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LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS:
EL CASO FRITZ HABER
Dr. Miguel Katz
Profesor Titular de Mecnica Cuntica, Departamento de Fsica
Instituto Superior del Profesorado Dr. Joaqun V. Gonzlez
Email: muon_k@yahoo.com.ar

Resumen En la escuela, se apasion por la obra de Goethe y ad-


quiri una amplia cultura literaria que se vio reflejada
En el presente trabajo se describen los aspectos en el placer que siempre le procur la poesa.
ms relevantes de la vida de Fritz Jakob Haber (1868
1934) quien fue galardonado con el Premio Nobel de La influencia temprana ms fuerte que recibi Ha-
Qumica 1918 por el desarrollo de la sntesis del amo- ber fue de su to Hermann, un liberal que editaba un
niaco a partir de las sustancias elementales. Haber fue diario en el cual Fritz luego contribuy con algunos
uno de los cientficos cuyas actividades suscitaron ms artculos. El to Hermann tambin le facilit su depar-
controversias durante el ltimo siglo y esas actividades tamento para que Haber realizase sus primeros expe-
pueden servir como ejemplo para el anlisis de la re- rimentos qumicos. El inters de Fritz en la Qumica
lacin existente entre la ciencia y la visin de mundo puede haber sido inducido por su padre quien posea
del cientfico. alguna experiencia qumica.

A los diecisiete aos, aprob el Abitur2, y comen-


Biografa z a trabajar en un negocio en Hamburgo pero meses
despus abandon el puesto. Con alguna ayuda de su
Fritz Jakob Haber to Hermann logr imponerse a los deseos de su padre
naci en Breslau, que quera para Fritz un aprendizaje que lo pudiera
Silesia1, el 9 de di- preparar para hacerse cargo de los negocios familia-
ciembre de 1868. Su res y fue a la Universidad. En el otoo de 1886, con 18
familia, cuyos an- aos se matricul en la Universidad Friedrich Wilhelm
cestros se registran de Berlin (hoy Universidad Humboldt) para estudiar
desde comienzos del Qumica y Fsica, cuyas ctedras eran impartidas por
siglo XIX era una de dos gigantes de la ciencia: August von Hoffmann y
las ms antiguas y Hermann von Helmholtz.
tradicionales de esa
ciudad. Su padre Si- En esa poca era comn cursar las asignaturas en
gfried fue un hom- distintas instituciones y al ao siguiente estudi con
bre adinerado que Robert Wilhelm Bunsen en el Instituto de Heidelberg
comerciaba con co- y luego regres a Berlin para estudiar Qumica Org-
lorantes y productos nica con Carl Liebermann en la Technische Hochschu-
farmacuticos. Su le Charlottenburg (hoy la Universidad Tecnolgica de
madre, Paula, muri Berlin). Tambin estudi Filosofa, especialmente kan-
Fritz Haber 1868 - 1934
cuando Fritz naci. tiana con Wilhelm Dilthey. Luego de hacer el servicio
Nueve aos despus, su padre contrajo matrimonio militar regres a Universidad Friedrich Wilhelm y, en
con una mujer mucho ms joven, Hedwig Hamburger. 1891, se gradu con cum laude.3
Durante su viudez trat al joven Fritz con una severi-
dad espartana. Con el tiempo, la segunda seora Ha- Finalizados sus estudios regres a Breslau sin tener
ber trajo al mundo tres hijas y Fritz fue, como mucho, una idea definida acerca de lo que hacer. A instancias
el solcito hermano mayor. de su padre, realiz algunos estudios de aprendizaje
de la industria qumica. Entonces se dio cuenta que te-
Haber estudi en el Sankt Elisabeth Gymnasium, na una relativamente buena base terica de Qumica,
muy afn a la iglesia protestante ms grande de Bres- pero deficiencias muy serias en los aspectos vinculados
lau, donde la mitad de los alumnos eran judos como a las aplicaciones de esa disciplina, particularmente,
l. Fue un buen estudiante, aunque no sobresaliente. en Tecnologa Qumica.

1.Hoy en da la ciudad se llama Wroclaw y pertenece a Polonia.


2. El Abitur era un examen final cuya aprobacin habilitaba al estudiante para ingresar a cualquier universidad alemana.
3. En algunos pases, el grado de desempeo en alcanzar el grado acadmico mximo de las universidades se indica con: cum laude, (latn: con alabanzas) que es el
reconocimiento a un desempeo destacado en los estudios, magna cum laude (con grandes alabanzas), cuando se premia a un desempeo muy destacado y sumna
cum laude (con las mximas alabanzas) que es una distincin a un desempeo brillante.

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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

Un amigo de su padre, el Dr. Georg Lunge, tambin transformaciones qumicas. La entrevista fue concedi-
natural de Breslau, era Profesor de Tecnologa Qu- da pero cuando Haber lleg desde Jena, Ostwald lo
mica en la Eidgenssische Technische Hochschule en hizo esperar un da entero. Nunca se public el moti-
Zrich. Haber le escribi y en 1892 fue a Zrich para vo, pero Ostwald no lo acept como asistente. Tiem-
trabajar como su asistente. Si bien Lunge era recono- po ms tarde, estando en Karlsruhe, Haber le volvi
cido internacionalmente como una autoridad en esa a escribir a Ostwald pidindole integrar su equipo de
especialidad, Haber, luego de varios meses en Suiza asistentes, pero nuevamente fue rechazado.
consider que su trabajo era rutinario y nada creativo,
por lo que decidi dedicarse a la investigacin. Viaj a
Jena y, como Asistente Junior, trabaj durante un ao El viaje a Karlsruhe
y medio con Ludwig Knorr en la Universidad local. Es-
tando en Jena, public con Knorr un trabajo sobre los Ante el fracaso de su intento de trabajar con Ost-
steres del cido diacetosuccnico. wald, Knorr le dio a Haber una carta de recomenda-
cin para Carl Engler, quien era Profesor Titular de
Qumica en Karlsruhe. Haber viaj a Karlsruhe sin sa-
La conversin religiosa ber a ciencia cierta si Engler lo aceptara. Pero, para
este qumico itinerante, el viaje le cambiara la vida.
En 1892, estando en Jena decidi convertirse al Se quedara en la Technische Hochschule de Karlsruhe
cristianismo. Para consternacin de su padre, a los 24 durante diecisiete aos dedicndose a la investigacin
aos Haber fue bautizado en la Iglesia Evanglica de en los temas que ms le agradaban.
San Miguel de esa ciudad. Las razones de esta conver-
sin la da Fritz Stern: En Karlsruhe, comenz como asistente del profesor
de Tecnologa Qumica, Hans Bunte y logr la habilita-
No he encontrado pruebas de que la conversin cin con Privatdozent5 en 18966. En 1898 fue nombra-
de Haber marcara un gran momento espiritual o in- do Profesor Extraordinarius7.
telectual. Saba que la conversin traa aparejadas re-


compensas prcticas en forma de una mayor acepta- En 1898, public Grundriss der technischer Elektrochemie
cin social. (...) igual que otros conversos, conserv la auf theoretischer Grundlage8. Entre otros temas, el libro
conciencia del distanciamiento histrico de los judos, trata sobre la reduccin del nitrobenceno, lo que des-
su orgullo afligido por el sufrimiento colectivo y los pert el inters de muchos qumicos orgnicos en los
logros. La mayora de sus amigos fueron judos o de procesos de reduccin electroqumica.
ascendencia juda (Stern, 1999). comunicable
La relacin con Ostwald no mejoraba. Dietrich Stol-
La conversin de Haber agudiz el conflicto con su zenberg, cuenta que en una carta de Ostwald a un
padre que, aunque era un hombre prctico, no haba colega le expres:
dado este paso. Tampoco lo haba dado quien sera
el mejor amigo de Haber, Richard Willsttter4, criado Estoy de acuerdo con Ud. que Haber debe ser es-
en circunstancias similares pero que tena una opinin tacionado. Sus conocimientos son buenos y hace
muy distinta de la conversin. sus tareas racionalmente, pero slo ha estado (tra-
bajando) en electroqumica durante dos aos y, por
A los 24 aos, Haber ambicionaba seguir una carre- lo tanto, sus conclusiones no son seguras. (Stolzen-
ra acadmica, pero los judos slo tenan acceso a car- berg, 2004a)
gos acadmicos inferiores. En cambio a los cristianos
de origen judo les resultaba algo ms fcil acceder a Sin embargo, poco a poco, se fueron acercando
nivel de catedrticos aunque el estigma de la reli- varios asistentes de Ostwald para hacer investigacin
gin de origen era imborrable. con Haber, sobre electroqumica y otros temas.

El rechazo de Ostwald El Matrimonio


Si bien Haber trabajaba con Knorr en resolver ex- Cuando Haber logr ser profesor en Karlsruhe co-
perimentalmente casos de tautomera, su inters es- menz a pensar en el matrimonio. Si bien su sueldo
taba enfocado hacia la Fisicoqumica. En esa poca, la no era muy alto, reciba una ayuda de su padre, tena
meca de la investigacin en esa especialidad estaba algunos ingresos adicionales de fbricas textiles de
en la Universidad de Leipzig cuyo titular era Wilhelm Karlsruhe a las que asesoraba sobre el estampado de
Ostwald. El 21 de noviembre de 1893 le escribi una las telas. Su primer amor fue Clara Immerwahr (Figura
carta solicitndole una entrevista para exponerle sus 1) a quien conoci en Breslau cuando hizo el servicio
ideas sobre el intercambio energtico asociado a las militar.

4. Premio Nobel de Qumica 1915.


5. Catedrtico no titular. Se puede equiparar a Profesor Adjunto.
6. Haber le envi su tesis de habilitacin a Ostwald y en la carta le escribi para reanudar la relacin interrumpida dando a entender, por tercera vez, su inters en
trabajar con l. Ostwald revis su tesis positivamente, pero no le contest.
7.Profesor no titular. Equivalente a Profesor Asociado.
8.Esquema de Electroqumica tcnica basada sobre fundamentos tericos.

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Clara naci en la En 1898, Clara Immerwahr fue la primera mujer en
granja Polkendorff, Alemania en aprobar el Verbandsexamen9 un examen
cerca de Breslau el de precalificacin para el doctorado diseado para
21 de junio de 1870 elevar el nivel de los profesionales qumicos. El 12 de
donde creci con sus diciembre de 1900, con la calificacin de magna cum
hermanos mayores laude, defendi su tesis doctoral sobre la solubilidad
Elli, Rose y Paul en de sales metlicas, dirigida por el Profesor Richard
el seno de una fami- Abegg y dedicada a su querido padre. De esta ma-
lia adinerada, culta, nera se convirti en la primera mujer en obtener un
abierta y liberal que doctorado en Qumica en una universidad alemana.
no le daba mucha En esta ocasin tom como juramento. Nunca, decir,
importancia a su ju- escribir o ensear algo contrario a mis creencias. Per-
dasmo. Era hija de seguir la verdad para llevar a la dignidad de la ciencia
Philipp Immerwahr a las alturas que merece.
un hombre muy
culto que haba es- Despus de trabajar como asistente de laboratorio
Figura 1: Clara Immerwahr tudiado Qumica y del Profesor Abegg, trabaj brevemente como inves-
Anne Korn, prima de tigadora en la Universidad de Clausthal y dio confe-
Philipp. La familia pasaba regularmente todos los in- rencias sobre Fsica y Qumica en su hogar para varias
viernos en Breslau Los padres se haban preocupado organizaciones femeninas. Fue invitada varias veces a
en darles una buena educacin a Clara y a sus herma- participar como jurado de tesis doctorales. No obstan-
nos. Inicialmente los nios reciban educacin median- te, ella siempre se sinti relegada en los crculos uni-
te docentes privados, pero a partir de 1877, comenza- versitarios dominados por los hombres.
ron a ir a una escuela de Breslau durante el invierno
y reciban educacin privada en Polkendorff durante En abril de 1901, ella y Fritz Haber se volvieron a en-
el verano. contrar
. y el 3 de agosto de ese mismo ao se casaron y
se establecieron en Karlsruhe.
Despierta y ansiosa por el conocimiento, Clara era
una estudiante impaciente que, en particular, se in- Si bien Clara crea que podra armonizar el matri-
teresaba por las ciencias naturales y se enfadaba f- monio con su carrera y poder seguir as sus investiga-
cilmente cuando sus profesores se referan a las ocu- ciones, pronto se dio cuenta que deba atender las
paciones propias del gnero femenino. Su hermano tareas hogareas con un marido cuyas ambiciones lo
Paul asisti a la Universidad de Berln donde obtuvo llevaban frecuentemente a agasajar e invitar a cenar
su doctorado en Qumica. Mientras que las hermanas a autoridades universitarias, colegas y empresarios. A
slo pensaban en casarse, ella envidiaba a su hermano esto se le aadieron las dificultades en el embarazo y
por no poder estudiar como l. el nacimiento, el 1 de junio de 1902, de un hijo en-
fermizo, Hermann. No obstante, ella colaboraba con
Cuando, en 1890, la madre falleci de cncer, Clara su esposo en todo lo que poda y, especialmente, en
y su padre se mudaron a Breslau, dejando la finca de su libro de texto sobre Termodinmica de reacciones
Polkendorff a cargo de la hermana Elli y su marido. En en fase gaseosaCThermodynamik technischer Gas-
Breslau conoci a Fritz Haber cuando ambos tomaban reaktionen,) que l public en 1905 y que dedic A

