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Georges GUSDORF

Professeur lUniversit de Strasbourg


Professeur invit lUniversit Laval de Qubec

(1978)

Les sciences humaines et la pense occidentale


Tome VIII

LA CONSCIENCE
RVOLUTIONNAIRE.
LES IDOLOGUES
Un document produit en version numrique par Loyola Leroux, bnvole,
professeur de philosophie retrait de lenseignement
Cgep de Saint-Jrme, Qc.
Page web. Courriel: leroux.loyola@hotmail.com

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Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 2

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Jean-Marie Tremblay, sociologue


Fondateur et Prsident-directeur gnral,
LES CLASSIQUES DES SCIENCES SOCIALES.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 3

Cette dition lectronique a t ralise par Loyola Leroux, bnvole, pro-


fesseur de philosophie retrait du Cgep de Saint-Jrme, partir de :

Georges Gusdorf

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire. Les idologues.

Paris : Les ditions Payot, 1978, 551 pp. Collection : Bibliothque scientifique.

[Autorisation formelle le 2 fvrier 2013 accorde par les ayant-droit de


lauteur, par lentremise de Mme Anne-Lise Volmer-Gusdorf, la fille de lauteur,
de diffuser ce livre dans Les Classiques des sciences sociales.]

Courriels : Anne-Lise Volmer-Gusdorf : annelise.volmer@me.com


Michel Bergs : michel.berges@free.fr
Professeur, Universits Montesquieu-Bordeaux IV
et Toulouse 1 Capitole

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dition numrique ralise le 28 janvier 2015 Chicoutimi,


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Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 4

Un grand merci la famille de Georges Gusdorf


pour sa confiance en nous et surtout pour nous accor-
der, le 2 fvrier 2013, lautorisation de diffuser en ac-
cs ouvert et gratuit tous luvre de cet minent
pistmologue franais.

Courriel :
Anne-Lise Volmer-Gusdorf : annelise.volmer@me.com

Un grand merci tout spcial mon ami, le Profes-


seur Michel Bergs, professeur, Universits Montes-
quieu-Bordeaux IV et Toulouse I Capitole, pour tou-
tes ses dmarches auprs de la famille de lauteur et
spcialement auprs de la fille de lauteur, Mme An-
ne-Lise Volmer-Gusdorf. Ses nombreuses dmarches
auprs de la famille ont gagn le cur des ayant-droit.

Courriel :
Michel Bergs : michel.berges@free.fr
Professeur, Universits Montesquieu-Bordeaux IV
et Toulouse 1 Capitole

Avec toute notre reconnaissance,


Jean-Marie Tremblay, sociologue
Fondateur des Classiques des sciences sociales
Chicoutimi, le 28 janvier 2015.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 5

Georges GUSDORF
Professeur lUniversit de Strasbourg
Professeur invit lUniversit Laval de Qubec

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire.
Les idologues.

Paris : Les ditions Payot, 1978, 551 pp. Collection : Bibliothque scientifi-
que.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 6

[4]

DU MME AUTEUR

I. DE L'HISTOIRE DES SCIENCES L'HISTOIRE DE LA PENSE,


1966.
II. LES ORIGINES DES SCIENCES HUMAINES, 1967.
III. LA RVOLUTION GALILENNE, 2 vol., 1969. Tome I. Tome II.
IV. LES PRINCIPES DE LA PENSE AU SICLE DES LUMIRES, 1971.
V. DIEU, LA NATURE, L'HOMME AU SICLE DES LUMIRES, 1972.
VI. L'AVNEMENT DES SCIENCES HUMAINES AU SICLE DES LU-
MIRES, 1973.
VII. NAISSANCE DE LA CONSCIENCE ROMANTIQUE AU SICLE DES
LUMIRES, 1976.
VIII. LA CONSCIENCE RVOLUTIONNAIRE : LES IDOLOGUES, 1978.

En prparation :

IX. LES FONDEMENTS DU SAVOIR ROMANTIQUE.

Aux ditions Ophrys :

INTRODUCTION AUX SCIENCES HUMAINES, nouvelle dition, 1974.


LES SCIENCES DE L'HOMME SONT DES SCIENCES HUMAINES, 1967.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 7

[5]

BIBLIOTHQUE SCIENTIFIQUE
GEORGES GUSDORF
professeur l'universit de Strasbourg

LES SCIENCES HUMAINES


ET LA PENSE OCCIDENTALE

VIII
LA CONSCIENCE RVOLUTIONNAIRE.
LES IDOLOGUES

PAYOT, PARIS 106, Boulevard Saint-Germain


1978

[6]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 8

[7]

Table des matires


Quatrime de couverture

INTRODUCTION :
LE MYSTRE DE LA GNRATION PERDUE [21]
Les Idologues aux poubelles de l'histoire. Le XVIIIe sicle des dix-
huitimistes franais s'arrte 1778. Vaincus de l'histoire, les Idologues sont
mconnus par les ractionnaires et par les rvolutionnaires du sicle suivant. La
Rvolution et l'Empire, traverse d'un dsert culturel. Sainte-Beuve : on n'crit
pas l'Esprit des Lois sous le Directoire. Le sous-lieutenant Werther ne se serait
pas suicid. La leve en masse ; Alexandre Dumas : l'pe ou la plume ; requiem
pour les potes [21]
Les Idologues seraient une quantit ngligeable parce qu'ils n'ont pas le droit
d'exister. Conspiration du silence. Victor Cousin, arbitre des lgances philoso-
phiques. Picavet : Les Idologues (1891), uvre de justice. Les Idologues victi-
mes de prsupposs politique et religieux. Mais ils ont t les inspirateurs du lib-
ralisme et du radicalisme [24]
Mal aims et mconnus, les Idologues sont illisibles parce qu'introuvables ou
indits ; un scandale bibliographique, ni ditions de textes, ni tudes critiques,
sauf exception. Proscription aprs dcs. Penseurs engags, matres d'une nouvel-
le conscience scientifique, les Idologues ont t occults par le romantisme
triomphant. La reconnaissance de dette de Sainte-Beuve [27]
L'idologie, philosophie applique la connaissance, s'inscrit mal dans les ca-
dres de la division du travail universitaire. La bibliographie des Idologues dis-
perse aux quatre vents de la connaissance. Cette envergure interdisciplinaire d-
fie les habitudes mentales des artisans actuels du savoir en miettes. Cabanis :
l'avenir de la science [30]
Histoire de la pense et histoire des institutions. L'Idologie dans les structu-
res constitutionnelles de la Rvolution franaise. Thorie et pratique : l'Institut
national et le dirigisme culturel. Les Idologues sont souvent du mauvais ct,
mais pour la bonne cause ; c'est l'histoire qui tourne mal. L'chec des Idologues,
c'est l'chec de la rpublique dont ils taient les conseillers culturels [33]
Les Idologues ont voulu mener son accomplissement l'exigence encyclop-
dique. L'hommage de Taine ; l'idologie est notre philosophie classique . Ac-
tualit persistante de l'entreprise idologique [36]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 9

PREMIRE PARTIE [41]

SECTION I :
LA RECHERCHE DU SENS [41]

Introduction [41]
Les Idologues, penseurs de la Rvolution, avant et pendant. Rforme de l'en-
tendement et rforme sociale. La confrrie de la bonne dame d'Auteuil et la tche
de mettre le monde la raison [41]
Historiographie de la rvolution : lecture vnementielle et lecture intelligible.
Les vnements ne sont qu'un brouillon. La Rvolution selon l'ordre des raisons.
Les interprtations de l'conomisme marxiste : l'or du Brsil, les salaires et les
prix comme causes de la Rvolution, ou Christophe Colomb. Conscutions
illusoires. Portalis : politique et thique. Et pourquoi pas l'interprtation mysti-
que ? Saint Martin, la Rvolution comme Rvlation [44]
La Rvolution comme code de l'existence humaine et systme de pense. [49]

CHAPITRE I.
RVOLUTION : LE MOT ET L'IDE [51]

La Rvolution franaise comme message axiologique original. Histoire du


mot : des rvolutions circulaires de l'astronomie prgalilenne la flche du pro-
grs indfini. Contradiction interne du sens moderne par rapport l'tymologie.
Hsitations du sens au XVIIIe sicle : Voltaire, Rousseau. Mais s'annonce aussi
l'imminence de grands changements vers le meilleur : Physiocrates, illumins,
philanthropes. Les rves clairs de rgnration politique et sociale. Cercle de la
rptition et tangente du progrs [51]
La Rvolution de 1789 impose le thme d'une intelligibilit de rupture. Rvo-
lution, priode, coup d'Etat. L'intention rvolutionnaire vise changer le monde et
changer l'homme. L'espace mental de 1789. La guerre d'indpendance amricai-
ne n'est pas une rvolution, mais la rupture d'un lien de dpendance coloniale.
L'intervention franaise n'a pas de caractre idologique ; les Amricains ne se
sont pas rallis la Rvolution de France. La catgorie rvolution a t appli-
que aprs coup des vnements antrieurs [58]
Fr. Schlegel : la Rvolution franaise prototype (Urbild) des rvolutions. La
Rvolution dborde de l'ordre politique dans le domaine social et culturel. La R-
volution comme coupure : en 1789, le pays rel s'impose comme pays lgal. Le
nouvel ordre mental a prcd le nouvel ordre politique. Tocqueville : le progrs
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inluctable de la dmocratie ; l'Ancien Rgime a prpar la Rvolution ; centrali-


sation, rationalisation de l'administration. Turgot dernire chance de la monarchie.
Les ides de Sieys en 1788 et les baonnettes de 1789 [63]
Renan : l'anne sainte de 1789. Le messianisme rvolutionnaire de Michelet.
La Rvolution, catgorie anthropologique, priode axiale de l'histoire selon les
docteurs du XIXe sicle ; 1830 rhabilite 1789. Volney et la Rvolution prom-
thenne. La doctrine de la perfectibilit et le contenu idologique de l're nouvel-
le. Condorcet : rvolutionnaire et contre-rvolutionnaire. La Rvolution est un
acte de foi [68]

CHAPITRE II.
POURQUOI LA RVOLUTION EN FRANCE ? [74]

Rvolution franaise ou rvolution atlantique ? L'insurrection amricaine,


tempte dans un baril de mlasse, n'a pas de prtention transatlantique. La Rvo-
lution de France est universelle, exemplaire et irrversible ; une exprience de
pense dcisive ralise en quelques semaines. L'opinion europenne ne s'y est
pas trompe [74]
La Rvolution clate dans un pays o les abus sont moins criants qu'ailleurs.
L'Angleterre librale fait l'conomie de la Rvolution. L'absolutisme, en France,
rend la Rvolution ncessaire. L'opposition parlementaire n'est pas progressiste.
Le refus des rformes prcipite la Rvolution [79]
La monarchie franaise est l'une des rares, en Europe, n'tre pas claire ; les
philosophes travaillent pour l'exportation. La plupart des souverains europens
ont pris nergiquement le parti des rformes. Louis XVI n'est ni assez clair ni
assez despote. L'exprience Turgot (1774-1776) ; la Vie de M. Turgot par
Condorcet (1786) nonce les principes de 1789 ; un programme de monarchie
constitutionnelle. L'article Fondations de lEncyclopdie, volont prive et intrt
public. Droits fodaux, privilges. Un programme de rformes sans rvolution. La
Rvolution sanctionne l'chec du camralisme la franaise [84]

CHAPITRE III.
L'ANCIEN RGIME ET LE NOUVEAU [95]

Pascal thoricien de l'Ancien Rgime : raison et autorit ; l'antiquit des lois


fait leur vrit. 1789, de l'usurpation la raison [95]
L'apparition de l'expression ancien rgime consacre sa disqualification.
Un magma de choses sculaires. Le nouveau rgime dfinit une mutation irr-
versible. Le conflit des deux lgitimits. La Rvolution n'est pas une utopie ; le
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 11

nouveau rgime procde une axiomatisation rationnelle du domaine humain.


L'ancien rgime, mode d'tre et rapport au monde. Changer la vie [97]
Guizot : il faut toujours combattre l'Ancien Rgime. L'Ancien Rgime devient
le bon vieux temps. La doctrine de l'Ancien Rgime est postrieure sa dispari-
tion. Joseph de Maistre et 1' ancienne constitution franaise , fiction raction-
nelle et ractionnaire. Burke : rhabilitation de la tradition et autorit de la pres-
cription ; les illusions de la raison et la sagesse des prjugs [102]
Le procs des lumires : droit historique contre droit naturel, instinct contre
raison. Vers le dbat romantique. Ancien Rgime ou Contre-rvolution. Le nou-
veau rgime de 1789 d'abord peru comme une splendide aurore , un fait de
la raison [106]

CHAPITRE IV.
LE NOUVEL ORDRE JURIDIQUE [110]

Le nouveau rgime est la copie conforme du modle du droit naturel, adopt


par l'ge des lumires. Le cosmopolitisme stocien, la thocratie pontificale.
L'largissement renaissant des horizons du monde entrane la rcurrence du droit
naturel. La chrtient n'est pas l'humanit ; de la respublica christiana la respu-
blica humana. L'cole de Salamanque. La Rformation et la formation du droit de
la nature et des gens, dictamen rationis dsacralis [110]
Les Constituants font de la loi naturelle une loi positive. Thorie et pratique en
Angleterre et en France. La Rvolution franaise, c'est l'autre monde devenant
celui-ci grce une dlibration rationnelle. Le rle des philosophes du XVIIIe
sicle. Droit naturel et physico-thologie. Ordre naturel et ordre humain. Souve-
rainet rationnelle, contrat social et jus publicum europaeum. Le rle des lgistes
dans la Rvolution [114]
Le testament de Condorcet, esquisse de l'espace juridique rvolutionnaire. To-
talitarisme rationnel. Le possible et le rel. Notre histoire n'est pas notre code.
[120]

CHAPITRE V.
L'ESPACE, LE TEMPS [123]

La cit gomtrique du XVIIIe sicle, rvolution architecturale et architecture


de la Rvolution. Une constitution est une ville idale. L'urbanisme de Descartes,
entre la rforme et la Rvolution [123]
La Constitution de 1791 fait table rase de l'Ancien Rgime et des acquisitions
de l'histoire. L'antihistoricisme de Volney ; l'Alsace et les princes allemands. N-
gation du pass. Le temps rvolutionnaire est un temps clat, libr tout v-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 12

nement. Chateaubriand, flneur de la Rvolution, jeunesse du monde. Acclra-


tions des rythmes temporels. Le cours du monde change de lit. Surabondance du
sens [125]
Le Grand Temps rvolutionnaire : suppression du temps et renouvelle ment du
temps. Le calendrier rvolutionnaire consacre la Rpublique comme nouvelle
origine. La Rvolution, nouveau messie : Proudhon. Chronologie de la perfectibi-
lit indfinie [131]

CHAPITRE VI. L'HOMME [134]

La Rvolution ralise une relve des lites. Anthropologie rvolutionnaire.


Exaltation, sensibilit, de nouveaux rituels et protocoles pour la vie sociale. Le
baiser Lamourette. La personnalit du rvolutionnaire : dcompression et com-
pensation. Vers une nouvelle aristocratie, la revanche des humilis et des offen-
ss. Marat. Les Conventionnels et la dfense des avantages acquis [134]
La Rvolution, seconde chance, mais il faut la saisir. Primat de la volont. Le
serment rvolutionnaire ; la libert ou la mort. Camille Des moulins et Mme Ro-
land. Baisse du prix de la vie. La mort rvolutionnaire : chafauds et suicides
[138]
La Rvolution comme systme ducatif et style de vie. Les formulaires : lan-
gage, vtements, murs, gographie, toponymie, mythes et images. Le vanda-
lisme rvolutionnaire. Les nouveaux emblmes, armes parlantes de la Rvolu-
tion. Mais le conformisme peut servir de masque aux contre-rvolutionnaires
[142]
Le rvolutionnaire authentique ou l'exception, vou l'chec [146]

CHAPITRE VII.
LA FTE RVOLUTIONNAIRE [148]

Le rapport de Robespierre sur les ftes nationales et la fte de l'tre suprme


(8 juin 1794). Ftes Lyon [148]
La fte traditionnelle comme transfiguration du monde, retour l'origine.
Grand Temps et Grand Espace. Fte et civilisation. La technologie rvolutionnaire
de la fte comme moyen de gouvernement, mobilisation de l'unanimit et mise en
scne de mythologie rpublicaine. Masse, communaut, communion [150]
La Rvolution comme fte spontane : les journes rvolutionnaires, La fte
de la Fdration. Diderot et la fte civique. Rousseau, thoricien de la fte dmo-
cratique dans les cantons suisses. La religion civile selon le Contrat social et les
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conceptions de Robespierre et de Saint-Just. La fte, expression de la thocratie


rvolutionnaire, prsence relle du consensus social [154]
Nationalisation des ftes dans le cadre de l'instruction publique. Condorcet : la
fte, spectacle politique total. La fte thocratique de Robespierre, sacralisation de
l'existence collective. Le systme des ftes propos par Sieys, le programme de
Robespierre. Programme maximum et programme minimum ; ftes rgulires et
ftes exceptionnelles [160]
Dgradation de l'nergie festivale sous la Convention thermidorienne, au mo-
ment o s'labore une doctrine des ftes nationales. Le dimanche reprend le pas
sur le dcadi. La religion civile sous forme de la Thophilanthropie et son chec
sous le Directoire. Raisons de l'chec de la fte rvolutionnaire [166]

SECTION II :
PRINCIPES DE LA RVOLUTION [173]

Les rvolutionnaires franais font passer l'acte les ides des lumires. Incar-
nation de l'utopie dans l'exprience [173]

CHAPITRE I.
UNIFICATION, ADUNATION [175]

Exigence unificatrice contre multiplicit irrationnelle ; l'uvre de Joseph II.


Unification et absolutisme ; le despotisme de la raison. Unification politique, go-
graphie et gomtrie. Le niveau bulle et le faisceau du licteur. L'homognisa-
tion administrative de la Constituante Napolon. La pense de Sieys [175]
La France en carrs, ivresse gomtrique. Le crime contre-rvolutionnaire de
diffrence, dans la rpublique une et indivisible. Normalisation des mesures.
chec de la chronomtrie rpublicaine. Rationalisation de la langue, jacobinisme
linguistique. La croisade de Grgoire pour l'anantissement des patois [179]
Le rationnel n'est pas toujours raisonnable. Burke contre le despotisme ma-
thmatique des tyrans de Paris. Un vandalisme de la raison [186]

CHAPITRE II. CONSTITUTION [189]

La constitution, tche premire des assembles rvolutionnaires. L'exemple


amricain. L'ancienne France, dpourvue de constitution explicite, n'tait pas un
dsert juridique. Le cas de l'Empire comme espace juridique. La constitution,
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 14

norme de rationalit oppose l'empirisme traditionnel. Souverainet nationale et


contrat collectif. Formalisation de l'ordre politique [189]
Lois fondamentales du royaume ou norme du droit naturel. La Rvolution ou
l'avnement de la loi. Sieys : la nation constituante ou la passation des pouvoirs
du roi la nation. L'ordre politique devient un univers du discours rationnel. Mu-
tation de la condition humaine [193]
Limites du droit constitutionnel. Nulle constitution n'est immuable ; la menace
du juridisme et la rforme de la constitution. Incompatibilit entre rvolution et
constitution. Le problme de localiser l'autorit, entre la monarchie, le rgime
d'assemble, la dictature des conseils... La Rvolution ou l'absence de scurit
juridique. Perplexit de Robespierre le 9 thermidor [198]
Burke et l'alination juridique des Franais oppose l'empirisme traditionnel
du rgime britannique. La logique contre le bon sens. Joseph de Maistre : l'hom-
me n'a pas le pouvoir de faire une constitution. Les droits des peuples ne sont ja-
mais crits. Le gouvernement des hommes n'est pas un problme technique, mais
un mystre providentiel [203]

CHAPITRE III.
DROITS DE L'HOMME [207]

Premiers principes mtaphysiques de la science sociale, les droits de l'homme


ont une porte cosmopolitique. Frontispice religieux du nouveau contrat social
[207]
Les prcdents. Le Mayflower Compact (1620). La Dclaration d'Indpendan-
ce (1776). Condorcet : l'Amrique, avenir de l'Europe. Mythes et ralits amri-
caines. Le texte de Jefferson est une plaidoirie contre la couronne d'Angleterre
[208]
La Dclaration franaise a un caractre intemporel ; elle est le sommaire de la
nouvelle loi pour l'humanit entire. Influences amricaines sur la Dclaration
franaise ; le rle de Jefferson. Les rvolutionnaires franais instituent le Nouveau
Monde au sein de l'ancien [212]

CHAPITRE IV. GALIT [215]

Priorit de l'galit des droits, principe du droit naturel. Le point de vue de


Voltaire et le socialisme galitaire de Morelly. L'ide d'galit aux tats Gn-
raux : Volney, Sieys et les revendications du Tiers tat. La question des privil-
ges et la relve des lites de Sieys Saint-Simon [215]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 15

galit n'est pas galitarisme. Citoyens actifs et citoyens passifs selon les
constitutions rvolutionnaires. La logique de l'galit commande le suffrage uni-
versel : Condorcet. La dmocratie politique n'est pas encore l'galit vritable.
Psychanalyse de l'galitarisme girondin. Les montagnards n'osent pas aller jus-
qu'au bout de la dmocratie sociale. Le mythe de l'galit de plein exercice ; la
conspiration des gaux. Laharpe : l'galitarisme est la ngation de l'galit [220]
galit civile : le cas des protestants et des juifs ; les initiatives de l'abb Gr-
goire. Les problmes de la traite des noirs et de l'esclavage. La condition fmini-
ne ; Olympe de Gouges. La Rvolution n'a pas modifi le statut de la femme
[225]

CHAPITRE V. LIBERT [230]

La Dclaration des droits de l'homme est une charte des liberts civiles. La
pratique rvolutionnaire dment la thorie. La libert ou la mort. La prise de la
Bastille, symbole abusif [230]
Des liberts concrtes de l'Ancien Rgime la libert abstraite de la Rvolu-
tion ; l'analyse de Condorcet et celle de Tocqueville. La libert chrie des r-
volutionnaires est renvoye plus tard. Priestley et Lavoisier. Burke : la libert du
fou ou du brigand. Pas de libert pour les ennemis de la libert ; Saint Just [233]
Les ambiguts des liberts ; libert formelle et droits de l'homme. Le libra-
lisme conomique met en uvre une pseudo-libert. Bonnes intentions et mauvai-
ses ralisations. Dmocratie ou dmagogie. Les rvolutionnaires votent la libert
du monde. Les Franais se rallieront Bonaparte. Le libralisme de Benjamin
Constant [238]

CHAPITRE VI. PROPRIT [51]

La proprit inviolable et sacre, mme pour les Montagnards. Dialogue de


Condorcet et de Robespierre. Rminiscences de Rousseau. L'idologie communis-
te au XVIIIe sicle : Mably, Morelly. La Convention ne veut pas alarmer les pos-
sdants, ce pourquoi elle est blme par les marxistes [242]
La redistribution des biens des contre-rvolutionnaires et les dcrets de vent-
se ne mettent pas en cause le droit de proprit. Protestation de Babeuf. Les pro-
pritaires sont plus citoyens que les autres. La Rvolution n'est pas proltarienne.
Volney : seul le propritaire terrien est un homme complet. Daunou, Roederer.
Justification de l'hritage, produit du travail [247]
Proprit foncire et proprit industrielle selon Benjamin Constant. Tradition
du libralisme. La critique de Sismondi [251]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 16

CHAPITRE VII. BONHEUR [252]

Le bonheur n'est pas une ide neuve. Il ne s'agit pas d'un eudmonisme liber-
tin. Saint Just puritain de la Rvolution ; non pas le bonheur de Perspolis. Sup-
primer la misre. Frugalit rvolutionnaire la mode de Sparte [252]
Volney : le bonheur et les droits de la sensibilit. Saint-Lambert : une logique
du bonheur bien tempr. La politique comme sociologie du bonheur. Le plus
grand bonheur du plus grand nombre et les origines de l'utilitarisme : John Gay,
Hutcheson. L'conomie politique est la science du bonheur gnral. Compensa-
tion gnrale des plaisirs et des peines [256]

CHAPITRE VIII. TERREUR [261]

Le gouvernement rvolutionnaire ne pratique pas la philanthropie qu'il profes-


se. Injustice artisanale de l'ancien rgime, injustice industrielle de la Rvolution.
La Rvolution pouvait-elle tre sans la Terreur ? La Terreur date du 14 juillet. Le
pouvoir dans la rue. Le Grande Peur et la Libration de 1944 [261]
La Rvolution entre l'ordre ancien et le nouveau. Quinet : contradiction entre
les buts et les moyens de la Rvolution. La Terreur est l'chec de la raison. Les
Idologues n'ont pas t des terroristes. Julie Talma, Gart, les mes pures. Cercle
vicieux de la violence nue [264]
La Terreur mdiatrice entre lumires et romantisme. Dbordement de l'irra-
tionnel. Les meneurs sont mens. Les possds de la Rvolution. L'anantisse-
ment de Lyon. Triomphe de la mort. Le manichisme rvolutionnaire des nou-
veaux Inquisiteurs. Condorcet : la peine de mort [270]
Le gouvernement rvolutionnaire et la Grande Terreur. Robespierre et le des-
potisme de la libert. Danton : le canon de la vrit. Dmagogie de la mort, la
saison en enfer. Psychologie du terroriste, l're du soupon. Rvolution dans la
Rvolution [276]
Comment arrter la Rvolution ? La peur de Robespierre a t le commence-
ment de Bonaparte [280]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 17

DEUXIME PARTIE :
L'COLE IDOLOGIQUE FRANAISE [51]

SECTION I :
LES IDOLOGUES DANS LA RVOLUTION [285]

CHAPITRE I.
DU 14 JUILLET AU 9 THERMIDOR [285]

Les Idologues, dernire gnration des Lumires dans le contexte de la Rvo-


lution, o la pense repart de zro. Penseurs responsables, au pril de l'histoire,
dans l'espace mental de 1789. Des Encyclopdistes au groupe d'Auteuil. Changer
la vie [285]
De la Rvolution triomphante de 1789-1792 au Consulat et l'Empire. Essai
de statistique de l'enthousiasme rvolutionnaire. Les Idologues, jansnistes de la
Rvolution dmocratique, hostiles la dmagogie passionnelle. L'homme de 89
selon Sainte-Beuve : Volney, Sieys, Mirabeau. Vers le radicalisme de la Troi-
sime Rpublique. Il faut changer de parti pour rester de son opinion [287]
Un complexe d'chec ? Les intellectuels et le pouvoir. Les Idologues ne sont
ni orateurs ni gure crivains, ni mondains. Avnement de la province pdagogi-
que. La rpublique des professeurs. Les survivants des philosophes ont refus
la Rvolution : Raynal, Morellet. Les Idologues antijacobins, migrs l'int-
rieur [292]
Robespierre dnonce les Idologues, exalte Rousseau contre les encyclopdis-
tes. Les Idologues condamnent le fanatisme, l'enthousiasme sectaire. Les hom-
mes du refus et du silence, Condorcet, Gart, Daunou, juges de Robespierre.
Thermidor ouvre le temps des basses eaux rvolutionnaires [298]

CHAPITRE II.
LES IDOLOGUES ET LA RVOLUTION CULTURELLE [305]

L'ge d'or de l'Idologie ; elle sauve l'honneur de la Rpublique. Cration


d'une infrastructure culturelle sur les ruines de l'Ancien Rgime. La Dcade phi-
losophique organe officieux de l'cole et institution culturelle. L'Institut national
et la classe des sciences morales et politiques, haut lieu de l'Idologie [305]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 18

L'organisation de l'instruction publique. Les coles centrales, l'cole normale


de l'an III et leur chec. Les coles spciales. Le Conservatoire des Arts et M-
tiers. Le Musum. Nationalisation de l'ducation et de la culture [310]

CHAPITRE III.
LES IDOLOGUES FACE NAPOLON BONAPARTE [315]

Du Directoire au Consulat. Les coups d'tat remplacent la Terreur. La hantise


de l'ordre. Les Idologues soutiennent le pronunciamento du 18 brumaire. Le g-
nral Bonaparte, Idologue in partibus, nouveau Washington ou despote clair
[315]
Le dsenchantement : le Concordat (1801). La rupture. Bonaparte confre au
mot Idologue un sens pjoratif. L'puration du Tribunat et la rforme de l'Ins-
titut ; suppression de la classe des sciences morales. La traverse du dsert. La
police de Fouch. Rallis ou morts vivants, le temps du mpris [319]
Ambigut de l'attitude napolonienne. Les avantages en nature. Le cas de
Volney. L'empereur rvait d'une politique culturelle. Napolon et Goethe. L'Em-
pire ne devient pas libral et les Idologues se rallient Louis XVIII, roi constitu-
tionnel. Tracy, Volney. Les anciens combattants de la Rvolution se fondent dans
la gauche librale de la Restauration. Guizot rtablit l'Acadmie des sciences mo-
rales et politiques (1833) [325]

SECTION II :
L'PISTMOLOGIE DES IDOLOGUES [331]

CHAPITRE I.
COHRENCE DE L'IDOLOGIE :
MATRIALISME, ATHISME ? [331]

Solidarit des Idologues : Tracy et Cabanis, Lavoisier. Une entreprise collec-


tive. Divergences et contradictions internes. Rfutation de certaines critiques. Les
Idologues, Condillac et Cousin. L'Idologie, conscience de la rvolution dmo-
cratique, se regroupe dans l'unit d'un projet politique et pistmologique [331]
Le reproche de matrialisme et d'athisme. Cabanis : le cerveau et la pense.
L'agnosticisme de Cabanis n'est pas un dogmatisme. Positivisme scientifique et
refus des hypothses. Le vitalisme newtonien de Barthez et l'cole de Montpellier.
L'interdpendance du physique et du moral, un phnomnisme de la ralit hu-
maine. Spcificit de la vie. La science de l'homme est une science humaine. Mo-
nisme vitaliste [333]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 19

Causes secondes et causes premires. Refus de la spculation mtaphysique.


