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19/8/2017 Johann Chapoutot : Je nen pouvais plus du nazisme, changer de sujet tait une question de survie - Libration

Q U E C H E R C H E Z- V O U S ? ( 5 / 5 )

Johann Chapoutot : Je
nen pouvais plus du
nazisme, changer de
sujet tait une question
de survie
Par Philippe Douroux, Dessin Andr
Derainne(http://www.liberation.fr/auteur/4337-philippe-douroux) et
Amel Boulakchour(http://www.liberation.fr/auteur/17826-amel-
boulakchour) 18 aot 2017 17:06

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Dessin Andr Derainne

Le spcialiste de lAllemagne nazie, professeur Paris-


Sorbonne, se fait historien de lui-mme. Il revient
sur son parcours et les pisodes dclencheurs dune
passion irraisonne pour le pass, et sa rpulsion
pour son sujet dtude survenue la naissance de sa
fille.

Si le mtier dhistorien consiste mettre de lordre dans le chaos des faits, il


parat naturel daller voir un historien pour lui demander de reconstituer le
chemin qui la men choisir cette discipline. Pour Johann Chapoutot,
professeur Paris-Sorbonne, on plonge dans lintime, celle de lenfant lcole,
puis celle de lhomme qui devient pre. Spcialiste de lAllemagne nazie, sujet de
sa thse et douvrages remarqus (1), il a rorient ses recherches la naissance
de sa premire fille, pour ne plus avoir faire face aux horreurs de la Seconde
Guerre mondiale. Quand lhistoire devient une passion irraisonne

Comment devient-on historien ?


Pour rpondre, je dois devenir lhistorien de moi-mme. On peut partir de
Nietzsche et de son histoire antiquaire, dans la deuxime Considration
inactuelle. Quand jtais petit, jtais mu par un vieil objet ou une vieille photo
spia. Jai une sensibilit pour les vieilles choses et une empathie avec les
personnes ges. Parler avec mes grands-parents de leur vie davant me faisait
rver. Ctait un voyage mouvant. On parlait de quelque chose qui ntait plus,
mais qui tait cependant bien l : le pass.

Il y a eu un instant dcisif ?
Non, je ne dirais pas a. Cest un ensemble dhistoires racontes par mes
grands-parents, Marseille ou dans la maison familiale, une vieille ferme dans
le Jura,
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de ltre. Les choses passes devenaient prsentes. Je trouvais ce double tat
physique absolument magique. Sans le savoir, je minitiais la mtaphysique. Y
avait-il donc quelque chose qui demeurait malgr la perte, au-del de la
disparition ?

Lcole a dclench quelque chose ?


Elle a t dcisive, bien sr. Je suis Martigues, dans une cole primaire
trs IIIe Rpublique qui date du dbut du XXe sicle, avec prau et platanes.
En CE1, mon premier manuel dhistoire devait dater des annes 50 - on tait
en 1984. Javais alors accs lhistoire par un objet dj historique. Je lai
rachet rcemment chez un bouquiniste. En fait, jai une passion irraisonne
pour le pass. Lavnement de ma conscience historique viendra
progressivement et beaucoup plus tard.

Comment cette passion devient-elle un domaine dtude qui sappelle


lhistoire ?
En cinquime, avec un professeur formidable. Cest sans doute lui qui ma
convaincu dtre enseignant. Il me montre que lhistoire, qui peut sembler tre
une science abrupte, brutale mme, est avant tout une joie de lesprit. Je
dcouvre une discipline mais, curieusement, je vais faire un dtour par les
matires scientifiques. Jusquen quatrime, je suis en quasi-chec scolaire et ma
grand-mre, qui a t professeure de mathmatiques, dcide de travailler avec
moi. Elle minitie une langue cryptique, celle de lanalyse. Les quations
rvlent leur sens, qui se traduit par le dessin du graphe Cest comme lire du
grec, ou comprendre un texte latin ou allemand. Lhistorien est avant tout
lecteur. Il doit apprendre lire une langue. Ce saut, je lai effectu avec les
galits remarquables. Ma grand-mre me dverrouille. Jexplose dans les
matires scientifiques, avec effet retour sur les lettres, tant lesprit de gomtrie
cher Pascal est indissociable de lesprit de finesse. Je vais en L pour faire de la
philo, de lhistoire et des lettres. Mais sil y a eu un dclic, cest sans doute quand
mes professeurs me prsentent au concours gnral dhistoire, dont je sors
premier. Mon sujet est : Un ou des fascismes dans lEurope de lentre-deux-
guerres ? L, je suis reu par le ministre, dans le grand amphithtre de la
Sorbonne. a marque un gamin de 16 ans. Je me dis quil y a peut-tre quelque
chose faire dans cette direction. Cest en khgne Henri-IV que lhistoire se
confirme pour moi, non seulement comme une profession mais aussi comme
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une forme de vie. Cest une matire qui permet den agrger dautres. On peut
donner de lhistoire la mme dfinition que Pascal donne de lunivers : Son
centre est partout et sa circonfrence nulle part.

Vous vous intressez toute lhistoire ?