[
lecciones de danza y se enamor de l. Ella comenz mi amada esposa, Clara Haber, Ph.D., con el agrade-
a estudiar en el Seminario para maestros, donde la Di- cimiento por su silenciosa colaboracin. En las con-
rectora, reconoci sus aptitudes y le facilit el libro de ferencias que daba, Clara se fastidiaba sobremanera
Jane Marcet Conversations on Chemistry. Encantado cuando encontraba que la gente supona naturalmen-
por el inters de Clara en los temas de la Qumica, su te que haban sido escritas por el marido.
padre la ayudara con sus estudios y le dara apoyo comunicable
econmico para sus investigaciones.
La bsqueda de un cargo titular
Despus de completar sus estudios en el Seminario,
Clara trabaj como institutriz, dio clases privadas y al En Karlsruhe, Haber trabajaba con comodidad y era
mismo tiempo luch por un permiso para que le to- Profesor Extraordinarius. Poco a poco empez a ser
men un examen preliminar, lo que le permitira califi- respetado por sus conocimientos de electroqumica,
car para entrar a la Universidad. En 1895, se les permi- especialmente en reacciones en las que intervenan
ti a las maestras asistir a las clases de la Universidad compuestos orgnicos.
de Breslau como visitantes.
En virtud de sus logros en el campo de la electroqu-
En 1897 decidi convertirse al cristianismo como una mica, en 1902, la Sociedad Alemana de Electroqumica
manera de mejorar las relaciones en la Universidad ya lo seleccion como delegado a una convencin que se
bastante complicadas por el hecho de ser mujer. celebrara en septiembre en New York, encargndole
la evaluacin el estado de la formacin de los profe-

9. Llamado as porque los contenidos los estableca la Verband der Direktoren selbstndiger Unterricht - Institute fr Chemie an deutschen Universitten (Asociacin de
Directores de Institutos Qumicos independientes de las universidades alemanas).

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)
sionales en la Qumica de los Estados Unidos, para lo Ostwald haba estudiado y patentado un mtodo
que le otorg una suculenta beca personal de 2000
marcos.
de sntesis del amonaco a alta temperatura y presin
ambiental empleando un catalizador de hierro. El ren- :
dimiento era muy bajo pero poda mejorarse median- tics
A su regreso de Estados Unidos, Haber se enfrent a te la recirculacin de los gases que no hubiesen reac-
nuevas frustraciones en sus ambiciones profesionales. cionado. En marzo de 1900, le ofreci la patente a la
l quera un puesto de Profesor Titular de alguna c- Badische Anilin und Soda Fabrik (BASF). Pero cuando
tedra de Qumica. Intent obtenerla en la Universidad se hicieron los ensayos en esa empresa, se encontr
de Viena, pero sus esperanzas se truncaron cuando que la pequea fraccin de amonaco que se obtena,
inform a su principal evaluador de que era un getau- provena de las impurezas presentes en el hierro y no
fter Jude 10. A un colega en Frankfurt le escribi: Me de la sntesis entre el nitrgeno y el hidrgeno. Por lo
resulta muy difcil obtener una plaza en algn sitio. La que Ostwald se disculp y dio de baja su patente.
religin y aunque no resulte modesto decirlo los
xitos me obstaculizan el camino por igual. No quie- Haber ya haba estudiado el equilibrio entre el
ren a judos o judos bautizados en puestos importan- amonaco, el nitrgeno y el hidrgeno en 1903, en
tes. Algo similar le ocurri en 1903 cuando se postul respuesta a un pedido de la empresa austraca Che- obra
y
para el cargo de Profesor Titular en la Universidad de mische Werke. La constante de equilibrio que calcul, Precisa
Stuttgart. Los postulantes eran slo tres, y los otros a presin normal y a unos 1000 C fue muy baja12. Para
dos tenan menos mritos que l. Sin embargo, no fue la sntesis directa, su valor corresponda a un rendi-
seleccionado lo que, de alguna manera, hace suponer miento terico de 0,0044% de amonaco, valor dema-
que influy su religin de origen. siado bajo para una sntesis comercial. Haber luego
coment: Si uno desea obtener resultados prcticos
Luego de publicar su libro sobre Termodinmica con un catalizador a presin normal, entonces no se
de reacciones en fase gaseosa, en 1906 public Ex- debe permitir que la temperatura supere los 300 C
perimental-untersachungen ber Zersetzung und Ver- El descubrimiento de un catalizador que pudiese pro-
brennug von Kohlenwarsertoffen11 (Munich, 1906) veer un rpido ajuste del punto de equilibrio en las
y fue nombrado Profesor Titular de Fisicoqumica en vecindades de los 300 C y a presin normal me pa-
Karlsruhe, consiguiendo al fin, a los treinta y ocho reca imposible. Ciertamente, ese catalizador nunca
aos, su meta acadmica. En ese cargo desarroll un fue hallado.
amplio y notable programa de investigacin que abar-
c desde temas de tecnologa qumica hasta electro- En 1905 se aceptaba la validez de la regla de Le Tnsoua
qumica y reacciones en fase gaseosa. Chatelier13, al menos para las reacciones qumicas.
Por lo tanto, una presin alta debera aumentar el

La sntesis de amonaco
rendimiento de la reaccin, ya que al formarse los pro-
ductos, la contraccin de volumen anulara el efecto Yong
del aumento de presin. Pero trabajar con hidrgeno,
El logro mximo de Haber fue la sntesis del amo- a alta temperatura y a 100 200 atmsferas anticipa-
naco a partir de las sustancias elementales. Varios ba tantas dificultades tcnicas que Haber dej el estu-
cientficos haban hecho estudios para fijar nitrgeno dio en suspenso.
atmosfrico, entre ellos William Ramsay, Henri-Louis
Le Chatelier y Wilhelm Ostwald quien, realmente, lo Pero entonces, dos eventos hicieron que Haber vol-
intent experimentalmente. En 1920, Ostwald escribi viera al estudio de la sntesis del amonaco. Primero,
en su autobiografa. se interioriz de algunos detalles del Proceso Claude
para la liquefaccin del aire y del proceso Goldschmidt
Como un experto inmediatamente reconoce, las para la obtencin de formiato de sodio, este ltimo no
ideas bsicas para la sntesis del amonaco han sido slo trabajaba a 200 atmsferas sino que, adems, lo
claramente establecidas y sin ambigedad en marzo haca a altas temperaturas. El segundo, fue un ataque
de 1900, las ideas comprendan: temperatura y pre- dursimo de Walther Nernst quien, primero a travs de
mgtdrnf sin elevadas, un catalizador de cobre o de hierro y una publicacin14 y luego en una reunin de la Deuts-
recirculacin del nitrgeno e hidrgeno. Por eso se che Bunsen-Gesellschaft fr Physikalische Chemie de
justifica que me llame el padre intelectual de la in- mayo de 1907, afirm que los trabajos de Haber sobre
dustria del amonaco. Ciertamente no me convert la constante de equilibrio de la sntesis del amonaco
en el padre real debido a todas las dificultades. estaban lejos de la verdad. Nernst haba llegado a

]
El trabajo necesario para crear una industria tecno- esta conclusin basndose sobre sus mediciones de las
lgica y econmicamente viable a partir de las ideas capacidades calorficas de los reactivos y productos,
correctas fue llevado a cabo por aquellos que se hi- las cuales, mediante el llamado teorema del calor de
cieron cargo del beb abandonado (Ostwald, 1926). Nernst permitan calcular la constante de equilibrio.

10. Judo bautizado apodo que les daban a los judos que se convertan al cristianismo.
.
11. Investigaciones experimentales sobre descomposicin y combustin de hidrocarburos. Empwn , . mktrn
12. Fritz Haber: ber die bildung von Ammoniak aus den Elements, Z. Anorgan. Chem. 47 (1905) 42.
13. Todo sistema en equilibrio qumico estable, sometido a la influencia de una fuerza exterior que tiende a causar una variacin o en su temperatura o en su conden-
sacin (presin, concentracin, nmero de molculas en la unidad de volumen) en su totalidad o slo en una de sus partes, puede sufrir slo aquellas modificaciones
que, si ocurren solas, produciran un cambio de temperatura o de condensacin de signo contrario al que resulta de la fuerza exterior. Le Chatelier, H.L., Sur un nonc
gnral des lois des quilibres chimiques, Comptes Rendus, Acadmie de Sciences, V. 99, p. 786-789, 1884.
14. Walther Nernst: ber das Ammoniakgleichgewicht, Z. Elektrochemie, 13 (1907) 521.