La Lettre Fauriel sur les causes finales. Une analyse conjecturale de l'affirma-
tion religieuse. La religion de Cabanis. L'cole idologique comprend des athes
et des spiritualistes. L'anticlricalisme des Idologues ne se confond pas avec
l'athisme. Cabanis, Tracy, Volney ont des apprciations divergentes en matire
de mythologie [344]

CHAPITRE II.
DE LA MTAPHYSIQUE L'IDOLOGIE [351]

Le centre de gravit de l'idologie est une pistmologie sensationniste dans la


tradition de Locke et de Condillac. Lacretelle an : la mtaphysique dans l'Ency-
clopdie mthodique (1786). De l'ontologie la thorie de la connaissance [351]
Tracy critique de Kant. Turgot : la loi des trois tats ; le positivisme expri-
mental : Locke et d'Alembert. Une pistmologie gntique ; Condorcet : de la
mtaphysique la philosophie gnrale comme mthodologie gnrale. Cabanis :
la science des mthodes. Les perplexits de Condillac [354]
Mtaphysique, analyse de l'entendement (Gart), analyse des sensations et des
ides, idologie (Tracy), idologue (Bonaparte ?), idologiste, anthropologie (Ca-
banis). Idologie physiologique et rationnelle : Cabanis et Tracy. L'idologie ra-
tionnelle de Tracy englobe grammaire gnrale et logique [358]
L'idologie, science de synthse, thorie des thories. Un intellectualisme pan-
logique fond sur l'analyse des fonctions intellectuelles. Vers l'axiomatisation de
l'univers du discours. Le programme de Tracy [362]

CHAPITRE III. ANALYSE [369]

Le champ d'application de l'idologie s'tend la culture dans son ensemble.


L'analyse, mthode universelle et commun dnominateur de l'cole. La chimie de
Lavoisier, une langue bien faite ; l'analyse chimique [369]
De la perception rationnelle la construction du savoir. L'analyse dfinie par
Pinel, et applique la mdecine. Cabanis : analyse de description, analyse de
dcomposition et recomposition, analyse historique, analyse de dduction. L'ana-
lyse, voie royale de la pdagogie et panace intellectuelle de toute une poque.
Lamarck, Daunou, Volney, de la biologie aux sciences historiques et sociales
[373]
L'cole normale de l'an III, universit analytique, temple de l'analyse. chec
du monisme analytique, totalitarisme interdisciplinaire [380]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 20

CHAPITRE IV. SCIENCE DE L'HOMME [384]

A. ANTHROPOLOGIE [384]

D'une thorie unitaire de la connaissance l'unit du savoir. La science de


l'homme, nouveau contenu de la philosophie partir de David Hume. Mais Hume
est victime de la fascination newtonienne. Anthropologie en Allemagne,
science de l'homme en France. Barthez, Diderot ; le simplisme gomtrique
d'Helvtius [384]
La relation du physique et du moral dans l'cole idologique. La science de
l'homme selon Marat, Pierre Roussel. Apparition du mot Anthropologie dans le
vocabulaire franais : Chavannes (1788), Cabanis (1805), Franois Pron (1800),
Moreau de la Sarthe (1801) : anthropologie physique et anthropologie morale, un
programme extensif [388]

B. SCIENCES MORALES ET POLITIQUES, SCIENCE SOCIALE [392]

Arriration pistmologique du domaine humain. Condorcet : pour l'avance-


ment des sciences politiques. La science humaine selon lEncyclopdie mthodi-
que. Du Trivium des arts libraux la science de l'homme des Idologues. La
science conomique de Quesnay et la politique selon Dupont de Nemours [392]
L'conomie politique en Angleterre, la science politique en Allemagne. Tech-
nologie et sciences conomiques l'universit de Strasbourg en 1792. Condorcet :
sciences morales , sciences sociales ; projet pistmologique et intention
rvolutionnaire [396]
Conversion sociale de la rflexion mtaphysique. La science de l'homme
comme programme interdisciplinaire, clef de vote de la civilisation. Morale,
science de l'homme ou science des murs. Pour une pdagogie du genre humain.
Les sciences morales et politiques l'Institut national [401]

C. MATHMATIQUE SOCIALE [406]

Condorcet veut remdier la prcarit pistmologique des sciences humaines


et leur assurer la solidit des sciences physiques. Turgot : l'objectivit en cono-
mie politique. De la Langue des calculs (Condillac) la mathmatique sociale de
Condorcet. Intervention du calcul des probabilits [406]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 21

Tracy la recherche d'une thorie gnrale des signes, d'une algbre du dis-
cours. La langue universelle selon Condorcet et l'criture universelle. Les rserves
de Gart. Tracy : la logique a autorit sur les mathmatiques et non l'inverse.
L'empirisme exprimental se refuse aux a priori mathmatiques [411]
Le rve subsiste d'une synthse unitaire de toute intelligibilit. D'Alembert,
Laplace ; passage de l'analyse idologique l'analyse mathmatique. Condorcet :
d'Alembert a mconnu le calcul des probabilits qui fournit leur intelligibilit sp-
cifique aux sciences sociales. Tradition de la connaissance probabilitaire, de Petty
Buffon et Kant [414]
La mathmatique sociale de Condorcet ou la logique de l'incertain, et ses mul-
tiples applications l'existence individuelle et collective. Problmes de la popula-
tion, psychologie des motifs de crdibilit, thorie des valeurs et des prix. La ma-
thmatique sociale dans l'histoire du futur [418]
Les rserves de Cabanis : mathmatique et mdecine. La protestation de La-
harpe. Tracy : la description mathmatique demeure approximative. La mthode
statistique selon Laplace, continuateur de Condorcet, mais prudent. Auguste Com-
t interdit aux mathmatiques le domaine de la vie et le domaine humain. Il est
contredit par Qutelet. La statistique, moyen de gouvernement, aide l'humanit
progresser du pass au futur [422]

SECTION III.
DOMAINES [429]

CHAPITRE I.
L'HOMME DANS LA NATURE : LAMARCK [429]

Lamarck le mconnu. Le Musum d'histoire naturelle et l'histoire naturelle


sous la Rvolution. De l'histoire naturelle la science naturelle. Le nologisme
Biologie , une nouvelle intelligence de la vie. Lamarck au Musum : les Insec-
tes et les Vers [429]
Lamarck et l'pistmologie des Idologues. Une philosophie de la zoologie.
De la Collection l'explication des faits. Une pense cosmologique. L'ordonnan-
cement des Invertbrs, une rhabilitation pistmologique. Gense chronologi-
que de l'chelle des tres. Du minimum vital au maximum vital. Le degr zro de
l'animalisation [434]
La gnalogie des vivants, de l'lmentaire au plus complexe. Le transfor-
misme de Lamarck, selon un mouvement lent et progressif. Circonstances ext-
rieures et spontanit de la vie. L'adaptation : dfi et rponse. Vitalisme antifina-
liste. Des molcules animes aux animaux suprieurs. Organe et fonction [438]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 22

L'espce humaine dans le droit commun du transformisme. Gense de l'huma-


nit. Un mutationnisme intgral [444]
L'hydrogologie et la mtorologie de Lamarck. Intuitions prmatures. Vers
l'cologie. Lamarck Naturphilosoph et visionnaire. Transformisme de Cabanis.
Perfectibilit et palontologie. Le dbat transformiste vers 1800. Gnie et solitude
de Lamarck [446]

CHAPITRE II.
LANTHROPOLOGIE MEDICALE :
CABANIS, BICHAT, PINEL [451]

Promotion sociale de la mdecine au XVIIIe sicle. La Rvolution acclre le


mouvement. Tracy et les mdecins. Pinel introduira la mdecine dans la philoso-
phie [451]
Cabanis, matre de l'anthropologie mdicale. Monisme de la personnalit. R-
le social du mdecin. L'application de l'analyse l'art de gurir. Pour une nouvelle
langue mdicale : la nosologie fonde sur la smiologie. Une phnomnologie du
regard clinique [454]
Les Rapports du physique et du moral de l'homme. Cabanis critique Condil-
lac : unit originaire des sens. Un nouveau Trait des Sensations. Sensations et
impressions : le sens interne. Unit sans frontire du physique et du moral. L'Ido-
logie est une partie de la Zoologie (Tracy) [459]
L'homme et le milieu. Thorie des climats et rle de l'environnement physique
et social. Amliorer l'espce humaine. La rforme des hpitaux et la pathologie
sociale. Les Montagnards veulent supprimer les hpitaux. Le mdecin comme
officier de morale [463]
Pinel et l'institution de l'hpital psychiatrique. L'alination mentale, nouveau
domaine pistmologique pour la philanthropie rvolutionnaire. Une nouvelle
comprhension du fou entrane une nouvelle architecture asilaire et un renouvel-
lement du traitement. Ddramatisation de la maladie mentale en Europe. Pinel
fondateur de l'cole psychiatrique franaise. Les Annales mdico-psychologiques,
hritage de Pinel [467]
Bichat et la spcificit du domaine vital. Les Recherches sur la vie et la mort.
La vie, surdtermination de l'ordre physique. Les deux vies : vie organique et vie
animale. La physiologie comme combinatoire tissulaire. Rayonnement de Bichat
[471]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 23

CHAPITRE III.
L'ANTHROPOLOGIE CULTURELLE [477]

La mthodologie et la problmatique des Idologues propices au dveloppe-


ment des sciences humaines. De la nature la culture. Nationalisation de la re-
cherche [477]

A. GOGRAPHIE [478]

L'tude de l'incarnation de l'homme dans le milieu physique et moral. L'hom-


me comme agent gographique. L'espace physique devient un espace mental. De
la science des lieux la science de l'homme [478]
Le financement de la recherche et la politique des tats. Les progrs scientifi-
ques et techniques. Les expditions, acadmies flottantes : Bougainville, Cook. La
gographie militante est une synthse interdisciplinaire. Les Instructions pour les
voyageurs, de Linn Niebuhr et Ramond [481]
L'uvre gographique des Idologues. La rforme du langage gographique.
L'enseignement de la gographie : Buache, Mentelle. Liaison avec l'anthropologie
et la gographie humaine. La gographie, il de l'histoire [485]
Volney, voyageur en gypte, en Syrie et aux tats-Unis. Un observateur anti-
romanesque : climat, population, murs. La mthode analytique. Les Questions
de statistique [489]

B. ETHNOGRAPHIE, ANTHROPOLOGIE [492]

Le nologisme ethnographie , d'Allemagne en France. Naturvlker (Her-


der) ; nature et culture (Rousseau) dans la perspective de l'histoire de l'humanit.
Pour une nouvelle tude des socits archaques. Le sauvage, l'autre et le mme.
Pour une dmystification [492]
La Socit des Observateurs de l'homme (1799) : Louis Franois Jauffret. M-
thodologie de la science de l'homme, empirisme exprimental. La croisire du
capitaine Baudin et sa prparation scientifique. Degrando : Considrations sur
les diverses mthodes suivre dans l'observation des peuples sauvages, modle
d'instructions ethnographiques. Les Observations sur l'anthropologie de Franois
Pron [496]
Rousseau, obstacle pistmologique. Volney et les Peaux Rouges. Le muse
d'ethnographie [500]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 24

De la phylognse l'ontogense : le sauvage de l'Aveyron. Pinel et Itard


[502]

C. HISTOIRE [504]

L'histoire admise au nombre des disciplines inscrites dans les programmes p-


dagogiques, mais en tant qu'histoire philosophique des peuples (Condorcet). L'his-
toire rattache aux sciences morales et politiques comme une discipline auxiliaire
[504]
Les Leons d'histoire de Volney. Critique de la mythistoire antique enseigne
dans les collges. L'histoire perptue le tableau des folies humaines. Notre his-
toire n'est pas notre code. Prserver les enfants de la pollution historique. La
connaissance historique peut accder la dignit rationnelle et l'utilit sociale.
La mthode d'analyse applique l'histoire. Volney, Bossuet de la Rpublique
[506]
Le Cours d'tudes historiques de Daunou, ancien directeur des archives de
l'Empire. Un attard de l'Idologie au Collge de France, en lutte contre le raz de
mare romantique. l'oppos de l'histoire vnementielle. Science des faits et
pratique des valeurs. Institutions sociales, importance de l'conomie. L'exigence
de rigueur mthodologique s'imposera aux historiens romantiques. loge de Dau-
nou par Augustin Thierry [511]

D. SCIENCE LITTRAIRE [517]

Les Idologues fondateurs, avec Mme de Stal, de la connaissance littraire


moderne. La notion de littrature selon De la littrature (1800). Abandon de l'es-
thtique intemporelle des classiques. La littrature dans le contexte social de la
culture. Mise en perspective historique de l'uvre littraire. Nationalisation des
cultures : littrature se dit au pluriel. largissement de l'horizon critique en Alle-
magne : les historiens de la littrature. Fin du monothisme culturel des Franais.
Pluralisation, relativisation [517]
Ginguen : Histoire littraire d'Italie. Les littratures en rciprocit d'influen-
ce ; une nouvelle problmatique. La littrature europenne forme un tout solidaire
depuis le moyen ge. Les eaux mles de la nouvelle comprhension [521]
Simonde de Sismondi : La littrature du midi de l'Europe. Les origines du
comparatisme. Les travaux de Claude Fauriel, et les origines de la Weltliteratur.
Comparatisme littraire et comparatisme linguistique. Les tymologies de la
culture europenne. Augustin Thierry et Fauriel [524]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 25

E. SCIENCE CONOMIQUE [528]

La pense conomique de Condillac. Le degr zro de la vie conomique. Le


travail et la dialectique des besoins. Commerce et gouvernement dans le libra-
lisme condillacien. chec du libralisme conomique rvolutionnaire. La critique
de Roederer [528]
L'conomie politique l'cole normale de l'an III. L'conomie devient une
science de l'homme dans le contexte de l'expansion industrielle. La pense co-
nomique de l'Idologue J.-B. Say. conomie politique et conscience civique. Le
travail et le capital s'ajoutent la nature. L'analyse des faits conomiques et la
rectification du langage. L'esprit de finesse, en conomie, doit l'emporter sur l'es-
prit de gomtrie, sur la formalisation mathmatique. L'conomie est une physio-
logie sociale. L'avenir du machinisme, et le refus des vidences dfavorables
[530]
L'objection de conscience de Sismondi. Au libralisme succde le radicalisme
socialiste. L'anthropologie conomique de Tracy se situe en de de la coupure.
Proprit et personnalit ; la valeur-travail. Dialectique gntique de la produc-
tion. Individualisme politique et dmocratie librale [536]

CONCLUSION [541]

En dpit de l'injuste oubli, les penseurs de la Rvolution ont eu des disciples


de choix au XIXe sicle : Michelet, Stendhal, Sainte-Beuve, Balzac. Pas de cou-
pure relle entre l'idologie et l'clectisme. Tradition de la rpublique librale
[541]
Les affiliations internationales de l'idologie. Tracy et les tats-Unis, Jeffer-
son. Idologues in partibus : Alexandre de Humboldt, Georg Forster, Jeremie
Bentham et les radicaux d'Angleterre et d'Ecosse, James et John Stuart Mill. In-
fluences idologiques sur Karl Marx et en Italie [543]
L'oubli des Idologues est-il seulement la consquence d'une injuste perscu-
tion ? Dans le dbat romantique, les Idologues sont les hommes du pass, alors
que le groupe de Coppet, ouvert aux valeurs esthtiques, prpare les voies de la
nouvelle sensibilit. Les Idologues n'ont pas opr la rvolution non galilenne.
Les derniers des esprits clairs et le triomphe des mes sensibles [549]

[20]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 26

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire.
Les idologues.

QUATRIME
DE COUVERTURE

Retour la table des matires

1789. Du pass faisant table rase, la Rvolution de France ouvre


la raison des hommes nouveaux un nouvel espace mental. Sur la page
blanche, les reprsentants du peuple, btisseurs de la cit idale, des-
sinent de fascinantes pures selon les coordonnes d'une gomtrie
rgie par la justice distributive et l'galit. La conscience rvolution-
naire est la cause et l'effet de cette exprience de pense sans prc-
dent.
Mais la fte de la Raison triomphante conduit brve chance la
saison en enfer de la Terreur. Et les tenants de l'Etat selon la Raison,
du moins ceux qui survivent, sont trop heureux de confier les pleins
pouvoirs au gnral Bonaparte, porte-parole de la raison d'Etat, d'une
raison militante et militaire qui fera de l'Europe entire un champ de
bataille. Puis viendra le jour du roi pacificateur Louis XVIII, qui re-
prend le cours de l'histoire peu prs l o l'Assemble Constituante
l'avait laiss en 1791.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 27

Les Idologues, par la parole et par l'action, ont fait passer l'acte
la conscience rvolutionnaire. L'ingrate mmoire collective franaise a
jet aux poubelles de l'histoire ces penseurs qui s'honorrent de la hai-
ne de Robespierre et de la hargne de Napolon. Ils ont t, pourtant,
les fondateurs de la Rpublique des Professeurs, les thoriciens de la
dmocratie librale et les matres penser de la Troisime Rpubli-
que. Mais la tradition philosophique ne les a jamais relevs de la ma-
ldiction dont les accabla Victor Cousin, ennemi jur des intellectuels
de gauche. Mme les beaux esprits avancs d'aujourd'hui, marxiens et
marxistes, ne savent aucun gr Destutt de Tracy d'avoir fourni leur
vocabulaire un de ses termes les plus en vogue.
Le destin matriel et intellectuel du gnial Lamarck illustre cette
permanente injustice. Cabanis, Bichat, Pinel, Volney, Fauriel, Dau-
nou, J.-B. Say et leurs amis sont, des titres divers, des inspirateurs de
l'anthropologie moderne. Ce livre voudrait leur rendre la justice et
l'honneur qui leur sont dus.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 28

[21]

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire.
Les idologues.

INTRODUCTION
LE MYSTRE DE
LA GNRATION
PERDUE

Retour la table des matires

Le IVe Congrs international des Lumires, l'universit de Yale


en juillet 1975, rservait aux Idologues la portion congrue d'une table
ronde. L'animateur de ce petit groupe, l'Italien Sergio Moravia est,
l'heure actuelle, le meilleur connaisseur de l'cole idologique franai-
se 1. Sept chercheurs proposaient ce colloque le fruit de leurs tra-

1 Cf. Sergio Moravia, Il tramonto dell'Illutninismo, Filosofia e politica nella


societ francese (1770-1810), Bari, Laterza, 1968 ; Il Pensiero degli Idolo-
gues, Scienza e filosofia in Francia (1780-1815), Firenze, la nuova Italia,
1974 ; La scienza dell' uomo nel Settecento, Bari, Laterza, 1970. Ces trois ou-
vrages, que compltent de nombreux articles, forment un ensemble fondamen-
tal pour l'tude des Idologues. Aucun diteur franais n'a accept de prendre
le risque de publier une traduction d'un de ces livres italiens consacrs des
auteurs maudits du domaine franais.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 29

vaux : cinq universitaires des tats-Unis, un Canadien et un Austra-


lien ; pas un seul Franais. Absence symbolique : les Idologues ne
sont pas prophtes en leur pays, rejets aux poubelles de l'histoire,
l'exception du seul Condorcet, dont les programmes officiels retien-
nent parfois l'Esquisse d'un Tableau historique des Progrs de l'Esprit
humain, testament de l'ge des Lumires, dans la ligne du Discours
prliminaire de l'Encyclopdie et des esquisses de Turgot 2.
Le XVIIIe sicle des dix-huitimistes franais, presque toujours
spcialistes de l'histoire littraire, s'arrte aux environs de l'anne fati-
dique 1778, o disparaissent Voltaire et Rousseau, protagonistes, avec
Montesquieu et Diderot, des lumires franaises, et crivains de gnie.
Les Idologues ne brillent pas par la vertu de style ; ils ne satisfont pas
aux normes esthtiques des Belles Lettres, si puissantes dans la tradi-
tion de l'enseignement. Rejets par les tenants de la littrature, les
confrres et disciples de Destutt de Tracy ne trouvent pas meilleur ac-
cueil auprs des philosophes, bien qu'ils proposent le cas [22] trs rare
d'une cole de pense spcifiquement franaise, qui exera dans de
nombreux pays trangers un rayonnement non ngligeable. Mais les
Idologues sont des empiristes, et cette tradition n'a jamais eu sa place
dans nos universits du XIXe sicle, soumises depuis Victor Cousin
la domination d'un clectisme spiritualiste, dont les aspirations onto-
logiques s'opposent avec force l'agnosticisme des penseurs de la R-
volution. Les motivations politiques surchargent les antipathies intel-
lectuelles ; les Idologues, hommes de pense, mais aussi hommes
d'action, ont pris parti en faveur du renouvellement de l'ordre tabli ;
la rvolution historique ne s'est pas conforme au modle de leur r-
volution idale. Dus et pouvants par la Terreur, ils ont report sur
Bonaparte des esprances auxquelles Napolon devait imposer une
nouvelle dception. On peut dplorer qu'ils aient jou avec le feu ; on
ne leur pardonnera pas d'avoir perdu. Weltgeschichte ist Weltgericht.
Ce sont les vainqueurs qui crivent l'histoire : les ractionnaires ve-
nir reprocheront aux Idologues d'avoir t trop loin ; les rvolution-
naires venir leur feront grief d'une insurmontable mentalit bour-
geoise, qui les empcha d'aller assez loin. Philosophes militants, les
Idologues n'acceptrent pas de situer leur pense en dehors et au-

2 Le meilleur travail sur Condorcet est celui de Keith Michael Baker, Condor-
cet, from natural philosophy to mathematics, Chicago and London, The Uni-
versity of Chicago Press, 1975 ; il faut lire ce livre en anglais.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 30

dessus de la mle, tel Descartes dans le tide confort de son pole


germanique. Dans la solitude aussi, Condorcet rcapitule l'histoire du
monde et prophtise le glorieux avnement de lendemains qui chan-
tent ; mais Condorcet est un proscrit vou la mort. Les Montagnards,
les Sans-Culotte, les Babouvistes mme ont eu des continuateurs ; ils
figurent au palmars c'est--dire au martyrologue -- des rvolutions
du XXe sicle. La pense des Idologues s'est perdue dans les sables
de l'ingrate mmoire. La culture franaise, si dense et si riche au long
du XVIIIe sicle, semble s'interrompre brusquement aux approches de
1780, pour ne reprendre qu'une quarantaine d'annes plus tard, avec
l'avnement de la renaissance romantique. Exception majeure, Cha-
teaubriand, dont le Gnie du Christianisme se situe au centre mme de
la traverse du dsert, est rattach par anticipation l're nouvelle
dont il fait figure de prcurseur. La Rvolution et l'Empire proposent
une solution de continuit du gnie crateur ; les lettres, les arts, la
pense connaissent une jachre en terre de France, au moment mme
o ce pays se trouve plac au centre de la politique europenne.
Cette vision des choses suppose que l'on refuse de prendre en
considration l'cole idologique franaise, au cur du vide ainsi d-
plor. Le tmoignage des Idologues demeure dpourvu de la force
convaincante qui lui permettrait de forcer le seuil de la perception.
Notre histoire, crit Marc Regaldo, prsente le singulier phnomne
d'une gnration la lettre perdue. moins d'avoir t un gant ou de
bnficier de circonstances exceptionnelles, tout homme dont la vie
active s'est situe entre les dates fatidiques de 1789 et de 1815 ou, plus
largement, entre la disparition des derniers "philosophes" et l'closion
du Romantisme, parat invitablement un nain. Plus exactement, trop
jeune pour figurer sur les tats du XVIIIe sicle officiel, trop vieux
pour [23] tre inscrit sur ceux du XIXe, il n'a pour ainsi dire pas
d'existence 3. Selon la formule de Bonald, la littrature est l'ex-
pression de la socit (1802). Or la socit rvolutionnaire, puis la
socit impriale taient mues par d'autres intrts que ceux de la
culture, des beaux arts ou de la mditation ; les exigences de l'action,
les urgences de la politique et de la guerre n'autorisent pas les dispo-

3 Marc Regaldo, Un Breton mconnu, Ginguen, fondateur de l'histoire littrai-


re, in Missions et Dmarches de la Critique, Mlanges Jacques Vier, Klinc-
ksieck, 1973, pp. 80-81. Marc Regaldo a consacr une thse monumentale, et
impubliable, la Dcade philosophique, organe officiel de l'cole idologique.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 31

nibilits fcondes du loisir. Les crivains, les penseurs du XVIIIe si-


cle avaient pu vivre et mourir dans la certitude d'un progrs inlucta-
ble de l'humanit dans l'homme. On avait oubli, observe Sainte-
Beuve, que sous l'homme, mme le plus civilis, on atteint vite le sau-
vage. Aussi, quand sonna l'heure de la Rvolution de 89, tout le mon-
de y donna tte baisse, ds le premier jour ; mais le choc fut prompt,
le rveil terrible, le dsabusement amer et cruel. La culture littraire
fut brusquement interrompue (...) On ne se met pas crire lEsprit
des Lois sous la Constituante ni sous le Directoire ; ou si on se mettait
l'crire, la plume tomberait des mains bien des fois, et il y aurait tel
moment de dsespoir o l'on jetterait au feu le manuscrit 4. Sainte-
Beuve interprte sa faon le thme hglien de la culture comme
besoin du besoin dj satisfait : pour des uvres littraires, c'est-
-dire essentiellement humaines, dont la matire s'agite et bouillonne
au moment mme o l'crivain la voudrait fixer, il n'y a pas moyen
alors ; il faut du loisir, du calme, une certaine scurit pour l'artiste, un
temps de repos de la part du modle. D'o une sociologie de la cra-
tion, dont les conditions ne sont pas remplies pendant la priode qui
nous intresse : Pour qu'une littrature ait de la vie avec ensemble et
consistance, il faut une certaine stabilit non stagnante ; il faut, pour
l'mulation, un cercle de juges comptents et d'lite, quelque chose ou
quelqu'un qui organise, qui rgularise, qui modre et qui contienne,
que l'crivain ait en vue et qu'il dsire de satisfaire 5... .
Le vide littraire dans lequel s'engouffre la gnration perdue se
trouve justifi par les circonstances. Telle est aussi l'opinion de Pierre
Leroux, prfaant une traduction de Werther : La Rvolution inter-
rompit pendant trente ans la marche de l'esprit potique ; la rverie ne
put pas avoir cours au milieu d'une action si terrible et si merveilleuse.
Trente ans de lacune se trouvent ainsi jets entre Goethe et ses rivaux.
Ce que Goethe avait senti vers 1770, d'autres commencrent
l'prouver vers 1800, et alors de nouveaux Werther et de nouveaux
Faust renourent la tradition potique 6. Les statistiques confirment
le jugement de Leroux ; le nombre des suicides diminue en temps de

4 Sainte-Beuve, Chateaubriand et son groupe littraire, I ; d. M. Allem, Gar-


nier, 1948, t. I, pp. 40-41.
5 Ibid., p. 42.
6 Pierre Leroux, Considrations sur Werther et en gnral sur la posie de notre
poque, Prface la traduction de Werther, Charpentier 1865, p. 21.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 32

guerre ou de rvolution ; l'urgence des vnements empche les indi-


vidus [24] de se complaire dans une attention exclusive aux sollicita-
tions de leur vie prive. Werther, militant rvolutionnaire ou sous-
lieutenant aux armes, n'aurait pas eu le loisir d'accorder Charlotte
une attention excessive et fatale.
La dmographie vient justifier cette traverse du dsert de la cultu-
re entre 1789 et 1815. La leve en masse, destine combler les vides
dans les rangs des bataillons de volontaires lancs par la Rvolution
la conqute de l'Europe, n'pargnait pas les littrateurs en herbe, ni les
philosophes futurs. Comme devait l'crire Alexandre Dumas, en fai-
sant tous les ans une leve de 300 000 conscrits, Napolon ne s'tait
pas aperu que ces potes qu'il demandait, et demandait inutilement,
avaient forcment chang de vocation, et qu'ils taient dans les camps,
le fusil ou l'pe la main, au lieu d'tre la plume la main dans le
cabinet. Et cela dura ainsi de 1796 1815, c'est--dire dix-neuf ans.
Pendant dix-neuf ans, le canon ennemi passa dans les rangs de la g-
nration des hommes de quinze trente-six ans. Il en rsulta que lors-
que les potes de la fin du XVIIIe sicle et ceux du commencement du
XIXe furent en face les uns des autres, ils se trouvaient de chaque ct
d'un ravin immense, creus par la mitraille de cinq coalitions ; au fond
de ce ravin tait couch un million d'hommes, et parmi ce million (...)
se trouvaient les douze potes que Napolon avait toujours demands
M. de Fontanes, sans que jamais M. de Fontanes et pu les lui don-
ner 7... .
Ainsi se retrouve la gnration perdue, disperse aux horizons de
l'Europe, dans les spultures militaires de la plaine du P, des Alle-
magnes, d'Espagne ou de Russie. Et ceux-l mme qui revinrent vi-
vants d'Austerlitz, ou du cimetire d'Eylau, de Baylen, de Leipzig, de
la Moskowa ou de la Brsina, n'eurent plus devant eux que la carrire
mlancolique de l'ancien combattant, demi-solde de la gloire et demi-
solde de l'existence. L'histoire, la sociologie et la statistique se conju-
guent pour justifier la diminution capitale de la culture. En fait et en
droit, ce qui a pu se produire en France dans l'ordre littraire, artisti-
que ou philosophique doit tre considr comme nul et non avenu,

7 Alexandre Dumas, Mmoires, IV, 54-55 ; cit dans Maurice Souriau, Histoire
du romantisme en France, t. I, Spes, 1927, pp. 239-240.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 33

parce que priv des justifications qui authentifient la validit d'une


grande uvre.
Mais cette dmonstration d'inexistence prouve trop pour paratre
vraiment convaincante. Tout d'abord, on doit admettre que les hom-
mes ns entre 1750 et 1765 ont chapp, pour la plupart, aux rquisi-
tions et servitudes militaires. D'autre part, si l'incertitude et l'ingratitu-
de des temps sont des obstacles la cration culturelle, il arrive que
l'obstacle joue le rle d'une provocation et d'un tremplin pour la cra-
tion d'une grande uvre. Pour nous en tenir au domaine philosophi-
que, on n'a pas le droit de conclure des difficults qui s'opposent la
rflexion spculative pendant la priode considre l'inexistence, ou
plutt la non-valeur, de cette spculation. Les [25] Idologues se-
raient une quantit ngligeable parce qu'ils n'ont pas le droit d'exister.
Une telle objection thorique la prise en charge d'une ralit de fait
parat absurde ; elle semble pourtant avoir jou un rle dans le sort fait
l'cole idologique franaise par les historiens du XIXe et du XXe
sicle. La gnration perdue a t la victime d'une conspiration du si-
lence.
De toutes les priodes de l'histoire de la philosophie franaise, la
moins connue est peut-tre celle qui s'tend de 1789 1804, et qui
rpond l'histoire de la Rvolution. C'est pourtant une priode int-
ressante 8... Ainsi s'exprimait, en 1889, un historien qui prtendait
combler cette lacune, sans gure y parvenir d'ailleurs. Son tude justi-
fie d'une manire significative le silence de la postrit. Tous ceux
qui ont l'habitude des lectures srieuses conviendront que, quand on
passe des livres si limpides, mais si secs, de Condillac, et des ouvra-
ges si irrguliers de d'Holbach et d'Helvtius, aux crits si nobles et si
distingus de Cousin et de Jouffroy, de Jean Reynaud et de Jules Si-
mon, on change d'atmosphre et on se sent pour ainsi dire transport
dans un nouveau monde 9. La priode intressante est occupe
par les recherches et travaux des continuateurs de Condillac et d'Hel-
vtius, auxquels font dplorablement dfaut la noblesse et la distinc-
tion caractristique des spiritualistes. Comme quoi, en 1889 encore,
M. Cousin demeure l'arbitre des lgances philosophiques...

