais dfendu de prter
l'oreille aux hrtiques, mais j'tais moi-mme dans l'er
reur. Voil les absurdits que sont forcs de dvorer ceux
qui s'cartent de la rgle , et qui ne sont point en garde
contre le danger de perdre la foi.
XLV. Nous venons de donner des armes pour combattre
gnralement toutes les hrsies; nous leur avons oppos
des prescriptions certaines , fondes , invincibles , qui les
empcheront jamais d'tre reues disputer sur les Ecri
tures. Dans la suite , si Dieu nous en fait la grce , nous r
pondrons quelques hrsies en particulier. Que la paix et
la grce de notre Seigneur Jsus-Christ soient avec ceux
qui liront ceci dans la foi de la vritable religion (1) !

Quoique je passe sous silence la plupart des dtails qui


concernent ces hrtiques, j'en dirai quelques mots ce
pendant. Je laisse de ct les hrtiques du judasme, le

(1) La fin des Prescriptions contre les Hrtiques a t perdue. Quelques


ditions estimes placent la suite de ce beau Trait les chapitres sui
vants , qui sont la continuation de ce qu'annonce Tertullien , quoique
nous n'osions affirmer que cette fin soit de lui , parce qu'elle ne se trouve
pas dans un des manuscrits les plus anciens , celui d'Agobard. Cependant
nous avons cru devoir l'ajouter ici comme un curieux monument qui r
sume en quelques mots l'histoire des hrsies Jusqu' Tertullien , et com
plte son Trait.
TERTULLIEN. 379
Samaritain Dosithe , par exemple , qui le premier osa
rpudier les prophtes comme n'tant pas inspirs par
l'Esprit saint. Je laisse de ct les Saducens qui, sortant
de la racine de cette erreur , osrent nier avec cette hrsie
h rsurrection de la chair. Je laisse de ct les Pharisiens ,
qui en ajoutant quelques points la loi , se sparrent des
Juifs ; de l vient qu'ils mritrent de recevoir le nom qu'ils
ont gard. Je ne parlerai pas davantage des Hrodiens , qui
prtendaient qu'Hrode tait le Christ.
XLVI. J'en viens ceux qui voulurent tre hrtiques
depuis la prdication de l'Evangile. A la tte de tous pa
rat Simon le Magicien qui , dans les Actes des Aptres ,
reut de l'Aptre Pierre une sentence bien mrite et en
harmonie avec son impit. Il osa se proclamer la Vertu
souveraine , c'est--dire le Dieu suprme. 11 ajoutait que le
monde avait t cr par ses anges ; que , grce un d
mon qui errait autour de lui , et qui tait la sagesse , il
tait descendu chez les Juifs pour se faire reconnatre par
ce peuple ; qu'il n'avait pas souffert sous le fantme de Dieu,
mais qu'il avait comme souffert. Aprs lui vient Mnandre,
son disciple , magicien comme lui , et rptant les mmes
extravagances que Simon lui-mme. Tout ce que Simon
soutenait avoir t , Mnandre l'tait son tour , disait-il :
personne ne pouvait obtenir le salut , moins d'tre bap
tis en son nom. Saturnin suivit de prs. A l'entendre , il
tait aussi la vertu incre , c'est--dire Dieu. Il rsidait
dans les rgions suprieures et infinies , au plus haut des
cieux. Les anges , placs une distance prodigieuse de lui ,
avaient cr ce monde infrieur ; et comme quelques rayons
de la lumire ternelle taient tombs dans les rgions in
frieures, les anges s'avisrent de crer l'homme d'aprs
cette ressemblance , et sur le modle des anges qui habi
taient dans cette lumire. L'homme rampait sur la terre
comme un vermisseau. Saturnin, qui tait la vertu incre,
voulut dans sa misricorde sauver cette tincelle, sans
quoi l'homme tout entier prissait. Le Christ, selon lui,
380 TERTULUEN.
n'avait pas vcu dans une chair relle. Fantme vritable ,
il n'avait eu que les apparences de la douleur. Quant la
rsurrection de la chair, elle n'aurait pas lieu.
L'hrtique Basilide lui succda. Il prtend qu'il existe
un Dieu souverain , nomm Abraxas (1), duquel mana
l'Esprit, qu'en grec il appelle noS. Ensuite naquit le
Verbe; du Verbe la Providence ; de la Providence la Vertu
et la Sagesse. Celles-ci engendrrent par la suite les Prin
cipauts , les Puissances , les anges , et une multitude in
finie d'anges. Ce sont ces mmes anges qui crrent les
trois cent soixante-cinq cieux, et le monde en l'honneur
d'Abraxas , dont celui-ci portait en lui-mme le nom nu
mrique. Parmi les derniers anges qui avaient form le
monde , il place comme le plus rcent de tous le Dieu des
Juifs, c'est--dire le Dieu de la Loi et des Prophtes, qui
n'est pas dieu , dit-il , et qui n'est qu'un ange. La post
rit d'Abraham lui chut en partage ; voil pourquoi il
tira de la terre d'Egypte les enfants d'Isral pour les trans
porter dans la terre de Chanaan. Il est le plus turbulent
de tous les anges ; de l vient que , non content de sus
citer des sditions et des guerres frquentes, il verse le
sang humain. Alors le Christ descendit sous une forme
fantastique , envoy non par celui qui avait cr ce monde ,
mais par le grand Abraxas. La chair ne fut pas relle
chez lui. Ce n'est pas lui que les Juifs ont mis mort ;
Simon a t crucifi sa place. Par consquent , il ne
faut pas croire celui qui a t crucifi ; sans quoi ce
serait avouer que l'on croit en Simon. Du reste, Basilide
supprime le martyre. Il s'lve fortement contre la rsur
rection de la chair , en niant que le salut ait t promis aux
corps.
Un autre hrtique surgit ; c'est Nicolas. Il tait compt
parmi les sept diacres qui furent choisis dans les Actes des
Aptres. Il soutint que les Tnbres convoitrent la Lu