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Tambin tom en cuenta un trabajo de su asistente yendo el uranio, combinndolos con diversas sustan-
Friedrich Jost, quien haba calculado esa constante a cias para lograr su activacin, modificando sus formas
una presin de 50 atmsferas15. para lograr una mejor catlisis heterognea. Final-
mente, el 14 de enero de 1910, la BASF le comunic
Alwin Mittasch relat la discusin entre los dos formalmente a Haber que Mittasch haba encontrado
cientficos y escribi que el destrato pblico de Nernst el catalizador que poda sustituir al osmio: el hierro!
ofendi a Haber lo que provoc el distanciamiento en- Pero no puro, como haba intentado Haber, sino el
tre ellos (Mittasch, 1951a). Pero Haber no se amilan, impurificado que se empleaba como catalizador en el
volvi a medir las capacidades calorficas y encontr proceso de obtencin de hidrgeno haciendo pasar
que estaban de acuerdo con el valor de la constante vapor de agua sobre carbn a 600 C 16.
de equilibrio que l haba hallado. Luego, en colabo-
racin con Robert Le Rossignol que haba venido del Haber estaba exultante y como cientfico quera
laboratorio de Ramsay explor lo que hasta entonces publicar su hallazgo y la factibilidad de la sntesis in-
se haba descuidado, el rango de presiones elevadas dustrial del amonaco. Haba patentado el proceso en
en el cual se poda mejorar el rendimiento. La BASF 1908, por lo que se senta confiado sobre sus derechos.
aport los fondos para comprar un compresor y otros En cambio la BASF no quera que trascendiese ningn
materiales de laboratorio. Le Rossignol se encarg de detalle, al menos hasta que la planta estuviera en fun-
armar el dispositivo de produccin de amonaco. Se cionamiento. Finalmente, la BASF autoriz a Haber a

II. ocuparon que los reactantes tuvieran el mayor grado

Inaatf
de pureza y, para que no les ocurriese con el cataliza-
que diese una conferencia sobre el aprovechamiento
industrial de la sntesis del amonaco, pero evitando, teir
Util
dor lo mismo que a Ostwald, prepararon hierro puro toda informacin sobre detalles del proceso industrial.

f
por reduccin de su oxalato. Hicieron ensayos a diver- El 18 de marzo de 1910, Haber dio una conferen-
sas presiones, pero la velocidad de reaccin era muy cia en la Naturwissenschaftlichen Vereinigung, la so-
lenta y el rendimiento muy bajo, an recirculado los ciedad cientfica de Karlsruhe. El ttulo fue Haciendo
gases. Entonces comenzaron a buscar un catalizador usable al nitrgeno17 (posteriormente se public una
mejor. Luego de mltiples ensayos en marzo de 1909 versin abreviada18). En la conferencia Haber enfati-


encontraron que el osmio daba buen resultado, per- z la extraordinaria necesidad de fijar el nitrgeno,
mitiendo que la reaccin alcance una velocidad razo- principalmente para la agricultura y, en menor me-
nable a temperaturas de unos 550 C y a 175 atmsfe- dida, para la fabricacin de explosivos y la industria
ras pudiendo convertir alrededor del 8% en volumen qumica. Despus de resaltar que la sntesis directa
durante un tiempo relativamente breve. Para mejo- haba sido considerada imposible dijo pero el tra-
rar la recirculacin, Haber dise un refrigerante que bajo llevado a cabo por el Instituto de Fisicoqumica
permita separar de los reactantes al amonaco como de Karlsruhe ha refutado esa suposicin. Destac la
lquido. qm , importancia de trabajar a alta presin a la vez que se
.
.me#oy.,gg,emq,.,pauy recirculan los gases que no reaccionaron y mencion
El 2 de julio se hizo la prueba en Karlsruhe ante que los agentes de transferencia haban sido el os-
los directivos de la BASF. En un reactor de 0,75 m de mio y el uranio. Finalmente agreg:


altura que contena 100 gramos de osmio ingresaban
hidrgeno y nitrgeno precalentados a unos 600 C. Estos resultados experimentales parecen asegurar
La presin en el interior era de unas 200 atmsferas y, las bases de una industria del amonaco sinttico
al cabo de un rato, por el condensador comenz a salir La BASF, en Ludwigshafen ha continuado exitosa-
un delgado chorro de amonaco lquido. mente ms all de esta base, la cual puedo describir
wuwgga y , ,, , n
aqu, de modo que la sntesis del amonaco a par-
Luego de muchas discusiones debidas a la comple- tir de sus elementos mediante alta presin puede
jidad de la instalacin industrial, la BASF autoriz el ser incluida entre los procesos sobre los cuales los
proyecto y encomend al ingeniero Carl Bosch (1874 agricultores pueden cifrar sus esperanzas cuando
1940) el armado de la planta piloto as como el proyec- busquen nuevas fuentes de las sustancias que ellos
to y direccin de la planta industrial. requieren (Haber, 1909).

Entre el cmulo de problemas que se avizoraban La conferencia de Haber impact no slo a la co-
para llevar a escala industrial el hallazgo de Haber, se munidad cientfica sino tambin a toda la industria
encontraba el catalizador. El osmio no slo era muy qumica. En los das siguientes, muchos profesionales
caro sino que no se aseguraba la provisin de una y empresas se acercaron a Haber para ofrecerle cola-
cantidad suficiente para una planta industrial. Por in- boracin o proponerle alguna actividad comercial vin-
dicacin de Bosch, la BASF contrat a Alwin Mittasch culada al amonaco.
(18691953) para que se encargue de encontrar un
catalizador que pudiese sustituir al osmio. Durante Pero varios colegas comenzaron a plantear objecio-
varios meses, Mittasch ensay diversos metales, inclu- nes a la pretensin de Haber de haber sido el primero

15. Friedrich Jost, Uber das Ammoniakgleichgewicht, Z.Anorgan. Cbem. 57 (1908), 414.
16. C (s) + H2O (g) CO (g) + H2 (g)
17 Fritz Haber, Uber die Nutzbarmachung des Stickstoffs (Haciendo usable al nitrgeno), Verhandlungen des Naturwissenschaflichen Vereins in Karlsruhe 23 (1909/10),
20-23.
18. Haber, ber die Darstellung des Ammoniaks aus Stickstoff und Wasserstoff (La sntesis del amonaco a partir del nitrgeno y el hidrgeno), Z. Elektrochemie 16
(1910), 244.

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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

en lograr la sntesis del amonaco a alta presin. Estas que Bernsthen diera una breve respuesta a mi justi-
objeciones se basaban sobre el trabajo de Nernst pu- ficacin del pedido de nulidad, mi principal testigo,
blicado en 1907, en el cual se haba calculado la cons- Nernst, cuyas fundamentales contribuciones a la sn-
tante de equilibrio para esa reaccin a 50 atmsferas tesis del amonaco yo acababa de elogiar, pronun-
de presin. ci un apasionado discurso en el cual explic que su
trabajo no tena ninguna relevancia y que sus resul-
La compaa qumica Farbwerke Hoechst AG., que tados slo haban tenido inters cientfico. Slo Ha-
tambin estaba interesada en producir industrial- ber, al investigar nuevos rangos de presiones, haba
mente amonaco sinttico, present una demanda de creado los prerrequisitos para el xito tcnico. Que
nulidad de la patente de Haber sobre la base de los era entendible que los empresarios no hayan tenido
trabajos de Nernst y de Jost, que fueron las primeras inters en sus investigaciones pero si tales empresa-
publicaciones en las que se investig la sntesis a alta rios rechazaran el proceso Haber tendran que estar
presin19. ciegos. El efecto del discurso de Nernst fue decisi-
vo, yo tambin qued impresionado, de modo que
Haber recibi la demanda de nulidad el 9 de sep- le susurr a Mler-Berneck [el Director de Hoechst]
tiembre de 1910 y acord con la BASF transferirle to- que podamos volver a casa. 22
das las patentes vinculadas a la sntesis para que la
empresa se encargara de la defensa. Ese mismo da el Tribunal rechaz la demanda de
Hoechst, lo que allan el camino legal para que la
La patente principal daba una descripcin cualitati- BASF continuara con el desarrollo del proceso indus-
va del mtodo de obtencin de amonaco: trial. .

{
Proceso para la produccin sinttica de amona- La tarea de Carl Bosch para llevar a cabo el proyecto
co a partir de sus elementos, mediante cantidades industrial fue sumamente complicada. A temperatu-
apropiadas de hidrgeno y nitrgeno que reaccio- ras de ms de 500 C el hierro se vuelve permeable al
nan continuamente para formar amonaco usando
un catalizador calentado y en el que el amonaco es
hidrgeno, especialmente a presiones elevadas. Ade-
ms, como en los aceros hay microestructuras llamadas } pwdutiro

removido. Este proceso se lleva a cabo bajo una pre- perlita que contienen carbono, este se combina con
sin constante y el calor de los gases de la reaccin el hidrgeno debilitando el material. De modo que
es transferido a la mezcla gaseosa libre de amonaco Bosch tuvo que abocarse al estudio de cmo combinar
que entra en el reactor.20 d. n y preeis . distintas aleaciones para evitar que la estructura de
los reactores no fuese daada. Por otra parte, si bien
Hoechst haba obtenido la opinin de Ostwald. En se proyect inicialmente usar hierro como catalizador,
ella, Ostwald afirm que el proceso descripto en la Mittasch sigui ensayando diversos catalizadores en
patente era puramente una extrapolacin de bajas a la bsqueda de uno que fuese el ms barato, el ms
altas presiones por lo que el resultado obtenido no efectivo y que resistiese a los envenenamientos que
solo era de esperar como probable sino como cient- podan producir las impurezas que acompaan a las
ficamente cierto, que la afirmacin de que el proceso materias primas. Para ello tuvo que crear un labora-

Y : :*
es econmicamente posible no es razn para emitir torio especial con aparatos que l mismo dise. Para
una patente y que, si hasta ahora el amonaco no se tener una idea de su trabajo, basta mencionar que, a
haba producido industrialmente se deba a dificul- principios de 1912, en su laboratorio se haban llevado
tades tcnicas que seran, meramente, problemas de a cabo unos 6500 experimentos con 2500 catalizado-
ingeniera. 21 res diferentes. La bsqueda de catalizadores ms efi-
cientes continu hasta 1919. Durante ese tiempo se
La audiencia por la demanda de Hoechst ante un hicieron unos 10.000 experimentos con 4000 sistemas
tribunal de Leipzig tuvo lugar el 4 de marzo de 1912. catalticos diferentes. El Laboratorio de Mittasch se
El alegato de Richard Weidlich, representante de esa convirti as en un centro de investigacin sobre cat-
empresa, se bas no slo sobre el testimonio del ex- lisis, de excelencia.
perto de la parte demandante (Ostwald) sino en las
opiniones que Nernst haba expresado en la reunin Otro de los problemas era la fuente de hidrgeno
de 1907 en la Sociedad Bunsen. Pero para su sorpresa, como materia prima del proceso industrial. Todas las
cuando l termin de exponer, August Bernsthen el fuentes industriales que se conocan, provocaban pro-
representante de la BASF, present al propio Nernst blemas tanto con los metales de los reactores como
ante el Tribunal. As lo cont Weidlich en sus memo- con los catalizadores. Finalmente, Wilhelm Wild, un
rias: asistente de Nernst que trabajaba con Bosch, encon-
Durante la argumentacin oral, para mi sorpre- tr la solucin diseando un sistema que oxidaba el
sa, apareci Nernst del brazo de Haber y despus monxido de carbono del gas de agua23, en presencia

19. Ver notas 14 y 15


20. Patente DE 235421: Verfahren zur synthetischen Darstellung von Ammoniak aus den Elementen. Revisada el 13 de octubre de 1908, publicada el 8 de junio de
1911, Revisor: Badische Anilin- und Sodafabrik
21. Opinin de Wilhelm Ostwald, 25 Feb. 1912, MPG, Dept. Va, Rep. 5, 444.
22. Richard Weidlich,Erinnerungen (Memorias), mauscrito. Dado por el Dr. Emil Fischer a Johannes Jaenicke, depositado el 14 de mayo de 1956 en la MPG, Dept. Va,
Rep. 5, 1509.
23. C (s) + H2O (g) CO (g) + H2 (g)
CO (g) + O2 CO2 (g)

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9
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
de un catalizador de xido de hierro evitando, de esa Haber y Einstein se haban conocido personalmente
manera, su ingreso a los reactores. en 1911 en un congreso cientfico celebrado en Karls-
ruhe donde Haber pronunci la conferencia principal.

#
La tarea gigantesca de Bosch culmin en 1913 con Haber estaba impresionado por la contribucin de
til la inauguracin, en Oppau, de la primera planta en Einstein a la Fsica. Segn Fritz Stern, Haber haba em-
el mundo productora de amonaco por sntesis. Por pleado todos los medios a su alcance para promover
su trabajo, en 1931, fue galardonado con el Premio el nombramiento de Einstein; en enero de 1913, haba
Nobel de Qumica (compartido con Frederick Bergius) escrito a un colega del Ministerio de Educacin pru-
en reconocimiento a sus contribuciones por la inven- siano afirmando que supondra una inmensa ventaja
cin y desarrollo de mtodos qumicos de alta presin para la qumica terica de Berln que Einstein estuvie-
ra all, aunque ya haba sondeado el terreno antes: Es
Fritz Haber, disfrut no slo de los honores por ha- una coincidencia muy poco frecuente no slo que este
ber logrado la sntesis en el laboratorio, sino de un hombre est disponible, sino que su edad (34 aos)
bienestar econmico producto de cobrar 1,5 pfennig y las circunstancias personales propicien el traslado, y
por cada kilogramo de amonaco que la BASF produ- su carcter y dems rasgos me hacen tener plena con-
ca 24. fianza de que la relacin resultar beneficiosa (Stern,
2003a).