Je dirais oui, mais il faut choisir quand on avance dans les tudes. La question
de la spcialisation sest pose en thse. Je parle souvent du syndrome des
chevaliers paysans du lac de Paladru. Dans On connat la chanson, le film
dAlain Resnais, Agns Jaoui joue le rle dune doctorante en histoire qui fait
une thse sur ce sujet. Tout le monde rigole quand elle dit ce quelle fait. Or cest
trs intressant pour penser la socit fodale - on peut aussi aller se baigner
dans ce lac magnifique, et ce nest pas plus idiot que de raliser laudit dune
socit que lon ne croisera jamais qu travers des sries de chiffres ou des
notes sur les quotas de pche Le consultant gagne bien sa vie, cest sr, mais je
ne lenvie pas. Un sujet de spcialisation, intelligemment travaill, nest pas un
enfermement mais, au contraire, une ouverture.

Pourquoi vous consacrer lAllemagne nazie ?


Au collge, jtais en ZEP. On tait entre deux cits et dans la cour, ctait un peu
Sarajevo. Mais on avait une quipe de profs exceptionnelle, dont une excellente
prof dallemand. Jai fini ma classe de troisime en tant pratiquement bilingue.
Je voulais travailler sur lAllemagne parce que jy avais fait plusieurs voyages
scolaires. Quand on a 12 ans et quon se retrouve dans la maison de Bach, a fait
quelque chose. Jhsitais entre travailler sur lAllemagne et faire de lhistoire
ancienne. Finalement, jai fait un peu les deux avec ma thse sur le nazisme et
lantiquit. Je viens dune rgion et dun milieu o le FN est trs prsent.
Jappartiens une famille dans laquelle faire des tudes nallait pas de soi. Dun
autre ct, jtais dans une ville communiste et javais des profs de gauche. Il y
avait clairement deux mondes parallles. Je bascule du ct de lcole. Pour moi,
les profs taient des dieux, ils avaient accs une culture qui tait sacre.

Vous avez vcu des moments de dcouragement ?


Oui, bien sr. Des moments lis la fatigue et la marginalit de mon travail.
La fatigue aprs lagrgation, aprs lENS, en pleine thse ou la fin de la thse
dEtat, une fatigue terrible. En termes de quantit de travail, cest norme. La
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thse dEtat, cest 100 000 pages de sources tudies sur la normativit nazie, ce
sont des milliers de pages crites. Cest puisant.

Quand on est dans une priode comme celle-l, on ne se lasse pas de


la recherche ?
Plusieurs fois, jai eu envie de balancer tous mes livres. Je me demandais quoi
a servait. Autour de moi, les gens faisaient autre chose. Une carrire
universitaire se fait un peu en marge de la start-up nation. Quand vous
dmarrez comme chercheur, vous avez un salaire trs infrieur celui de vos
anciens camarades. Et tout cela sajoutait la faible probabilit dobtenir un
poste luniversit. Parfois, je me demandais ce que je faisais l. Mais ces
moments sont marginaux, la plupart du temps, on se dit que ce quon fait
permet de comprendre lhomme, une poque, mais aussi la sienne. a permet
de passer les moments difficiles.

Vous avez chang de sujet dtude


Je nen pouvais plus du nazisme, ctait une question de survie. Quand ma
premire fille est ne, il sest produit un court-circuit. Il y avait dun ct les
traitements insupportables infligs aux enfants sous le rgime nazi et, de lautre,
le fait de voir pour la premire fois une naissance et de tenir un nouveau-n
dans les bras. Quand on me parlait de nazisme, je vomissais et a nest pas
quune image. Et quand on me parlait de ma fille, je pleurais. Enorme fatigue. Je
ne pouvais plus travailler sur ce sujet, a ntait plus possible. Aujourdhui, je
mintresse la priode de modernisation entre 1880 et 1914. Cest une poque
qui voit merger une socit entirement nouvelle, voire une socit tout court,
en lespace de quarante ans. Cest lindustrialisation qui bouscule une conomie
fonde sur lagriculture. Cest aussi la priode o apparat la sociologie,
la psychanalyse, les sciences humaines en gnral, cest lmergence de la
modernit et de la critique de la modernit.

Donc vous avez compltement chang de sujet ?


Pas tout fait, en ralit. Pour moi, au fond, cest le mme sujet. Cest une
continuit ontologique : le nazisme est une rponse aux problmes poss par la
modernit. Et derrire tout cela, bien sr, la question du temps et de la situation
de lhomme dans le temps.
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Vous voulez toujours avoir un lien entre philosophie et histoire ?
Je ne vois pas de diffrence. En Italie, il y a une tradition de formation
humaniste et les chercheurs sont autant philosophes quhistoriens. En khgne,
on mne de front plusieurs disciplines, je continue.

Un historien, a sert quoi ?


A lire et vivre le temps. A comprendre et armer, au sens o on arme un
bateau, un engagement personnel, familial, politique. A acter que nous sommes
des tres historiques, faits de, dans et par le temps, que cest terrifiant, mais
quil faut faire avec en apprivoisant cette ide et en faisant en sorte que celle-ci,
qui pourrait nous ttaniser et nous rendre fou, peut nous rendre fort. A viter
dtre dupe des rcits rvls et autres romans, nationaux, institutionnels ou
personnels. A tre libre en somme. Lhistoire, cest a.

(1) La Loi du sang : penser et agir en nazi, d. Gallimard (2014) ; la Rvolution culturelle nazie, d.
Gallimard (2017).

Philippe Douroux Dessin Andr Derainne(http://www.liberation.fr/auteur/4337-philippe-


douroux) , Amel Boulakchour (http://www.liberation.fr/auteur/17826-amel-boulakchour)

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