it) Abraxas quivaut 365 , dans le systme 4e numration grecque.


TERTULLIEN. 381
mire d'une manire honteuse. Je rougirais de rapporter
tout ce qui est sorti d'immonde de cette union obscne. En
effet , il parle de certains Eons impudiques, tels que les em-
brassements, les unions excrables et hideuses, et d'autres
choses plus rvoltantes encore. Il cre ensuite sept es
prits , dieux et dmons , et invente mille extravagances
aussi sacrilges qu'infmes. Passons -les sous silence,
puisque la pudeur nous dfend de nous y arrter. Il nous
suffit que l'Apocalypse du Seigneur condamne par la vn
rable autorit de sa sentence toute cette hrsie des Ni-
colates , en disant : Tu as cela pour toi , que tu hais les
actions
XLVII.des A ces
Nicolates
hrtiques
, comme
se joignent
moi-mme
ceux je
quelesl'on
hais.
ap

pelle Ophites. Car ils glorifient tellement le serpent, qu'ils


le mettent au-dessus du Christ lui-mme. En effet , di
sent-ils, c'est lui qui nous a donn l'origine de la science
du bien et du mal. Mose connaissait bien sa puissance et
sa majest, quand il dressa le serpent d'airain, et que
tous ceux qui le regardrent obtinrent la gurison. Il y
a mieux. Le Christ lui-mme n'imite-t-il pas dans son
Evangile la puissance sacre du serpent, lorsqu'il dit :
De mme que Mose leva le serpent au dsert , ainsi il
faut que le Fils de l'homme soit lev? De l vient que
les Ophites introduisent un serpent pour bnir leur Eu
charistie. Mais voici quelle est l'origine de toute cette er
reur et de cet appareil superstitieux. Ils soutiennent que
de cet Eon primitif naquirent plusieurs autres Eons inf
rieurs; mais qu'un certain Eon, nomm Jaldabaoth, est
suprieur ces derniers. Il a t conu d'un autre Eon qui
s'unit des Eons infrieurs. Dans la suite , voulant s'lever
jusqu'aux rgions suprieures , il fut trahi dans ses efforts,
cause de la pesanteur de la matire qui composait sa sub
stance. Laiss dans les rgions intermdiaires , il tendit
son domaine et cra le ciel. Jaldabaoth cependant descendit
dans les rgions infrieures , et engendra sept fils. A force
de s'tendre , il ferma les rgions suprieures , afin que les
TERTULLIEN.
anges ainsi hors d'tat de connatre les rgions les plus
leves, le regardassent comme Dieu unique. Ces Vertus
et ces anges infrieurs crrent l'homme , qui n'ayant t
cr que par des Vertus infirmes et sans puissance, rampa
sur la terre comme un vermisseau. Mais l'Eon de qui tait
sorti Jaldabaoth, touch de compassion, envoya l'homme,
ainsi condamn ramper, une tincelle qui , en rveillant
ses facults, le mit mme de raisonner et de connatre les
rgions suprieures. Que fit alors ce Jaldabaoth? Dans son
indignation , il tira de lui-mme la Vertu et la ressem
blance du serpent. Voil quelle fut la Vertu dans le pa
radis , c'est--dire voil quel fut le serpent , auquel Eve
avait cru comme au Fils de Dieu. Elle cueillit par ses
conseils, ajoutent-ils, le fruit de l'arbre : par l, il ap
porta au genre humain la science du bien et du mal.
Ils ne croient pas que la chair de Jsus -Christ ait t
relle. Ils n'admettent pas davantage la rsurrection de
l'homme.
Il clata encore une autre hrsie ; c'est celle des Ca-
niens. Ils exaltent Can , qu'ils regardent comme ayant t
conu par quelque Vertu puissante qui opra en lui. Car
Abel, selon eux, n d'une Vertu infrieure, avait t
procr ; voil pourquoi il tait infrieur. Ceux qui parlent
ainsi, revendiquent aussi le tratre Judas, qu'ils proclament