8 M. Ferraz, Histoire de la philosophie pendant la Rvolution (1789-1804), Per-


rin, 1889, Introduction, p. v.
9 Op. cit., p. 379.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 34

Deux ans aprs le livre mdiocre de Ferraz, en 1891, devait para-


tre un gros ouvrage consacr par Franois Picavet la dfense et il-
lustration de l'cole de pense en question : Les Idologues, Essai sur
l'histoire des ides et des thories scientifiques, philosophiques, reli-
gieuses etc. en France depuis 1789. Ce livre de synthse, appuy sur
une consciencieuse tude des textes, a t longtemps la source indis-
pensable, et la seule ressource, de tous ceux qui voulaient prendre
contact avec la pense franaise pendant la priode rvolutionnaire et
impriale. C'est seulement aprs quatre-vingts ans de rgne que l'hon-
nte travail de Picavet peut tre considr comme dclass et dpass
par la nouvelle somme que propose Sergio Moravia.
Spcialiste de l'histoire de la philosophie, Picavet tait conscient
du caractre polmique de son entreprise, en dpit des apparences
scientifiquement objectives de la recherche. Il constate, lui aussi, le
paradoxe de la gnration perdue : C'est chose peu prs convenue,
en France et l'tranger, de laisser de ct, dans l'histoire de la philo-
sophie, les Idologues 10. Une mauvaise volont systmatique carac-
trise les historiens de la philosophie : Cousin et Damiron se sont
proposs d'tre impartiaux, mais le plus souvent ils se sont borns
numrer les passages qui leur semblaient les plus rprhensibles,
pour enlever leurs lecteurs toute envie de devenir Idologues (...)
Quant au Dictionnaire philosophique de M. Franck, il [26] contient
surtout des articles polmiques, o l'on combat les doctrines de l'co-
le, en lui enlevant quelques-uns de ses reprsentants, et non toujours
les moins clbres. (...) M. Fouille (...) ne traite nulle part de l'cole
idologique. Incidemment toutefois, il fait d'Auguste Comte un suc-
cesseur de Cabanis et de Broussais, de sorte que, aprs avoir lu son
livre, on peut ignorer qu'il y a eu, de 1789 1820, un mouvement phi-
losophique d'une importance telle que, mme aprs avoir t arrt par
la raction politique et religieuse, il a contribu former A. Comte et
Saint-Simon, Fourier, Leroux, Reynaud, etc. 11
Picavet prtend ragir en faveur des victimes d'une conspiration du
silence : En lisant le Gnie du Christianisme, que tout bon lve des
coles primaires recevait en prix au moins une fois, j'avais toujours t
frapp de voir avec quel mpris, avec quel ddain, Chateaubriand par-

10 F. Picavet, Les Idologues, Alcan, 1891, Avertissement, p. ix.


11 Op. cit., pp. viii-ix.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 35

lait des Idologues, dont cependant il combattait sans cesse les doctri-
nes comme le plus puissant obstacle au triomphe de son no-
catholicisme. Puis les historiens me montraient en Napolon un adver-
saire qui, contre les Idologues, employait non seulement les armes du
despotisme, mais encore la raillerie et l'invective. Mme, ils me lais-
saient croire que leur opposition avait contribu presque autant la
chute de l'Empire qu' la fondation du Consulat 12... Ces lignes si-
tuent la question sous son jour vritable. L'histoire n'est bien souvent
qu'une reprise passionnelle et passionne, en seconde lecture, des d-
bats du pass.
Peu importera que les penseurs et les savants de l'cole idologique
se trouvent l'origine des principales orientations de la rflexion et de
la connaissance dans la France du XIXe sicle. On les juge en vertu de
prsupposs politiques et religieux, qui suffisent faire d'eux des sus-
pects, indignes de survivre. Ils ne pourront trouver grce qu'auprs de
certains esprits qui s'aviseront, par exemple, que ces rvolutionnaires
de 1789 n'ont pas t des terroristes en 1793 ; objecteurs de conscien-
ce la dictature de Robespierre, ils ont contribu, conformment au
vu de la majorit de la nation, l'avnement de Bonaparte. Mais ils
ont pris leurs distances lorsque le Consulat s'est orient vers une dicta-
ture, consolide par une restauration monarchique. Leur opposition, si
discrte qu'elle ft, dans le grand silence de l'Empire, peut leur valoir
des circonstances attnuantes aux yeux de certains esprits libraux,
mme s'ils ne partagent pas leurs options intellectuelles. Le doctrinaire
Villemain n'hsite pas accorder ces mdiocres penseurs une sorte
de grce amnistiante pour faits de rsistance : Cabanis, Volney, M.
de Tracy, ceux que l'Empereur dsignait spcialement par le nom
d'Idologues, avaient gard sous l'Empire le sentiment de l'humanit,
l'instinct du droit et de la rgle, le blme de l'arbitraire et des abus de
la force ; et ils en consignaient, propos, l'expression dans les muets
scrutins du Snat. C'est que, dans ces hommes, le cur tait plus haut
que la doctrine. Et, en dpit de [27] l'origine abaisse et de l'interpr-
tation insuffisante qu'ils donnaient aux facults humaines, tout loi-
gns qu'ils taient de la vrit dans l'ordre mtaphysique, ils taient

12 Ibid., p. vii.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 36

capables dans l'ordre moral et civil, d'lvation et de dvouement


l'humanit 13.
Mauvais mtaphysiciens mais libraux bon teint, les Idologues
auront une petite chance d'chapper l'oubli, du fait de leurs orienta-
tions politiques, sanctionnes par l'affiliation frquente la maonne-
rie. Les mouvements socialistes du XIXe sicle ne leur devront pas
grand-chose, mais le radicalisme, inspiration directrice de la Troisi-
me Rpublique franaise, retrouve, consciemment ou non, certaines
des exigences matresses de l'cole idologique ; Condorcet sera l'un
des matres penser des constituants de 1875 et des rformateurs de
l'instruction publique. Cabanis, pour sa part, connatra au XIXe sicle
une rputation immrite, en tant que pseudo-patron d'un matrialisme
biologique loign de sa pense vritable.
La gloire, ou du moins la survivance, peuvent tre le fruit d'un ma-
lentendu. Il n'en est pas moins absurde de constater que les Idologues
sont si peu et si mal connus en eux-mmes et pour eux-mmes. Nul ne
s'aviserait de valider ou d'invalider la pense philosophique d'Aristote,
de Descartes ou de Kant en fonction des options politiques et religieu-
ses propres chacun de ces minents personnages. Les convenances
pistmologiques font obligation l'historien de s'abstraire de ses pro-
pres partis pris et d'exposer telle qu'elle fut la pense de ceux qu'il
tudie. Les Idologues n'ont gure bnfici de cette lmentaire justi-
ce ; mal aims, ils demeurent mconnus. cette mconnaissance
d'ailleurs, il y a une raison majeure, c'est que les textes de ces pen-
seurs demeurent pour la plupart hors de porte du lecteur commun,
parfois quasiment inaccessibles, mme aux spcialistes. Picavet avait
fait uvre de pionnier dans la recherche des uvres, et Moravia a re-
pris aprs lui ce travail d'exploration des sources et de qute des crits
indits ou perdus. Le fait qu'un auteur est oubli condamne ses uvres
une disparition plus ou moins complte. Les livres, les collections
publis il y a cent cinquante ans et davantage sont souvent absents des
bibliothques ; et rares sont les rditions modernes. Le seul Cabanis a
bnfici d'une publication srieuse de ses principaux travaux par les
soins de Lehec et Cazeneuve ; mais la correspondance et de nombreux

13 Villemain, Choix d'tudes sur la littrature contemporaine, Didier, 1858, p.


308 ; cit dans Jean Gaulmier, L'idologue Volney, Beyrouth, 1951, p. 457.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 37

crits ne figurent pas dans ce recueil 14. Encore Cabanis fait-il figure
de privilgi puisque, sauf exception, les uvres des Idologues ne se
trouvent pas en librairie. Deux des volumes des lments d'Idologie
de Destutt de Tracy, inspirateur et matre penser de l'cole, ont r-
cemment fait l'objet d'une reproduction photographique 15 ; cette ten-
tative ne semble pas [28] avoir t couronne par un succs commer-
cial, si bien que l'diteur n'a pas t jusqu'au bout de son entreprise.
Jean Gaulmier a pu publier une rdition du Voyage en gypte et en
Syrie de Volney 16... Ces initiatives isoles reprsentent les seules
chances pour un lecteur contemporain d'entrer en contact avec les tra-
vaux de l'cole idologique franaise.
Ainsi, en vertu d'un paradoxe qui doit tre considr comme un
scandale, toute une gnration de penseurs semble menace de dispa-
ratre corps et biens. Les uvres de Condorcet ont fait l'objet de deux
ditions collectives, d'ailleurs anciennes 17 ; Volney a bnfici d'un
recueil incomplet et plus que centenaire 18. Mais il n'y a jamais eu
d'dition des uvres compltes de Tracy, ni mme de Lamarck, pour-
tant l'un des plus grands noms de l'histoire de la biologie universelle et
de la science franaise. Quant Daunou, Gart, Ginguen, Fauriel,
quant Barthez, Pinel et Bichat, leurs crits sont disperss dans des
priodiques, journaux et revues, archives et comptes rendus de soci-
ts savantes et acadmies. Des recherches bibliographiques patientes
sont indispensables pour y accder ; mais il existe aussi bon nombre
d'crits indits, mmoires, essais, cahiers de cours et correspondances,
ensevelis sous la poussire de dpts d'archives publiques ou prives,
la merci d'un hasard qui les fera sombrer dans le nant, ou un jour
merger de l'oubli. La connaissance de ces critures permettrait seule
de redonner vie et relief toutes les figures oublies de cette gnra-

14 uvres philosophiques de Cabanis, p.p. Cl. Lehec et J. Cazeneuve, Corpus


gnral des philosophes franais, 2 vol., P.U.F., 1956.
15 D. de Tracy, lments d'Idologie, avec une introduction de H. Gouhier, I.
Idologie proprement dite, II. Grammaire, Vrin 1970.
16 Volney, Voyage en gypte et en Syrie, p.p. J. Gaulmier, Paris-La Haye, Mou-
ton, 1959.
17 uvres de Condorcet, d. Condorcet O'Connor et Arago, F. Didot, 1847-
1849.
18 uvres compltes de Volney, p. p. Bossange, 1820.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 38

tion d'intellectuels qui ont, en des temps difficiles, fait honneur la


vocation de l'esprit.
Si les textes manquent, les tudes sur les divers membres de l'cole
brillent par leur absence ; la plupart des matres ne sont connus que
par des notices suspectes, ou par des travaux qui ne rpondent pas aux
exigences actuelles du savoir. La thse de Jean Gaulmier sur Volney
reprsente le cas peu prs unique d'une monographie digne du per-
sonnage qu'elle fait revivre 19. Il est scandaleux qu'il n'existe aucun
ouvrage de mme qualit consacr la vie et l'uvre de Destutt de
Tracy, de Cabanis, de Daunou, de Gart ou Ginguen, de J.-B. Say, de
Bichat, de Pinel ou des autres membres de l'cole ; il est inconcevable
que personne n'ait tent, depuis l'esquisse de Landrieu en 1909 20, de
rendre au grand Lamarck l'hommage d'une tude d'ensemble digne de
son gnie. Le silence de la bibliographie est l'expression la plus lo-
quente de l'ingratitude de la mmoire collective ; les Idologues sont
[29] victimes d'un authentique refoulement, parce qu'ils drangent des
habitudes mentales invtres et des prfrences instinctives, plus en-
racines encore que les prsupposs politiques ou religieux.
Cette proscription aprs dcs ne correspond plus aujourd'hui une
volont systmatique inspire par un parti pris politique. Les Franais
ne songent plus dfendre les positions de Napolon, pas plus que
celles de M. Cousin. Tout se passe comme si, malgr leur proximit
chronologique relative par rapport notre poque, les Idologues
chappaient notre vue, dans les lointains confus d'une histoire dont
nous ne percevons pas les rapports avec le pass rcent ou l'actualit
prsente. Oubli injuste ; la mentalit collective des Franais d'aujour-
d'hui n'a nullement rpudi l'hritage de la Rvolution franaise, l'un
des vnements et des avnements fondamentaux de l'histoire moder-
ne. Or les Idologues sont des tmoins privilgis, et des acteurs, de
ce drame europen, au sein duquel leur rle ne fut nullement dshono-
rant. Engags dans le moment historique, ces penseurs ont eu cons-

19 Cf. Jean Gaulmier, L'Idologue Volney (1757-1820), Contribution l'histoire


de l'orientalisme en France, Beyrouth, 1951. Malheureusement cette thse, ti-
re petit nombre en un pays lointain, n'a bnfici que d'une diffusion confi-
dentielle ; elle est aujourd'hui introuvable. Le volume plus restreint publi par
le mme auteur : Volney (Hachette, 1959) ne dispense pas de recourir l'ou-
vrage original.
20 M. Landrieu, Lamarck, le fondateur du transformisme, 1909.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 39

cience, juste titre, d'tre chargs de mission au service de l'esprit


humain ; la tche qui leur tait impartie tait de dgager le sens de la
marche, ainsi que l'atteste le testament philosophique de Condorcet.
Telle est aussi l'affirmation de Cabanis, dans la conclusion de son
Coup d'oeil sur les rvolutions et sur la rforme de la mdecine :
L'poque actuelle est une de ces grandes priodes de l'histoire, vers
lesquelles la postrit reportera souvent ses yeux, et dont elle deman-
dera ternellement compte ceux qui purent y faire marcher plus ra-
pidement et plus srement le genre humain dans les routes de l'am-
lioration. Il n'est donn qu' peu de gnies favoriss d'exercer cette
grande influence : mais dans l'tat o sont les sciences et les arts, il
n'est personne en quelque sorte, qui ne puisse contribuer leurs pro-
grs 21...
Les Idologues n'ont pas failli leur mission, encore que la post-
rit ait failli la sienne, qui est de rendre justice aux dignes serviteurs
de la connaissance. L'apport de l'cole idologique commande les
principales avenues du savoir en France au XIXe sicle, mme au-del
de nos frontires. Parmi les lves de ces matres figurent, entre bien
d'autres, Stendhal, Augustin Thierry, Michelet et Sainte-Beuve, mais
aussi les grands noms de la mdecine et de la psychiatrie qui assur-
rent le rayonnement europen de l'cole de Paris dans la premire par-
tie du XIXe sicle.
Le surgissement du raz-de-mare romantique a t pour beaucoup
dans cette occultation de l'Idologie ; il a impos l'ide d'une coupure,
et d'un renouveau des significations, substitu la perception d'une
relle continuit. Sainte-Beuve, dont le jugement sur les Idologues
fut ondoyant, l'image de sa personnalit, crivait en sa vieillesse la
fille de Cabanis : J'avais bien souvent entendu parler de vous par
mon vnr matre et ami, M. Fauriel ; il se reconnat le disciple,
bien faible sans doute, bien loign, mais non pas indigne, de cette
[30] illustre socit d'Auteuil, laquelle mon ge ne m'a pas permis
d'tre initi, mais dont pourtant la tradition fidle m'a t transmise
directement ds mon enfance, par M. Daunou d'abord et plus tard par

21 Coup d'il sur les rvolutions et sur la rforme de la mdecine (1804), u-


vres de Cabanis, d. cite, Deuxime partie, p. 253.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 40

Fauriel 22. La fidlit du souvenir prend la valeur d'une reconnais-


sance de dette ; dans l'ordre de la connaissance littraire et de la com-
prhension historique on ne doit pas minimiser l'importance de ce que
l'auteur des Lundis devait l'auteur du Cours d'tudes historiques et
l'auteur des Chants populaires de la Grce moderne, l'un des fonda-
teurs de la science littraire.
L'cole idologique est une cole philosophique, reconnue et cata-
logue comme telle par la division traditionnelle du travail intellec-
tuel. Or, Sainte-Beuve n'est pas un philosophe, Fauriel est l'un des in-
venteurs de la littrature compare, et Daunou l'initiateur en France de
l'historiographie positive. Le philosophe exclusivement philosophe de
l'cole a t Destutt de Tracy, encore qu'il ait l'occasion rflchi aus-
si sur les problmes du droit constitutionnel et de l'conomie politi-
que. Les autres Idologues ont pratiqu, si l'on peut dire, une philoso-
phie applique aux divers domaines de la connaissance, de la chimie
la mdecine, de la philologie la biologie, en passant par l'histoire, la
gographie et l'ethnologie. Les historiens de la philosophie, ne recon-
naissant pas, dans cette dispersion de l'effort pistmologique, la
configuration de leur discipline familire, hsitent intgrer dans les
sries de l'histoire de la philosophie un Lamarck, un Lavoisier, un
Volney, un Pinel, un Cabanis, un Ginguen dont la carrire scientifi-
que a t voue l'exploration de champs pistmologiques trs va-
ris, trangers la mtaphysique dans sa constitution millnaire. La
thse de Jean Gaulmier, consacre Volney, fut prsente et soutenue
sous la rubrique littrature franaise . Ce n'tait pas une thse d'his-
toire de la philosophie, mais ce n'tait pas davantage une thse de lit-
trature, car Volney fut autre chose qu'un homme de lettres au sens
restrictif du terme. La majeure partie de ses uvres concernent le do-
maine global des sciences humaines ; aucune structure d'accueil ap-
proprie ce genre de recherches n'a exist jusqu' prsent dans nos
universits. Le spcialiste franais des Idologues, espce rare, risque
de se voir rejet la fois par le dpartement de philosophie, qui ne le
juge pas assez philosophe , et par le dpartement de littrature, qui
ne le trouve pas assez littraire . L'oubli des Idologues tient pour

22 Sainte-Beuve, lettre Mme Joubert, 1866 ; cite dans F. Picavet, Les Idolo-
gues, Alcan, 1891, pp. 493-494.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 41

une part non ngligeable des considrations de cet ordre ; l'tat civil
de l'Idologie demeure mal tabli dans la grande famille du savoir.
Les Idologues constituent la dernire gnration des Lumires.
Leurs glorieux prdcesseurs, que l'on appelait en leur temps les
Philosophes , et qui prenaient volontiers leur compte cette appel-
lation, ne sont pas reconnus en tant que tels par les techniciens de la
philosophie. Les manuels et traits spcialiss ne leur accordent
qu'une [31] attention distraite ; le Trait de Mtaphysique de Voltaire
est gnralement ignor par les historiens de la mtaphysique 23. En
vertu d'un gentlemen's agreement, ce sont les professeurs de littrature
qui prennent en charge Montesquieu et Voltaire, Rousseau, Diderot et
mme Y Encyclopdie, bien qu'il s'agisse ici d'une littrature d'ides,
o le message intellectuel scientifique, politique et social importe da-
vantage que l'expression formelle et le souci esthtique. Les profes-
seurs de philosophie ddaignent d'ordinaire l'Esprit des Lois, l'Essai
sur les Murs, le Sicle de Louis XIV, l'Entretien avec d'Alembert ain-
si que les innombrables articles du grand dictionnaire patronn par
Diderot. Les Philosophes ne sont pas assez philosophes aux yeux
des philosophes ; heureusement pour eux, l'excellence de leur style, la
qualit rhtorique de leur polmique, l'ironie de leur discours leur as-
surent la faveur des historiens de la littrature qui, consciemment ou
non, se transforment en historiens des ides. Des ouvrages comme La
Religion de Voltaire, par Ren Pomeau (1956), ou Diderot et l'Ency-
clopdie, par Jacques Proust (1962) dbordent le cadre de l'histoire
littraire proprement dite, pour se situer dans la perspective d'une his-
toire de la pense.
Les raisons historiques et politiciennes qui ont contribu l'effa-
cement des Idologues ne se justifient plus aujourd'hui, o les pas-
sions rgnantes rpondent des proccupations diffrentes. Les Ido-
logues pourraient entrer dans les eaux plus sereines de l'histoire qui
pardonne, et qui cherche comprendre. Cette conscration ne leur est
pas donne. Les ouvrages de philosophie, au sens technique du terme,
ne sont pas les productions les plus nombreuses, ni mme les plus im-

23 Le philosophe J.-R. Carr, dont la thse portait sur La Philosophie de Fonte-


nelle ou le sourire de la raison (1932), avait tent de rhabiliter Voltaire aux
yeux des philosophes professionnels dans un petit livre au titre significatif :
Consistance de Voltaire le philosophe (Boivin, 1938).
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 42

portantes de l'cole, l'exception des lments d'Idologie de Tracy ;


la plupart des Idologues ont prsuppos la doctrine commune, dont
ils ont fait application des domaines varis de la connaissance. Le
monumental Cours d'Etudes historiques de Daunou, sans intrt pour
les philosophes et les littraires, devrait attirer l'attention des histo-
riens, s'ils s'intressaient l'historiographie. Le Voyage en gypte et
en Syrie de Volney devrait appartenir aux spcialistes de la gogra-
phie humaine et de l'ethnologie ; les Rapports du physique et du moral
de l'homme sont du ressort de l'histoire de la mdecine et de l'anthro-
pologie. La bibliographie des Idologues se disperse aux quatre vents
de la connaissance ; pour leur rendre justice, il faudrait instituer une
connaissance des quatre vents, qui ne correspond nullement aux int-
rts prdominants d'une poque rgie par un esprit de spcialisation
outrance. Savants et philosophes d'aujourd'hui, familiers avec les ho-
rizons rtrcis d'un univers en miettes, ne conoivent pas un savoir
autre que parcellaire ; l'ambition de l'cole idologique chappe leur
vue. La philosophie n'y apparat pas comme une doctrine systmatique
ferme sur elle-mme ; elle intervient comme le centre de gravit du
[32] savoir, foyer d'une lumire commune l'ensemble des disciplines
intellectuelles. Les Idologues sont les continuateurs des Encyclop-
distes, tmoins et artisans de l'unit du savoir.
Cabanis fait de cette volont d'envergure mentale le projet de sa
gnration, qui doit assurer le progrs coordonn de la connaissance
solidaire. Le moindre perfectionnement rel dans l'art le plus obscur
rejaillit bientt sur tous les autres ; et les relations tablies entre les
diffrents objets de nos travaux les font tous participer aux progrs de
chacun. Les anciens avaient sans doute entrevu ces relations ; ils
avaient senti que toutes les sciences et tous les arts se tiennent ; qu'ils
font un ensemble, un seul tout ; mais ils l'avaient senti sans le savoir
clairement ; ils l'avaient dit sans bien le savoir. Ce n'est que de nos
jours, ce n'est qu'aprs avoir pu considrer les efforts de l'industrie
humaine, dans toutes leurs applications et dans toutes les directions
qu'ils sont susceptibles de prendre ; ce n'est qu'aprs les avoir tous
soumis des rgles, tous ramens des procds communs, qu'on a
pu saisir clairement les rapports mutuels qui les lient, l'influence qu'ils
exercent, ou qu'ils peuvent exercer les uns sur les autres. On voit, on
sait, on dmontre aujourd'hui qu'il n'est rien d'isol dans les travaux de
l'homme ; ils s'entrelacent, pour ainsi dire, comme les peuples dans
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 43

leurs relations commerciales ; ils s'entr'aident comme les individus


unis par les liens sociaux 24. La rvolution, qui vient de nouer entre
les hommes un systme de relations nouvelles, doit ainsi susciter un
pacte renouvel entre les rameaux pars de l'arbre de la connaissance.
Au moment o la nation franaise va consolider son existence rpu-
blicaine 25 , une re nouvelle annonce la promotion concerte
d'un savoir unitaire.
Cabanis se trompait, en 1804, lorsqu'il estimait que l'tablissement
de l'Empire allait consolider l'existence rpublicaine de la France.
Il n'tait pas meilleur prophte en ce qui concerne l'avenir de la scien-
ce ; le XIXe sicle allait assister l'avnement du positivisme et du
scientisme, restrictions systmatiques des horizons du savoir. Une r-
action se fait jour aujourd'hui contre cet miettement ; on rclame
l'instauration d'une science interdisciplinaire , en l'absence de la-
quelle l'amoncellement anarchique des informations de tous ordres,
recueillies par les bataillons de plus en plus nombreux de cher-
cheurs , n'aboutit qu' dresser une tour de Babel pistmologique,
emblme significatif de l'obscurantisme contemporain. Le moment est
venu de reconnatre aux Idologues ce mrite d'avoir affirm le prin-
cipe de l'unit par la mdiation d'une philosophie, pense de la pense,
qui se donne pour tche de dgager les racines communes de toutes
les aventures du savoir humain.
Les philosophes du XVIIIe sicle avaient t souvent des isols,
agissant leurs risques et prils, au milieu des obstacles que leur op-
posait [33] l'ancien rgime. L'Encyclopdie fut d'abord, est reste jus-
qu'au bout, une entreprise de librairie, d'ailleurs fructueuse ; elle
n'avait rien d'une institution officielle. la diffrence des philosophes
du XVIIIe sicle, souvent rivaux entre eux, sinon ennemis, les Idolo-
gues forment une socit de pense, unie par des liens d'amiti autant
que d'intrt. En dpit des rcurrences passionnelles de la politique
rvolutionnaire, cette socit peut prtendre une reconnaissance of-
ficielle dans le cadre du nouveau rgime institu en 1789. L'cole
idologique prtend donner au monde l'exemple d'une conscience sa-
vante en accord avec le style de la socit franaise, modle d'une

24 Cabanis, Coup d'il sur les rvolutions et sur la rforme de la mdecine,


Conclusion, 1804 ; d. cite, pp. 253-254.
25 Ibid., p. 254.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 44

humanit libre des entraves millnaires qui s'opposaient son pa-


nouissement.
L'histoire de la philosophie, l'histoire des sciences, l'histoire de la
pense sont lies l'histoire des institutions et l'ordre politique. Les
acadmies et socits savantes des XVIIe et XVIIIe sicles s'inscri-
vaient dans le cadre des desseins monarchiques ; le Muse d'Alexan-
drie, partir du me sicle avant Jsus-Christ, avait rpondu lui aussi
une volont gouvernementale d'expansion intellectuelle. Ces initiati-
ves exprimaient une volont de magnificence allie des motivations
utilitaires ; les lettrs et les savants, bnficiaires de ces entreprises,
n'en taient pas eux-mmes les promoteurs. Le dessein de l'cole ido-
logique franaise exprime plus directement une prise de conscience
des responsabilits de l'esprit dans le gouvernement des hommes. Pour
la premire fois sans doute l'ordre scientifique s'inscrit officiellement
dans les structures constitutionnelles d'une grande nation.
Le 8 aot 1793, la Convention, poursuivant son projet de faire ta-
ble rase de toutes les institutions de la monarchie, supprime les aca-
dmies et socits savantes ; elle charge son comit d'Instruction pu-
blique de dresser le plan de structures nouvelles. L'laboration de ce
statut est li l'intense travail lgislatif et constitutionnel qui se pour-
suit tout au long des dramatiques vicissitudes de la Terreur et n'abouti-
ra qu'aprs la chute de Robespierre. Le comit d'Instruction publique,
pendant cette priode difficile, regroupe un certain nombre d'esprits
modrs, parmi lesquels Lakanal, Daunou, Grgoire, Sieys, dont les
intentions correspondent au vu commun de l'cole idologique. La
constitution directoriale de l'an III, s'inspirant du projet de Condorcet
pour l'instruction publique, stipule qu' il y a pour toute la Rpubli-
que un Institut national, charg de recueillir les dcouvertes, de per-
fectionner les arts et les sciences (22 aot 1795).
Cette dclaration trouvera son plein dveloppement dans la loi or-
ganique portant constitution de l'Instruction publique du 3 brumaire
an IV (25 octobre 1795), testament intellectuel et pdagogique de la
Convention, date de la veille mme du jour o celle-ci va s'effacer,
pour cder la place un rgime nouveau. L'Institut s'inscrit dans le
cadre de l'organisation d'ensemble de l'ducation nationale, dont il
constitue le couronnement. L'Institut national des Sciences et des
Arts, stipule le texte lgislatif, appartient toute la Rpublique ; il est
fix Paris ; il est destin : 1 perfectionner les sciences et les arts
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 45

par des recherches non interrompues, par la publication des dcouver-


tes, [34] par la correspondance avec les socits savantes trangres ;
2 suivre, conformment aux lois et arrts du Directoire excutif,
les travaux scientifiques et littraires qui auront pour objet l'utilit g-
nrale et la gloire de la Rpublique. Les acadmies anciennes, qui
n'taient l'origine que des salons ou des clubs semi-privs, se trou-
vent remplaces par un service public, troitement associ, par les d-
clarations mme des hommes d'tat, la mise en valeur du sol, l'ex-
ploitation des richesses naturelles, la prosprit gnrale, la dfen-
se du territoire, comme aussi la propagande et l'expansion intellec-
tuelle 26.
L'Institut national dfinit l'uvre matresse de la centralisation r-
volutionnaire dans l'ordre de la pense. La rationalisation des structu-
res de l'tat commande l'application d'un mme dirigisme dans l'ordre
de la connaissance et dans l'ordre de l'action. La Rvolution en son
essence est l'entreprise d'une organisation de l'univers humain selon
l'exigence de la raison. Les Idologues, chargs de fournir la Rpu-
blique l'animation culturelle, se vouent cette mission de dfinisseurs
et mainteneurs d'une doctrine de l'enseignement tous ses degrs. Le
projet idologique s'inscrit au cur de l'utopie rvolutionnaire du re-
membrement du domaine politique et social. L'idologie est une m-
thode de pense gnratrice d'action ; elle se propose de transformer le
monde de l'esprit que les philosophes du type courant ne songeaient
qu' dcrire.
Le sens de la totalit solidaire de l'espace mental va de pair avec la
dtermination d'assumer les responsabilits de la libre entreprise hu-
maine sur la voie du progrs. Il ne s'agit pas seulement d'analyser la
gense des ides, mais aussi celle des sentiments, afin que l'ordre
puisse rgner dans la ralit humaine : Ds qu'on connat la gnra-
tion de nos sentiments, estime Destutt de Tracy, on sait les moyens de
cultiver les uns et de draciner les autres. Par consquent, les princi-
pes de l'ducation et de la lgislation sont dcouvert, et la science de
l'homme en tant que voulant et agissant est acheve. C'est ainsi que je
voudrais qu'elle ft traite, et que je conois qu'elle terminerait conve-
nablement l'histoire de nos facults intellectuelles. (...) Un tel trait de

