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Du got

Johann Wolfgang von Goethe

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Source : Livres & Ebooks
Le got, dit-il, le got est une chose.... En vrit, je ne sais quelle chose il dit
que ctait. Il ne le savait pas lui-mme.

Dans ce passage, Diderot veut se moquer de ses compatriotes, qui, avec ou sans
ide, ont sans cesse le mot de got la bouche, et qui rabaissent souvent des pro-
ductions remarquables, en leur reprochant le dfaut de got.

la fin du dix-septime sicle, les Franais nemployaient pas ce mot dune


manire absolue ; ils le dterminaient par un adjectif. Ils disaient un bon, un
mauvais got, et ils savaient fort bien ce quils entendaient par l. Cependant on
trouve dj dans un recueil dana et de maximes de ce temps-l : Les crivains
franais ont tout, except le got.

Si lon tudie la littrature franaise ds son origine, on trouve que, de trs-


bonne heure, le gnie a beaucoup fait pour elle. Marot tait un homme minent,
et qui peut mconnatre le haut mrite de Montaigne et de Rabelais ?

Le gnie, aussi bien que le bon esprit, cherche tendre son domaine dans lin-
fini. Ils embrassent dans leur cercle de cration les lments les plus divers, et sont
souvent assez heureux pour les dominer et les mettre en uvre parfaitement. Si
lentreprise ne russit pas tout fait, lesprit ne se sent pas absolument oblig de
carguer les voiles ; que les travaux arrivent seulement un certain degr, o il peut
y reprendre quelque chose, aussitt se produisent la louange et la critique des d-
tails, et lon croit prparer des ouvrages parfaits, si lon spare bien nettement les
lments dont ils doivent se composer.

Les Franais ont un pote dont ils ne parlent plus ou dont ils ne parlent quavec
mpris, cest Dubartas. Il vcut de 1544 1590. II fut soldat et homme du monde
et il crivit dinnombrables alexandrins. Nous autres Allemands, qui observons
ltat de cette nation dun autre point de vue, nous sommes disposs sourire,
quand nous trouvons runis chez ce pote, que le titre de ses ouvrages proclame
le prince des potes franais, tous les lments de la posie franaise, mls, il
est vrai, dune trange faon. II traita des sujets importants et vastes, comme,
par exemple, les Sept Jours de la cration, o il trouva loccasion dtaler, sous
une forme narrative, descriptive, didactique, un tableau naf de lunivers et les
diverses connaissances quil avait acquises dans une vie active. Ces pomes, trs-
srieusement conus, ressemblent par consquent dinnocentes parodies et leur

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aspect bigarr choque au plus haut point le Franais, au degr lev de culture
o il se flatte dtre parvenu, tandis quun pote franais devrait porter dans ses
armes, sous quelque symbole, la Semaine de Dubartas, comme larcheveque de
Mayence porte la roue.

Mais, pour que notre exposition aphoristique ne semble pas vague et para-
doxale, nous demanderons si les quarante premiers vers du septime jour de la
Semaine de Dubartas ne sont pas excellents ; sils ne mritent pas de figurer dans
toute chrestomathie franaise ; sils ne soutiennent pas la comparaison avec des-
timables production plus rcentes ?

Les connaisseurs allemands seront de notre avis, et ils nous remercieront davoir
fix leur attention sur cet ouvrage. Mais les Franais continueront sans doute
mconnatre ce quil renferme de bon et dexcellent, cause des bizarreries quil
prsente.

Car la culture intellectuelle, toujours en progrs, et parvenue sa maturit sous


Louis XIV, sest constamment efforce de bien distinguer tous les genres de po-
sie et de style, en procdant, non pas de la forme, mais du fond, et en cartant
certaines ides, certaines penses, certaines expressions de la tragdie, de la co-
mdie, de lode (avec laquelle on ne pouvait en finir) ; en admettant au contraire
dautres leur place, dans chaque genre particulier, comme spcialement appro-
pries et rserves ce genre.

On traita les diffrents genres de posie comme diffrentes socits, dans les-
quelles aussi est convenable une conduite particulire. Les hommes ne se com-
portent pas quand ils sont seuls entre eux comme quand ils sont avec des dames ;
une socit change daspect quand il y parat un grand personnage, auquel on doit
du respect. Le Franais, dans ses jugements sur les ouvrages desprit, ne craint non
plus nullement de parler de convenances, expression qui ne peut tre admise que
pour les biensances de la socit. Et il ne sagit pas l-dessus de contester avec
lui, mais de sappliquer reconnatre quel point il a raison. On peut se fliciter
quune nation si spirituelle et si polie ait t force de faire cette exprience et le
soit de la continuer.

Mais, dans un sens plus lev, lessentiel est de savoir quelles limites le gnie
sest traces pour y dployer son action, quels lments il rassemble pour en com-
poser son uvre.

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cet gard, il est dtermin soit par son impulsion intrieure et sa propre convic-
tion, soit par le peuple et le sicle pour lesquels il sagit de travailler. Or, le gnie
natteint le vritable but quautant quil produit des ouvrages qui lui font hon-
neur, qui charment et qui clairent en mme temps ses contemporains. En effet,
comme il voudrait concentrer tout le champ plus vaste de sa lumire dans le foyer
de sa nation, il sait mettre profit tous les avantages intrieurs et extrieurs et
satisfaire la foule, la combler mme de plaisirs. Quon se reprsente Shakspeare
et Caldron ! Selon les principes de lesthtique la plus leve, ils sont irrpro-
chables, et, si quelque habile plucheur leur reprochait obstinment certains en-
droits dfectueux, ils produiraient en souriant une image du peuple, du temps,
pour lequel ils ont travaill, et par l ils nobtiendraient pas seulement lindul-
gence, ils mriteraient de nouvelles couronnes, pour avoir su sy accommoder et
avec tant de bonheur.

La distinction des genres de posie et de style est renferme dans la nature


mme du style et de la posie : mais cest lartiste lui seul qui doit et qui peut entre-
prendre cette sparation, et il lentreprend, car il est le plus souvent assez heureux
pour sentir ce qui appartient tel ou tel domaine. Le got est inn au gnie, bien
quil narrive pas dans chacun la perfection.

Il serait donc sans doute dsirer que la nation et du got, afin que chacun
net pas besoin de se former, que bien que mal, isolment. Par malheur le got
des natures improductives est ngatif, troit, exclusif, et il te la classe produc-
tive la force et la vie.

Il se trouve bien chez les Grecs et chez quelques Romains une trs-judicieuse
puration et sparation des divers genres de posie ; mais on ne peut nous adres-
ser, nous autres gens du Nord, exclusivement ces modles. Nous pouvons nous
glorifier dautres anctres, et nous avons dautres types devant les yeux. Si lvo-
lution romantique des sicles incultes navait mis en contact le prodigieux et lab-
surde, aurions-nous un Hamlet , un Roi Lar , une Adoration de la Croix , un Prince
constant ? Et comme nous natteindrons jamais aux mrites antiques, nous main-
tenir courageusement au fate de ces barbares avantages est notre devoir ; mais
cest notre devoir aussi de bien connaitre et dapprcier loyalement les ides, les
jugements et les convictions des autres, ce quils font et ce quils produisent.