grand et admirable, cause du service qu'il rendit au
genre humain. Quelques-uns, en effet, croient devoir re
mercier solennellement Judas de sa trahison. Comme il re
marquait, disent-ils, que Jsus-Christ essayait de dtruire
la vrit , il le livra pour que la vrit ne ft pas dtruite.
D'autres, au contraire, raisonnent dans ce sens. Les puis
sances de ce monde ne voulaient pas que Jsus-Christ
endurt sa passion , de peur que le genre humain ne
recouvrt le salut par sa mort. Judas, pour consommer
le salut du genre humain , livra le Christ , afin que le
salut, qui tait entrav par les Vertus dont la haine s'op
posait l'avnement du Christ , ne ft plus entrav , ni
TERTULLIEN. 383
la rhabilitation de l'homme retarde par la passion du
Christ.
Vient ensuite l'hrsie des Sefthotes. Voici quelles sont
les extravagances de cette doctrine. Deux hommes furent
crs par les anges , Can et Abel : il s'leva parmi les anges
de grandes dissensions et des querelles terribles cause
d'eux. Alors la Vertu qui est suprieure toutes les vertus ,
et qu'ils appellent la Mre, aussitt que la mort d'Abel lui
fut annonce, voulut que Seth ft conu et naqut la
place d'Abel, afin que, par la mort et la naissance de cette
semence pure , les anges qui avaient form les deux pre
miers hommes fussent dshrits de leur gloire; car ils
soutiennent que les anges formrent avec les hommes des
unions illgitimes. Alors cette mme Vertu, qu'ils appellent
le Mre, ainsi que nous l'avons dit tout l'heure, chtia
ces prvarications par le dluge , afin de dtruire entire
ment la race ne de ce mlange , et de ne conserver que la
semence qui tait pure et intacte. Mais les anges qui avaient
cr les hommes de la premire semence se glissrent se
crtement, et l'insu de la Mre, dans l'arche de No
avec les huit personnes qu'elle renfermait , et y introdui
sirent la semence de Can , afin que la semence de la ma
lice , au lieu de prir , ft conserve avec les autres , et
que rendue la terre aprs le dluge , elle se dveloppt
l'exemple des autres , se rpandt au loin , et couvrt
l'univers tout entier. Quant au Christ , ils ne le regardent
que comme Seth , et il n'a t rellement que Seth ,
disent-ils.
XLVIII. Carpocrate, de plus, a introduit la secte sui
vante. 11 n'y a dans les rgions suprieures qu'une Vertu
surminente : d'elle naquirent les Anges et les Vertus.
Placs une grande distance des Vertus suprieures , ils
crrent notre monde dans les rgions infrieures. Le
Christ n'est pas n de la vierge Marie , mais de la semence
de Joseph. Il a donc t engendr la manire des hommes,
quoiqu'il l'emporte sur eux tous par son respect pour la
384 TERTULLIEN.
justice et par la puret de sa vie. Il a souffert chez les
Juifs. Son ame seule avait t reue dans les cieux , parce
qu'elle fut plus ferme et plus nergique que toutes les
autres. De l le sectaire concluait , en n'admettant que le
salut des ames , et en dclarant qu'il n'y avait point de r
surrection pour le corps.
Crinthe parut aprs Carpocrate , et enseigna la mme
chose peu prs. En effet , il veut aussi que le monde ait
t cr par ces anges. Selon lui , le Christ naquit de la
semence de Joseph ; par consquent il ne fut qu'homme ,
sans tre Dieu. La loi fut donne par les anges, dit-il, et
le dieu des Juifs n'tait pas le Seigneur, mais seulement
un ange.
A Crinthe succda Ebion. Il n'est pas d'accord sur tous
les points avec Crinthe. Selon lui , le monde aurait t