Haber en Berlin Cuando llegaron de Zrich, Einstein, su esposa Mile-


va y sus dos hijos se alojaron en la mansin de los Ha-
En 1910, un grupo de prominentes cientficos que ber. Adems del respeto profesional, ambos trabaron
inclua, entre otros, a Walther Nernst, Wilhelm Ost- una amistad personal. El matrimonio de los Einstein se
wald y Emil Fischer conversaban sobre la idea de crear estaba hundiendo y Haber hizo todo lo posible para
una institucin dedicada a la investigacin en distin- ayudar a su amigo, tanto en la Direccin del Instituto
tos campos de la Qumica. Ayudados por sus contactos de Fsica como en el sostenimiento del vnculo conyu-
con el funcionario prusiano Friedrich Schmidt-Ott y del gal. Cuando se dio cuenta que su intento de reconci-
telogo Adolf von Harnack, amigo personal del Kaiser, liarlos era imposible, ofici de mediador redactando el
ellos desarrollaron la idea de lo que luego sera la Kai- acuerdo de separacin por el que Einstein le pagara
ser Wilhelm Gesellschaft (hoy Max Planck Gesellschaft, a Mileva 5.600 marcos en concepto de manutencin
MPG) para la promocin de las ciencias. La sociedad anual. El 29 de julio, Mileva y los nios abandonaron
se formaliz en 1911 y sus primeros dos institutos en Berln. Einstein, con Haber a su lado, los despidi en la
Berlin-Dahlem fueron inaugurados por Wilhelm II en estacin de tren, llorando por la prdida de los chicos.
1912. Uno de ellos fue el Kaiser Wilhelm Institut fr Sin Haber, no hubiera sido capaz de hacerlo, dijo
Physikalische Chemie und Elektrochemie financiado ms tarde; deshecho, pas la noche con su amigo. Tres
por una donacin de 700.000 marcos del banquero y das despus, estall la Gran Guerra (Stern, 2003b).
empresario Leopold Koppel y 300.000 marcos apor-
tados por el Estado. Mediante la recomendacin de Si bien sus opiniones respecto de la Guerra fueron
Svante Arrhenius y bajo la presin de Koppel, Fritz totalmente opuestas, eso no empa la amistad entre
Haber fue invitado a ser el primer Director. Esta fue ambos. Prueba de ello es la carta que Haber le envi
una oferta que Haber no pudo resistir. Se le garantiz con motivo del cumpleaos nmero 50 de Einstein el
a Haber un generoso presupuesto operacional de casi 14 de marzo de 1929.
50.000 marcos, se lo nombr Honorarprofessor en la
Universidad de Berlin, se le prometi una membreca De todas las grandes cosas que he vivido en el
en la Academia Prusiana de Ciencias y el Kiser le con- mundo, la solidez de tu vida y logros me conmue-
cedi el ttulo de Geheimrat, o consejero imperial. ven profundamente. Dentro de unos pocos siglos,
el hombre de la calle conocer nuestra poca como
A instancias de Haber, el Instituto fue diseado por el perodo de la Guerra Mundial, pero el hombre
el arquitecto imperial Ernst von Ihne e incluy una culto asociar el primer cuarto de siglo a tu nom-
mansin que servira como residencia del Director. Los bre [...]. En cuanto a los dems, lo nico que quede
laboratorios fueron equipados con el instrumental y ser cualquier relacin que exista entre nosotros y
los aparatos ms modernos. los grandes acontecimientos de nuestro tiempo y en
tu biografa [...]. No pasar inadvertido que fui tu
compaero en comentarios ms o menos mordaces
Haber y Einstein sobre el asunto de la Academia [prusiana], con el
caf ms o menos malo que sigui a las reuniones.
A fines de 1913, la excelencia acadmica de Berlin Por consiguiente, redunda en beneficio de mi propia
se increment an ms con la llegada de Albert Eins- fama futura y mi presencia en la historia el rogarte
tein para dirigir el Kaiser Wilhem Institute fur Physik. cariosamente, por tu cincuenta cumpleaos, que
En su discurso de bienvenida, Haber invit a Einstein te cuides para que no pierdas la salud y para que
a que tambin hiciera por la Qumica lo que haba pueda seguir burlndome de la gente, tomndome
hecho por la Fsica. un caf contigo y permitindome una sosegada va-

24. Para tener una idea, a partir de 1917, una sola de las plantas de la BASF, la de Leuna, produca 36.000 toneladas anuales de amonaco. Los royalties de esa planta
le generaban anualmente a Haber 540.000 marcos, cuando en el mismo lapso su sueldo como Director del Instituto era de 15.000 marcos.

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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

nidad, porque puedo contarme entre los miembros de La Haya del 29 de julio de 1899. Entre cuyas dispo-
del crculo que, en un sentido ms cercano e ntimo, siciones figuran:
vive contigo (Stern, 2003c).
Las Potencias Contratantes acuerdan en prohibir,
por el trmino de cinco aos, el lanzamiento de pro-
La primera guerra yectiles desde globos aerostticos, o por otros mto-
dos de naturaleza similar.
La era de paz y prosperidad que Prusia haba disfru- ...
tado durante 43 aos lleg a su fin al estallar la Gran Las Potencias Contratantes, acuerdan abstenerse
Guerra. Ms resonantes que los disparos de artillera de usar proyectiles cuyo objeto es la difusin de ga-
fueron las agresiones verbales de los acadmicos de ses asfixiantes o nocivos.
los pases en conflicto. La guerra de los espritus es-
pole a la guerra real y en la vorgine, muchos cient- No obstante esa prohibicin, Duisberg y Nernst
ficos perdieron el ethos de la Rpublique des lettres y, prepararon gases lacrimgenos para ser usados en el
an ms: violaron tratados internacionales. La inicia- frente de batalla. tmrin


tiva de Haber de desarrollar armas qumicas e involu-
crarse en su despliegue, permanece entre los mejores Desde el Instituto de Fisicoqumica, en Berlin, Ha-
ejemplos de ambas cosas. ber colaboraba con la BASF en los estudios para trans-
formar el amonaco en cido ntrico mediante un pro-
El patriotismo llev a Haber a enrolarse en el Ejr- ceso que ya haba ensayado Ostwald a principios de
cito, pero su solicitud fue rechazada debido a la edad, ese siglo y que desde 1906 se empleaba para obtener
46 aos. No obstante ello, se ofreci para colaborar el cido a partir del amonaco resultante de la desti-
con el Ejrcito. lacin del alquitrn de hulla. Para esa tarea, contrat
una gran cantidad de investigadores jvenes y perso-
Al poco tiempo de iniciada la guerra, los militares nal tcnico. Pero simultneamente, comenz a estu-
alemanes comenzaron a recurrir a cientficos para de- diar la produccin de cloro a gran escala y su posible
terminadas tareas vinculadas a la produccin de ma- uso como agresivo qumico. En la historia quedara su
Cphiegipsi
teriales blicos. Al mismo tiempo, el gobierno alemn lema En la paz por la Humanidad y en la guerra por
sign contratos con varias empresas, entre ella la BASF, Alemania.
para la produccin de explosivos. De esta manera el
aire para pan, como se haba dado en llamar al mto-
do de Haber, se transform en el aire para plvora. La masacre de Ypres
En esa poca el cido ntrico para la elaboracin de
explosivos se obtena casi exclusivamente a partir del La idea de Haber era bastante simple. Aprovechan-
nitrato de Chile un mineral muy rico en nitrato de do la tecnologa conocida a partir de los mtodos de
sodio que abunda en zonas desrticas de Chile. Pero licuacin del aire, se licuara cloro en contenedores
el bloqueo de la Armada inglesa impeda la llegada apropiados. La guerra se desarrollaba segn el clsico
de los barcos mineraleros que lo transportaban. El alto modelo de trincheras mviles. Al oeste estaba la lnea
mando alemn convino con Carl Bosch de la BASF en de trincheras francesas, y al este la lnea de trincheras
derivar buena parte de la produccin de amonaco alemana. La tctica consista en disponer un conjun-
para la produccin de cido ntrico. Adems, la em- to de contenedores de cloro a lo largo de la lnea de
presa construy una segunda planta en Leuna que es- combate y, cuando soplase un viento fuerte del Este,
tara dedicada por completo a la produccin de cido abrirlos simultneamente para que el viento actuase
ntrico. A fines de 1916, la fbrica de Leuna ya haba como vector del gas.
comenzado a producir este material.
Haber y el poder econmico de la industria qumica
En octubre de 1914, el Ministro de Guerra adopt convencieron al alto mando para que autorizase una
una propuesta del Mayor Max Bauer, de nombrar una prueba en el campo de batalla.
comisin que debera considerar si los subproductos
nocivos de la industria de los colorantes se deban Emil Fisher, quien previ la proliferacin de armas
usar como armas de guerra. La comisin fue presidida qumicas como una consecuencia inevitable de lo que
por un alto directivo de la Bayer, Carl Duisberg (1861 sera su primer uso, rog por el fracaso de la prueba
1935) y por Walther Nernst, a la sazn Profesor en la desde el fondo de mi patritico corazn
Universidad de Berlin. Haber, continu como Director
del KWI fr Physikalische Chemie und Elektrochemie El 14 de abril de 1915, en el frente de Ypres, un
pero tambin fue nombrado en el Ministerio de Gue- soldado alemn llamado August Jaeger, desert y se
rra como Jefe del Departamento de Compras de Ma- entreg ante los franceses. En el interrogatorio con-
terias primas. t que el ejrcito alemn haba enterrado cilindros
con gas asfixiante y que al da siguiente iban a lanzar
En octubre y noviembre de 1914 Duisberg y Nernst, un ataque con esos gases.25 Ese mismo da, un agente
utilizando las instalaciones de Bayer, desarrollaron va- belga inform que los alemanes intentan hacer uso
rios tipos de granadas y bombas incendiarias. de tubos con gases asfixiantes puestos en bateras de
20 tubos cada 40 metros frente al Cuerpo XXVI.26 A
Alemania haba signado y ratificado la Convencin la maana siguiente desert otro soldado, Julius Rap-

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9
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
La letalidad del ataque con cloro en Ypres incit a
los militares germanos a adoptar las armas qumicas y
Haber fue promovido al rango de capitn por un de-
creto imperial.

La muerte de Clara Haber


A fines de abril, Haber regres del frente de batalla.
Estaba exultante. Le haban dado el grado de Capitn,
vesta un uniforme nuevo (Figura 3) y luca orgullosa-
mente sus galones y su pistola automtica.

Entre aquellos que no compartan la exultacin de


los militares y de Haber, se encontraba la esposa, Cla-
ra. Cuando ella se enter que Fritz estaba involucrado
en la produccin de armas qumicas que ella consi-
deraba una abominacin de la ciencia y un signo de
barbarie comenz a sentir que su matrimonio era
un sacrificio intil.