26 Cf. les textes cits dans Ernest Maindron, L'Acadmie des Sciences, Alcan,
1888, pp. 144 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 46

la volont et de ses effets serait mes yeux l'ouvrage le plus important


que l'on pt faire, et celui dont la ncessit est la plus pressante, dans
l'tat actuel des lumires : car il serait le germe d'une thorie mthodi-
que et certaine de toutes les sciences morales 27.
Tracy projette, travers l'analyse idologique, une rforme du sa-
voir dans son ensemble. Ce projet, il l'a ralis dans une large mesure.
Malheureusement, pendant la majeure partie de sa carrire, Tracy,
penseur d'opposition, prend son temps contretemps, sans parvenir
tre prophte en son pays. Ce destin symbolise celui de l'cole idolo-
gique [35] dans son ensemble ; il serait injuste d'en vouloir ces pen-
seurs, sous le prtexte qu'ils ont eu une ide trop haute et trop large
des responsabilits de la philosophie, et que leurs options politiques
ne se sont pas accordes avec les inflexions de l'histoire. Ils se sont
souvent trouvs du mauvais ct, mais pour la bonne cause, car l'his-
toire tournait mal. Opposs au despotisme monarchique d'ancien r-
gime, ils furent l'honneur en 1789-1791, dans la premire priode
euphorique de la Rvolution. Ils subissent une premire clipse pen-
dant la Terreur, sous la dictature de Robespierre, qui fait mourir
Condorcet et Lavoisier, emprisonne Tracy, Daunou, Volney. La p-
riode thermidorienne, puis le Directoire leur redonnent une influence
majeure. Mais leur indpendance, le sens aigu de leur dignit et des
exigences de la droite raison, les obligeront opposer l'autoritarisme
de Bonaparte la mme fin de non recevoir qu'au despotisme des an-
ciens rois. Ils avaient espr tre reconnus comme les penseurs offi-
ciels de la rpublique franaise ; mais la rpublique n'avait vcu que
d'une existence phmre et menace. Et son chec, en fin de compte,
tait sans doute d ce qu'elle n'avait jamais voulu couter cette voix
de la raison que l'cole idologique s'tait efforce de faire prvaloir,
en dpit de l'ingratitude des temps.
On sait gr Voltaire, d'Alembert, Diderot, Rousseau, entre autres,
d'avoir t les conseillers politiques des monarques europens, l'ex-
ception du roi de France ; la tradition rpublicaine leur reconnat
l'honneur d'avoir t les prcurseurs d'une rvolution qui ne cor-
respondait certainement pas leurs vux. Les Idologues, qui ont
pens cette rvolution, et l'ont faite, au pril de leur vie et de leur s-

27 De Tracy, lments d'Idologie, t. III, 3e partie, Logique, chap. IX, 2e d.,


1818, p. 385.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 47

curit, sont peu prs oublis, comme si la hargne de Robespierre et


celle de Napolon leur gard faisaient autorit aux yeux de la post-
rit. La majorit des Franais ne songe nullement rejeter l'hritage
de l'Assemble Constituante, de la Convention, du Directoire et du
Consulat, en matire de droit constitutionnel, de lgislation civile,
d'organisation politique et administrative. La France moderne est ne
de ce remembrement des murs et coutumes, des traditions et des
lois. Cette rformation globale, cette formalisation de l'ordre franais
demeure inintelligible si on ne la rfre pas aux exigences directrices
de l'cole idologique.
Le 27 pluvise an IV, en l'anne 1796, le citoyen Cabanis lit la
classe des sciences morales et politiques de l'Institut national, rcem-
ment constitu, le premier des Mmoires dont la collection devait
constituer le grand ouvrage sur les Rapports du physique et du moral
de l'homme. Le projet idologique y est replac dans sa perspective
historique : C'est sans doute, commence Cabanis, une belle et gran-
de ide que celle qui considre toutes les sciences et tous les arts
comme formant un ensemble, un tout indivisible, ou comme les ra-
meaux d'un mme tronc, unis par une origine commune, plus troite-
ment unis encore par le fruit qu'ils sont tous galement destins pro-
duire, le perfectionnement et le bonheur de l'homme. Cette ide
n'avait pas chapp au gnie des anciens (...) Mais c'est au gnie de
[36] Bacon qu'il tait rserv d'esquisser le premier un tableau de tous
les objets qu'embrasse l'intelligence humaine, de les enchaner par
leurs rapports, de les distinguer par leurs diffrences, de prsenter ou
les nouveaux points de communication qui pourraient s'tablir entre
eux par la suite, ou les nouvelles divisions qu'une tude plus appro-
fondie y rendrait sans doute indispensable 28...
L'cole idologique reprend son compte l'esprance baconienne.
Condorcet, dans ses derniers jours, complte sa philosophie progres-
siste de l'histoire par un Fragment sur l'Atlantide, reprise de la Nou-
velle Atlantide de Bacon, vocation et clbration sur le mode de
l'utopie, d'un avenir de la science, librateur de l'humanit. Aprs
avoir salu Bacon, Cabanis rend hommage l'quipe de l'Encyclop-
die, association paisible de philosophes forme au sein de la Fran-

28 Cabanis, Rapports du physique et du moral de l'homme, I, uvres, d. cite, t.


I, p. 124.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 48

ce 29 ; ces hommes ont excut ce que Bacon avait conu : ils ont
distribu d'aprs un plan systmatique et runi dans un seul corps
d'ouvrage les principes ou les collections des faits propres toutes les
sciences, tous les arts . Cet effort communautaire assure la jonction
entre la pense et l'action : en dissipant les prjugs qui corrom-
paient la source de toutes les vertus, ou qui leur donnaient des bases
incertaines, ils ont prpar le rgne de la vraie morale ; en brisant
d'une main hardie toutes les chanes de la pense, ils ont prpar l'af-
franchissement du genre humain 30... .
Les Encyclopdistes ont bien mrit de l'humanit ; l'cole idolo-
gique reprend leur programme, qu'elle veut mettre en uvre dans la
pleine conscience de ce qu'elle doit ses prdcesseurs ; la postrit
devra compter parmi leurs bienfaits (...) l'tablissement de l'Institut
national, dont ils semblent avoir fourni le plan. En effet, par la runion
de tous les talents et de tous les travaux, l'Institut peut tre considr
comme une vritable encyclopdie vivante, et, second par l'influence
du gouvernement rpublicain, sans doute il peut devenir facilement un
foyer immortel de lumire et de libert 31 . Ainsi se trouve affirme,
avec une nettet admirable, dans le projet idologique, l'unit de la
thorie et de la pratique, le vu d'une politique de l'intelligence, indis-
sociable d'une nouvelle intelligence de la politique. L'esprance de
cette sainte alliance de l'esprit et de l'action devait tre due. Ds
1803, le Premier Consul supprimera la classe des sciences morales et
politiques : cette institution savante est l'un des derniers obstacles sur
le chemin du retour au despotisme monarchique. Perscuts, les Ido-
logues doivent paratre grandis au jugement de l'histoire. L'intention
rvolutionnaire s'est manifeste travers eux dans ce qu'elle avait de
pur, pour l'honneur de la pense.
L'une des entreprises les plus originales et les plus audacieuses de
la pense franaise mrite l'attention et le respect, qui lui sont [37]
d'ordinaire refuss. On peut faire des rserves quant au succs de l'en-
treprise ; sa dmesure mme la vouait l'chec. L'Encyclopdie de
Diderot, d'intention plus modeste, n'a pas russi mettre fin l'histoi-
re du savoir, ce qui ne l'a pas empche de trouver une place honora-

29 Ibid.
30 Op. cit., p. 125.
31 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 49

ble parmi les monuments de la culture. Or l'cole idologique, En-


cyclopdie vivante , se caractrise, dans l'ordre pistmologique, par
la volont de dvelopper une gense de toutes les formes de la
connaissance partir d'une mthodologie unitaire, applicable aux ob-
jets de pense les plus divers. La mtaphysique traditionnelle doit c-
der la place la mise en lumire des procdures qui cautionnent le
progrs du savoir dans l'ensemble de ses provinces, qu'il s'agisse de la
chimie de Lavoisier, de la biologie de Lamarck, des mathmatiques,
de l'conomie ou de la politique. Ce grand dessein avait t pressenti
par Condillac ; les disciples ont radicalis l'affirmation du matre ; ils
ont tendu une mme intelligibilit de l'ordre thorique l'ordre prati-
que ; le programme du savoir s'est constitu en institution de recher-
che.
C'est ce qu'a mis en lumire le seul parmi les penseurs du XIXe
sicle qui ait tent de leur rendre justice, Hippolyte Taine. L'auteur de
De l'intelligence tait aussi l'auteur de la Philosophie de l'Art, de
lHistoire de la littrature anglaise, des Origines de la France
contemporaine et de la thse sur La Fontaine et ses fables : ce philo-
sophe avait une conception prcise des responsabilits de la philoso-
phie l'gard des sciences humaines. Aprs avoir rsum l'pistmo-
logie des Idologues, Taine ajoute : notre avis cette mthode est
l'un des chefs-d'uvre de l'esprit humain. Nous l'avons oublie depuis
trente ans et nous la ddaignons aujourd'hui ; nous avons relev une
vieille logique, compose de pices disparates, machine discordante
dont la scolastique, Descartes et Pascal, ont fourni les rouages rouills
(...) et qui ne pouvait servir qu' des esprits encore emptrs dans la
syllogistique du Moyen Age. Nous laissons dans la poussire des bi-
bliothques la Logique de Condillac, sa Grammaire, sa Langue des
Calculs et tous les admirables traits d'analyse qui guidrent Lavoi-
sier, Bichat, Esquirol, Geoffroy Saint-Hilaire et Cuvier. La philoso-
phie fut alors la matresse des sciences ; elle indiqua une nouvelle rou-
te et on la suivit. C'est cette direction imprime aux sciences positi-
ves qu'on reconnat les grandes dcouvertes philosophiques ; le centre
dplac, tout le reste s'branle 32...
Successeur, ou attard, de l'idologie, Taine proteste contre le spi-
ritualisme universitaire, philosophie officielle de la France au XIXe

32 H. Taine, Les philosophes franais du XIXe sicle, 1857, Hachette, p. 16.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 50

sicle, impose par voie d'autorit. l'inspiration triomphante de Vic-


tor Cousin et de son cole, il oppose l'ide d'une formalisation, d'une
axiomatisation des procdures de l'intelligence scientifique, dont les
penseurs de la Rvolution avaient tabli la ncessit. On les nomme
Idologues, et avec justice ; ils oprent sur des ides et non sur des
faits ; ils sont moins psychologues que logiciens. Leur science [38]
aboutit ds l'abord la pratique. (...) Ils nous montrent comment des
collections d'ides se rassemblent en une seule ide, en se rsumant
sous un seul signe, comment la langue et la pense marchent ainsi peu
peu vers des expressions plus abrges et plus claires, comment la
srie immense de nos ides n'est qu'un systme de transformations
analogues celles de l'algbre, dans lequel quelques lments trs
simples diversement combins suffisent pour produire tout le reste, et
o l'esprit peut se mouvoir avec une facilit et une sret entires, ds
qu'il a pris l'habitude de considrer les jugements comme des qua-
tions et de substituer aux termes obscurs les valeurs qu'ils doivent re-
prsenter 33.
Systmatisation d'une intelligence analytique, la doctrine idologi-
que voque des rsonances singulirement modernes. Ni Tracy ni
Taine ne pouvaient prvoir les outrances logiciennes des structura-
lismes contemporains. Mais cet effort vers l'lucidation de l'espace
mental apparat l'auteur de De l'intelligence comme le caractre dis-
tinctif de la pense en France : On a dit que le propre de l'esprit
franais est d'claircir, de dvelopper, de publier les vrits gnrales ;
que les faits dcouverts en Angleterre et les thories inventes en Al-
lemagne ont besoin de passer par nos livres pour recevoir en Europe le
droit de cit (...) S'il en est ainsi, l'idologie est notre philosophie clas-
sique ; elle a la mme porte et les mmes limites que notre talent lit-
traire ; elle est la thorie dont notre littrature fut la pratique ; elle en
fait partie puisqu'elle la couronne 34... ; elle est, dit encore Taine,
la vraie mthode de l'esprit franais 35 .
Taine plaidait pour des vaincus et, par anticipation, pour lui-mme.
Son plaidoyer garde sa force, puisque les Idologues n'ont pas obtenu
de l'ingrate postrit la reconnaissance laquelle ils ont droit. Leur

33 Op. cit., pp. 17 et 18-19.


34 Ibid., p. 19.
35 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 51

attitude politique mrite le respect ; la haute conscience qu'ils ont eue


des responsabilits nationales et internationales de la science et de la
pense est plus que jamais actuelle ; la recherche d'une pistmologie
susceptible d'assurer la jonction de la philosophie avec les sciences de
la nature et les sciences de l'homme demeure un des matres probl-
mes de notre temps. Les solutions proposes taient prmatures, mais
la position des questions atteste une envergure mentale, une audace
intellectuelle rarement atteintes. Ces questions, qui conditionnent la
comprhension et la paix entre les hommes, demeurent pendantes au-
jourd'hui, et l'on souhaiterait que les dignitaires bureaucrates de
l'U.N.E.S.C.O., perdus dans leurs vaines paperasseries et leurs contes-
tations striles, prennent une meilleure conscience de leur mission en
se mettant l'cole des Idologues franais.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 52

[39]

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire.
Les idologues.

Premire partie
PREMIRE SECTION
LA RECHERCHE
DU SENS

Retour la table des matires

[40]
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 53

[41]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

INTRODUCTION

Retour la table des matires

Les Idologues se sont attachs dfinir les configurations intel-


lectuelles d'un moment de la conscience franaise qui s'affirme alors
la face du monde comme porte-parole de la conscience universelle.
Les Idologues sont les penseurs de l'ge des Rvolutions, prolonge-
ment et aboutissement de l'ge des Lumires, dont l'exigence prtend
imposer sa loi au devenir de l'histoire. Cette corrlation entre la r-
flexion et l'vnement fait l'originalit et la grandeur de la doctrine ; si
on la nglige, l'cole idologique se dissout en une poigne de thori-
ciens, disperss dans les rubriques du savoir ; il n'en subsiste que
quelques noms inscrits sur des stles de cet immense cimetire quoi
se rduisent trop souvent l'histoire de la philosophie et l'histoire des
sciences telles que les pratiquent les rudits spcialiss. [Les Idolo-
gues ont pens la Rvolution ds avant qu'elle n'arrive ; ils ont pens
pendant la Rvolution et pour la Rvolution une fois dclenche, afin
de dfinir un espace mental conforme son exigence. Leur matre
Condillac estimait que les erreurs humaines naissaient de l'incorrec-
tion du langage, de son inadquation par rapport son objet ; une r-
forme du discours humain sur le modle de l'expression mathmatique
suffirait pour substituer partout l'ordre au dsordre. De Locke aux
structuralistes contemporains, beaucoup de philosophes ont estim
qu'une bonne linguistique, une langue des calculs , serait le com-
mencement de la sagesse. Pour les Idologues, l'instauration de la v-
rit ne peut tre dissocie de celle de la justice ; il faut que la loi de la
pense s'inscrive efficacement dans l'ordre social. La rforme de l'en-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 54

tendement est l'enjeu de la Rvolution, qui doit proclamer sur la face


de la terre le dcisif avnement de l'humanit de l'homme.
Avant Karl Marx, les Idologues ont pens que la vritable philo-
sophie devait tre la manifestation du sens du rel, la mise en viden-
ce des structures de la civilisation. Mais alors que, pour les marxistes,
la pense est dtermine par l'ordre des choses, l'cole idologique
estime que la conscience humaine, matresse d'elle-mme, doit pren-
dre le [42] contrle de l'ordre des choses, pour le soumettre aux imp-
ratifs de la justice et de la raison. Le concept de Rvolution exprime
un ensemble de valeurs que le genre humain devenu adulte doit faire
prvaloir sur la face de la terre. La plupart des Idologues ne sont pas
des matrialistes ; en matire politique et sociale, ils sont caractriss
par un sens trs aigu des responsabilits de la pense ; leur commune
attitude met en uvre un idalisme rationnel.
Le jeune Frdric Schlegel, l'aube du romantisme, voquera
l'existence d'une Hanse des potes ; regroups autour de la digne
veuve d'Helvtius, dans sa maison d'Auteuil, les Idologues forment
une Hanse des intellectuels, qui partagent fraternellement une
mme esprance. Cabanis, fils adoptif de Mme Helvtius, a fourni
Condorcet le poison, prcieusement conserv, qui devait aider le phi-
losophe se drober aux perscutions de la Terreur. Aulard, voquant
cette confrrie de penseurs libres, a not qu'ils ne se regroupent pas
seulement en fonction d'affinits intellectuelles. Ils se forment en un
groupe qu'il faut bien appeler religieux, puisque les membres en
taient unis par un lien moral et intellectuel, par une action commune
en vue de la ralisation d'un idal. Ils croient que la science organique
est une morale, une religion et ils se flattent de reprsenter par leur
groupement cette science organise, d'tre "l'Encyclopdie vivante"
(...) Que l'Institut formt alors un vritable groupe religieux, ce sont
les adhrents des groupes mystiques qui le proclament, par leurs inju-
res publiques contre les prtentions de l'Institut rgir la vie morale
de la nation en lieu et place du christianisme ; c'est l'Institut lui-mme,
par ses actes et ses paroles, et aussi par son organe officieux, la Dca-
de philosophique 36.

36 A. Aulard, tudes et leons sur la rvolution franaise (1893-1924), deuxi-


me srie, p. 143.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 55

Auteur d'un livre sur Le culte de la Raison et le culte de l'tre su-


prme, Aulard a senti que l'affirmation commune des Idologues ne se
rduit pas l'intellectualisme sec de l'pistmologie condillacienne.
Quelque chose d'autre se trouve en jeu, que l'on ne peut exactement
dfinir par son opposition suppose au christianisme ; il s'agit d'un
acte de foi relatif au destin de l'humanit. Le sommaire de cette foi
peut tre emprunt l'Introduction qui prcde le deuxime volume
des lments d'Idologie de Destutt de Tracy, paru en 1801 : Le
moment o les hommes runissent enfin un grand fonds de connais-
sances acquises, une excellente mthode et une libert entire, est le
commencement d'une re absolument nouvelle dans leur histoire. Cet-
te re est vraiment l're Franaise ; et elle doit nous faire prvoir un
dveloppement de raison et un accroissement de bonheur dont on
chercherait en vain juger par l'ensemble des sicles passs ; car au-
cun ne ressemble celui qui commence 37.
Le trs peu religieux Tracy retrouve l'accent du farouche anticlri-
cal Condorcet pour clbrer l'anne sainte de la raison triomphante
[43] sous l'invocation de la Rvolution franaise. Les lments d'Ido-
logie sont la rvlation des temps nouveaux, la bible scolaire dont
Tracy ne doute pas qu'elle fera autorit en Europe et en Amrique.
Hegel voyant, aprs la bataille d'Ina, l'empereur Napolon dfiler
dans la rue la tte de son tat-major, se serait cri que l'empereur
oprait dans la ralit historique, sans en avoir conscience, le grand
remembrement dont le professeur Hegel manifestait le sens et la vrit
selon l'ordre de l'esprit ; Saint-Simon devait, lui aussi, affirmer sa mis-
sion de crer un empire de pense, analogue intelligible de l'empire
napolonien. Les Idologues se sentent lis la Rvolution franaise
comme Hegel et Saint-Simon Napolon. Oprateurs du sens, ils ont
pour vocation de mener la rvolution bonne fin, en prservant la pu-
ret de l'intention contre les rcurrences abusives de l'histoire. Cer-
tains membres de l'cole, tel Roederer, feront sous l'Empire une car-
rire de hauts fonctionnaires, comme s'ils prouvaient une fascination
apparente celle de Hegel l'gard du hros militaire, hritier et
continuateur de la Rvolution, qui travaille malgr tout et malgr lui-
mme mettre le monde la raison.

37 D. DE Tracy, lments d'Idologie, Deuxime partie : Grammaire, 2e d.,


1817, Introduction, p. 10 ; la premire dition a paru en l'an IX, 1801.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 56

Conseillers des souverains clairs, les philosophes franais du


XVIIIe sicle espraient contribuer l'amlioration du domaine hu-
main par personne interpose. Les Idologues, pionniers d'une pense
militante, interviennent directement dans le cours de l'histoire. Sur
l'invitation du gnral Bonaparte, ils seront ses compagnons pendant
l'expdition d'gypte, et fonderont dans ce pays lointain la premire
socit savante qui y ait exist depuis la disparition du Muse
d'Alexandrie. Quelques mois auparavant, en fvrier 1798, l'arme
franaise aux ordres du Directoire ayant envahi les tats pontificaux,
le gouvernement envoie Rome, pour y constituer une nouvelle rpu-
blique, une mission dote de pleins pouvoirs lgislatifs et conomi-
ques ; deux des trois membres de cette mission sont les Idologues
Daunou et Monge. la mme poque Sieys est ambassadeur de
France Berlin ; Ginguen exerce les mmes fonctions Turin, d'o il
rapportera l'ide de son histoire de la littrature italienne. Les Idolo-
gues, lgislateurs, administrateurs, diplomates, se considrent comme
chargs de transformer le monde la ressemblance de la droite raison.
Lespace mental des Idologues est celui de la Rvolution de Fran-
ce, dont ils s'efforcent de formuler et de systmatiser l'exigence pour
le bien de la socit humaine. Le dchiffrement de l'action des hom-
mes trouve son sens dans un ordonnancement rationnel de la pense
qui, une fois proclam, permettra de rectifier l'action. Les tats gn-
raux de 1789, ns des hasards chaotiques de l'histoire empirique, se
sont proclams Assemble constituante ; ils se sont eux-mmes inves-
tis de la charge de donner forme et figure au domaine franais, jusque-
l rgi par la tradition et l'arbitraire. Semblablement l'cole idologi-
que a voulu tre l'assemble constituante d'une nouvelle philosophie,
dlivre des contradictions de son histoire, et capable de fixer les
structures de ce monde neuf dont la nation franaise rclame l'instau-
ration. Helvtius enseignait qu'il fallait d'abord transformer les institu-
tions ; [44] la transformation de l'homme suivrait ncessairement. Le
dsordre des institutions est responsable du dsordre social et de l'in-
galit entre les hommes. D'o la ncessit d'une rformation univer-
selle des lois en vigueur, selon le modle idal d'une dfinition correc-
te du statut de l'homme et du citoyen. La Rvolution se dfinit comme
la mise en uvre d'une axiomatisation de la condition humaine ; une
pense dlivre de ses entraves instaurera sur la terre le rgne de la
libert.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 57

Il existe plusieurs lectures de la Rvolution. La plus fascinante,


parce qu'elle s'adresse la curiosit et sduit l'imagination, est celle de
l'histoire vnementielle, passionne et passionnante, crite en lettres
de feu et de sang ; transfigure en mythes et symboles nationaux, elle
est entre dans l'inconscient collectif des Franais, dont on retrouve
les marques, suggestions et inflexions dans les travaux des historiens
de mtier, sous leurs apparences d'objectivit. De 1789 1815, les
aventures individuelles et globales du peuple de France composent
une longue srie d'actions et de passions dont la succession peut s'or-
ganiser en sries diffrentes selon les partis pris divergents de celui
qui entreprend d'en faire le rcit. De gnration en gnration et jus-
qu' nos jours, l'historiographie de la Rvolution franaise, enjeu de
nos dbats politiques, apparat comme une projection rtrospective
des options partisanes, dans leurs contradictions sans fin.
Une autre lecture ddaigne les tragdies et les comdies de l'actua-
lit rvolutionnaire, l'pope des journes , les personnages de h-
ros ou de tratres, pour s'attacher dgager l'intelligibilit immanente
au devenir historique. Elle recherche les motivations et justifications
des comportements, les significations en dbat dans la ralit. Ici se
profile une dimension thique et intellectuelle, sous l'invocation de
laquelle se ngocient les rapports de la raison et de l'vnement. Il
s'agit d'un univers de notions et de valeurs, invoqu par les discours
des protagonistes aux assembles, par les dcisions, lois et dcrets des
autorits, par les livres et pamphlets abondants en ces temps troubls.
Une cohrence interne relie ces affirmations passionnes, un sens
commun au nom duquel s'interprte mesure, positivement ou ngati-
vement, le cours de l'histoire en ses inflexions journalires. Cette in-
telligibilit intrinsque est de l'ordre de la pure pense, bien que son
existence demeure souvent latente et secrte. Ceux qui agissent, ou
croient agir, sont en ralit mus et agis par des exigences dont ils n'ont
pas une claire conscience. Mais ils les proclament lors mme qu'ils
mentent ou qu'ils trahissent, en vertu d'une fidlit dont ils ne peuvent
se dpartir dans l'infidlit mme. Parmi les rvolutionnaires, y com-
pris les plus grands, rares furent les curs purs ; Mirabeau, Danton,
Brissot, Sieys, La Fayette et bien d'autres ne cessrent de comploter,
de trafiquer, d'agioter, de se vendre et parfois de trahir. Et si Robes-
pierre fut surnomm l'Incorruptible, c'est que les autres protagonistes
du drame rvolutionnaire passaient juste titre pour corrompus. Les
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 58

procs verbaux de la Convention fourmillent d'accusations et de sus-


picions qui ne sont pas toutes fausses.
[45]
Nanmoins, travers les insuffisances des hommes, persiste s'af-
firmer une vrit de raison. La Rvolution crit droit sur des lignes
tordues, pourrait-on dire en paraphrasant une formule de Claudel. Cet-
te armature intelligible fait l'unit d'un devenir qui, sans elle, demeu-
rerait incomprhensible dans sa confusion. Kant, l'un des rares intel-
lectuels allemands garder son admiration pour la Rvolution de
France malgr le 10 aot et les massacres de Septembre, malgr la
Terreur et l'excution du roi, crivait qu'il voyait en elle, en dpit de
toutes ces atroces bavures, un fait de la raison, attestant la disposition
au progrs inhrente l'espce humaine 38. La Rvolution en sa pure-
t, telle que la conoivent les Idologues, est celle-l mme laquelle
le vieillard de Knigsberg, l'ge de soixante-quatorze ans, conserve
sa fidlit. La lecture des temps par les philosophes ne se contente pas
de suivre les vnements dans leurs traces temporelles. Elle en appelle
de l'existence l'essence. La comprhension des Idologues passe par
la reconstitution de cette Rvolution idale, au service de laquelle ils
ont consacr leur vie et leur pense.
L'ide de rvolution implique une composante de rupture et de vio-
lence, aspect le plus apparent et dramatique de cette phase de l'histoi-
re. La violence n'est pas une fin, elle intervient comme un moyen pour
surmonter les obstacles qui s'opposent l'avnement de la justice et de
la raison. Quoi que puissent en penser les fanatiques, la contrainte, la
terreur ne sont pas des valeurs rvolutionnaires, mais des indicatifs du
despotisme, qui peut revtir les formes les plus varies, y compris la
forme rvolutionnaire. Il est contradictoire que le rgne de la raison
puisse tre instaur par la violence. La violence est une corruption de
la raison, et la Rvolution franaise mourra de cette corruption.
Les Idologues proposent une version revue et corrige de l'ide
rvolutionnaire. Plus vraie que le rel, cette ide est opratrice et rgu-
latrice du rel, dont elle a essay, avec plus ou moins de succs, dans
l'ingratitude des temps, de moduler les inflexions. Les vnements ne

38 Kant, Le Conflit des Facults (1798), 2e section, article 6 ; trad. Gibelin, Vrin,
1935, p. 101.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 59

sont qu'un brouillon ; le philosophe tente d'crire au propre ce que


l'histoire embrouille et confond sous ses incessantes ratures. Aussi
doit-on, pour rendre justice aux thoriciens, respecter la spcificit de
la thorie. L'histoire idale de la Rvolution, histoire en ide, ne se
confond pas avec l'ordre des vnements ni avec la succession des
personnes. Ce qui est en question, c'est un ensemble normatif de prin-
cipes, patrimoine commun d'un groupe d'hommes lis d'action et
d'amiti la fin du XVIIIe et au commencement du XIXe sicle, en
France et hors de France. Pour comprendre la pense des Idologues,
il faut la situer par rapport cet univers intelligible. ;
La tentative pour reconstituer la Rvolution en ide suppose la
spcificit de l'ordre des penses, qui s'articule selon l'ordre des rai-
sons, en dehors des rcurrences des vnements. L'histoire historienne
[46] se dploie d'ordinaire comme une recherche des causes, la causa-
lit historique s'attribuant, en vertu des analogies rgnantes, une auto-
rit plus ou moins proche du dterminisme physique. En vertu de
quoi, la Rvolution dans sa totalit et les ides rvolutionnaires l'une
aprs l'autre se rsorbent dans leurs causes , parmi lesquelles sont
particulirement en honneur les causes d'ordre conomique. Les
influences marxistes, avec des degrs diffrents de rigidit dogmati-
que, ont fait entrer dans les murs intellectuelles la thse selon laquel-
le le domaine culturel (philosophie, religion, art) se rduit un en-
semble de superstructures , effets secondaires des mcanismes
conomiques. La production de toute espce et les rapports sociaux
que cette production met en uvre deviennent les gnrateurs, les mo-
teurs de l'histoire. Or les faits conomiques sont eux-mmes des faits
humains ; l'conomie n'est pas exclusivement une science des choses ;
elle est d'abord une science humaine, puisque les cycles de la produc-
tion et de la consommation des marchandises n'ont de signification
que dans le contexte global de la ralit humaine.
La Rvolution franaise, vnement majeur dans la constitution du
monde moderne, devait tenter les partisans des interprtations cono-
miques. Les causes de la rvolution doivent tre recherches dans
l'influence dterminante de la situation financire, technique et indus-
trielle, qui commande un nouvel quilibre social et un rajustement
des rapports politiques. Jacques Godechot rsume les rsultats obtenus
par son minent confrre Ernest Labrousse : Le XVIIe sicle, depuis
1660, avait t une priode de baisse des prix, c'est--dire de dpres-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 60

sion conomique, de marasme. partir de 1730 environ, on note le


dbut d'une phase de hausse, qui devait durer jusqu'en 1816. Cette
hausse a t la consquence de la dcouverte des mines d'or du Brsil
les minas geraes et de l'augmentation du rendement des mines
d'argent. Le XVIIIe sicle a produit lui seul autant d'or et d'argent
qu'on en avait extrait jusque-l, depuis la dcouverte de l'Amrique
(...) C'est surtout la bourgeoisie qui a profit de la hausse ; elle a aug-
ment sa richesse, son niveau de vie, sa culture. Ses aspirations par-
ticiper davantage au gouvernement, voire le diriger ont t accrues.
Elle s'efforait en mme temps d'orienter l'conomie selon ses int-
rts 39... La bourgeoisie ne pouvait pas faire la rvolution toute seule
dans un pays o la paysannerie reprsentait 90 % de la population.
Les bourgeois agiront par la personne interpose des masses, victimes
de l'volution conomique : La disparit entre l'volution des salai-
res et des prix, les crises conomiques de la priode de 1770-1789,
aggravant la condition de la paysannerie et du proltariat, procurrent
la bourgeoisie la troupe indispensable toute action vraiment rvo-
lutionnaire 40...
Il serait absurde de refuser l'histoire conomique sa place au [47]
soleil de la connaissance. Ce qui peut tre mis en question, c'est l'ex-
tension du concept de dterminisme, largi tel point qu'il perd toute
signification. On pourrait en effet conclure de ces textes que Christo-
phe Colomb est la cause de la Rvolution franaise, ce qui ferait
remonter la responsabilit de la prise de la Bastille jusqu' Ferdinand
d'Aragon et Isabelle de Castille. Le secret du Contrat Social et de la
Constitution de l'an III se trouverait enfoui dans les dchets des mines
brsiliennes. Une des causes essentielles de la Rvolution, affirme
Godechot, est la dcouverte de l'Amrique 41. Les enchanements de
donnes historiques au long des sicles, selon les vicissitudes des cir-
constances, rpondent une intelligibilit spcifiquement diffrente
de celle qui rgit les phnomnes physiques ou chimiques. Les sries
causales de l'historien ne sont que des conscutions illusoires, avec
des blancs, d'normes lacunes entre la prtendue cause et le pr-
tendu effet . Dans le domaine humain, la surdtermination est la