cr par Dieu et non par les anges. Puis , comme il est
crit : Le disciple n'est pas au-dessus du matre , ni le
serviteur au-dessus de son seigneur , il en prend acte
pour dfendre la loi, afin d'exclure l'Evangile et de main
tenir le judasme.
XLIX. L'hrtique Valentin a dbit un grand nombre
de fables. Je n'en prsenterai qu'une courte exposition.
En effet, il introduit un Plrme de trente Eons, qu'il fait
sortir par syzigies , c'est--dire par couples. A la tte de
tous, dit-il, sont Bythos et le Silence. Ils engendrrent
l'Esprit et la Vrit ; de l'Esprit et la Vrit naquirent le
Verbe et la Vie ; ceux-ci leur tour donnrent naissance
l'Homme et l'Eglise. L'Homme et l'Eglise engendrrent
douze Eons; il en naquit dix autres du Verbe et de la Vie.
Ainsi se compltent les trente Eons , qui au moyen d'une
huitaine , d'une dizaine et enfin d'une douzaine , consti
tuent le Plrme. Le trentime de ces Eons voulut con
templer Bythos , et pour le contempler il osa monter dans
les rgions suprieures du Plrme. Mais comme il n'tait
point assez fort pour soutenir les rayons de sa grandeur, il
fut pris d'une grande dfaillance, et il serait retomb dans
TERTULLIEN.
le nant , si celui qu'ils appellent Horos, envoy pour le ras
surer, ne l'avait rconfort en lui criant Jao. Prononcia
tion ou Parole est le nom de ce dernier. Valentin ajoute
que l'Eon, exclu du Plrme et devenu Achamoth, fut livr
depuis toutes les passions du Dsir, et de ces passions en
gendra la matire. Elle en cra le ciel , la terre, et tout ce
qu'ils renferment. De l vient que toutes les crations de
cet Eon sont misrables , fragiles , caduques et mortelles ,
parce que lui-mme fut conu et naquit de l'avortement. Il
ne laissa pas cependant de crer notre monde des matires
qu'avaient fournies les frayeurs, les craintes, les tristesses
ou les sueurs d' Achamoth. De sa frayeur, dit le sectaire,
naquirent les tnbres ; de sa crainte et de son ignorance
l'esprit de malice et d'iniquit ; de sa tristesse et de ses
larmes, l'eau des fontaines, les flots de la mer et des fleuves.
Quant au Christ, il a t envoy par le Propator, qui n'est
autre chose que Bythos. Le Christ ne parut point sur la
terre avec un corps tel que le ntre ; mais apportant du ciel
je ne sais quel corps spirituel , il traversa le sein de la
Vierge Marie , comme l'eau passe par un canal , sans en
rien recevoir, sans lui emprunter quoi que ce soit. Il no
veut pas que cette chair ressuscite , mais une autre chair
spirituelle. Il admet certains points de la Loi et des Pro
phtes ; il en rejette d'autres ; qu'est-ce dire ? Il rejette Ja
totalit en rejetant quelques points seulement. Il a aussi
son Evangile , except les ntres.
Aprs lui vinrent les hrtiques Ptolme et Secundus ,
qui sont d'accord sur tous les points avec Valentin , l'ex
ception de celui-ci. Valentin s'tait content d'imaginer
trente Eons ; ses disciples en introduisirent quatre d'abord ,
puis ils y en ajoutrent par la suite quatre autres. Valentin
veut que le trentime Eon ait t relgu hors du Plrme,
cause de ses dfaillances. Ptolme et Secundus le nient ;
car ils n'admettent pas au nombre du Plrme ou des
trente Eons , celui que tourmenta le dsir impuissant de
contempler le Propator.
TOM. II. 25
586 TERTULLIEN,
Il y eut aprs cela un autre hrtique , appel Hra-
clon, qui, afin de ne pas penser comme Valentin, veut
paratre penser autrement, en introduisant la nouveaut
de je n