Haber orden preparar una recepcin para festejar


el xito de la operacin, a la cual estaran invitados al-
tos oficiales del ejrcito alemn. El nimo de Clara no
era el mejor. Haba sido relegada al papel de Frau Ha-
ber y se senta cada vez ms frustrada por el rol que
Figura 2: Nota del New York Times del 26 de abril de 1915) Haber le haba asignado, dirigir las tareas domsticas
y agasajar a los invitados. Prxima a cumplir 45 aos
sahl, quien declar que les haban dado barbijos de perciba que sus ideas de hacer ciencia, an al lado del
algodn para protegerse de un ataque de los ingle- esposo, no tenan ningu-
ses con gases asfixiantes. Los mandos aliados dieron na posibilidad de con-
el alerta, pero fueron transcurriendo los das y como cretarse. Era una femi-
nada suceda, los oficiales franceses y britnicos supu- nista declarada y una
sieron que toda esa informacin era parte de una pacifista, por lo que las
campaa psicolgica. Lo que realmente sucedi, fue actividades del esposo
que entre el 14 y el 21 de abril, en Ypres el viento so- alteraban sobremane-
plaba hacia el Este. El 22 de abril comenz a soplar ra sus ideas, sus senti-
un fuerte viento hacia las trincheras francesas. Inspec- mientos y su estado de
cionado por Haber en persona, comenz el operativo nimo.
para gasear a las tropas contrarias. Se hizo una seal
con humo blanco y a lo largo de 6 kilmetros de la Luego de la recep-
lnea alemana se abrieron 5700 cilindros que liberaron cin ofrecida para
a la atmsfera 167 toneladas de cloro. El gas fue trans- festejar el xito de
portado a las trincheras opuestas por el largamente la operacin de Ypres,
esperado viento, dejando alrededor de 5000 heridos, Clara y Fritz tuvieron
entre ellos unos 1000 fueron alemanes, alcanzados por una discusin muy aca-
un arma que era, intrnsecamente imprecisa. El ata- Figura 3: Haber en uniforme
lorada. La visin huma-
de Capitn.
que fue repetido dos das despus, bajo condiciones nista de Clara le habra
de viento ms favorables, causando otras 1000 heridos hecho sentir que no haba nada que festejar por una
y 4000 muertos. El 26 de abril de 1915 el New York masacre que cost miles de vidas. La visin de Haber
Times inform: (Figura 2) Algunos soldados huyeron era diametralmente opuesta; ms tarde expresara
a tiempo, pero muchos, no conociendo el peligro que pblicamente su pensamiento: que las armas qumi-
implicaba, no fueron tan afortunados y fueron venci- cas son ms humanas que las convencionales por-
dos por los humos muriendo envenenados. Entre los que acortan las guerras. La discusin debi ir subien-
que escaparon, casi todos tosan y escupan sangre por do de tono y alterando a Clara, ya que cuando Haber
el ataque del cloro sobre la membrana mucosa. Los abandon la habitacin en la que se encontraban, ella
muertos se tornaron rpidamente de color negro. tom la pistola reglamentaria de l, se dirigi al jardn
Los alemanes no tomaron prisioneros. Cada vez que y se suicid de un disparo. Segn Gerit von Leitner,
vean un soldado al que los humos no lo haban toda- Haber, bajo los efectos de las dosis diarias de somnfe-
va matado, le arrebataban el rifle y le aconsejaban ros, no oy el disparo. En la maana del 2 de mayo de
que se acostase para morir mejor. 1915, su hijo Hermann, a la sazn de 13 aos, encon-

25. En 1932 el General Edmond Ferry escribi un artculo en una revista relatando la desercin de este soldado y cmo alert sobre un posible ataque con gases
asfixiantes. August Jaeger fue acusado ante la Suprema Corte de Alemania por desercin y traicin. El 17 de diciembre de 1932 fue condenado a 10 aos de prisin.
26. Official History of the Canadian Forces in The Great War 1914-1919, Volume I, Chronology, Appendices and Maps, Appendix no. 321, p.

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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

tr el cadver (von Leitner, 1993). era irreversible. El gas mostaza es un agente vesicante

1)

que provoca irritaciones y ampollas en la piel. Fue em-
Haber, no asisti al sepelio. Parti el mismo 2 de mayo pleado por el ejrcito alemn en septiembre de 1917,
para el frente del Este, a reunirse con su Pionierregiment, antes de la Tercera Batalla de Ypres, disparndolo me-
una unidad encargada del despliegue de armas qumi- diante piezas de artillera.
cas. Segn lo que declar posteriormente, no se que-
d para el entierro porque no tena permiso militar En 1917, en el KWI de Dahlem, Haber manejaba un
para quedarse. presupuesto 50 veces superior al que haba dispuesto
antes de la guerra. Diriga todo un batalln de tra-
Haber sostuvo que el primer uso de armas qumicas bajadores que se ocupaban del tema: 1.500 personas,
era un jaln importante en el arte de la guerra y de las que 150 eran cientficos. All se desarrollaron
consider su efecto psicolgico como clave: todas las nuevos agresivos qumicos. El mtodo de dirigir los
armas modernas, aunque apuntan aparentemente a gases qumicos contra el enemigo utilizando el viento
causar la muerte del adversario, en realidad deben su como fuerza motriz fue abandonado, optndose por
xito al vigor con el cual ellas rompen temporalmente proyectiles lanzados desde piezas de artillera.
la entereza psicolgica del adversario. En esos aos, el KWI de Dahlem, desarroll la ob-
tencin industrial de bromoacetona, usado en 1916
El vaticinio de Emil Fischer comenz a
cumplirse a fines de 1915 cuando los ejr-
citos aliados comenzaron a emplear su
propio arsenal qumico27. El efecto psi-
colgico dej de ser un factor favorable
a Alemania y, lo nico que lograron los
agresivos qumicos fue incrementar el su-
frimiento de las tropas, en su gran ma-
yora reclutas. Se calcula que, durante la
guerra, hubo unas 90.000 muertes y ms
de un milln de lesionados por agresivos
qumicos a ambos lados del frente. ::*
*
El xito inicial del uso de armas qumicas
no hizo sino estimular la investigacin en
este campo. En 1916, y a iniciativa de Haber,
se fund una Kaiser Wilhelm Stitung fr
Kriegstechnische Wissenschafen (Funda-
cin Kaiser Guillermo para las Ciencias
Tcnicas y Militares), que en 1917 pas
a depender del Ministerio de la Guerra.
Esta organizacin no tena instalaciones
de investigacin propias; su propsito era

f
promover y coordinar trabajos relacionados Figura 4: Algunos de los agresivos qumicos desarrolla-
con la guerra, realizados en instituciones universita- dos en el KWI de Dahlem.
rias o en laboratorios de los KWIs28.
como irritante y lacrimgeno, de difosgeno, que fue
Estando en su KWI de Berlin, .Haber se ocup de desa- empleado a partir de 1916. El difosgeno atacaba al
rrollar otros agresivos qumicos, tales como el fosgeno y carbn de los filtros de las mscaras antigas y libera-

el veneno de contacto LoSt, llamado as por sus cola- ba fosgeno. Tambin produjo a-clorotolueno, usando
boradores Lommel y Steinkopf. Haber introdujo el pro- como lacrimgeno en 1917, difenilcloroarsina (Clark I)
cedimiento del Bunteschiessen (bombardeo multicolor) usado como irritante y estornutatorio en 1917, etildi-
que consista en desplegar primero Maskenbrecher cloroarsina, empleado como vesicante en 1918, dife-
(rompedor de mscaras) que consista en irritantes, nilcianoarsina (Clark II) sustancia irritante y vomitiva y
como la adamsita, a base de compuestos orgnicos otros agresivos qumicos (Figura 4)
de arsnico que podan penetrar en todos los filtros
disponibles forzando a la persona atacada a quitar- Haber crea que Alemania tena que seguir luchan-
se la mscara para despus bombardearlo con fosge- do hasta la victoria y no firmar una paz que dejara
no o LoSt, (que luego sera mejor conocido como gas a enemigos potencialmente fuertes. Sobre esto Fritz
mostaza o yperita). (El fosgeno es un agente letal ms Stern escribi:
potente y mortfero que el cloro. Si bien los sntomas


derivados de la exposicin al gas tardaban 24 horas o Por temperamento, Haber se consideraba pe-
ms en manifestarse, lo que permita a las vctimas se- simista, pero como segua albergando esperanzas
guir combatiendo, el edema pulmonar que generaba de una victoria alemana, era contrario a cualquier
Exphntin ,
Fctica .

27. El ejrcito britnico utiliz cloro como agresivo qumico en la Batalla de Loos, el 25 de septiembre de 1915.
28. KWI: Kaiser Wilhelm Institute.

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LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
tipo de paz de compromiso. A principios de 1916, ta y otros compuestos qumicos de nitrgeno lo de-
escribi a Valentini: Espero que llegue la paz [en bemos, en primer lugar, a ti [...]. Tus brillantes xitos
los prximos meses], aunque no querra una paz que vivirn para siempre en la historia y seguirn siendo
permitiera a Francia y Blgica seguir siendo enemi- [...] inolvidables. (Heinrich Schech a Haber, 27 de
gas con capacidad militar, porque, aparte de todas noviembre de 1918) (Stern, 2003e).
las consideraciones ticas y polticas, una paz que
nos obligara a armarnos para hacer frente a un ene- El destacado papel que cumpli Haber en el desa-
migo formidable en Occidente, como tuvimos que rrollo de armas qumicas, su direccin de la llamada
hacer con tanto esmero en el pasado, nos impondra Masacre de Ypres y el hecho que l nunca reneg de
unas cargas materiales que, al parecer, hoy an no esas actividades ya que sostena que las haba des-
admitimos. empeado de defensa de su patria hicieron que du-
rante la posguerra numerosos colegas de otros pases
A continuacin, esboz los peligros de otra gue- evitaran contactarse con l.
rra, dominada, como crea que iba a estarlo, por los
aviones. Pero acaso una paz que no fuera cartagi- A la depresin que sufra por la prdida de la gue-
nense habra otorgado a Alemania preponderancia rra, la reduccin de su capacidad laboral y el rechazo
continental? A principios de 1917, Haber segua de sus colegas del exterior, se sum la imputacin que
creyendo que la guerra ilimitada mediante submari- le hicieron los gobiernos de Francia, Blgica, Gran Bre-
nos obligara a Gran Bretaa a finalizar la contienda. taa, Rusia, Italia, Polonia y Yugoeslavia.
Un ao despus, fue perdiendo la fe en una victoria
decisiva alemana. (...) La peticin efectuada por Lu- El 3 de febrero de 1920, 7 de los pases aliados pre-
dendorff, en septiembre de 1918, de que un nuevo sentaron ante el Barn Kurt von Lersner Jefe de la Dele-
gobierno solicitara un armisticio sin demora supuso gacin alemana para el Tratado de Paz, una acusacin
un golpe inimaginable, incluso para los alemanes muy de 194 paginas con una lista de 890 nombres de perso-
cercanos al gobierno, incluido Haber (Stern, 2003d). nas sindicadas como criminales de guerra, rechazan-
do la oferta alemana de juzgarlos mediante sus propios
tribunales. La lista inclua a los hijos del Kaiser, lderes
Segundo matrimonio del Ejrcito, como el Mariscal del Campo, Paul Ludwig
von Hindenburg, Erich von Ludendorff y comandantes
En 1917, Haber se cas con Charlotte Nathan. Tuvie- de submarinos,, y al Capitn y Geheimrat Profesor
ron dos hijos, Eva y Ludwig. Ludwig (Lutz) se dedic Fritz Haber (Figura 5)
al estudio de la historia de la Qumica Industrial y es-
cribi un libro sobre los agresivos qumicos utilizados Ante la negativa alemana de extraditarlos, la im-
durante la Primera Guerra Mundial (Haber, 1986). posibilidad de capturar a esas personas mediante una
intervencin militar Gran Bretaa finalmente accedi
El matrimonio de Fritz con Charlotte dur diez aos a que fuesen juzgadas por la Corte de Leipzig.
y en 1927 se divorciaron. Muchos detalles de la vida
de Haber durante ese perodo pudieron obtenerse a Cuando Haber se enter de la demanda, ni corto ni
raz de la publicacin de las memorias de ella (Nathan, perezoso, se quit su autodesignado uniforme qu-
1970). mico, se dej crecer la barba y vol a Lucerna, Suiza.
A fin de asegurarse inmunidad ante el pedido de ex-
tradicin, adquiri la ciudadana suiza en Saint Moritz
Criminal de guerra y Premio Nobel en pocos das.