39 Jacques Godechot, La Grande Nation, L'expansion rvolutionnaire de la Fran-


ce dans le monde de 1789 1799, Aubier, 1956, t. I, p. 31.
40 Ibid., p. 32.
41 Ibid., p. 37.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 61

rgle. Chaque vnement est un carrefour d'influences ; la tentation de


l'explicateur est de choisir un fil dans l'cheveau, et de prtendre que
l'cheveau se rduit au fil. Le philosophe ne parvient pas saisir l'op-
ration alchimique grce laquelle les mtaux prcieux des minas ge-
raes ont donn naissance aux concepts de Constitution, d'galit, de
Souverainet du peuple, etc. La bourgeoisie s'tant constitue un peu
partout en Europe des moments diffrents, et d'abord en Angleterre,
pourquoi la rvolution n'a-t-elle pas clat dans ce pays, en s'appuyant
sur une paysannerie dpossde et misrable, et sur le premier prolta-
riat industriel qui ait exist dans le monde moderne ?
Exil par le Directoire la suite du coup d'tat de fructidor, le ju-
riste Portalis mditait en Allemagne dans les annes 1797-1800 :
Lorsque le dveloppement du commerce eut fait connatre ce nou-
veau genre de richesses qu'on appelle mobilires, qui sont mille fois
plus disponibles que les immeubles, qui peuvent librement circuler
partout, qui sont le patrimoine du travail et de l'industrie et avec les-
quelles l'homme le plus obscur peut aspirer devenir le facteur de
l'univers, alors les grands propritaires ne se trouvrent plus assez ri-
ches, et les nouveaux parvenus, en devenant riches, conurent l'espoir
de devenir puissants (...) Les grands se rapprochrent de ceux qui
n'taient que riches, parce que ceux-ci taient en possession de tous
les avantages que la richesse peut procurer aux hommes. Toutes les
classes furent moins spares, elles eurent entre elles plus
t 42... Le spiritualiste Portalis, que Napolon chargera d'administrer
les affaires religieuses, souligne le lien entre les richesses nouvelles, le
got du luxe et la dpravation qui s'ensuit, causes, ses yeux, de la
rvolution : mesure qu'on attacha un plus grand prix aux riches-
ses, toutes les autres choses furent, pour ainsi dire, verses [48] dans
le commerce. Ceux qui avaient un nom en trafiqurent, ceux qui n'en
avaient point voulurent en acheter un. Les seuls points sur lesquels on
se runissait taient le dsir immodr des jouissances et des richesses
et cet esprit d'indpendance et d'gosme qui rend galement incapable

42 J.-E.-M. Portalis (1746-1807), Usage et abus de l'esprit philosophique, t. II,


pp. 460-461, cit dans A. Monglond, Le Prromantisme franais, 2e d., Cor-
ti, 1966, t. II, p. 76.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 62

de commander et d'obir, (...) qui tait n de la corruption (...) et qui a


produit cette insociable sociabilit 43...
Le schma prmarxiste de Portalis assigne lui aussi la Rvolution
des causes conomiques, lesquelles suscitent la perversion et des-
truction de l'ordre moral traditionnel. Le rdacteur futur du Code civil
ignore naturellement qu'il sera charg de dfinir les structures juridi-
ques de la nouvelle socit, issue du bouleversement rvolutionnaire.
Les modifications de l'ordre financier et du rgime de la proprit
semblent exercer une influence directrice sur les valeurs fondamenta-
les de la communaut humaine. L'interprtation de Portalis laisse per-
cer la nostalgie de l'migr, qui cherche comprendre la catastrophe
dans laquelle a disparu l'ancien rgime. La politique ici ne se trouve
pas rabattue dans l'ordre des dterminismes conomiques ; elle tend
s'absorber dans la dimension thique, sous la forme d'un jugement
dernier port sur les vnements du monde.
Les mystiques, les inspirs, les thologiens ont eux aussi donn un
sens cette priode historique, en fonction d'un dterminisme s'exer-
ant d'en haut, en vue de la manifestation de la gloire de Dieu. La pr-
destination impose sa rigueur l'ordre des vnements, selon l'exigen-
ce d'une parfaite intelligibilit. Telle est l'opinion de Saint-Martin, le
Philosophe inconnu , l'un des inspirateurs de l'illuminisme roman-
tique : En considrant la Rvolution franaise ds son origine, et au
moment o a commenc son explosion, je ne trouve rien quoi je
puisse mieux la comparer qu'au jugement dernier, o les trompettes
expriment les sons imposants qu'une voix suprieure leur fait pronon-
cer ; o toutes les puissances de la terre et des cieux sont branles et
o les justes et les mchants reoivent dans un instant leur rcompen-
se. Car, indpendamment des crises par lesquelles la nature physique
sembla prophtiser d'avance cette Rvolution, n'avons-nous pas vu,
lorsqu'elle a clat, toutes les grandeurs et tous les ordres de l'tat fuir
rapidement, presss par la seule terreur, et sans qu'il y et d'autre force
qu'une main invisible qui les poursuivt ? N'avons-nous pas vu, dis-je,
les opprims reprendre, comme par un pouvoir surnaturel, tous les
droits que l'injustice avait usurps sur eux ? Quand on contemple cette
Rvolution, dans son ensemble et dans la rapidit de son mouvement
(...), on est tent de la comparer une sorte de ferie et une opra-

43 Op. cit., pp. 480-481, cit ibid.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 63

tion magique ; ce qui a fait dire quelqu'un qu'il n'y aurait que la m-
me main cache qui a dirig la Rvolution qui pt en crire l'histoi-
re 44.
Les esprits positifs, qui accordent une importance dcisive l'vo-
lution [49] des masses d'or et d'argent en circulation dans l'Europe, ne
manqueront pas de rejeter comme une fantasmagorie les spculations
de l'illumin Saint-Martin. Pourtant les spculations des thologiens et
des mystiques ont peut-tre autant de valeur explicative, ou aussi peu,
que celle des conomistes. On ne peut nier l'ambiance eschatologique
dans laquelle se dveloppent bon nombre de ces vnements, jour-
nes dcisives, dbats des assembles, moments privilgis o la
conscience rvolutionnaire s'exalte jusqu' une ferveur religieuse. La
fte de la Fdration, la fte de la Raison, la fte de l'tre suprme,
plus tard la tentative de la Thophilanthropie, rpondent la volont
d'imposer au peuple des clbrations d'un type nouveau dont les mises
en scne liturgiques s'efforcent de capter les nergies religieuses dis-
ponibles au profit de l'ordre nouveau 45. La correspondance entre phi-
losophie de l'histoire et thologie ne saurait tre lude par la simple
affirmation que ce sont l des superstructures , des piphnom-
nes , dont la vrit se cache dans les processus techniques et cono-
miques sous-jacents. ce compte, les hommes qui ont fait l'histoire
dans ses vicissitudes contradictoires, ne savaient pas ce qu'ils faisaient
ni ce qu'ils voulaient ; marionnettes dont une Ncessit secrte tirait
les fils. Une telle historiographie, aux yeux de laquelle l'histoire cesse
d'tre une science des hommes concrets dans leurs agissements rels,
est aussi insoutenable, sinon mme davantage, que les interprtations
providentialistes de l'illumin Saint Martin, lequel prserve au moins
un ordonnancement intelligible de la ralit humaine.
Chaque moment de l'histoire, dans une aire donne, forme un en-
semble signifiant, articulant les penses et valeurs qui font autorit
dans le moment en question. L'historien de la connaissance doit es-
sayer de reconstituer la configuration de ce monde intelligible dans le

44 Louis-Claude de Saint-Martin, Lettres un ami ou considrations politiques,


philosophiques et religieuses sur la Rpublique franaise, an III (1795), pp.
12-13 ; cit dans J. Starobinski, 1789, Les emblmes de la raison, Flamma-
rion, 1973, p. 159.
45 Cf. plus bas, pp. 148 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 64

moment considr, et dans la formulation que lui donnaient ceux qui


trouvaient dans ces principes une raison de vivre et de mourir. Il faut
accepter l'autonomie de la conscience humaine partir du moment o
elle entreprend d'assembler ses vux, ses valeurs, ses aspirations dans
un ensemble logiquement cohrent. Il se peut que Mirabeau et Dan-
ton, Saint-Just, Robespierre et Babeuf aient t plus ou moins sincres
dans leurs professions de foi, il se peut que Talleyrand ou Fouch
aient menti et trich tout au long de leur carrire. Mais lorsqu'ils vo-
quaient la Rvolution, et prtendaient la servir, elle tait, pour eux
tous, autre chose qu'une figure de rhtorique, ou une statue allgori-
que ; le mot Rvolution dsignait un ensemble de vrits, un nouveau
code, la fois individuel et social, de l'existence humaine. On peut
rechercher les origines de ce systme de pense, dans l'ordre mme de
l'histoire de la pense, en s'attachant mettre en lumire la provenan-
ce, l'tymologie de chacun des lments assembls. On peut aussi par-
tir la dcouverte des causes de la conscience rvolutionnaire,
considre comme l'affleurement au [50] niveau de la rflexion, de
ralits sous-jacentes. En pareil cas, on se heurtera une discontinui-
t, une rupture de sens entre l'ordre des phnomnes matriels condi-
tionnants et la conscience conditionne. La pense humaine est lie
l'existence et au bon fonctionnement du cerveau ; cela ne veut pas dire
que la pense se rduit au cerveau, car le passage de l'ordre biolo-
gique l'ordre de la conscience est inintelligible. Aussi longtemps que
nous ne possdons pas la clef de la mutation du physiologique en psy-
chologique, nous sommes obligs de constituer sparment la srie
physiologique, selon les exigences de la science correspondante, et la
srie psychologique, o les penses s'enchanent selon un ordre spci-
fique, propos duquel on ne peut faire intervenir tort et travers le
jeu des cellules crbrales, les rgulations neurobiologiques, ou enco-
re l'or des minas geraes.

Le modle rgulateur quoi se rfrent les vnements de l'poque


rvolutionnaire, prsuppos commun aux hommes politiques et aux
penseurs, est l'arrire-plan ncessaire de l'uvre des Idologues qui,
pour la plupart, furent la fois des hommes politiques et des penseurs,
des savants et des hommes d'action. L'cole idologique se situe au
foyer de ce monde intelligible qui, de Paris, fait rayonner une nouvelle
lumire de vrit ; aprs avoir irradi le territoire franais, cette lumi-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 65

re s'tend l'Europe entire ; elle atteindra les pays situs au-del des
mers, et contribuera la constitution d'un Nouveau Monde politique et
social.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 66

[51]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre I
RVOLUTION :
LE MOT ET LIDE

Retour la table des matires

L'ide de Rvolution regroupe des valeurs qui mettent en question


l'existence de chacun : nul ne peut demeurer indiffrent devant cette
interpellation, mme lorsqu'elle s'affirme seulement dans l'ordre intel-
lectuel. La fortune subite de cette notion semble due aux vnements
franais de 1789, dont les acteurs et les tmoins ont trs vite adopt ce
terme pour dsigner la priptie historique en cours. Le vocable rvo-
lution n'tait pas nouveau ; ce qui tait neuf, c'tait le message axiolo-
gique dont il se trouvait dsormais porteur aux yeux de ses partisans
comme de ses adversaires.
Nous parlons aujourd'hui de la rvolution amricaine. Il ne
semble pas que les contemporains aient us de cette dsignation ; on
parlait plus volontiers de la guerre d'Indpendance , et les colons
rvolts contre la mtropole recevaient le nom d'Insurgs (Insurgents).
Le mot rvolution ne figure pas dans la Dclaration d'indpendance
(1776) ni dans la Constitution des tats-Unis (1787). On peut poser la
question de savoir quel moment et sous quelles influences les ci-
toyens des tats-Unis ont pris conscience d'avoir t librs au prix
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 67

d'une rvolution . Il vaudrait galement la peine de s'interroger sur


l'utilisation de ce terme au cours des divers mouvements insurrection-
nels qui agitrent les Provinces Unies, la rpublique de Genve et le
Brabant au cours des annes 1780-1789. En tout cas les vnements
de 1789 Paris et en France sont trs vite compris par les intresss
directs et par les trangers comme une rvolution ; le mot, avec un
contenu idologique prcis, parat dsormais irremplaable par tout
autre terme.
Dans l'ordre du vocabulaire, rvolution, au XVIIIe sicle, n'a rien
d'une innovation. L'tymologie latine renvoie la langue de l'astro-
nomie ; elle voque l'ide d'un retour une position pralablement
occupe, grce un mouvement circulaire, par droulement ou enrou-
lement ide qui se retrouve dans les mots revolver ou escalier
double rvolution . Littr donne comme sens premier [52] le re-
tour d'un astre au point d'o il tait parti , ou encore le temps qu'un
astre emploie dcrire son orbite, tourner sur son axe . Telle est la
signification du terme dans le titre du trait de Copernic De revolutio-
nibus orbium coelestium (1543). Par extension, le mot pouvait s'appli-
quer des mouvements cycliques rguliers : il se dit, ajoute Littr,
des priodes du temps : la rvolution des sicles, des saisons . Le
terme priode (chemin circulaire) appartient aussi la langue de l'as-
tronomie ; les rvolutions des astres, dans la conception traditionnelle
du cosmos, dterminent le retour cyclique des vnements et la suc-
cession rgulire des saisons. La vie de la nature, la vie des hommes
et des socits obissent, dans la conscution de leurs phases, aux d-
terminations transcendantes de l'ordre astrologique. L'ide originaire
de rvolution renvoie au prsuppos d'un ordre circulaire dont la justi-
fication dernire se trouve dans la doctrine de l'ternel retour, compo-
sante capitale de la culture antique, elle-mme issue de la synthse des
savoirs et des mythes du monde oriental 46.

46 Je reprends ici certains lments de mon livre Les Principes de la pense au


sicle des lumires, Payot, 1971, pp. 414-428, o l'ide de rvolution fait l'ob-
jet d'une premire approche. Cf. aussi Paul Perrier, Les Rvolutions, Revue de
synthse historique, octobre-dcembre 1947, pp. 145-158 ; Hannah Arendt,
Essai sur la Rvolution, trad. Michel Chrestien, N.R.F., 1967, ainsi que la
Prsentation de Louis Trnard, en tte du recueil Lumires et Rvolution, Dix-
huitime sicle, VI, 1974 ; Jean-Marie Goulemot, Le mot Rvolution et la
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 68

Dans cette perspective, le mot rvolution voque une priptie, un


changement, mais soumis, en deuxime analyse, la loi d'une rpti-
tion indfinie. La physique mathmatique des modernes, instaure par
Galile et dont Newton impose l'accomplissement triomphal, enlve
toute crdibilit l'ontologie immobiliste du retour ternel sur la terre
comme au ciel. Nanmoins le mot rvolution demeure en usage dans
le domaine politique pour dsigner des pripties importantes dans la
vie des tats, entranant le passage d'un rgime un autre. Condillac,
dans son Histoire ancienne (I, 10), cite par Littr, crit que l'histoi-
re de la Grce est en quelque sorte l'abrg de toutes les rvolutions
possibles . Le livre XXVIII de LEsprit des Lois s'intitule De l'origi-
ne et des rvolutions des lois civiles chez les Franais. Montesquieu
observe : S'il y a eu quelque rvolution et que l'on ait donn l'tat
une forme nouvelle, cela n'a gure pu se faire qu'avec des peines et
des travaux infinis, et rarement avec l'oisivet et des murs corrom-
pues. Ceux mmes qui ont fait la rvolution ont voulu la faire goter,
et ils n'ont pu y russir que par de bonnes lois 47. L'auteur de lEsprit
des Lois donne le nom de rvolution non pas une simple insurrec-
tion, un coup d'tat, mais un changement de structure politique
entranant des rpercussions dans le domaine entier de la civilisation.
En dpit du caractre positif de ses analyses, Montesquieu n'a pas
[53] rompu avec la tradition cyclique de l'astrobiologie, pourtant d-
savoue par l'astronomie contemporaine. Comme son grand devancier
Vico, Montesquieu admet l'ternel retour des formes des socits hu-
maines au cours de l'histoire ; il existe une alternance des principaux
types de gouvernement : dmocratie, monarchie, despotisme ; la cor-
ruption d'un rgime a pour consquence l'apparition d'un autre, appel
se corrompre son tour, et ainsi de suite ; l'ide de rvolution s'ins-
crit dans le cadre d'un schma cyclique. Comme par ailleurs Montes-
quieu, adepte de la thorie des climats, met en correspondance chaque
type de gouvernement avec un type d'environnement gographique, le
retour des formes politiques doit s'appuyer sur des rvolutions
gologiques modifiant les conditions de la vie humaine sur la terre. La
doctrine de lEsprit des Lois semble s'inscrire dans l'horizon cosmique
de la Grande Anne astro-biologique.

formation du concept de rvolution politique, Annales historiques de la Rvo-


lution franaise, n 197, octobre-dcembre 1967.
47 Montesquieu, Esprit des Lois, livre V, eh. VII ; uvres, Pliade, t. II, p. 281.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 69

Depuis les dbuts des temps modernes pourtant, la finalit trans-


cendante de l'ordre circulaire a perdu sa justification scientifique. La
science mcaniste, telle dj que la rvait Francis Bacon, substitue aux
exigences abusives des causes finales l'autorit positive des causes
efficientes. Le dterminisme impose l'ide d'une srie indfinie et ou-
verte de phnomnes dont chacun est l'effet du prcdent selon des
lois qui peuvent tre chiffres par un calcul rationnel. Le cours des
choses et des hommes n'est donc pas programm l'avance par une
prdestination transcendante. Le cercle vicieux de l'ternel retour r-
duit le changement apparent une immuabilit essentielle. Or l'espce
humaine, en particulier depuis les grandes dcouvertes du XVIe sicle,
a rompu l'horizon dans lequel se trouvait enferme la culture antique.
La dcouverte des Terres Neuves et des populations qui les habitent,
la mise au point d'un savoir dfinissant des formes d'intelligibilit sans
prcdent, l'invention de techniques multipliant l'efficacit de l'hom-
me sur la terre consacrent une rupture radicale avec le schma imm-
morial du retour. L'intuition fondamentale de l'ge prcdent, celui de
la Renaissance, avait t celle d'un bond en avant de la culture, libre
de l'inertie mdivale ; mais ce renouveau, en tant que recommence-
ment, supposait un retour en arrire, une reprise du pass, conform-
ment la loi de circularit. Les modernes, au contraire, ont conscience
de se lancer dans une aventure aux possibilits sans prcdent.
La culture humaine, ayant dvelopp une suffisante puissance
d'initiative autonome, chappe l'attraction du cercle ; elle prend la
tangente selon la trajectoire en ligne droite du progrs indfini promis
au genre humain, enfin devenu adulte. La querelle des Anciens et des
Modernes, qui passionne les intellectuels du XVIIe sicle finissant, est
rsolue par les penseurs du XVIIIe au profit des Modernes. La philo-
sophie de l'histoire ordonne la flche du temps selon le paradigme
d'une droite indfiniment prolonge ; la doctrine du progrs traduit
dans l'ordre de la pense ce nouvel ordonnancement de l'histoire de
l'humanit, dsormais caractrise par l'accroissement constamment
renouvel du savoir, de la puissance et de la valeur. [54] Ainsi se jus-
tifie l'optimisme de l'ge des Lumires. Dgag des tnbres de l'obs-
curantisme, le grand jour de la vrit se lve pour clairer tous les
hommes. Post tenebras lux. Et ce jour sera sans dclin ; le soleil de la
vrit ne doit pas se coucher, en dpit des sombres prophties des
penseurs de la dcadence, annonciateurs d'un retour cyclique des t-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 70

nbres. Le rpertoire des images, des lieux communs de l'poque pr-


suppose l'arrire-plan de l'ancienne cosmologie, qui se maintient dans
l'inconscient collectif, bien que dsormais prive de toute justification
scientifique et rduite au statut d'une symbolique mythique, accessible
directement aux imaginations qu'elle fascine.
Le passage du schma circulaire au schma longitudinal implique
un renouvellement de la perspective historique. Condorcet consacre la
dixime et dernire priode de son Esquisse d'un tableau histori-
que des progrs de l'esprit humain aux progrs futurs de l'esprit hu-
main . La rcapitulation du pass dbouche sur une histoire du futur ;
le mathmaticien Condorcet dgage le sens de la marche selon la
perspective linaire d'un accroissement indfini de la valeur au sein de
la ralit. En vertu de cet acte de foi, ce qui sera est annonc comme
suprieur ce qui a t. Le schma cyclique du retour n'autorisait pas
l'esprance d'une telle croissance indfinie des richesses de la civilisa-
tion, puisque tout mouvement en avant quivaut un mouvement en
arrire selon l'ordre de la rptition. Les penseurs politiques, depuis
Jean Bodin, lorsqu'ils caractrisaient les diverses formes de gouver-
nement (monarchie, oligarchie, dmocratie...), ne songeaient pas les
classer selon un ordre de valeur croissante. Comme l'crit Albert So-
rel, l'ide d'attribuer une constitution quelconque une supriorit
absolue sur les autres, l'ide qu'il, pouvait exister une constitution
idale qui s'appliquerait tous les pays, l'ide surtout d'en faire un ob-
jet de propagande n'entrait pas dans les esprits des hommes d'tat. Les
mots de rpublique et de dmocratie ne s'associaient en aucune mani-
re l'ide de rvolution. On estimait que la rpublique et la dmocra-
tie ne convenaient qu'aux petits tats : elles entranaient des murs
pacifiques et une politique modeste. (...) C'est d'aprs ces donnes que
les hommes d'tat de la vieille Europe jugrent la Rvolution franai-
se ses dbuts. Ils y virent un affaiblissement de l'tat franais 48... .
En toute logique linguistique, les tenants du progrs auraient d
renoncer l'usage du mot rvolution , dont l'tymologie et la sym-
bolique perptuent un sens de l'histoire incompatible avec les ides
dont ils font profession. Le terme se maintient pourtant ; en attendant
d'tre appel, partir de 1789, une fortune extraordinaire, il est em-
ploy par Voltaire, Diderot, Rousseau, etc., dans un sens plus ou

48 Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, t. I, Pion, 1885, pp. 15-16.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 71

moins quivoque, intermdiaire entre le sens traditionnel et le sens


aujourd'hui reconnu. Le lecteur moderne risque de s'y tromper, en pro-
jetant des valeurs actuelles dans un contexte qui ne les implique pas.
Voltaire, dans une lettre de 1764, observe : Tout ce que je vois
[55] jette les semences d'une rvolution qui arrivera immanquable-
ment et dont je n'aurai pas le plaisir d'tre tmoin ; les Franais arri-
vent tard tout, mais enfin ils arrivent 49. Ce texte annonce un bou-
leversement politique, social et culturel ; mais l'auteur du Sicle de
Louis XIV et de l'Essai sur les Murs proposait une thorie des grands
sicles de la civilisation (sicle de Pricls, sicle d'Auguste...),
toujours suivis par d'inluctables dclins. Aprs la brillante apoge du
sicle de Louis XIV, une retombe tait invitable, elle-mme sui-
vie d'un nouveau relvement, que Voltaire salue de loin dans cette let-
tre de 1764, sans sortir pour autant d'un schma circulaire.
Rousseau dcide, dans l'mile (1762), que le jeune et fortun hros
de ce roman pdagogique fera l'apprentissage d'un mtier manuel.
Locke, dans ses Penses sur l'ducation (Some thoughts concerning
Education, 1693) avait, lui aussi, inscrit des activits artisanales dans
son programme pdagogique ; mais il s'agissait d'assurer ses lves
aristocratiques un exercice manuel qui servirait aussi de passe-temps
utile, de hobby. L'intention de Rousseau est plus utilitaire ; il songe
assurer en toute circonstance le destin matriel de son Emile. Vous
vous fiez l'ordre actuel de la socit, sans songer que cet ordre est
sujet des rvolutions invitables, et qu'il vous est impossible de pr-
voir ni de prvenir celle qui peut regarder vos enfants. Le grand de-
vient petit, le riche devient pauvre, le monarque devient sujet (...)
Nous approchons de l'tat de crise et du sicle des rvolutions 50. Il
ne faut pas se hter d'interprter 1762 la lumire de 1789. L'emploi
du mot rvolution au pluriel montre que le terme ainsi relativis
n'introduit aucune marque de valeur absolue. Les rvolutions entra-
nent des mutations dans la condition des hommes, mutations rversi-
bles et qui ne sont pas reconnues comme des signes de progrs. Un roi
dtrn n'est pas au XVIIIe sicle un objet rare, puisque Voltaire, au
chapitre XXVI de Candide, en convoque six autour d'une mme table

49 Voltaire, Lettre Chauvelin, 2 avril 1764 ; cite dans le Dictionnaire de Littr


au mot Rvolution.
50 mile, livre III ; uvres de Rousseau, Bibliothque la Pliade, t. IV, p. 468.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 72

l'occasion du Carnaval de Venise ; un roi chasse l'autre, la politique


est une mascarade ; l'idologie du progrs n'est pas en cause. Quant
Rousseau, il ajoute en note, propos du texte cit plus haut : Je tiens
pour impossible que les grandes monarchies de l'Europe aient encore
longtemps durer ; toutes ont brill, et tout tat qui brille est sur son
dclin 51. Vision globale, lie une thorie cyclique de la grandeur
et de la dcadence des tats, dont on trouve des traces en particulier
dans le Discours sur l'ingalit 52. L'auteur de lmile est plus proche
du Voltaire de l'Essai sur les Murs ou du Montesquieu de l'Esprit
des Lois que de Robespierre.
[56]
L'emploi du mot rvolution avant 1789 ne semble donc pas vo-
quer l'ide d'une mutation soudaine, catastrophique et irrversible,
oriente selon la dimension du progrs de l'humanit vers un surplus
de valeur et de bonheur. Mais, en dehors du vocabulaire, et dans l'or-
dre des ides, on peut constater la lente constitution d'un complexe de
pense, prfiguration et annonciation d'un sens diffrent du terme
rvolution . Lorsque Cesare Beccaria, sous l'influence de Montes-
quieu et d'Helvtius, publie en 1764 son trait Des dlits et des peines,
il ne doute pas que la bonne volont des gouvernements pourra impo-
ser l'autorit de la raison dans l'administration de la justice, o n'a r-
gn jusque-l qu'un dsir passionn de vengeance. L'Europe claire
se ralliera aux vues prophtiques du juriste italien. Pareillement, lors-
que se constitue en France l'cole des conomistes, bon nombre de
penseurs estiment que la doctrine physiocratique assurera la prosprit
gnrale du royaume ; ils comptent sur Mme de Pompadour pour faire
adopter Louis XV les vues de son mdecin, le bon docteur Ques-
nay ; cette esprance se reportera plus tard sur Turgot, haut fonction-
naire et surtout ministre (1774-1776) du jeune roi Louis XVI.
Ainsi se dessine, dans la seconde moiti du sicle, l'attente des
grands changements, mdiateurs d'une amlioration gnrale de la
condition humaine. Cet tat d'esprit apparat, en France, chez Helv-
tius, d'Holbach, Mably, en Angleterre chez Bentham, mais aussi chez
les philanthropes d'Allemagne, de Suisse, d'Italie, d'Espagne... Le

51 Ibid.
52 Cf. les commentaires de Pierre Burgelin, dans l'dition cite des uvres de
Rousseau, ibid., pp. 1439-1440.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 73

temps est l'imminence, l'esprance et la vague montante de l'illu-


minisme affirme la transposition mystique et eschatologique de cette
exigence d'une promotion de l'humanit. Le philanthrope suisse Isaac
Iselin crit en 1775 l'illumin franais Court de Gbelin : Lors-
qu'un jour ceux qui gouvernent et qui dirigent les hommes seront per-
suads qu'il n'y a pour eux qu'un intrt conomique qui est l'abon-
dance, qu'un intrt social qui est la justice, qu'un intrt intellectuel
qui est la vrit, qu'un intrt moral qui est la bont, il n'y aura plus de
tyrans ni d'esclaves, ni d'ignorants, ni de mchants, et tous seront heu-
reux. Travaillons tous de concert acclrer cette poque
se 53.
Iselin, auteur des Rves philosophiques et patriotiques d'un philan-
thrope, partage les convictions des Physiocrates en matire conomi-
que. Grce au retour l'ordre naturel dans la production et la distribu-
tion des richesses, les temps sont proches o, selon la promesse bibli-
que, le lion et l'agneau vivront en amiti. Court de Gbelin, dans ses
spculations eschatologiques, prophtise l'avnement de la justice et
de la vrit sur la terre des hommes : Ce temps n'est peut-tre pas
loign ; dj on voit arriver l'aurore ; dj des amis de l'Ordre en font
entendre la voix, dj l'Europe commence se lasser des carnages, des
querelles, des disputes ; dj on sent combien ces erreurs taient in-
senses, odieuses, contraires au droit de l'humanit et de la [57] rai-
son. Avec Virgile, et peut-tre avec plus de vrit, nous pouvons dire :
"La perfection des temps arrive : la rvolution des sicles ramne
l'Ordre universel 54."
Si charg de sens que puisse paratre ce texte, quelques annes
avant la rvolution de France, l'ide de Rvolution y apparat, une fois
de plus, dans le contexte d'un schma cyclique, voquant le thme as-
tral du retour ternel, plutt que le sens moderne d'une mutation brus-
que de l'ordre social dans la perspective d'un progrs linaire. L'an-
nonciation de Gbelin, reprise de la quatrime glogue de Virgile, est
celle d'un nouvel ge d'or, projet dans le futur. Virgile tait le propa-
gandiste attitr du sicle d'Auguste ; les rveurs du XVIIIe sicle sont

53 Iselin, Lettre Court de Gbelin, 20 aot 1775 ; dans A. Viatte, Les sources
occultes du Romantisme, Champion, 1928, t. I, p. 234.
54 Court de Gbelin, Le Monde primitif, 1773, t. VIII, p. LXIX ; dans Viatte, op.
cit., ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 74

tmoins des efforts des souverains clairs pour faire rgner dans leurs
tats le droit de l'humanit et de la raison . Les Physiocrates fran-
ais comptaient sur la grande Catherine pour appliquer leurs ides
dans son immense empire ; Frdric II, Joseph II, Charles III de Bour-
bon Naples puis en Espagne, hommes de bonne volont, autorisent
l'esprance d'une rgnration politique et sociale de la communaut
humaine. Sous le ministre de l'conomiste Turgot, le baron d'Hol-
bach rdige son thocratie, publie en 1776, et ddie au jeune roi
Louis XVI, qui vient de monter sur le trne. Aprs le trop long rgne
de Louis XV, achev dans le marasme, le jeune monarque apparat
aux esprits avancs comme un messager du renouveau ; il sera, si le
destin s'y prte, le Trajan dont la France a besoin. La flatterie elle-
mme s'exprime sur le mode de la rptition ; ce recours l'antiquit
continuera prvaloir chez les hommes de 1789-1799. Ils se consid-
reront volontiers comme les acteurs d'un vaste drame renouvel de
l'histoire de Sparte, d'Athnes ou de Rome. L'loquence rvolutionnai-
re, et l'art de la mme poque demeuraient inconsciemment prison-
niers d'un schma cyclique de recommencement, comme si les prota-
gonistes des grands vnements de Paris taient incapables d'exprimer
ce qu'il y avait de radicalement neuf dans l'orientation du devenir hu-
main.
En rsum, le concept de rvolution, jusqu'en 1789, semble prser-
ver le sens d'une configuration circulaire. Mais l'mergence irrsistible
de l'ide de progrs introduit la thse d'une croissance de la vrit, de
la raison, de la justice parmi les hommes. Le Discours prliminaire de
l'Encyclopdie, rdig par d'Alembert (1751), prface de la grande
entreprise intellectuelle du XVIIIe sicle, indique le sens de la marche.
Aux yeux de d'Alembert, la progression dont il est le tmoin est un
fait positif, qui exclut tout retour en arrire. Au mme moment, les
deux Discours sorboniques du jeune Turgot sur l'histoire universelle
et sur les progrs de l'esprit humain attestent la mme conviction qu'il
existe une flche du temps, oriente vers l'acquisition d'un patrimoine
croissant de vrit et de valeur.
La contamination du cercle de la rptition par la flche des va-
leurs [58] introduit ainsi une ambigut dans l'usage du concept de
rvolution, tranche seulement la fin du sicle, sous la pression des
vnements. L'historien cossais William Robertson crit en 1769 :
On connat deux grandes rvolutions qui se sont faites dans l'tat
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 75

politique et dans les murs des nations europennes : la premire fut


occasionne par les progrs de la puissance romaine, la seconde par la
destruction de cette mme puissance 55. Les deux rvolutions
voques ici, s'oprant en sens inverse, ne font pas intervenir de ju-
gement de valeur. L'implication axiologique se fait pourtant sentir
dans le jugement port, au XVIIIe sicle, sur les vnements qui ont
suscit en 1688 un changement de dynastie dans le royaume d'Angle-
terre. La chute de la dynastie des Stuarts et le dbarquement de
Guillaume ne sont pas tout d'abord appels "rvolution", mais les pro-
testants exils qui ont pris le parti du Stathouder dsignent cet pisode
comme une rvolution exemplaire. Bientt les adversaires adoptent
cette expression ; le mot prend ds lors une acception politique ; il
s'agit d'une alternance dans l'exercice de la souverainet, d'un chan-
gement considrable qui s'accompagne de transformations religieuses.
Pour les uns, c'est une mutation merveilleuse, une dlivrance, pour les
autres une catastrophe, un complot... 56 Ce sont les vainqueurs qui
crivent l'histoire ; la rvolution de 1688 demeurera dans la tradition
britannique la glorious revolution, dsignation qui affirme un juge-
ment rsolument positif, et semble exclure la possibilit d'un mouve-
ment compensatoire en sens inverse selon le schma circulaire.
Il rsulte de tout ceci que l'emploi du mot rvolution avant 1789
doit tre examin, dans chaque occurrence, avec la plus grande pru-
dence. Mme dans le cas de la rvolution de 1688, Trnard voque
l'ide d'une alternance dans l'exercice de la souverainet , qui pr-
serve certaines rmanences du sens traditionnel. La coupure politique
de 1789 introduit une coupure linguistique. la lumire de l'vne-
ment, le terme s'est charg d'une signification neuve ; le nouveau
contexte mental a clips, si l'on peut dire, l'arrire-plan astral tradi-
tionnel. Une rvolution astronomique est caractrise par sa rgularit
immuable ; les mouvements clestes sont l'horloge qui dcrit la mar-
che du temps terrestre. S'il y a bien changement, et changement cons-
tamment renouvel, ce changement se produit dans la parfaite conti-
nuit. La rvolution des Empires , chre aux historiens tradition-

55 William Robertson (1721-1793), Histoire du rgne de Charles Quint (1769),


Introduction, I, 1 ; cit dans Louis Trnard, Lumires et Rvolution, Prsenta-
tion, Dix-huitime sicle, VI, 1974, p. 14.
56 L. Trnard, ibid., p. 13.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 76

nels, voque, vue de trs haut, la rgularit du mouvement qui anime


les vicissitudes des socits humaines.
Or, l'ide moderne de rvolution implique une acclration du
temps, une mutation brusque, incompatible avec le schma astral. Ds
avant 1789, le thme de la discontinuit semble s'imposer, en contra-
diction avec l'tymologie. Une rvolution dsigne un temps fort o
l'histoire change de sens, par exemple dans le cas de l'instauration ou
de la disparition [59] de l'empire romain. On ne parle pas de rvolu-
tion propos des priodes o le devenir s'coule d'un flux gal. Si
la nature, dans la succession des phnomnes, ne fait pas de sauts,
l'histoire peut en faire ; le mot rvolution s'applique ces pripties
violentes qui prennent l'allure de catastrophes. La brutalit ne suffit
pourtant pas ; la violence faite l'histoire dans le cas d'une insurrec-
tion ou d'un coup d'tat ne suscite pas l'application du qualificatif
rvolutionnaire ; le mot rvolution parat charg de prsupposs
idologiques. Le 18 brumaire est un coup d'tat, au sens restrictif du
terme, parce que le gnral Bonaparte opre, grce une opration de
police militaire, un changement dans les structures du gouvernement,
qui ne modifie pas d'une manire radicale les conditions d'existence
du peuple franais. Bonaparte, et c'est la raison de l'approbation qu'il
reoit de la nation, apparat comme le garant de la continuit, celui qui
prserve l'essentiel des avantages acquis depuis 1789 et menacs par
le dsordre rgnant.
Au sens moderne, une rvolution apparat comme un moment de
rupture dans l'histoire, cette rupture mettant en cause la formule glo-
bale de l'existence humaine par le passage d'un ordonnancement poli-
tique un autre, tout fait diffrent, et que ses partisans estiment su-
prieur en valeur celui qu'il remplace. L'intention rvolutionnaire
vise changer l'homme et changer le monde dans le sens du meil-
leur ; la rvolution n'est pas l'uvre du hasard ; travers l'incohrence
apparente des vnements et la bigarrure des circonstances s'annon-
cent le projet et le progrs d'une raison militante, en travail pour l'av-
nement d'une humanit de qualit suprieure la socit ancienne.
Les vnements de 1789 paraissent avoir t l'occasion et l'expression
tout ensemble d'une prise de conscience dcisive qui a fix le sens du
mot rvolution, dans une acception renouvele. Un nouvel espace
mental se constitue dans les premires semaines de la runion des
tats Gnraux ; ou plutt, cette assemble se situe, ds ses premires
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 77

sances, au sein de cet espace renouvel dont la configuration s'es-


quisse, ds la convocation des tats, dans les Cahiers de dolances
rdigs par les lecteurs, et dans l'abondante littrature polmique
contemporaine de la rdaction de ces cahiers.
Les historiens contemporains ont tendance, il est vrai, considrer
les vnements franais de 1789 comme une priptie au sein d'une
priode rvolutionnaire internationale, dont le point de dpart serait la
dclaration d'indpendance des tats-Unis en 1776. Les Insurgents ont
donn un exemple que les Franais ont suivi quelques annes plus
tard, la liaison entre 1776 et 1789 tant faite par les membres du corps
expditionnaire franais en terre amricaine, qui, l'image du populai-
re La Fayette, combattirent pour la libert sur les deux rives de
l'Atlantique. Telle est la thse de Gilbert Chinard, qui constate que
l'antagonisme entre les colons britanniques et les franco-canadiens
s'efface au cours de la guerre d'Indpendance, devant l'vidence d'une
cause commune au genre humain dans son ensemble : Si les Anglo-
Amricains ne s'taient insurgs que pour se librer du joug de l'An-
gleterre, [60] il est fort probable que la France aurait suivi leurs efforts
de loin, peut-tre avec quelque sympathie, mais certainement sans les
aider de faon trs active. On n'imagine pas qu'une rvolte de l'Ir-
lande, de la Pologne ou de l'un des tats de l'Allemagne aurait suscit
le mme mouvement d'opinion et la mme fivre. C'est que les Am-
ricains combattaient non seulement pour leur propre libert, mais pour
un principe qui tait susceptible d'une application gnrale, et dont la
vrit self evident, comme ils avaient dit dans la Dclaration d'Ind-
pendance, s'imposait tout le genre humain. Selon Madame d'Houde-
tot, Washington, Jefferson et Franklin sont les aptres d'une religion
nouvelle, de vritables "saints" et de grands bienfaiteurs de l'humani-
t 57 .
L'idologie des zlateurs de l'indpendance amricaine est nourrie
des thmes chers l'ge des Lumires, qui justifient la rbellion des
colons, exasprs par la politique de taxation impose par la mtropo-
le. Un certain nombre de jeunes nobles libraux participrent aux
campagnes en terre d'Amrique non pas seulement par got de l'aven-
ture, mais parce que cette guerre leur paraissait juste. Dans un pam-

57 Gilbert Chinard, Jefferson et les Idologues, The Johns Hopkins Press, Balti-
more et Paris, P.U.F., pp. 10-11.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 78

phlet clbre, le polmiste Thomas Paine affirmait : La cause de


l'Amrique est dans une marge mesure la cause de l'humanit tout en-
tire ; la dvastation du pays par l'arme britannique est un crime
contre les droits naturels de l'humanit 58... D'origine britannique,
Thomas Paine sera dput la Convention de France et chappera de
peu la Terreur. Il serait pourtant abusif de juger travers ses formu-
les l'ensemble de la guerre d'Indpendance.
Les Insurgents estiment avoir le droit pour eux ; britanniques d'ori-
gine, leur transfert en terre amricaine les prive des droits et garanties
assures chacun dans la mtropole, par la tradition du libralisme
anglais. L'Angleterre a un gouvernement reprsentatif, un Parlement
lu, qui vote le budget et impose des limites l'arbitraire royal. Or les
colonies d'Amrique, soumises aux dcisions du Parlement de Lon-
dres sans y tre reprsentes, doivent payer des taxes qu'elles n'ont pas
votes ; leur allgeance la couronne les soumet des rglementa-
tions restrictives, contraires leurs intrts conomiques. Cette situa-
tion d'infriorit est accrue par le fait que les colonies, indpendantes
les unes des autres, dotes de statuts politiques diffrents, relvent di-
rectement de Londres sans former entre elles un ensemble cohrent.
Les Anglais d'outre-mer rclament les mmes droits que leurs compa-
triotes de la mtropole ; ne pouvant les obtenir, ils s'estiment victimes
d'une exploitation injustifiable de la part de la mre patrie, qui fait
passer le souci de ses intrts avant le respect des droits de ses loin-
tains enfants, rduits la condition de sujets. La distance mme que
le Tout-Puissant a mise entre l'Angleterre et l'Amrique prouve d'une
manire claire et naturelle, estime [61] Thomas Paine, que le Ciel n'a
jamais eu en vue d'tablir l'autorit de l'une sur l'autre 59.
L'indpendance amricaine, aux yeux de ceux qui la revendiquent,
est fonde en raison conomique et gopolitique. La rupture du lien de
dpendance fait de l'insurrection une guerre de dcolonisation, mais
au profit des seuls colonisateurs. Le bnfice des droits naturels, invo-
qus avec clat, ne s'tend pas aux Indiens, premiers occupants du ter-
ritoire, et qui ne cesseront pas d'tre pourchasss et dpouills de ter-

58 Thomas Paine, Common Sens, 1776, New York, Dolphin Books, Doubleday,
s.d., p. 11.
59 Th. Paine, op. cit., p. 31 ; cf. p. 37 : L'Angleterre tant la rsidence du roi,
mais non l'Amrique, cela fait une grande diffrence.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 79

res qui leur appartenaient depuis toujours. De mme, les Noirs impor-
ts d'Afrique pour le travail des plantations, ne sont pas en cause ;
lorsque Jefferson rdige la Dclaration d'Indpendance, il ne lui vient
nullement l'esprit que les principes dont il fait profession pourraient
s'appliquer aux esclaves de son domaine, ni mme sa concubine noi-
re. Les citoyens de la libre Amrique attendront encore prs d'un si-
cle pour tendre, au prix d'une guerre civile bien plus sanglante que la
guerre d'Indpendance, le bnfice des droits de l'homme leurs com-
patriotes noirs. On sait d'ailleurs qu'il y a loin d'un amendement de la
constitution la suppression de toute discrimination radicale.
Les tats-Unis d'Amrique sont issus de la rupture du lien d'all-
geance liant les colonies anglaises la couronne britannique. La cons-
titution d'une nouvelle forme de gouvernement, entirement indpen-
dant, n'a pas modifi la structure sociale tablie ; aucune redistribution
des rangs et des richesses ne s'en est suivie. Les libraux, les whigs,
s'assurrent le pouvoir. Les conservateurs tories les plus intraitables,
prfrant demeurer sujets britanniques, loyaux la couronne, plutt
que de devenir citoyens amricains, allrent s'tablir au Canada. ces
changements prs, tout rentra dans l'ordre et continua comme avant,
quelques fonctionnaires et quelques soldats anglais en moins. Du
point de vue de la vie publique, cela reprsentait une volution bien
plutt qu'une rvolution. La seule innovation importante dans le do-
maine international est constitue par les textes fondamentaux de la
nouvelle rpublique : Dclaration d'Indpendance, articles de Conf-
dration et Constitution des tats-Unis d'Amrique (septembre 1787).
Expressions de l'idologie des lumires, ces textes officiels sont ce
qu'il y a de plus rvolutionnaire dans les vnements d'Amrique. La
souverainet politique et les conditions de son exercice dans une na-
tion sont fonds en nature et en raison par des crits qui ont force de
loi. Ce prcdent aura des suites dans la tradition rvolutionnaire
d'Occident.
En ce qui concerne l'intervention de la France dans la guerre d'In-
dpendance, on aurait tort de lui supposer, par une projection rtros-
pective, des intentions qui en sont absentes. L'Espagne est intervenue
aux cts de la France contre l'Angleterre, pour des raisons d'intrt
national ; personne ne songe donner cette intervention [62] une
porte rvolutionnaire. Le gouvernement de Louis XVI ne s'est pas
dvou pour le service des droits de l'homme, dont il ne se proccu-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 80

pait gure, ni en France, ni ailleurs. Louis XV avait abandonn aux


Anglais le peuple canadien franais, sans se soucier de lui demander
son avis ; ce lointain peuplement n'avait jamais joui d'aucune prroga-
tive, pas mme celle de possder un statut, un embryon de constitu-
tion, comme en avaient, avant l'indpendance, chacune pour sa part,
les colonies anglaises. Vergennes et Louis XVI saisissent l'occasion
de prendre une revanche, en mettant profit les difficults britanni-
ques. L'idologie n'est pour rien dans cette affaire, qui relve d'une
diplomatie bien entendue. Le petit corps expditionnaire franais, une
dizaine de milliers d'hommes, va guerroyer aux cts des colons am-
ricains. Les professionnels franais n'ont gure d'estime pour ces irr-
guliers, ces amateurs. Dans l'autre camp, les Anglais mobilisent des
rgiments de mercenaires imports d'Allemagne. Seuls les officiers
franais les moins infatus de leur aristocratie ont pu avoir des chan-
ges de vues avec les officiers bourgeois des milices amricaines ;
d'autres devaient se sentir plus proches de leurs camarades anglais,
militaires de tradition, issus d'un milieu social analogue.
Une fois cart le voile pompeux de la propagande, il ne semble
pas que l'on puisse situer dans la fondation des tats-Unis d'Amrique
le modle inaugural de l're des rvolutions. Un petit peuple, dont la
population ne dpasse pas deux ou trois millions d'habitants, coupe les
liens qui le rendent par trop dpendant d'une mtropole ingrate dont
trente jours, au moins, de navigation le sparent. Aprs quoi, la guerre
termine leur avantage, les tats-Unis renoueront avec la Grande-
Bretagne des relations privilgies. Et lorsque la Rvolution de France
clatera, le peuple amricain ne se htera pas de se ranger incondi-
tionnellement aux cts des vainqueurs de la Bastille, pour la dfense
et la promotion des droits de l'homme et du citoyen. Thomas Paine
sera lu la Convention, ses risques et prils, mais son engagement
demeura strictement personnel ; la politique extrieure des tats-Unis,
de 1789 1799 et au-del, s'inspira du seul souci de prserver les int-
rts nationaux, les Amricains ne reconnaissant nullement les Franais
comme leurs disciples, dignes d'une sollicitude privilgie en vue du
triomphe de la cause commune de la justice et de la libert. Si les
Amricains avaient considr leur insurrection comme le moment
inaugural d'une rvolution universelle, ils l'auraient dit, et ils auraient
sans doute fait quelques gestes concrets pour mettre leur politique ex-
trieure en accord avec l'idologie. Les rvolutionnaires franais ne se
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 81

sont pas borns parler de la Rvolution, ils l'ont mise en application


non seulement l'intrieur de leurs frontires, mais mme au-del, au
prix d'une srie de conflits sanglants avec l'Europe coalise contre
eux.
Pareillement, les mouvements insurrectionnels qui agitent les pro-
vinces belgiques de l'empire autrichien, les Pays-Bas hollandais et la
rpublique de Genve, dans les annes qui prcdent immdiatement
[63] 1789, rpondent des conditions locales et se proposent des ob-
jectifs limits. Lors mme que la phrasologie des meneurs se rclame
de justifications qui dpassent le cas particulier en question, ces tem-
ptes dans un verre d'eau ne mritent pas de recevoir l'appellation
contrle de rvolution . Le recours la terminologie des lumires
va de soi pour les tenants du changement ; mais une agitation de sous-
prfecture ne peut tre considre comme l'annonciation d'une nouvel-
le re cosmique. ce compte les jacqueries qui jalonnent l'histoire des
campagnes depuis le Moyen Age, ou encore la guerre des farines sous
le ministre Turgot, mritent de prendre place dans l'vangile ternel
de la rvolution. L'ide d'une rvolution amricaine ou d'une r-
volution de Genve ou de Lige n'aurait pas prvalu s'il n'y avait pas
eu une rvolution de France.
Tmoin allemand de ce renouvellement des significations, Frdric
Schlegel estime, en 1798, que l'on peut considrer la Rvolution
franaise comme le phnomne le plus important et le plus remarqua-
ble de l'histoire des tats, comme un tremblement de terre peu prs
universel, un immense raz de mare sur le monde politique ; ou enco-
re comme le prototype (Urbild) des rvolutions, comme la Rvolution
absolue (die Revolution schlechthin). Ce sont l, poursuit Schlegel, les
points de vue courant. Mais on peut aussi considrer cette rvolution
comme le centre et le sommet du caractre national franais, en lequel
tous ses paradoxes se trouvent condenss . Il s'agirait alors d'une
norme tragi-comdie de l'humanit , assemblant dans un chaos
commun la pense la plus profonde et le grotesque le plus terri-
ble 60 .
Cette analyse du jeune fondateur du romantisme allemand rsume
les impressions de bon nombre de contemporains trangers devant les

60 Friedrich Schlegel, Athenum Fragmente, 1798, n 424 ; Werke, Kritiscke


Ausgabe, Band II, 1967, pp. 247-248.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 82

vnements de France. Personne n'aurait eu l'ide de tenir de pareils


propos pour caractriser l'histoire de l'indpendance amricaine, ou les
insurrections mineures dans certaines provinces de la vieille Europe.
La Rvolution franaise, dans le radicalisme de son exigence, est per-
ue comme un prototype, un archtype (Urbild) de toutes les rvolu-
tions possibles ; elle est la rvolution par excellence. Nul ne pouvait
connatre la signification du concept avant l'exprience franaise
commence en 1789. Cette exprience une fois ralise a chang la
figure de la conscience historique en y introduisant une composante
neuve ; le paradigme de la Rvolution une fois mis en circulation va
servir, rtrospectivement et prospectivement, clairer, juger un cer-
tain nombre de moments dans le devenir de l'humanit. Donne de
fait, la rvolution deviendra un acte de foi, qui mobilisera des passions
favorables ou hostiles. La conscience collective des habitants du mon-
de moderne serait inintelligible si l'on en retirait le concept de rvolu-
tion et le mot qui le dsigne.
[64]
Ancien ministre pendant l'ge rvolutionnaire, l'idologue Gart
observait dans ses vieux jours : On ne donne gure le nom de rvo-
lution qu' celles qui se font dans les conditions sociales des peuples,
dans la nature et dans l'tendue des pouvoirs qui les rgissent. Des
changements lgers ne distinguent que les ges ; plus grands, ils for-
ment les poques ; lorsqu'ils se font sur toutes les parties de l'organi-
sation sociale et sur beaucoup de peuples, ils prennent le nom d'res
(...) Ce qui distingue seulement les ges ne reoit jamais le nom de
rvolution ; ce qui marque les poques rarement, et toujours ce qui
fonde et institue une nouvelle re dans les annales du genre
main 61. Garat insiste sur le fait que les vritables rvolutions, les
res s'accompagnent de transformations corrlatives dans l'ordre
culturel, en particulier en ce qui concerne l'art de penser .
Le concept de rvolution ne saurait s'appliquer un simple chan-
gement du personnel en exercice, ou une modification des disposi-
tifs qui rgissent l'exercice du pouvoir gouvernemental. La mutation
remet en cause l'existence humaine dans sa totalit, au sein de laquelle
elle introduit des modifications irrversibles. Ds 1797, l'migr Tilly

61 D.-J. Garat, Mmoires historiques sur la vie de M. Suard, sur ses crits et sur
le XVIIIe sicle, t. II, 1820, p. 311.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 83

souligne que la rvolution de France correspond un changement


total de murs, d'habitudes, de conditions, d'intrts, de proprits.
Son sige n'est point dans quelques ttes ou dans quelques coins car-
ts ; elle fait corps avec la France, elle est enracine dans son sol, lie
autour de sa population et comme passe dans le sang des
ais 62... . Bon nombre d'migrs ne parviendront pas comprendre
ce que Tilly expose ici. La France est entre dans une re nouvelle ;
Louis XVIII son retour en 1814-1815 ne reprendra pas le fil de l'his-
toire nationale, aprs une dplorable parenthse, l'endroit mme o
Louis XVI l'avait laisse en 1789.
En 1808, l'crivain et savant Ramond de Carbonnires, prfet de
l'Empire, dnonce la dangereuse illusion de quelques esprits troits
et prvenus qui attribuent la Rvolution quelques turbulents ;
ceux l prennent l'effet pour la cause (...), le symptme pour le
mal : l'heure des rvolutions sonne (...), quand la succession des
temps a chang la valeur des forces qui concourent au maintien de
l'ordre social ; quand les modifications que ces forces ont subies sont
de telle nature qu'elles portent atteinte l'quilibre des pouvoirs ;
quand les changements imperceptiblement survenus dans les murs
des peuples et la direction des esprits sont arrivs tel point qu'il y a
contradiction inconciliable et manifeste entre le but et les moyens de
la socit, entre les institutions et les habitudes, entre la loi et l'opi-
nion, entre les intrts de chacun et les intrts de tous, enfin quand
tous les lments sont parvenus un tel tat de dsordre qu'il n'y a
plus qu'un conflit gnral qui, en les soumettant une nouvelle [65]
preuve, puisse assigner chaque force sa mesure, chaque prten-
tion ses bornes 63.
La Rvolution franaise s'est produite au moment o le dsquili-
bre entre le pays lgal, fond en tradition, et le pays rel, constitu par
les forces vives de la nation, parvenait un point de rupture. Avant
mme de s'accomplir, cette rvolution se dfinit au niveau des ides
la faveur de l'immense sondage d'opinions ralis par les Cahiers de
dolances, mdiateurs occasionnels d'une prise de conscience sans

62 Tilly, Des causes de la Rvolution et de ses rsultats, an V, p. 5 ; cit dans A.


Monglond, Le Prromantisme franais, 2' d., t. II, Corti, 1966, p. 70.
63 Ramond, Discours prononc l'ouverture du lyce de Clermont-F'errand, 8
fvrier 1808 ; dans Monglond, op. cit., pp. 70-71.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 84

prcdent ; on en trouve le sommaire dans les pamphlets de l'abb


Sieys : lEssai sur les privilges (novembre 1788) et Qu'est-ce que le
Tiers tat ? (janvier 1789). Dans ces textes, et d'autres de la mme
poque, les configurations matresses du nouvel espace mental sont
clairement dfinies. Les acteurs du drame auront improviser les p-
ripties ; le sommaire de leurs rles est dj prt.
Du point de vue de l'institution, la Rvolution franaise est un
commencement radical ; du point de vue de la pense, des murs in-
tellectuelles et morales, elle doit tre comprise comme le passage
l'acte d'un univers idologique prexistant au niveau des intentions.
Guizot notait en 1823 : Il faut bien dater les rvolutions du jour o
elles clatent. C'est la seule poque prcise qu'on peut leur assigner ;
mais ce n'est pas celle o elles s'oprent. Les secousses qu'on appelle
des rvolutions sont bien moins le symptme de ce qui commence que
la dclaration de ce qui s'est pass 64. L're rvolutionnaire retarde
par rapport sa propre histoire. L'attention ne doit donc pas se laisser
dtourner par les manifestations, les meutes de la rue, par les mou-
vements divers au sein des assembles gouvernementales ou des so-
cits populaires ; ce ne sont l que des piphnomnes, partie mer-
ge de l'iceberg. La Rvolution, crivait Paul Janet, n'a pas eu pour
objet la cration a priori d'une socit idale et mtaphysique ; elle n'a
t au contraire, que l'affranchissement, l'mancipation d'une socit
vivante, relle, concrte, qui se formait insensiblement depuis plu-
sieurs sicles, et qui est arrive alors maturit. Depuis le milieu du
Moyen Age, malgr le rgime fodal et thocratique, et mme l'abri
de ce rgime, il s'tait cr peu peu une socit laborieuse, commer-
ante, industrielle, agricole, instruite, peu peu mancipe par les let-
tres et par les sciences, par la philosophie, une socit de libre travail
et de libre examen 65. La rvolution historique sanctionne juridi-
quement l'existence du nouvel ordre social, corrlatif d'un nouvel or-
dre mental. Les droits fodaux, abolis en France en 1789, y taient
pour beaucoup tombs en dsutude, et moins pesants qu'ailleurs ;
l'abolition du servage est proclame avec clat dans un pays o cette
forme de dpendance ne concernait plus qu'une petite partie de la po-

64 Guizot, Essai sur l'Histoire de France, I, 1823 ; dans Ehrard et Palmade,


L'Histoire, Colin, 1964, p. 194.
65 Paul Janet, Histoire de la science politique dans ses rapports avec la morale,
3e d., Alcan 1887, t. I, Prface de la 3e d., pp. L-LI.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 85

pulation [66] paysanne, et encore sous des formes notablement adou-


cies. Paul Janet crit encore : Comme l'a dit M. de Tocqueville "ce
ne sont pas les serfs qui font des rvolutions ; ce sont des hommes li-
bres". C'est prcisment parce que cette socit existait et qu'elle avait
pris conscience d'elle-mme, c'est pour cela qu'elle a voulu s'affran-
chir des entraves factices qui pesaient sur elle. Elle tait la vraie soci-
t, la socit vivante, active, productrice, mais elle tait opprime par
une socit officielle dont les formes uses ne rpondaient plus rien
et ne faisaient qu'puiser et affamer la socit vritable (...) Les deux
socits superposes l'une l'autre taient l'une et l'autre le produit de
l'histoire ; mais l'une, le produit d'une histoire qui se mourait ; l'autre
le produit d'une histoire vivante 66. Ainsi paraissent s'opposer deux
lectures de la rvolution : l'une en discontinuit, selon laquelle la rvo-
lution a tout chang, l'autre en continuit, selon laquelle la rvolution
aurait seulement manifest un sens prexistant du devenir historique.
Le brillant essai de Tocqueville sur l'Ancien Rgime et la Rvolu-
tion franaise (1856) a t compos une date o les vnements de
1789-1799, avec un demi-sicle de recul, peuvent s'organiser selon la
perspective cavalire d'une logique longue chance. L'auteur de la
Dmocratie en Amrique (1835) avait rapport de son enqute aux
tats-Unis une loi de l'histoire : De quelque ct que nous jetions
nos regards, nous apercevons la mme Rvolution qui se continue
dans tout l'univers chrtien. Partout on a vu les divers incidents de la
vie des peuples tourner au profit de la dmocratie ; tous les hommes
l'ont aide dans leurs efforts ; ceux qui avaient en vue de concourir
ses succs et ceux qui ne songeaient point la servir, ceux qui ont
combattu pour elle et ceux mmes qui se sont dclars ses ennemis,
tous ont t pousss ple-mle dans la mme voie, et tous ont tra-
vaill en commun, les uns malgr eux, les autres leur insu, aveugles
instruments dans les mains de Dieu. Le dveloppement graduel de
l'galit des conditions est donc un fait providentiel (...) ; il est univer-
sel, il est durable, il chappe chaque jour la puissance humaine ; tous
les vnements comme tous les hommes servent son dveloppe-
ment 67.