Al finalizar la guerra Haber fue desmovilizado Precisamente, el 26 de enero, pocos das antes del pe-
y tuvo que volver a la vida civil y dirigir el Instituto dido formal de los aliados de enjuiciar a Haber, la Aca-
de Dahlem, ahora casi sin presupuesto ni personal y demia de Ciencias de Suecia anunci que le otorgaba el
con una prohibicin total, impuesta por el Tratado de Premio Nobel de Qumica 1918. Pero no slo a l, sino
Versalles, para desarrollar cualquier investigacin que que se le otorgaba tambin los Premios a otros cuatro
tuviese alguna vinculacin con armas qumicas. cientficos alemanes: Max von Laue, Richard Willsttter,
Max Planck, y Johannes Stark. La indignacin en Fran-
La derrota alemana lo afect duramente y pas va- cia y Gran Bretaa fue enorme debido al resentimiento
rios meses con problemas de nervios. Una carta del Mi- contra Alemania y a que el apellido Haber estaba indi-
nistro de Guerra, Heinrich Schech intent, en vano, solublemente ligado a la masacre de Ypres.
consolarlo:
El gobierno sueco, a travs de sus embajadas y le-
Durante el largo transcurso de la guerra, pusiste gaciones tuvo que salir a aclarar que el premio era por
sin descanso tu amplio conocimiento y tu energa al el mtodo de sntesis del amonaco, que ese mtodo
servicio de la patria. Gracias a la alta estima de tus era anterior a la guerra y que sera de gran valor para
colegas, fuiste capaz de movilizar al mundo de la el mundo por sus aplicaciones a la agricultura. (Figura
qumica alemana. Alemania no estaba predestinada 6) En el respectivo diploma consta que se le entrega
a salir victoriosa de esta guerra. Que no sucumbiera por su sntesis del amonaco a partir de sus elemen-
ya durante los primeros meses ante la superioridad tos (Figura 7).
de los enemigos por escasez de municiones, dinami-

85
.
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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

Figura 5: Artculo del New York Times del 04/02/1920,


La ceremonia de entrega del Premio Nobel a Haber
comentando el pedido de juzgamiento de 890 alemanes
fue el 1 de junio de 1920. A diferencia de la entrega
por crmenes de guerra.
anterior en noviembre de 1919 el Rey de Suecia
no asisti. Tambin fue notoria la ausencia de muchos
cientficos norteamericanos, franceses y britnicos
quienes consideraban que la actividad de Haber du-
rante la guerra por la cual se lo llamaba el inven-
tor de la guerra de gases era inmoral y por ello no
era merecedor del Premio. Los que s asistieron fueron
varios cientficos alemanes galardonados con el Nobel
(Figura 8)

El discurso de presentacin, eludi completamente


hablar de explosivos u otros materiales de importancia
blica. Su texto fue:

Geheimrat Professor Haber:


La Academia de Ciencias de este pas lo ha galar-
donado con el Premio Nobel de Qumica de 1918 en
reconocimiento a sus grandes servicios en la solucin
del problema de combinar directamente el nitrgeno
atmosfrico con hidrgeno. Encontrar una solucin a
este problema fue intentado repetidamente con an-
terioridad, pero Ud. fue el primero en proveer la so-
lucin industrial y, de esta manera, crear medios enor-
memente importantes para mejorar los estndares de
la agricultura y el bienestar de la humanidad. Lo con-
Figura 7: Diploma que acredita el Premio Nobel a Fritz gratulamos por este triunfo al servicio de su pas y de
Haber por su sntesis del amonaco a partir de los ele- toda la Humanidad. Por favor, acepte ahora su premio
mentos
86
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9
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
Figura 8: Un grupo de Premios Nobel y sus esposas, fo-
tografiados en el frente del Gran Hotel de Estocolmo,
despus de arribar desde la Ceremonia de entrega del
Premio a Haber, el 1 de junio de 1920. De izquierda a
derecha, Haber, Barlka, Planck, Willsttter, Stark y von
Laue. De una filmacin tomada por S. F. Veckorevy el
07/06/1920. Nobel Web AB 2009.

zadas. Adems haba gran cantidad de errores en la


escritura de los nombres. Luego de sucesivas correccio-
nes, la lista se fue acortando hasta quedar reducida a
unas 45 personas, la mayora eran personajes que no
ostentaban cargos importantes y en la ltima correc-
cin, ya no figuraba Fritz Haber. El proceso a estas per-
sonas comenz en la Corte de Leipzig a fines de 1921.

De los seis acusados por los britnicos, cinco fue-


ron declarados culpables y condenados a penas cortas.
De los imputados por los belgas y franceses, slo uno,
acusado de dispararle a un prisionero de guerra, fue
declarado culpable y condenado a dos aos de cr-
cel. La inutilidad de estos juicios se hizo evidente, y
Figura 6: Aclaracin de la legacin sueca en Washington una comisin de expertos jurdicos aliados, al revisar
sobre el motivo del Premio Nobel a Haber. New York Ti- los juicios y sentencias, encontr tantos errores que
mes 26/01/1920 recomend la suspensin de los juicios que faltaban
completar y que se reenviasen todas las causas pen-
dientes a un tribunal aliado. El informe fue recibido
de manos del Presidente de la Fundacin Nobel.29 por las autoridades aliadas, cajoneado y olvidado31.
Haber regres a Berln y se hizo cargo de la Direc-
En la Conferencia Nobel30, Haber describi deta- cin del KWI de Dahlem. Pero sigui involucrando en
lladamente el significado de la sntesis de amonaco el desarrollo de armas qumicas. Desde 1919, Alema-
para la agricultura, pero no hizo ninguna mencin de nia haba iniciado un programa secreto para continuar
su significado para la industria de los explosivos. el desarrollo y produccin de armas qumicas bajo la
supervisin de Haber. A fin de evitar inspecciones ins-
tituidas por el Tratado de Versalles, el programa se
La vuelta a Berln traslad a terceros pases, uno de ellos fue la Unin
Sovitica. Hugo Stolzenberg32 estuvo a cargo de ese
La coleccin de nombres presentada por 7 de los programa en representacin de Haber. En Alemania,
pases integrantes de la Alianza al Barn von Lersner las lneas de produccin de armas qumicas fueron en
demostr ser totalmente inmanejable. Muchas de las parte convertidas para adaptarlas a la fabricacin de
acusaciones a esas personas no se podan probar fe- fumigantes agrcolas, actividad legal segn el tratado
hacientemente y otras personas no podan ser locali- de Versalles. Por ello, en marzo de 1919 un grupo de

29. http://www.nobel.se/chemistry/laureates/1918
30. The synthesis of ammonia from its elements. http://nobelprize.org/nobel_prizes/chemistry/laureates/1918/haber-lecture.pdf
31. Luego de los juicios de Nuremberg, Albert Speer, condenado a 20 aos de prisin por crmenes de guerra durante el rgimen nazi, lament que el fracaso de los
juicios por los crmenes de la Primera Guerra haya tenido un efecto importante en la comisin de crmenes durante la Segunda Guerra.
32.Fue el padre del autor de una de las biografas ms completas de Fritz Haber, la que se indica en la bibliografa.

87
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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

empresas alemanas, con un subsidio del Estado, crea- de las indemniza-


ron la Deutsche Gesellschaft fr Schdlingsbekm- ciones de guerra
pfung mbH (Degesch). Los accionistas ms importan- con el saldo de la
tes de Degesch fueron I.G. Farben A.G. y Deutsche balanza comer-
Gold- und Silber-Scheide-Anstalt (Degussa), cada uno cial gener un
de ellos con el 42,5% de las acciones. El 15% restante dficit fiscal enor-
era de Goldschmidt A.G. de Essen. La investigacin y me. El Gobierno
desarrollo necesarios para la transformacin fue pro- alemn intent
vista por Haber y su Instituto. En 1920, con el aseso- paliar el dficit
ramiento de Haber, Ferdinand Flury desarroll en la con una emisin
Degesch un pesticida que libera cianuro de hidrge- de tal magnitud
no, que tena mejor estabilidad que los que hasta en- que en noviem-
tonces se conocan y que incorporaba una sustancia bre de 1923 el
odorfera irritante para alertar sobre su presencia. El ndice de precios Figura 10: Un ama de casa alemana
pesticida fue bautizado Zyklon A. En esa empresa Wal- mayoristas ha- usa billetes de banco en vez de car-
ter Heerdt, uno de los colaboradores de Haber en el ba aumentado bn para calentar el horno.
KWI, desarroll un mtodo para absorber cianuro de 726.000.000.000%
hidrgeno lquido, junto con el odorizante en tierra respecto del ao anterior. Una estampilla de correo
de diatomeas, luego reemplazada por pellets de yeso terrestre lleg a costar mil millones de marcos. Los asa-
llamados erco-dice, el Zyklon lariados paraban de trabajar tres veces por da para
B. El cianuro de hidrgeno cobrar la parte proporcional de su sueldo y darles el
as absorbido y colocado en dinero a sus familiares para que hicieran las compras.
latas hermticas de varias Se lleg a usar el papel moneda en vez de carbn para
medidas, era muy seguro calentar el horno (Figura 10).
tanto para el almacena-
miento como para el trans- El proceso inflacionario ces bruscamente con la
porte (Figura 9). creacin de un nuevo Banco Central, el Rentenbank, y
la emisin de una nueva moneda, el Rentenmark. Esta
moneda estaba respaldada por las tierras fiscales y la
Oro a partir del agua produccin industrial y se canjeara obligatoriamen-
Figura 9: Zyklon B te a razn de 1 Rentenmark por cada billn de mar-
Adems de las prohibi- cos. Ces la emisin y con ella la inflacin, pero dej
ciones militares, en cuanto a la fabricacin de arma- sumida a buena parte de la poblacin alemana en la
mentos y agresivos qumicos, el Tratado de Versalles indigencia33.
impona a Alemania sanciones econmicas dursimas.
Ante la negativa alemana a cumplirlas, a principios de La situacin econmica de Alemania impuls a Ha-
1921 las tropas francesas, britnicas y belgas invadie- ber a buscar procedimientos qumicos que permitieran
ron el Ruhr para forzar su cumplimiento y pagar las paliarla de alguna manera. Ya en 1886 la Academia de
indemnizaciones de guerra. Ciencias de Francia haba publicado un trabajo en que
se aseguraba que en el agua de mar haba oro disuel-
El 27 de abril de 1921, las reparaciones fueron fija- to. Ese mismo ao, E. Sonnenstadt public que en el
das en el equivalente en oro de 6.600 millones de libras Canal de la Mancha la concentracin de oro disuelto
esterlinas pagaderos en cuotas anuales hasta 1988. El era de 65 mg por tonelada de agua. Svante Arrhenius34
11 de mayo de ese ao, Alemania acept pagar esas determin experimentalmente que esa concentracin

]
indemnizaciones, lo que gener la mayor contraccin era exagerada. Sus mediciones mostraban una concen-
econmica interna de toda su historia. Al estallar la tracin promedio de 6 ppm35. La autoridad de Arrhe-
Primera Guerra, el Reichsbank, el Banco Central de nius, llev a Haber a estudiar un mtodo para obtener
Alemania, suspendi la convertibilidad entre el marco oro a partir del agua de mar y as poder ayudar al Esta-
y el oro. A partir de entonces, el Banco poda emitir do a pagar las indemnizaciones de guerra. En su KWI,
la cantidad de moneda que fuera necesaria sin nece- se empe en el proyecto patritico oro .a partir del
sidad de que ella tuviese respaldo en oro u otra mo- agua de mar y trabaj en ese proyecto36 hasta fines
neda fuerte. Durante la guerra, el Reichbank emiti de 1926. Durante esos aos analiz ms de mil mues-
mucha moneda sin respaldo, pero como millones de tras de agua del Mar del Norte y del Ocano Atlntico
alemanes estaban en el frente y haba racionamien- encontrando que la concentracin oscilaba entre 0,002
to de muchos productos bsicos, la inflacin que ge- y 0.044mg/ton que eran unas mil veces menor que la
neraba la emisin no se notaba tanto y en enero de mnima requerida para hacer rentable su extraccin,
1919, el ndice de precios mayoristas haba aumenta- de modo que el proyecto debi ser descartado.
do 2,6% respecto del ao anterior. En enero de 1921,
qq.ua


n .
, .
,
.
.

ese ndice haba aumentado el 14,4%. Pero el pago ,

33. Lo que fue uno de los factores del resurgimiento del nacionalismo en la dcada siguiente.
34. Premio Nobel de Qumica 1903.
35. ppm: partes por milln.
36. Uno de sus colaboradores fue Johannes Jannicke (1894 1984) quien recopil 2900 documentos biogrficos sobre Haber donndolos a la Max Planck Gesellschaft,
gracias a lo cual nuestro trabajo pudo realizarse.