66 Ibid., pp. II-LII.


67 Tocqueville, La Dmocratie en Amrique (1835), Introduction.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 86

Aux yeux de Tocqueville ces rvolutions jalonnent, dans le monde


politique et social, le progrs inluctable (et donc providentiel ) du
genre de vie dmocratique. La Rvolution franaise sera donc inter-
prte comme un moment privilgi de cet avnement ; mais elle pro-
longe un mouvement qui se poursuit depuis longtemps. Le livre II de
l'Ancien Rgime et la Rvolution est consacr la dmonstration de
cette thse. Le chapitre II tablit que la centralisation administrative
est une institution de l'Ancien Rgime et non pas l'uvre de la Rvo-
lution ni de l'Empire, comme on le dit ; le chapitre VIII montre
que la France tait le pays o les hommes taient devenus [67] les
plus semblables entre eux . La centralisation parisienne, la rforme
administrative sont antrieures 1789. Ainsi les Constituants, puis les
Jacobins, qui croyaient faire du neuf en renversant les principes mill-
naires de la monarchie ne faisaient que continuer leur manire le
combat de la monarchie contre les fodaux et les privilgis de toute
espce, attest au moins depuis le XIIIe sicle. Louis XI, Henri IV,
Richelieu, puis Mazarin, Louis XIV et Colbert travaillent la rationa-
lisation du pouvoir, la centralisation des structures de la monarchie,
contre les forces centrifuges qui contestent l'autorit du souverain.
Tout cardinal qu'il ft, Richelieu voque parfois la figure du Monta-
gnard coupeur de ttes, envoyant les aristocrates la guillotine. Les
grands fodaux, depuis longtemps, avaient t dessaisis de leurs privi-
lges les plus exorbitants. Louis XIV les avait rduits au rle de figu-
rants grassement rtribus dans les grandes mises en scne de Versail-
les.
Le XVIIIe sicle franais, en dpit des vices trop apparents du sys-
tme de gouvernement, marque une tape importante dans l'institution
d'une administration moderne. Cette transformation, il est vrai, ne
semble pas correspondre une prise de conscience relle chez les
souverains, et l'on ne saurait parler en France d'une doctrine du cam-
ralisme analogue celle qui se dveloppe dans les Allemagnes 68. La
rationalisation de la gestion, la constitution d'une bureaucratie toffe
et informe se ralise d'une manire empirique, l'initiative de cer-
tains chefs de services, intendants et hauts responsables qui s'efforcent
de mettre de l'ordre dans leurs administrations en vue de l'intrt

68 Cf. L'Avnement des sciences humaines au sicle des Lumires, Payot, 1973,
PP- 578 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 87

commun. Turgot, philosophe proche des Physiocrates, intendant du


Limousin, puis contrleur gnral des finances, conjugue comme les
Idologues, la thorie et la pratique ; cet intellectuel est un homme
d'action ; la politique de Turgot aurait sauv la monarchie, si elle avait
pu tre sauve 69. Le ministre de Louis XVI a t plus que tout autre
proccup de rationaliser et de systmatiser la gestion administrative ;
il a tent de mettre de l'ordre dans l'anarchie des circuits conomiques
et du systme fiscal. Parmi les mesures qui lui tenaient cur, la sup-
pression des corves qui hypothquent la vie paysanne, la suppression
de l'institution archaque des jurandes et du systme corporatif qui fait
obstacle l'expansion de la production. Le ministre a fait prparer par
une commission l'unification des poids et mesures [68] en vigueur
dans le royaume, dont l'incohrence introduit dans le commerce une
gne insupportable.
Mal soutenu par le roi, compris seulement par une lite de philoso-
phes et d'conomistes, le ministre s'est heurt une opinion publique
excite par les adversaires de tout changement 70. La monarchie fran-
aise a laiss passer sa chance ; les rformes de Turgot auraient pu
permettre de faire l'conomie de la Rvolution. Seulement, la Rvolu-
tion a eu lieu. Les convictions prives de Turgot, de Condorcet et de
leurs amis clairs, jusque-l inoprantes, ont t manifestes tous ;
elles sont devenues, dans l'enthousiasme de 1789, la loi commune
d'une grande nation. Le passage l'acte introduit une discontinuit
radicale du contenu idologique. Le pamphlet de Sieys Qu'est-ce que
le Tiers tat ? nonce, la veille de la runion des tats gnraux, les
revendications matresses des rvolutionnaires : doublement du Tiers,
c'est--dire que le Tiers tat doit avoir autant de dputs que la no-

69 Cf. Ginguen, dans un article de la Dcade philosophique consacr aux u-


vres compltes de Condorcet (20 nivse XIII, p. 80) : Si le roi avait soutenu
ce grand et vertueux ministre , le sicle n'et pas fini sans voir la France heu-
reuse et transforme, sans violence, sans rvolution sanglante, et par la seule
influence de la raison, de la sagesse et du temps . De mme les Assembles
provinciales, prconises par Condorcet la veille de la rvolution, auraient
permis une rforme systmatique, alors que les tats gnraux, voulus par
l'aristocratie, entranrent la catastrophe. (Cf. Marc Regaldo, Un milieu intel-
lectuel : la Dcadence philosophique (1794-1807) thse dactylographie,
1976, I, p. 541.) Turgot lui-mme avait dit : Donnez-moi cinq annes de
despotisme et la France sera libre.
70 Cf. Edgar Faure, La disgrce de Turgot, N.R.F., 1961.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 88

blesse et le clerg, runion des ordres, et vote des dputs par tte et
non par ordre, ce qui prsuppose l'ide de souverainet nationale.
Mais il y a encore loin du texte de Sieys aux vnements de Versail-
les et de Paris, du 5 mai au 14 juillet 1789, toute la distance qui spare
une vue de l'esprit d'un ensemble d'vnements historiques appels
changer la face du monde. La cration d'une pice de thtre n'est
pas date du jour o l'auteur dramatique a achev la rdaction de son
texte, mais bien de celui o des comdiens de chair et de sang ont in-
carn cette pice devant un public rel. Une ide seule ne suffit pas
pour faire une rvolution ; il faut, disait Napolon, qu'elle ait trouv
des baonnettes ; encore cette conception porte-t-elle la marque d'un
esprit par trop militaire. Il faut que cette ide ait brusquement mani-
fest une puissance mobilisatrice, qu'elle ait suscit dans un peuple
entier un vivant support. L'ide est devenue la profession d'une foi
commune ; elle a pous son poque. Et cela change tout.
La discontinuit l'emporte sur la continuit. La conscience histori-
que des Franais, la conscience universelle elle-mme, peroit l'v-
nement rvolutionnaire comme un point d'inflexion dcisif dans le
devenir. Frais moulu du sminaire, le jeune Ernest Renan affirme, en
1848 : La Rvolution franaise est le premier essai de l'humanit
pour prendre ses propres rnes et se diriger elle-mme. C'est l'avne-
ment de la rflexion dans le devenir de l'humanit (...) On peut, avec
Robert Owen, appeler tout ce qui prcde priode irrationnelle de
l'existence humaine, et un jour cette priode ne comptera dans l'histoi-
re de l'humanit, et dans celle de notre nation en particulier, que
comme une curieuse prface, peu prs ce qu'est l'Histoire de Fran-
ce ce chapitre dont on la fait d'ordinaire prcder, sur l'histoire des
Gaules. La vraie histoire de France commence 89 ; tout ce qui pr-
cde est la lente prparation de 89 et n'a d'intrt qu' ce [69] prix 71.
Renan prcise plus loin : L'anne de 1789 sera dans l'histoire de
l'humanit une anne sainte, comme ayant vu la premire se dessiner,
avec une merveilleuse originalit et un incomparable entranement, ce
fait auparavant inconnu (...) Le Jeu de Paume sera un jour un temple ;
on y viendra comme Jrusalem, quand l'loignement aura sanctifi

71 Ernest Renan, L'Avenir de la science, Calmann-Lvy, in-8, s.d. p. 25.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 89

et caractris les faits particuliers en symboles des faits gnraux. Le


Golgotha ne devint sacr que deux ou trois sicles aprs Jsus 72.
Sous l'effet d'une saisie mtahistorique, l'interprtation s'inscrit
dans l'ordre d'une intelligibilit religieuse ou messianique. La Rvo-
lution franaise est un geste de Dieu 73 , crira Victor Hugo. Cette
comprhension transcendante transfigurant la connaissance historique,
est frquente au milieu du XIXe sicle ; on la rencontre chez Michelet,
ce Bossuet dmocratique 74 selon la formule de Thibaudet. Selon
un cours de 1851, la Rvolution seule rendit l'histoire possible (...)
Elle a fond le nouvel autel, celui du droit. Elle a donn l'histoire et le
juge de l'histoire : le droit, en sorte que l'historien n'est plus le serf de
l'histoire 75 . Le thme rvolutionnaire n'est plus dgag aprs coup
de la marche des vnements ; il devient l'intuition matresse qui fon-
de et justifie les vnements. Selon Haac, les annes qui prcdrent
la Rvolution de Juillet, durant lesquelles (Michelet) s'associa Edgar
Quinet et Mickiewicz pour lancer l'appel messianique de la renais-
sance nationale, affermirent sa foi politique. La Rvolution lui apparut
ds lors comme un principe ternel de l'histoire, comme la raction du
peuple contre le droit naturel, base de la monarchie, et contre le droit
fodal de l'glise, dernier vestige de l'esprit mdival 76 .
De Montesquieu Michelet, la transformation du concept de rvo-
lution est considrable. Le mot, qui dsignait un simple point d'in-
flexion, dans un sens ou dans l'autre, du devenir historique, dnomme
dsormais une structure matresse de la vie des peuples, et mme une
catgorie anthropologique. La Rvolution est en nous 77 , crit Mi-
chelet, au seuil de son Histoire de la Rvolution, voulant marquer que
la rvolution historique est une manifestation de cette Rvolution es-
sentielle et idale, dont chaque homme porte en soi l'exigence. De cet-
te exigence transcendante, Michelet eut la rvlation alors que, depuis
plus de dix ans, il avait entrepris la publication de son Histoire de

72 Ibid., p. 494, note 6.


73 V. Hugo, Les Misrables, V, 1, 20, Bibliothque de la Pliade, p. 1287.
74 A. Thibaudet, Histoire de la littrature franaise, De 1789 nos jours, Stock,
1936, p. 273.
75 Michelet, Cours indit de 1851 ; cit dans O.A. Haac, Les principes inspira-
teurs de Michelet, P.U.F. 1951, p. 24.
76 O. Haac, ibid., p. 25.
77 Histoire de la Rvolution, Pliade, I, 1.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 90

France (1833-1844) ; parvenu la fin du Moyen Age, avec le rgne


de Louis XI, Michelet, touch par la grce rvolutionnaire, interrompt
[70] la suite des temps ; de 1847 1853 parat lHistoire de la Rvolu-
tion, priode axiale du devenir de l'humanit, jugement dernier, parole
de Dieu sur l'ensemble du devenir. Thophanie de la Rvolution ,
crit Roland Barthes. La fcondation de la Grce par la Justice se
couronne d'une naissance mystique qui justifie l'histoire pralable, la
rsume et y met fin : la Rvolution de 89. (...) Il y a, si l'on veut, deux
Rvolutions : une Rvolution-principe (ternelle) et une Rvolution
incarne (celle de 89). En sorte que paradoxalement, c'est la Rvolu-
tion historique qui dvoile rtroactivement son prologue infini : elle
est le drame souverain qui explique toute l'Histoire antrieure. Elle
clate comme lincarnatus est de la Justice, elle interrompt les temps
pour les rsumer et les consommer 78.
L'ascension, ou l'Assomption, du concept de rvolution, sa cons-
cration religieuse dans le contexte d'un nouveau messianisme, se re-
trouve chez nombre de contemporains, tels Quinet, Leroux, Marx et
Renan, entre 1830 et 1848, c'est--dire entre deux crises rvolution-
naires de l'Europe. L'histoire de l'historiographie est une histoire de la
conscience humaine qui se projette dans les recherches et travaux des
historiens. La Rvolution franaise, accomplie dans la Terreur et cou-
ronne par le despotisme napolonien, ravageur belliqueux de l'espace
europen, n'avait pas laiss aux intresss un bon souvenir, si ce n'est
dans les rcits toujours suspects des anciens combattants. Il faut atten-
dre 1830 pour que l'ide de rvolution se dissocie de la remmoration
des atrocits qui l'ont accompagne. Les journes franaises de Juillet
1830 proposent l'image d'une rvolution propre, rapidement rsolue et
solde par des acquisitions positives. La mmoire collective se d-
tourne des taches de sang, qui n'apparaissent plus dsormais que
comme des ombres au tableau. La rvolution du pass se projette en
une esprance pour l'avenir. Michelet est un tmoin privilgi de cette
transmutation du jugement historique, dsormais reprise leur compte
par tous ceux qui verront dans l'acte rvolutionnaire le facteur dcisif
d'une promotion de l'humanit 79.

78 Roland Barthes, Michelet par lui-mme, dition du Seuil, pp. 54-55.


79 La signification initiatrice des journes de juillet pour Michelet a t reconnue
par lui : Mes premires pages aprs Juillet, crites sur les pavs brlants,
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 91

Un demi-sicle spare la publication de lHistoire de la Rvolution


des vnements qu'elle commmore. L'historien a opr, en ce qui
concerne l'esprance rvolutionnaire, la rsurrection intgrale du
pass ; il s'est fait le contemporain de ceux dont il voquait la geste.
La conscience rvolutionnaire, dans son contenu positif, prend chez
les hommes de 1789 cette valeur d'une transfiguration du prsent.
Volney, l'un des inspirateurs de l'Assemble Constituante, proclame
en 1791 : Oui, l'homme est devenu l'artisan de sa destine ; lui-
mme a cr tour tour les revers ou les succs de sa fortune ; et si,
la vue de tant de douleurs dont il a tourment sa vie, il a eu lieu de
gmir de [71] sa faiblesse ou de son imprudence, en considrant de
quels principes il est parti et quelle hauteur il a su s'lever, peut-tre
a-t-il plus droit encore de prsumer de sa force et de s'enorgueillir de
son gnie 80... L'historien de la civilisation comme promotion de
l'initiative de l'homme dans l'histoire songe au surgissement de la r-
volution comme un saut de la ncessit dans la libert, selon une for-
mule clbre. Volney poursuit : Oui, homme crateur, reois mon
hommage ! Tu as mesur l'tendue des deux, calcul la masse des as-
tres, saisi l'clair dans les nuages, dompt la mer et les orages, asservi
tous les lments. Ah ! comment tant d'lans sublimes se sont-ils m-
langs de tant d'garements 81 ?
L homme crateur qui a dompt les forces de la nature est ca-
pable de dominer les forces l'uvre dans le monde politique et so-
cial. La rvolution est l'affirmation souveraine de la matrise de
l'homme qui reprend son compte la gestion de l'histoire. L'homme
est son propre Promthe , dira Michelet dans lIntroduction de ses
Origines du droit franais, en 1837. Les Ruines se prsentent comme
une Mditation sur les rvolutions des empires ; Volney emploie en-
core le mot rvolution en son sens traditionnel. Mais le dput
Volney a dpass ce sens ; les vnements dont il est l'acteur et le t-
moin illustrent la possibilit de ce droit promthen de reprise ration-
nelle du rel. L'ide de rvolution est solidaire du dogme de la perfec-

taient un regard sur le monde, l'Histoire universelle comme combat de la li-


bert, sa victoire ternelle sur le monde fatal, bref comme un Juillet ternel.
{Histoire de France, Prface de 1869, d. Le Vasseur, s.d., t. I, pp. XI-XII.)
80 Les Ruines ou mditation sur les rvolutions des empires (1791), ch. V ; 10e
d., 1822, p. 29.
81 Ibid., ch. VI, pp. 30-31.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 92

tibilit, qui indique le sens de la marche. La Dcade philosophique,


organe de l'cole idologique, publie en germinal an VII (1799) une
lettre de Cabanis exposant la doctrine commune, dont il fait remonter
les origines jusqu' Bacon, Priestley, Turgot, Condorcet, etc. : Non,
l'espoir de perfectionner l'homme, de le rendre plus sens, meilleur,
plus heureux, n'est point chimrique. Cet espoir, que confirment tous
les faits bien vus, ne peut tre cart que par une philosophie borne et
chagrine, par une exprience incomplte et resserre dans quelques
dtails 82... Le chapitre XIII des Ruines avait pos la grande ques-
tion : l'espce humaine s'amliorera-t-elle ? En dpit des peses
rtrogrades du despotisme , l'amlioration est certaine. Le G-
nie, annonciateur de la vrit qui vient, proclame : Dj un bruit
sourd frappa mon oreille : un cri de libert, prononc sur des rives
lointaines, a retenti dans l'ancien continent. ce cri, un murmure se-
cret contre l'oppression s'lve chez une grande nation ; une inquitu-
de salutaire l'alarme sur sa situation ; elle s'interroge sur ce qu'elle est,
sur ce qu'elle devrait tre ; et, surprise de sa faiblesse, elle recherche
quels sont ses droits, ses moyens, quelle a t la conduite de ses
chefs... Encore un jour, une rflexion : ... et un mouvement immense
va natre ; un sicle nouveau va s'ouvrir ! sicle d'tonnement pour le
[72] vulgaire, de surprise et d'effroi pour les tyrans, d'affranchisse-
ment pour un grand peuple, et d'esprance pour toute la terre 83 !
L'athe Volney est oppos l'illuminisme prophtique. peine com-
mence pourtant, la Rvolution franaise lui apparat comme l'inaugu-
ration d'une nouvelle re pour une humanit en voie de dveloppe-
ment. L'ide de rvolution s'enrichit d'un contenu positif, dont la paro-
le de Volney voque les principaux lments, proclams par le peuple,
hros allgorique du rcit : L'galit et la libert sont donc des bases
physiques de toute runion d'hommes en socit, et, par suite, le prin-
cipe ncessaire et rgnrateur de toute loi et de tout systme de gou-
vernement rgulier (...) galit, justice, libert, voil quel sera dsor-
mais notre code et notre tendard (...) L'tendard de la justice univer-
selle flotta pour la premire fois sur la terre (...) et des millions
d'hommes, levant la fois les bras vers le ciel, firent le serment solen-

82 Lettre sur un passage de la Dcade philosophique et en gnral sur la perfecti-


bilit de l'esprit humain ; uvres philosophiques de Cabanis, p.p. Lehec et
Cazeneuve, P.U.F., 1956, t. II, p. 513.
83 Les Ruines, d. cite, pp. 86-87.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 93

nel de vivre libres et justes ; de respecter leurs droits rciproques,


leurs proprits ; d'obir la loi et ses agents rgulirement prpo-
ss 84. La vision se conclut par cette exclamation du hros de l'aven-
ture : Que je vive maintenant, car dsormais je puis esprer 85.
Proches de l'vnement de 1789, ces textes condensent la substan-
ce idologique dont s'est enrichie la notion de Rvolution. La termino-
logie subit le contrecoup de l'histoire dont elle enregistre les apports.
Condorcet, un peu plus tard, commente un nologisme apparent :
De rvolution, nous avons fait "rvolutionnaire", et ce mot dans son
sens gnral, exprime tout ce qui appartient une rvolution. Mais on
l'a cr pour la ntre, pour celle qui, d'un des tats soumis depuis le
plus longtemps au despotisme, a fait en peu d'annes la seule rpubli-
que o la libert ait jamais eu pour base une entire galit des droits.
Ainsi le mot rvolutionnaire ne s'applique qu'aux rvolutions qui ont
la libert pour objet. On dit qu'un homme est rvolutionnaire, c'est--
dire qu'il est attach aux principes de la rvolution, qu'il agit pour elle,
qu'il est dispos se sacrifier pour la soutenir (...) Une loi rvolution-
naire est une loi qui a pour objet de maintenir cette rvolution, et d'en
acclrer ou rgler la marche 86. Le nologisme a d'ailleurs suscit
un antonyme : Lorsqu'un pays recouvre sa libert, lorsque cette r-
volution est dcide, mais non termine, il existe ncessairement un
grand nombre d'hommes qui cherchent produire une rvolution en
sens contraire, une contre-rvolution et qui, confondus avec la masse
des citoyens, deviendraient dangereux si on leur permettait d'agir de
concert 87... Rvolutionnaire et contre-rvolutionnaire, acquisitions
du langage, impliquent [73] un acte de foi pour hter le cours de l'his-
toire, ou pour l'empcher. Au sens traditionnel, les rvolutions des
empires dcrites par les historiens s'offraient comme des faits la
curiosit de lecteurs sans passion ; l'ide mme d'une contre-
rvolution n'aurait prsent aucune signification intelligible, puisque
la priptie pouvait s'oprer aussi bien dans un sens que dans le sens
oppos.

84 Ibid., ch. XVII, pp. 104-105.


85 P. 105.
86 Condorcet, Sur le sens du mot rvolutionnaire , Journal d'instruction socia-
le, 1er juin 1793 ; uvres compltes, dition Condorcet O'Connor et Arago, t.
XII, 1847, pp. 615-616.
87 Ibid., p. 619.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 94

Les vnements de France imposent au mot rvolution un contenu


axiologique prcis. Elle dsigne la destruction d'un ordre politique et
social, et son remplacement par un ordre nouveau, jug plus conforme
aux exigences de l'humanit. Ce sens s'affirmera au XIXe sicle. Un
Burke, un Joseph de Maistre s'attacheront montrer que l'idologie
rvolutionnaire est fausse, parce qu'elle consacre une rgression, et
non un progrs selon l'ordre des valeurs sociales et politiques. Ils ac-
ceptent le sens nouveau du terme rvolution, associ l'ide de raison
et de justice, quitte contester l'application du mot dans le cas des
mouvements divers qui se sont produits dans la France de 1789.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 95

[74]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre II
Pourquoi la rvolution
en France ?

Retour la table des matires

Selon Jacques Godechot, la Rvolution franaise n'est qu'un as-


pect d'une rvolution occidentale, ou plus exactement atlantique, qui a
commenc dans les colonies anglaises d'Amrique peu aprs 1763,
s'est prolonge par les rvolutions de Suisse, des Pays-Bas, d'Irlande,
avant d'atteindre la France entre 1787 et 1789. De France, elle a re-
bondi aux Pays-Bas, a gagn l'Allemagne rhnane, la Suisse, l'Italie,
Malte, la Mditerrane orientale et l'gypte (...) Plus tard encore, elle
s'tendra d'autres pays d'Europe et toute l'Amrique ibrique. Dans
ces conditions, les ides, les institutions, les formes de vie politique et
sociale que la France a rpandues dans le monde ne sont pas, ne peu-
vent pas tre d'origine exclusivement franaise. La France a jou le
rle d'accoucheuse de nations plutt que celui de vritable crateur.
Trop longtemps par exemple a-t-on cru que les origines du Risorgi-
mento italien dataient de l'entre des troupes franaises en Italie. Or, il
a t suffisamment dmontr que ces origines plongeaient profond-
ment dans le XVIIIe sicle. Au vrai, elles se confondent, comme celles
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 96

de la Rvolution franaise, avec les origines de la grande rvolution


atlantique 88 .
Il faut redouter, en matire de comprhension historique, un natio-
nalisme franais, dont Michelet et ses amis n'taient pas exempts. Res-
te savoir si la fascination de 1' atlantisme ne substitue pas, par
influences anglo-saxonnes interposes, un nationalisme un autre. La
Rhnanie, la Suisse, l'Italie, Malte, la Mditerrane orientale, l'gypte,
pour autant que ces rgions mritent l'application du concept de r-
volution , ce qui serait examiner, ne paraissent pas relever de l'es-
pace atlantique. La recherche des origines et des priorits, en quali-
fiant un vnement ou un homme de prcurseur , le fait entrer r-
trospectivement dans une perspective [75] d'intelligibilit qui lui tait
trangre. Les rvolutions sociales modernes se sont reconnu des an-
ctres dans les rvoltes d'esclaves de l'Antiquit, et Spartacus est de-
venu l'un des saints patrons des dmocraties populaires, la faveur
d'un anachronisme aussi justifi, mais pas plus, que celui des Jacobins
revendiquant des anctres Spartiates.
Le choix de l'anne 1763, comme marquant l'inauguration de l're
rvolutionnaire, ne semble pas convaincant. La date des traits qui
mettent fin la guerre de Sept Ans est, longue chance, en matire
stratgique, un moment important pour l'indpendance des colonies
amricaines. La cession par la France de sa province canadienne
l'Angleterre libre les colons britanniques, nagure pris en tenaille en-
tre le Qubec, au nord, et la Louisiane, au sud, d'une lourde menace
extrieure, d'autant plus que le gouvernement de Versailles cde, en
cette mme anne 1763, la Louisiane l'Espagne. Les colons amri-
cains n'ont plus besoin de la protection de l'arme et de la flotte an-
glaises. Ce renouvellement de la conjoncture est une condition, mais
non une cause, de l'indpendance amricaine. En ce qui concerne les
affaires coloniales, les autorits de Londres, en 1763 toujours, prten-
dent interdire au peuplement britannique le bassin du Mississippi et
les territoires de l'Ouest, rservs aux Indiens. Les colons s'estiment
lss par cette mesure favorable aux autochtones ; dans cette limita-
tion impose l'imprialisme colonial, les Anglais se montrent plus
proches de l'idologie rvolutionnaire que les Amricains ; le secrtai-

88 Jacques Godechot, La Grande Nation, L'expansion rvolutionnaire de la Fran-


ce dans le monde de 1789 1799, Aubier, 1956, t. I, p. 11.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 97

re d'tat aux Colonies est d'avis qu'il faut laisser les Indiens jouir en
paix de leurs dserts 89 .
La tension entre les colonies et la mtropole est accrue par des
problmes administratifs et conomiques, concernant en particulier les
rglements douaniers et les taxes affrentes. Le Sugar Act de 1764
impose de nouvelles taxes sur les vins, le caf, le sucre, et interdit
l'importation du rhum. La grande question tait celle de la mlasse
qui devint ainsi, comme le remarqua plus tard John Adams, "un ingr-
dient essentiel dans la libert amricaine" (...) La mlasse avait dans le
systme conomique des colonies du Nord une importance extrme,
car elle servait la fabrication du rhum, qui tait lui-mme la base du
trafic des esclaves, des pcheries et de la traite indienne 90... Comme
le remarque Pasquet, la question de la mlasse tait nanmoins un
thme peu favorable l'loquence politique 91 . La loi du timbre
(Stamp Act) de 1765, autre taxation vexatoire, lve un peu le dbat :
ds le 29 mai, l'Assemble de Virginie tant en session, un jeune
avocat, Patrick Henry, (...) connu dj pour ses opinions radicales,
prsenta une srie de rsolutions contre la loi du timbre et engagea le
dbat par un discours violent [76] o il rappela que Tarquin et Csar
avaient eu leur Brutus, et Charles Ier son Cromwell 92.
L'loquence de Patrick Henry voque par avance la rhtorique des
assembles rvolutionnaires franaises ; elle s'inspire des traditions du
collge, jsuite ou non. Certes, de petites causes peuvent avoir de
grands effets, mais ces querelles d'picerie l'arrire-plan desquelles
se dessine la spoliation des Indiens et la traite des ngres, ne parais-
sent pas dignes d'inaugurer la tradition de l'idalisme rvolutionnaire,
en dpit de la tendance des historiens contemporains considrer l'or-
dre politique comme une sublimation des ralits conomiques. Une
tempte dans un baril de mlasse ne fait pas une rvolution. Il faut
encore un ensemble d'ides et de principes qui ne s'affirmeront en ter-
re amricaine qu'une dizaine d'annes plus tard. Mme alors, les In-
surgents ne songeront qu' rgler leurs comptes avec une mtropole

89 D. Pasquet, Histoire politique et sociale du peuple amricain, 1.1, Picard,


1924, p. 239.
90 Ibid., p. 241.
91 Ibid.
92 Pp. 242 sq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 98

abusive. Leur rvolution, si rvolution il y a, n'est pas une rvolution


atlantique , mais strictement transatlantique, limite un territoire
dtermin et conduite selon la norme de l'intrt bien entendu. Les
colons rvolts, citoyens d'outre-mer, ne veulent pas admettre qu'ils
puissent tre dpouills de leur statut parce qu'ils ont travers l'Atlan-
tique. L'ide d'un changement de rgime en Angleterre ne leur vient
pas l'esprit, et la question ne se pose pas pour eux de savoir si les
Franais sont opprims par un rgime qui ne reconnat pas les droits
de l'homme. Si la rvolution se dfinit par la volont d'une mutation
de la condition humaine selon l'exigence de la raison, on ne saurait
parler sans contradiction d'une rvolution dont la revendication aurait
pour limite une frontire territoriale, un fleuve, un ocan.
C'est dans le domaine franais que le mot rvolution a trouv
sa dfinition moderne ; c'est partir de l'exprience franaise que
l'ide nouvelle a suscit, travers l'Occident, des approbations et des
critiques. Si la rvolution en France n'tait qu'un pisode d'une rvo-
lution atlantique , on ne voit pas pourquoi Edmond Burke aurait pu
tre d'abord partisan des Insurgents d'Amrique, puis adversaire intrai-
table des rvolutionnaires franais. Il ne s'agit pas l d'une incons-
quence ; homme politique lucide et whig convaincu, Burke atteste que
ce n'est pas la mme cause qui se trouve en question de part et d'autre
de l'Ocan ; les whigs de Philadelphie, de Boston et de New York
n'ont rien de commun avec les radicaux de Versailles et de Paris, dont
l'intervention brutale risque de bouleverser l'quilibre sculaire de la
vieille Europe. Burke lui-mme, en 1790, dment par avance la thse
avance par R. R. Palmer et Godechot : Il me semble que je suis au
milieu d'une grande crise, et que ce n'est pas la France seule, mais
l'Europe entire, et peut-tre plus que l'Europe, qui y est intresse. En
runissant toutes les circonstances de la rvolution de la France, on
peut dire que c'est certainement la plus tonnante que l'on ait vue jus-
qu' prsent dans le monde entier (...) Tout parat [77] hors de nature
dans ce chaos trange de lgret et de frocit et dans ce mlange de
toutes sortes de crimes mls toutes sortes de folies 93 Burke
n'avait pas parl ainsi des Insurgents d'Amrique, dont la cause lui
paraissait juste.