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9
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
El esplendor del KWI sobre esta rama de la Fisicoqumica realizadas a fines
de la dcada de 1950. Hartmut Kallman estudi la io-
El perodo 1926 1933 que sigui fue dedicado en nizacin de molculas por electrones de baja energa.
gran parte a la investigacin bsica. Durante esos aos Bonhoeffer, Harteck y Ladislaus Farkas estudiaron la
Haber contrat un gran nmero de investigadores j- cintica de los radicales libres e hicieron estudios sobre
venes y de primera clase y les dio amplia libertad para autooxidacin. El ltimo juguete cientfico de Haber
sus investigaciones. As fue como Paul Harteck, codes- fue la descomposicin del perxido de hidrgeno ca-
cubridor con Bonhoeffer del para-hidrgeno caracte- talizada por sales de hierro.
riz el liderazgo de Haber durante esa poca:
El instituto fue tambin famoso por sus coloquios
Haber, por su personalidad, pona el tono en el moderados por Haber. Eran interdisciplinarios abar-
Instituto. Era suficientemente hbil para saber que cando temas desde el tomo de helio a la fisiologa
uno tiene que darle lderes a un grupo y tambin a de las pulgas.
los miembros jvenes del instituto una libertad cien-
tfica de amplio rango a fin de crear una atmsfe- Stolzenberg caracteriz la actitud de Haber hacia
ra de pensamiento cientfico libre. (Stolzenberg, su trabajo y lo que l consideraba sus obligaciones
2004b) como sigue:

Al mismo tiempo, Haber poda asegurar la finan- El esfuerzo extremo, a menudo a los lmites de
ciacin adecuada, principalmente a travs de sus con- su fuerza fsica, era un hbito constante en todas
tactos con la industria; la BASF estaba entre sus prin- partes de su vida. l nunca poda relajarse totalmen-
cipales patrocinadores. Tambin consigui soubsidos te, y encontr insoportable la ociosidad. Su mente
provistos por el Notgemeinschaft der Deutschen Wis- tena que estar constantemente en uso. (Stolzen-
senschaft37 (posteriormente Deutscher Forschungsge- berg, 2004c)
meinschaft38) del cual Haber haba sido co-fundador
con Friedrich Schmidt-Ott en 1920. Haber hizo varios comentarios sociales que fueron
tan aptos en su tiempo como lo son hoy. En particular,
La diversidad y calidad de los trabajos realizados en l crey que, si el estilo alemn del estado del bienes-
el Instituto de Haber es sorprendente. Si bien el prin- tar deba permanecer en un lugar de privilegio, Ale-
cipal tema fue la Fisicoqumica, los temas investigados mania deba generar ciencia enrgicamente. El pero-
iban desde la Fsica terica hasta la Fisiologa. Como lo do feliz se termin en 1933.
describi Dudley Herschbach en su Conferencia Nobel
de 1986: La Mecnica Cuntica embrionaria acompa-
aba la nueva era estructural generando una nueva Los nazis en el Gobierno
Fisicoqumica.39
El ascenso al poder poltico del nacional-socialismo,
Con presupuestos adecuados, el Instituto de Haber entorpeci severamente el desarrollo del KWI de Haber.
aplicaba su instrumental moderno y especializado En rigor, da a toda la infraestructura cientfica del
para el estudio de las estructuras moleculares. pas. Con los nazis en el gobierno, Alemania ya no
necesitaba el patriotismo de Haber.
En los primeros tiempos del Instituto, James Franck
y Gustav Hertz hicieron estudios de dispersin de elec- A fines de marzo de 1933, fue sancionada la Gesetz
trones en gases que culminaron en 1914, con lo que zur Wiederherstellung des Berufsbeamtentums (ley
se conoce hoy en da como experimento de Frank y para la Restauracin del Servicio Civil) Esa ley reor-
Hertz. Sus colaboradores incluan a Walter Grotrian, ganizaba la Administracin Pblica nacional y per-
Paul Knipping y Herta Sponer. Todos ellos alcanzaron mita el despido de todos los empleados civiles. Todo
posteriormente, notoriedad cientfica. En 1916, Haber empleado civil que era descendiente de no-arios41
contrat a Herbert Freundlich, bien conocido por sus y todo empleado considerado oponente al rgimen
trabajos sobre absorcin de gases. Freundlich se des- nazi deba ser despedido de la Administracin Pblica
tac luego en Qumica Coloidal. Rudolf Ladenburg es- Nacional, estadual o municipal, por no ser confiable
tableci las bases de la teora cuntica de la dispersin de su lealtad al Estado Nacional. La ley fue objetada
y su relacin con la estructura atmica. Michael Polan- por el Presidente, Paul von Hindenburg quien se neg
yi fue un pionero en estudios sobre cintica de gases a promulgarla hasta que se introdujesen algunas mo-
y, con colaboradores como Eugene Wigner y Henry dificaciones. Finalmente, Hitler accedi a que fueran
Eyring, desarroll las bases tericas de la dinmica exceptuados: i) los veteranos de la Primera Guerra que
de las reacciones40 anticipndose a las investigaciones hubieran servido en el frente de batalla; ii) aquellos
que estuvieran en el Servicio Civil desde el 1 de agos-

37. Asociacin de la Ciencia Germana en Emergencia.


38. Fundacin alemana de investigacin.
39. Herschbach, D.R.; (1992): Molecular Dynamics of Elementary Chemical Reactions en Nobel Lectures, Chemistry 1981 1990 Editor Bo G. Malmstrm, World
Scientific Publishing Co., Singapore, p. 267.
40. La dinmica de las reacciones es una rama de la Fisicoqumica que estudia las causas que originan las reacciones qumicas, cmo predecir su comportamiento y cmo
controlarlas. Muy relacionada con la Cintica Qumica se ocupa ms del estudio durante perodos breves de reacciones a escala submicroscpica. Herschback, citado
anteriormente, gan el Premio Nobel de Qumica 1986 por sus trabajos en esa especialidad.
41. Posteriormente se reglament considerando descendiente no ario a quien tuviese un abuelo no ario por ejemplo, judo, gitano o negro.

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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

to de 1914, es decir, desde el estallido de la Guerra y la situacin poltica poda cambiar. La que si viaj a
iii) aquellos que, durante la Guerra, hubieran perdido Palestina fue Rita Crakauer, su secretaria en Dahlem y
un padre o un hijo en combate. La ley fue promulgada el alma del Instituto, para trabajar como secretaria
el 7 de abril de 1933 y fueron inmediatamente remo- de Weitzmann.
vidos de sus posiciones universitarias, en todo el pas,
una gran cantidad de cientficos judos, hijos o nietos Al irse de Cambridge, dej una carta donde hizo
de judos, opositores y radicales polticos. una referencia elptica al trato recibido. En la carta
deca que el cdigo de los caballeros del Rey Arturo
Si bien Haber, siendo Capitn del Ejercito y vetera- todava est vigente entre los cientficos ingleses.
no de la Primera Guerra estaba excluido del despido,
como Director del instituto, se encontr en la obliga- Vol a Suiza, su patria por adopcin, pensando que
cin de poner en prctica la ley y despedir a todos los el hecho de tener la nacionalidad no lo hara tan ex-
12 colaboradores de ascendencia juda. Entre stos se trao ante la sociedad suiza. Sintiendo que su salud
contaban cientficos brillantes como Ladislaus Farkas, y su nimo estaban bastante deteriorados redact su
Herbert Freundlich, Hartmut Kallmann, y Michael Po- testamento. En l expres su deseo de ser sepultado
lanyi. Haber reconoci que lo nico que le quedaba junto a su primer amor, su esposa Clara, a cuyo sepe-
por hacer era ayudar a encontrar trabajo a sus colabo- lio no haba asistido. Pidi ser enterrado en Dahlem
radores despedidos e irse. Entreg su renuncia el 30 de de ser posible. O si imposible o desagradable, en
abril de 1933. Esto llev a Max Planck, en ese entonces otra parte y hacer inscribir las palabras siguientes en
Presidente de la Kaiser Wilhelm Gesellschaft, a hacer su tumba: l sirvi a su pas en la guerra y en la paz
un intento de 11 horas para salvar al Instituto de Ha- mientras le fue concedido. Hermann, el hijo de Ha-
ber de la disolucin y pedirle a Hitler en persona que ber, nombrado albacea del testamento confes ms
intercediera ante el Ministro prusiano de Educacin tarde que nunca entendi lo que Haber, realmente,
que la ley del Servicio Civil no se aplique a los KWI ya quiso decir.
que en ellos haba cientficos tan valiosos que haban
ganado Premios Nobel. Como Planck, luego recorda- Haber muri de un infarto el 29 de enero de 1934
ra vividamente, Hitler no slo no cambi de opinin en Basel, Suiza en un paseo al sur sin un destino
sino que sus argumentos para mantener la negativa se claro. Fue enterrado all y de acuerdo con su deseo, las
fueron haciendo cada vez ms violentes y su furia casi cenizas de Clara fueron sepultadas a su lado. No hay
alcanz el paroxismo. ningn credo inscripto en la lpida de la pareja.
Acceso violento de una enfermedad.
Los contactos que Haber tena le trajeron ofertas de
Japn, Palestina, Francia y Gran Bretaa. Decidido por Peor despus de la muerte
este ltimo, acept la invitacin de Sir William Pope
para trabajar con l en la Universidad de Cambridge. Al cumplirse un ao de la muerte de Haber, la Kai-
ser Wilhelm Gesellschaft organiz un memorial pura-
En Cambridge, estuvo durante dos meses. All tuvo mente interno y estrictamente privado. En la cartele-
muy pocas satisfacciones, entre ellas, la vecindad de ra de noticias del centro de conferencias de la KWG no
una de sus hermanastras y la de reencontrarse con su ex figuraba el nombre del homenajeado. A la hora sea-
colaborador Kallman. Pero, en el trato con sus colegas lada, el recinto se fue llenando de mujeres. Eran las
britnicos y con los estudiantes perciba claramente el esposas de los profesores del Instituto de Berlin o de la
rencor por su actitud durante la guerra y varias de sus KWG. Ellas vinieron en representacin de sus esposos
charlas fueron boycoteadas. En muy poco tiempo se dio a quienes se les haba impedido concurrir, mediante
cuenta que ese no era su lugar en el mundo. una prohibicin tajante. Max Planck abri el acto di-
ciendo que la KWG quera rendir un postrero adis
El ambiente hostil que perciba y el clima invernal, a un cientfico y persona importante. En ese discurso
muy fro y hmedo, que le produjo problemas respi- introductorio, Planck remarc la importancia de la sn-
ratorios, lo hicieron pensar en abandonar Inglaterra. tesis de amonaco para el desarrollo de la Humanidad
y que si Haber no hubiese hecho ese magnfico des-
Haber tena una invitacin de Chaim Weitzmann cubrimiento Alemania hubiese colapsado econmica
para tomar un cargo en el naciente Daniel Sieff Insti- y militarmente en los primeros tres meses de la Prime-
tute (luego Weitzmann Institute of Science) en Reho- ra Guerra Mundial. La esencia del discurso de Planck
voth, entonces Palestina. Weitzmann42 se haba empe- fue que la gran contribucin de Haber haba quedado
ado en establecer instituciones acadmicas judas en desvirtuada por su condicin de judo bautizado.
Palestina. En 1932, haba visitado a Haber en Dahlem Luego, Otto Hahn dio una conferencia en la que trat
y se impresion tanto por el KWI al punto que dise aspectos personales de Haber, su trabajo cientfico y
el Instituto Sieff de acuerdo con el de Haber. Pero si la evolucin del KWI que Haber dirigi. El orador si-
bien, para Haber, trasladarse a Palestina era tentador, guiente debi ser Karl Friedrich Bonhoeffer, uno de
su correspondencia de esa poca sugiere que no que- los ms estrechos colaboradores de Haber. Pero como
ra renunciar a su identidad y a su patria germana, ni le haban prohibido asistir envi el texto del discurso
trasladarse lejos de Alemania pensando, quizs, que con la esposa, el que fue ledo por Hahn.

42. Chaim Weitzman (1874 1952) fue un qumico que durante la primera guerra desarroll un mtodo para la obtencin de acetona, sustancia imprescindible para
la produccin del explosivo cordita. Gracias a ello, consigui que Gran Bretaa emitiese la Declaracin Balfour reconociendo el derecho del pueblo judo a tener un
Hogar Nacional en Palestina. En 1949, Weitzmann fue electo primer Presidente del Estado de Israel.

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9
LA QUMICA Y SUS CONTEXTOS. EL CASO FRITZ HABER - Dr. Miguel Katz

CAPITULO
Haber haba fallecido, pero su legado complejo y Conclusin
contradictorio seguira siendo tema de discusin du-
rante aos. La obra de Fritz Haber quedar en la historia como
un resultado controversial. De acuerdo con el punto
En una necrolgica publicada en Naturwissenschaf- de vista que se adopte se resaltarn sus aspectos po-
ten en 1934, Max von Laue predijo que Haber sera sitivos o negativos. Para Max Planck, su patriotismo
recordado, fundamentalmente, como el inventor de los llev a priorizar los intereses de su pas por sobre
la sntesis del amonaco pan a partir del aire, todas las cosas44. Fue digno de mrito su intencin
como lo haba bautizado proceso que revolucion de enrolarse voluntariamente al estallar la guerra o
a la industria qumica y que, a travs de su uso en la que, habiendo alcanzado todos los honores Profe-
produccin de fertilizantes, proveera alimentacin a sor honorario de la Universidad de Berln, Miembro
miles de millones de personas. Pero la prediccin de de la Academia Prusiana de Ciencias, Premio Nobel de
von Laue fue errnea. Haber sera recordado tambin Qumica y Geheimrat y poseedor de una gran fortu-
por la produccin de plvora a partir del aire y por na, dedicase aos de esfuerzos para intentar recupe-
el desarrollo de armas qumicas que costaron la vida a rar oro del agua de mar con el que Alemania pudiese
millones de personas. pagar las indemnizaciones de guerra. Pero tampoco
puede dejarse de censurar su concepcin de que en la
En 1942, el Reich adopt la solucin final para los guerra todo vale o que las armas qumicas son ms
judos. El Zyklon B, fabricado en la planta industrial de humanas que las convencionales porque acortan las
la Degesch, en Frankfurt am Main fue utilizado para guerras, como si el fin justificase los medios. Y que
matar millones de judos y otros untermenschen es casi unnimemente reprobable que, despus de la
gitanos, personas con sndrome Down, personas de guerra, se haya dedicado al desarrollo de armas qu-
color, homosexuales, etc. en los campos de concen- micas bajo la fachada de pesticidas agrcolas. Lo que
tracin alemanes. Desde fines de1942 y en 1943, la indudablemente arroja luz sobre los aspectos ensom-
empresa Tesch & Stabenow dedicada a la fumiga- brecidos por sus concepciones morales, es su logro en
cin de campos con Zyklon B envi 19 toneladas sintetizar amonaco. La produccin de fertilizantes ni-
de ese material a Auschwitz Birkenau. Por expresas trogenados, que en los primeros aos del siglo XIX no
instrucciones de las SS, el Zyklon B fue enviado sin el llegaba al medio milln de toneladas anuales, hoy su-
odorizante que alertaba sobre su presencia y luego pera los 140 millones de toneladas/ao. Esto posibilit
de ser acondicionado en el laboratorio Buna Werke un aumento espectacular de los rendimientos agrco-
que haba montado la I.G. Farben en el campo de con- las ayudando a paliar el hambre de miles de millones
centracin, fue empleado en las cmaras de gas. El de personas. Quizs sea este el factor que ms influ-
Tribunal de Nuremberg, en 1946, juzg y conden a y para que, en 1953, el KWI de Dahlem cambiara su
la horca a Bruno Tesch uno de los dueos y a Karl nombre por el de Fritz-Haber-Institut der Max-Planck-
Weinbacher, Director de la empresa, por haber distri- Gesellschaft (MPG).
buido el txico con intencin de matar seres huma-
nos. Uno de los empleados de la empresa testimoni En el anlisis de la manera en que se hace ciencia
que Tesch en persona asesor a las SS sobre la manera se suele tener en cuenta el llamado contexto de
ms efectiva de emplearlo para ese fin43. En cambio, descubrimiento en el que se estudian aquellos as-
los directivos de I.G. Farben y de Degusa, evadieron pectos personales del cientfico, su motivacin, las
tan hbilmente sus responsabilidades durante el jui- condiciones en que trabaj, el inters social en el
cio, que los fiscales no pudieron probar los cargos, por tema de su trabajo, etc. El orgullo personal y pro-
lo que fueron sobresedos. fesional de Haber, su capacidad intelectual y la in-
valorable ayuda econmica de la BASF lo llevaron
Como una trgica irona, el Zyklon B, que Haber a lograr una reaccin que, en esa poca, era con-
haba sintetizado en 1919, fue utilizado en Auschwitz siderada imposible de llevar a escala industrial. La
para matar a varios familiares del inventor. validez de su trabajo fue cuestionada y no slo sali
airosa por el testimonio de otros cientficos sino por
El conocimiento y la publicidad dada a los juicios la produccin de amonaco sinttico desde hace casi
de Nuremberg y, en particular, al uso del Zyklon B un siglo. Queda por analizar lo que en Epistemolo-
en las cmaras de gas de Auschwitz, repercutieron ga se llama contexto de aplicacin en el cual se
profundamente en el nimo de los hijos de Haber. analizan los beneficios y perjuicios que un descubri-
Hermann Haber se suicid a fines de 1946. Eva, la hija miento puede ocasionarle a la sociedad. Se ha criti-
de Haber con Chalotte Nathan, se suicid pocos me- cado mucho a Haber porque la sntesis del amoniaco
ses despus. permiti la fabricacin de cido ntrico. Debemos,
hacer notar que el cido ntrico se fabricaba desde
haca un siglo y que su uso no era exclusivo para
la obtencin de explosivos sino que tiene mltiples
aplicaciones no blicas, en fertilizantes, en la obten-
cin de colorantes y otras sustancias orgnicas. En la
masacre de Ypres se us cloro como agresivo qumi-
43. http://www.ess.uwe.ac.uk/WCC/zyklonb.htm Process versus Tesch u.a.
44. Debemos aclarar que Planck hizo todos los esfuerzos posibles para mantener a la KWG y a sus Institutos fuera de la influencia nazi y que, ante el mismo Hitler
defendi la contribucin de Einstein a la Fsica como el ms importante descubrimiento desde la poca de Newton.

91
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RELATOS SOBRE QUMICOS, SUS CIRCUNSTANCIAS Y CONTEXTOS

co, pero no por eso puede culparse a Humphry Davy Referencias bibliogrficas
por haberlo descubierto en 1807.
Fritz Haber, ber die Nutzbarmachung des Stickstoffs,
A menudo se afirma que la Ciencia contribuye al Verhandlungen des Naturwissenschaflichen Vereins in
bienestar de la Humanidad. Esto lo testimonian el Karlsruhe 23 (1909/10), p.23.
aumento de la edad promedio de vida, la disminu-
cin de la mortalidad infantil, la curacin de ciertas Haber, L.F; (1986): The Poisonous Cloud:
enfermedades, el incremento de los rendimientos Chemical Warfare in the First World War, Oxford
agrcolas, etc. Pero no siempre hay una correspon- University Press. New York.
dencia estricta entre crecimiento cientfico y mejora
de la calidad humana. As como no siempre el cono- Mittasch, A.; (1951a) Geschichte der Ammoniaksynthese,
cimiento ennoblece moralmente al cientfico. Weinheim: Verlag Chemie Gmbh, p. 68, note 6.

Haber vivi esforzndose por alcanzar metas Nathan, C.; (1970): Mein Leben mit Fritz Haber:
Spiegelungen der Vergangenheit, Econ, Dsseldorf.
personales y defendi sus convicciones morales a
pesar de las opiniones de su familia y de sus ami-
Ostwald, W: (1926): Lebenslinien. Eine Selbstbiographie,
gos. En qu medida esas convicciones incidieron
Vol. II. Klassing. Berlin. Cap. 12. p. 232.
en el suicidio de Clara y en el distanciamiento de
muchos de sus colegas? Muchos colegas que se ale- Stern, F. (2003a). El mundo alemn de Einstein.
jaron cuando era considerado un criminal de gue- La promesa de una cultura. Barcelona: Paids, p. 74.
rra escribieron en el Festschrift45 cuando cumpli
60 aos. El exilio lo puso frente a una realidad que Stern, F. (2003b). El mundo alemn de Einstein.
no haba imaginado. Las cartas de los ltimos me- La promesa de una cultura. Barcelona: Paids,
ses, guardadas en el Museo de la MPG, revelan que pp. 76- 77.
estaba abatido tanto por el final de su carrera en
Alemania como por el rechazo social que perciba Stern, F. (2003c). El mundo alemn de Einstein.
fuera de su pas. En su testamento pidi ser enterra- La promesa de una cultura. Barcelona: Paids,
do junto a Clara Fue una manera de pedirle perdn pp. 72- 73.
por la determinacin que ella tom? Por no haber
asistido a su sepelio? Si Haber hubiese vivido hasta Stern, F. (2003d). El mundo alemn de Einstein.
1946, el conocimiento de la aplicacin que se le dio La promesa de una cultura. Barcelona: Paids, p. 133.
al Zyklon B lo habra llevado al suicidio al igual que
a sus hijos? Estos y otros interrogantes quedarn sin Stern, F. (2003e). El mundo alemn de Einstein.
respuesta. La promesa de una cultura. Barcelona: Paids, p. 137.

Stern, F., (1999) Einsteins German World. Princeton


University Press, Princeton. P. 74.

Stolzenberg, D.; (2004a) Fritz Haber, Chemist, Nobel


Laureate, German, Jew, Heritage Press, Philadelphia,
p. 43.

Stolzenberg, D.; (2004b) Fritz Haber, Chemist, Nobel


Laureate, German, Jew, Heritage Press, Philadelphia,
p. 370.

von Leitner,G.; (1993): Der Fall, Clara Immerwahr, C.H.


Beck. Mnchen.

Weidlich,R. Erinnerungen (Memorias), mauscrito.


Dado por el Dr. Emil Fischer a Johannes Jaenicke, depo-
sitado el 14 de mayo de 1956 en la MPG, Dept. Va, Rep.
5, 1509.

45. Festschrift es un libro de homenaje a una persona respetable, generalmente acadmico, en el que colegas o amigos escriben artculos vinculados a su actividad.

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