93 Edmond Burke, Rflexions sur la Rvolution franaise, 1790 ; trad. J.-A., Pa-
ris, 1823, pp. 13-14.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 99

Si le modle des tats-Unis a suscit des imitations sur la face de


la terre, c'est dans le continent amricain, o l'insurrection des posses-
sions espagnoles a revtu la forme d'une guerre d'indpendance contre
l'ancienne mtropole, cette dcolonisation demeurant limite dans ses
rpercussions politiques, conomiques et sociales, au profit de la clas-
se possdante, comme dans les anciennes possessions britanniques. Or
les Insurgs d'Amrique latine n'ont imit le prcdent de l'Amrique
anglaise que par rvolution franaise interpose ; les principes qu'ils
invoquent ne sont pas ceux de 1763, et pour cause, puisque les contes-
tataires de 1763 taient mus par des questions d'intrts immdiats, et
non par des proccupations thoriques. Les Ibro-Amricains ne se
rfrent pas non plus aux principes de 1776 ; car les proclamations de
1776 n'ont eu qu'une porte limite ; celles de 1789 ont obtenu d'em-
ble une audience universelle. Il ne s'agissait pas de librer un territoi-
re d'outre-mer d'une dpendance abusive ; ce qui tait en question,
c'tait une nouvelle valuation de la condition humaine sur la face de
la terre. Les hommes de bonne volont, sans distinction de frontires,
ne s'y sont pas tromps.
L'vnement de 1789 est d'autant plus exemplaire qu'il se ralise
avec une extrme rapidit. On peut, aprs coup, suivre la monte de la
mise en question des institutions depuis quelques dcades, depuis
quelques annes. Mais l'essentiel s'accomplit en quelques semaines.
Au dbut du mois de mai, l'affluence des dputs Versailles pour les
tats gnraux convoqus par le roi s'inscrit encore dans les usages et
configurations de la monarchie traditionnelle. Du 5 mai au 20 juin, en
six semaines, le passage des tats gnraux l'Assemble nationale,
puis de l'Assemble nationale l'Assemble constituante, jalonne le
parcours d'une prise de conscience irrversible ; l'essentiel est accom-
pli sans que l'meute ait encore anim les rues de Paris. Le sang, le
premier sang peut-tre, coulera le 14 juillet, mais la prise de la Bastille
n'est qu'une illustration symbolique de l'vnement intellectuel dcisif
accompli dans les dlibrations de Versailles. Le gouvernement mo-
narchique mettra longtemps comprendre que les temps sont changs,
que rien n'est plus comme avant. Les hsitations, les demi-mesures,
l'opposition larve de Louis XVI et de son entourage prcipiteront le
cours de l'histoire, associant l'ide de rvolution des images terri-
fiantes ; mais, pour importantes qu'elles soient, ces composantes ne
sont que secondaires.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 100

Sous les yeux d'une Europe traditionnelle qui poursuit paisible-


ment le cours de son histoire, dans un des pays les plus peupls et les
[78] plus florissants, se ralise une exprience de pense qui renverse
l'ordre traditionnel des valeurs politiques et sociales, les hirarchies
tablies, et jusqu'au langage et aux murs de la population. Obser-
vant, depuis Mayence, la Rvolution en France (Rvolution in Fran-
kreich), le naturaliste Georg Forster crit son beau-pre, le profes-
seur Heyne, de Gttingen : Il est beau de voir ce que la philosophie
a fait mrir dans les esprits, puis a ralis dans l'tat, sans qu'il existe
un seul exemple d'une transformation aussi profonde acquise au prix
de si peu de sang et de dvastation 94.
Jacques Godechot, qui dfend la thse d'une rvolution atlanti-
que , observe pourtant que le succs de la Rvolution amricaine,
que seule l'alliance de la France avait rendu possible, n'avait gure
troubl le sommeil des hommes qui dirigeaient les grands tats du
continent. Aucun n'avait vu l le dbut de la grande rvolution qui al-
lait franchir l'Atlantique et atteindre les trois quarts de l'Europe. Par
contre, ils s'taient flicits d'un vnement qui d'une part affaiblissait
une puissance redoutable et dont la richesse tait envie, l'Angleterre ;
d'autre part cartait de la politique continentale et endettait dangereu-
sement une France dont le relvement .aprs les dfaites de la guerre
de Sept Ans commenait inquiter... 95 Si le gouvernement de
Louis XVI avait pressenti un caractre rvolutionnaire dans la guerre
d'indpendance amricaine, il se serait bien gard de prendre parti
pour une cause dont le choc en retour sur les affaires franaises pou-
vait tre dangereux.
En 1789, au contraire, l'opinion publique europenne et les gou-
vernements des puissances, comprirent vite le caractre exceptionnel
d'un vnement qui fut d'abord l'objet d'une apprciation plutt favo-
rable. C'est lorsque la rvolution intrieure acclra et exaspra son
rythme, avec les excs qui s'ensuivirent, et lorsque l'quilibre diplo-
matique de l'Europe se trouva mis en question, que les opinions et les
politiques se modifirent ; la succession des coalitions, jusqu' 1815,
aura le caractre d'une guerre sainte contre le danger rvolutionnaire,

94 Lettre Heyne, 30 juillet 1789 ; Georg Forster, Werke, hgg von G. Steiner,
Frankfurt am Main, Insel Verlag, 1970, Band IV, p. 570.
95 J. Godechot, La Grande Nation..., Aubier 1956, t. I, p. 60.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 101

que l'institution de la Sainte-Alliance devait maintenir sous la haute


surveillance des souverains chrtiens, unis contre le danger commun.
Les mouvements divers de l'Europe l'gard de la Rvolution franai-
se attestent le caractre exceptionnel et quasi-symbolique de celle-ci.
Les rvolutions europennes du XIXe sicle seront interprtes dans la
perspective de la Rvolution franaise inaugure en 1789, dont les
vicissitudes et articulations fourniront des lments d'intelligibilit
pour analyser les vnements ultrieurs.
La question se pose ds lors de savoir pourquoi la rvolution ar-
chtypale (Urbild, selon Frdric Schlegel) a clat en France plutt
que partout ailleurs, o pourtant elle aurait pu sembler plus [79] justi-
fie. Faite pour anantir les institutions du Moyen Age, crit Albert
Sorel, la Rvolution commence dans le pays o ces institutions taient
en voie de disparatre et s'croulaient comme d'elles-mmes. C'est que
leur joug paraissait d'autant plus insupportable qu'il devenait moins
pesant : il exasprait ceux qu'il n'crasait plus 96. Selon Adrien Le-
zay-Marnsia, tmoin contemporain, l'oppression tait moins forte
en France qu'en Espagne, qu'au Portugal, qu'en Autriche, qu'en Prus-
se, qu'en Turquie ; cependant ces contres sont restes fort tranquilles,
et la France a fait sa rvolution 97 . Sorel commente : c'est prcis-
ment pour cela qu'elle la fit ; et il reprend les analyses de Tocquevil-
le 98 : Il ne subsistait de vestiges du servage que dans quelques r-
duits des provinces de l'Est. Le paysan avait non seulement cess
d'tre serf, il tait devenu propritaire. La terre tait morcele au point
que les agronomes s'en plaignaient. Les pouvoirs locaux, toujours tra-
cassiers, taient subordonns au pouvoir royal (...) L'unit se faisait
dans les lois. Les droits fodaux mme, attaqus par les lgistes, res-
treints par l'autorit royale, s'allgeaient relativement ; les plus abusifs
et les plus vexatoires, ceux qui atteignaient l'homme dans sa personne,
dans sa dignit, dans son honneur, tombaient en dsutude 99...

96 Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, t. I, Pion 1885, p. 144.


97 Adrien Lezay, Des causes de la Rvolution, 1797, cit ibid.
98 Cf. L'Ancien Rgime et la Rvolution franaise, livre II, ch. 1 : Pourquoi les
droits fodaux taient devenus plus odieux au peuple en France que partout
ailleurs.
99 A. Sorel, op. cit., p. 144.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 102

S'il y a quelque chose de paradoxal dans le surgissement de la r-


volution en France plutt que partout ailleurs, il n'en reste pas moins
que cette rvolution obtient d'emble l'approbation d'une large majori-
t des dputs, parfois confinant l'unanimit. L'adhsion de la popu-
lation dans sa masse, rurale et urbaine, avait t manifeste par le vas-
te sondage d'opinion des Cahiers de dolances, expression d'une men-
talit favorable une mutation profonde dans le gouvernement du
royaume. L'vnement ne fera que ratifier un tat d'esprit pralable.
Jamais la rvolution n'a t aussi populaire qu' ses dbuts. Cette mo-
tivation rvolutionnaire reprsente le fait caractristique de la situation
franaise. Fonde en ralit ou non, la conscience existe, largement
diffuse, d'une oppression intolrable, dont il faut librer la masse des
Franais.
Que la rvolution n'ait pas clat en Angleterre, cela se comprend :
le modle anglais de la dmocratie parlementaire, diffus et lou par
Montesquieu, reprsente le prototype du libralisme europen. La glo-
rious rvolution de 1688 a pris acte de l'influence prpondrante des
reprsentants de la nation dans le choix du souverain. Le fonctionne-
ment du systme britannique au cours du XVIIIe sicle n'est pas
exemplaire ; la corruption svit, les murs politiques et lectorales
sont peu recommandables ; mais dans l'ensemble, les Anglais pos-
sdaient un esprit politique qui manquait aux Franais ; ils possdaient
une constitution et des traditions de libert. L'ancien [80] rgime qui,
en France, n'avait fond qu'une caste de nobles, avait fond chez les
Anglais une aristocratie. Cette aristocratie ne gardait de ses privilges
que ceux qu'elle justifiait par ses services ; elle tenait ces services,
elle s'en faisait honneur, et pour les rendre l'tat, pour remplir son
rle dans la nation et exercer sa part de pouvoir, elle savait sacrifier
jusqu' ses immunits. Les plus lourds impts taient sa charge. (...)
D'ailleurs les luttes soutenues en commun pour la dfense des mmes
droits politiques la rapprochaient du peuple. (...) En Angleterre, la
communaut des droits politiques faisait oublier la diffrence des
conditions et, se sentant libres, les hommes se proccupaient moins de
paratre gaux. Leur aristocratie d'ailleurs tait largement ouverte. (...)
La libert politique tait pour ainsi dire un produit du sol
nal 100...

100 A. Sorel, op. cit., t. I, p. 353.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 103

La dmocratie politique et sociale ne rgnait pas pour autant dans


les les britanniques, comme suffirait l'attester le cas particulier de
l'Irlande. La mutation agronomique s'tait faire au dtriment de la
paysannerie traditionnelle ; l'expansion industrielle et technologique,
inaugure par l'Angleterre en Occident, eut pour consquence le dve-
loppement de ce proltariat dont Marx analysera plus tard la triste
condition ; ds avant, les tudes de Malthus et de Ricardo n'taient pas
particulirement optimistes. Il y aura des troubles en Angleterre, mais
l'Angleterre moderne saura faire l'conomie d'une rvolution, en dpit
des prophties marxiennes. Avant 1789, l'quilibre traditionnel des
choses et des hommes n'est pas encore rompu ; l'Angleterre offre au
monde un modle de stabilit politique. Aprs avoir gagn la guerre
de Sept Ans (1756-1763), elle peut se permettre de perdre la guerre de
l'indpendance amricaine, et mme d'avoir en la personne de George
III, dont le rgne commence en 1760, un monarque atteint d'alination
mentale, sans que les citoyens britanniques jugent ncessaire de re-
mettre en question les structures de la vie politique et sociale.
Les penseurs radicaux dont les uvres dfinissent un plus juste or-
donnancement de la communaut humaine, un William Godwin
(1756-1836), un Jrmie Bentham (1748-1831), ne font pas grand
chose pour hter l'accomplissement de leurs ides dans leur le natale.
L'anarchiste Godwin mourut dans le lit d'un fonctionnaire log et r-
tribu par son gouvernement. Quant au lgiste Bentham, citoyen in
partibus de la Rvolution franaise en 1792, il se borna construire
sur le papier des plans de rformes juridiques, pnales, politiques et
conomiques qui lui valurent l'occasion des indemnits substantiel-
les de la part des autorits de son pays. Depuis la glorious rvolution
de 1688, la libre Angleterre a choisi, en matire politique, la voie des
rformes, qui ne lui a pas mal russi. Quant la Rvolution de France,
elle trouva admiration et clbration chez quelques potes, pris
d'exotisme et enthousiasms par la rvolution chez les autres. Le bon
peuple, pour sa part, clbra Birmingham, le 14 Juillet 1791, [81] le
second anniversaire de la prise de la Bastille, en saccageant la maison,
le laboratoire et la bibliothque du thologien unitaire, historien et
chimiste Joseph Priestley, qui proclamait son attachement aux princi-
pes franais. Aprs l'excution de Louis XVI, dont il n'tait aucune-
ment responsable, le malheureux et savant prdicateur dut s'exiler en
Amrique, o il mourut en 1804.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 104

La France donna l'Occident le signal et l'exemple de la mutation


rvolutionnaire parce que cette mutation y tait plus indispensable
qu'ailleurs. L'exigence du changement se fait plus pressante lorsqu'il
existe un dcalage entre les institutions rgnantes et les ides commu-
nment acceptes, lorsque la mentalit en volution se heurte au d-
menti de structures immuables. Mme si le renouvellement de la pen-
se se limite aux classes lettres, noblesse, clerg, bourgeoisie des vil-
les, en un temps o la paysannerie comprend 90% de la population, un
nouveau sens commun s'est form, par l'adhsion d'un grand nombre
de gens, dont l'influence se trouve accrue par leur importance politi-
que et sociale, un systme de valeurs non compatible avec le fonc-
tionnement du gouvernement tabli. Personne ne prtend plus en
1780 que la France est en dcadence ; on dirait au contraire qu'il n'y a
en ce moment plus de bornes au progrs. C'est alors que la thorie de
la perfectibilit continue et indfinie de l'homme prend naissance.
Vingt ans avant, on n'esprait rien de l'avenir ; maintenant on n'en re-
doute rien. L'imagination, s'emparant d'avance de cette flicit pro-
chaine et inoue, rend insensible aux biens qu'on a dj et prcipite
vers les choses nouvelles 101.
L'idologie franaise des lumires se forme aux environs de l'anne
1750 ; le nouveau modle de pense met quelques dizaines d'annes
se diffuser. L'aristocratie de cour joue le Mariage de Figaro sans
s'aviser qu'elle manipule des explosifs. Une mentalit neuve se met en
place, sans que les procdures archaques du gouvernement des hom-
mes se trouvent modifies. Le moment viendra o, sous l'effet d'une
commotion extrieure, les yeux des uns et des autres s'ouvriront sur la
discordance entre ce qui est et ce qui devrait tre. Le nouveau monde,
prsent dans l'espace mental, n'aura plus qu' prendre force de loi sous
l'impulsion d'une autorit diffrente dont les dcisions ne se heurteront
qu' des rsistances insignifiantes. L'immense majorit des intresss
reconnatront dans la lgislation rvolutionnaire la proclamation et
manifestation du vu gnral.
Le pouvoir monarchique, en l'absence d'institutions appropries, ne
se heurtait pas une opposition dont les affirmations auraient pu
clairer sa politique. L'opinion publique, capricieuse, intermittente,

101 Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution franaise, 1856, livre III,


ch. IV ; d. Gallimard, collection Ides, 1952, p. 278.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 105

n'est pas une puissance organise, disposant de moyens d'expression ;


des signes de mcontentement sporadiques ne constituent pas des in-
dications positives. L'opposition proprement dite se concentre dans les
Parlements, en particulier dans le Parlement de Paris, peu prs [82]
seuls oser tenir tte au pouvoir royal ; ils recueillent les fruits de cet-
te attitude sous la forme de perscutions, sous Louis XV et
Louis XVI, qui leur valent une vaste popularit. Il s'agit l d'un malen-
tendu ; les parlementaires, membres de corps traditionnels, ne luttent
pas pour les ides nouvelles, ainsi qu'il apparatra au moment de la
Rvolution, o ils ne joueront aucun rle. Le Parlement, rsume Ed-
gar Faure, a toujours soutenu les privilges ; il a toujours combattu et
sabot les rformes 102. Dans la crise qui a prcipit la chute de
l'Ancien Rgime, le Parlement, l'une des structures matresses de cet
ancien rgime, a tout fait pour hter la catastrophe, qui devait entra-
ner sa propre disparition. Rien de positif dans la tactique des magis-
trats, dont les assembles jouent un rle ambigu, la fois cours de jus-
tice et organismes de contrle de la politique gouvernementale. L'op-
position parlementaire toute innovation qui menacerait les droits des
possdants se traduit par une petite guerre de harclement et la pour-
suite systmatique d'un blocage ou d'une paralysie des tentatives du
pouvoir, lorsqu'elles manifestent la moindre volont de renouveau.
Ngativisme et dmagogie fournissent une ressource commune et
jamais alatoire : le refus de l'impt 103.
L'opposition des Parlements est celle de l'intrt mal entendu et de
l'enttement ; le sens du bien commun n'y a aucune part. Face cette
tentative de lse-majest, le roi de France dispose de procdures qui
lui permettent de passer outre ; grce au lit de justice , le monarque
impose sa souverainet en contraignant les parlementaires enregis-
trer les actes royaux. Il est arriv Louis XIV de procder cette c-
rmonie bott et le fouet la main. Souverain de droit divin, le roi doit
avoir le dernier mot. la veille de la Rvolution, le 19 novembre
1787, Louis XVI le rappelle au Parlement de Paris, avec lequel il se
trouve de nouveau en conflit : Les principes auxquels je veux vous
rappeler tiennent l'essence de la monarchie, et je ne permettrai pas

102 Edgar Faure, La disgrce de Turgot, N.R.F., 1961, p. 122.


103 E. Faure, op. cit., p. 124.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 106

qu'ils soient mconnus ou altrs 104. Lamoignon, garde des Sceaux,


prcise ce qui est en question : Ces principes universellement admis
par la nation attestent qu'au Roi seul appartient la puissance souverai-
ne dans son royaume, qu'il n'est comptable qu' Dieu de l'exercice du
pouvoir suprme (...) ; que le Roi est chef souverain de la nation et ne
fait qu'un avec elle, enfin que le pouvoir lgislatif rside dans la per-
sonne du souverain, sans dpendance et sans partage (...). Il rsulte de
ces anciennes maximes nationales, attestes chaque page de notre
histoire, qu'au Roi seul appartient le droit de convoquer les tats gn-
raux, que lui seul doit juger si cette convocation est utile ou ncessai-
re, qu'il n'a besoin d'aucun pouvoir extraordinaire pour l'administra-
tion de son royaume ; qu'un roi de France ne pourrait trouver dans les
reprsentants des trois ordres de l'tat qu'un conseil plus tendu, com-
pos des membres choisis d'une famille dont il est le chef et qu'il [83]
sera toujours l'arbitre suprme de leurs reprsentations et de leurs do-
lances 105.
Au cur d'un conflit plus exaspr que jamais, cette harangue est
l'affirmation sans faille de la bonne conscience du despotisme monar-
chique. Le Parlement, acharn dans son attitude de raction, s'oppose
la politique financire catastrophique du gouvernement. C'est lui qui
rclame la convocation d'tats gnraux, seuls habilits, prtend-il,
consentir des impts nouveaux. L'ide des tats gnraux est dans
l'air, et non pas seulement dans le milieu parlementaire ; le roi va tre
oblig de cder ; dans quelques mois, en aot 1788, il dcrtera la
convocation de cet organisme reprsentatif, qui n'avait pas t runi
depuis 1614. Pour les novateurs, nombreux en dehors du Parlement, et
qui se regroupent autour du duc d'Orlans ou de Lafayette, l'ide des
tats gnraux voque une chambre des Communes l'anglaise ou un
congrs l'amricaine. L'Essai sur les privilges, de Sieys, qui ap-
partient la faction d'Orlans, parat en 1788, et Qu'est-ce que le Tiers
tat ? en janvier 1789. Un dcalage d'un ge mental s'affirme, ds
avant le dbut de la Rvolution, entre la doctrine de la monarchie se-
lon Louis XVI et le systme parlementaire voqu par Sieys et ses
amis.

104 Cit dans Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, 1885, t. I, p.


187.
105 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 107

Cet cart entre deux mondes, l'un de nostalgie et d'inertie, l'autre


nourri d'esprances progressistes et d'exigence rationnelle, justifie le
brusque dclenchement de la Rvolution en France. La monarchie tra-
ditionnelle ne dispose d'aucune hypothse de rechange ; elle n'est au-
cunement prpare, ni dans l'ordre de la rflexion, ni dans l'ordre de
l'imagination, affronter le dfi, pourtant formul clairement ds
avant le 5 mai 1789. Cette imprparation, cette rigidit intellectuelle et
spirituelle expliquent pourquoi Louis XVI n'aura d'autre choix que de
se soumettre ou de se dmettre, sans d'ailleurs tre capable de choisir
entre l'une ou l'autre formule. Benjamin Constant souligne que les
causes profondes n'ont pas t les causes immdiates, en particulier la
crise financire et les dsordres concomitants : Les vritables au-
teurs de la Rvolution ne furent pas ceux qui, tant ses instruments,
parurent ses chefs. Les vritables auteurs de la Rvolution furent le
cardinal de Richelieu et sa tyrannie, ses commissions sanguinaires et
sa cruaut ; Mazarin et ses ruses, qui rendirent mprisable l'autorit
que son prdcesseur avait rendue odieuse ; Louis XIV et son faste
ruineux, et ses guerres inutiles, et ses perscutions et ses dragonnades.
Les vritables auteurs de la Rvolution furent le pouvoir absolu, les
ministres despotiques, les nobles insolents, les favoris avides... 106
La faiblesse de Louis XVI fut de ne pas comprendre ce qui tait en
question : Le XVIIIe sicle ne fit qu'obir l'impulsion qu'une trop
longue compression avait rendue plus forte. La Rvolution de 1789 se
fit spcialement contre les privilges. La royaut, qui n'tait point [84]
menace, voulut en vain s'identifier une cause qui n'tait pas la sien-
ne 107.
Isol et mystifi tout le premier par le culte monarchique labor
par ses soins, Louis XIV tait demeur insensible aux rclamations de
ceux qui, tels Fnelon et Vauban, demandaient l'humanisation de l'ab-
solutisme tabli. A sa mort, la Rgence voit se dvelopper une tentati-
ve d'aggiornamento qui se perd bientt dans la confusion. Sous
Louis XV, la France devient l'atelier des ides nouvelles qui rayon-
nent de Paris travers l'Occident. Mais ces ides ne trouvent gure de
crdit auprs des autorits franaises, qui adoptent leur gard une

106 Benjamin Constant, De Madame de Stal et de ses ouvrages, dans Mlan-


ges de littrature et de politique, 1829 ; uvres, Bibliothque de la Pliade,
pp. 877-878.
107 Ibid., p. 884.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 108

attitude de mfiance systmatique, confinant la perscution. L'Ency-


clopdie ne peut parvenir bonne fin que moyennant de prudentes
attnuations et parce que l'administration a pris conscience du fait
qu'il s'agissait, dans l'ordre conomique, d'une grosse entreprise et
d'une bonne affaire dont le transfert l'tranger enrichirait le pays
d'accueil. Louis XV n'avait aucun got pour la rflexion thorique ;
l'absolutisme monarchique paraissait encore assez solide pour garantir
commodment une politique au jour le jour, assurant tant bien que mal
l'expdition des affaires de l'tat. De fait, le dluge devait attendre
quinze ans encore avant de submerger la monarchie traditionnelle.
Quant au jeune roi Louis XVI, bien que nourri du Tlmaque et anim
des meilleurs sentiments, il n'avait ni la carrure mentale ni la force de
caractre indispensables pour affronter sans catastrophe une situation
parvenue son point de rupture. Louis XVI tait un honnte homme
et un chrtien, crit Sorel ; mais il n'tait pas un roi (...) Il n'tait point
fait pour diriger la rvolution, il la subit. La faiblesse mme de son
gouvernement prcipita la crise. Les contradictions dans lesquelles il
se perdit se posrent ds le dbut de son rgne 108. En des circons-
tances exceptionnelles, il aurait fallu un homme exceptionnel ; les
qualits mme du roi, bons sentiments, bonne volont, le privaient du
ralisme ncessaire pour affronter l'vnement d'une manire efficace.
Selon le comte de Provence, jeune frre de Louis XVI, et futur
Louis XVIII, la faiblesse et l'indcision du Roi sont au-del de tout
ce qu'on peut dire. Imaginez des boules huiles que vous vous efforce-
riez vainement de retenir ensemble 109.
Parmi les grandes puissances europennes, seule l'Angleterre, o le
gouvernement gouvernait, pouvait s'accommoder d'un souverain m-
diocre. La plupart des tats continentaux ont bnfici de monarques
qualifis, et parfois exceptionnels ; la France n'a pas eu cette chance.
On a critiqu l'expression despotisme clair : un despote s'il est
clair, cesse d'tre un despote. Le rgime franais, sans freins, sans
contrepoids l'absolutisme monarchique, n'tait peut-tre pas despoti-
que ; il n'tait pas clair. L'intelligenzia franaise bnficiait d'ac-
cointances avec quelques puissants personnages ; elle [85] jouissait en
sous-main de complaisances de la part de hauts fonctionnaires sympa-

108 Albert Sorel, op. cit., p. 211.


109 Cit ibid., p. 210.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 109

thisants. Mais il et t absurde d'imaginer Voltaire, Montesquieu,


Diderot, Rousseau et leurs confrres consults par les autorits sur
telle question importante ; l'ide qu'ils auraient pu avoir accs auprs
du roi apparat comme un scandale logique et social. Il n'y avait aucu-
ne communication possible entre les porte-parole du sicle et le roi de
France. Les intellectuels faisaient figure de suspects ; Voltaire et Di-
derot ont connu la prison ; Voltaire a pass une bonne partie de vie en
exil et le plus parisien des crivains franais n'a gure pu rsider Pa-
ris ; Rousseau a men une vie errante et toujours menace. Les se-
meurs d'ides n'ont eu affaire au gouvernement royal que sous les as-
pects trs particuliers de la surveillance policire et des tracasseries de
la censure. La canonisation posthume de ces grands hommes de lettres
ne doit pas masquer le fait qu'ils faisaient, socialement parlant, pitre
figure en leur temps. Le succs littraire auprs du public clair ap-
parat comme une compensation agrable, source ventuelle de subs-
tantiels revenus. Mais Paris n'est pas Versailles ; et le roi Voltaire,
s'il rgne Paris, n'est pas reconnu Versailles. Financier important,
le baron d'Holbach fait partie du systme ; c'est quelqu'un, et lorsque
Diderot est l'invit du baron, il ne viendrait l'esprit de personne, et
mme pas celui du patron de l'Encyclopdie, que le grand personna-
ge, c'est Diderot.
S'ils ne sont pas prophtes en leur pays, ces penseurs sont reconnus
d'utilit publique ailleurs ; les souverains trangers les achtent prix
d'or. Chacun connat les tte--tte petersbourgeois de Diderot et de
Catherine, la longue amiti seme d'orages entre Voltaire et Frdric ;
Joseph II, de passage en France, ne nglige pas d'aller saluer M. de
Buffon sur sa terre de Montbard. Ces images d'pinal sont d'ordinaire
interprtes l'honneur des philosophes gratifis de faveurs excep-
tionnelles. Elles sont tout autant l'honneur des souverains, capables
de reconnatre dans les intellectuels des interlocuteurs valables. Cathe-
rine n'a pas fait la politique de Diderot, ni Frdric celle de Voltaire,
mais l'un et l'autre sont grands d'avoir cout la voix de la raison,
laquelle les souverains franais demeuraient indiffrents. Le roi Char-
les de Naples et d'Espagne, un certain nombre de princes allemands, le
roi Stanislas de Lorraine, le roi de Pologne Stanislas Auguste Ponia-
towski lisent et consultent les experts de France, les conomistes. Si
Louis XV s'tait entretenu avec les Encyclopdistes, avec Montes-
quieu, si Louis XVI avait tudi l'thocratie de d'Holbach, s'il avait
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 110

soutenu l'exprience gouvernementale de Turgot, au lieu de sacrifier


le ministre aux intrigues de la cour, la vie politique de la France en et
t change. Les prtendus despotes ont multipli dans leurs pays
les rformes de structure, chang les codes et les lois, ils ont tent de
changer les murs. Les rois de France n'ont jamais prouv la nces-
sit de rformer profondment l'ordre du royaume. Prisonniers du mi-
lieu aristocratique, ils se sont contents de suivre le jeu des coteries,
des factions, attribuant ou retirant leur faveur tel ou tel politicien
plus ou moins qualifi, selon l'humeur du [86] moment ou l'inspiration
de l'intrigue dominante. L'histoire du XVIIIe sicle ne met pas en sc-
ne seulement de grands hommes d'tat, mais aussi de grandes fem-
mes , telles Catherine II et Marie-Thrse ; l'histoire contemporaine
de la France ne peut allguer que des favorites, la Pompadour, la Du
Barry, dont les interventions dans les combinaisons politiques parais-
sent drisoires ct des grandioses desseins des impratrices.
Par un vritable paradoxe, crit Jacques Godechot, le despotisme
clair n'a russi qu'en Europe orientale, en Prusse, en Russie, dans les
pays autrichiens et hongrois, o l'immense majorit des habitants
taient des serfs analphabtes. Dans les pays occidentaux au contraire,
les lumires diffuses dans une socit en plein devenir, ont cr un
terrain favorable aux bouleversements. Et la Rvolution a clat lors-
qu'une crise conomique, aggravant les souffrances de ce qu'on peut
dj appeler le proltariat, a fourni la bourgeoisie la troupe qui lui
tait indispensable pour mener bien la Rvolution 110. Toutes r-
serves faites sur la lgitimit du concept de despotisme clair ,
cette perspective cavalire de l'histoire sociale semble sujette cau-
tion. On voit mal pourquoi il y aurait une harmonie prtablie entre
l'analphabtisme des masses et la haute culture des souverains. Il y
avait dans les Allemagnes, de Hambourg Berlin et de Mayence
Vienne, une bourgeoisie pour qui lAufklrung n'tait pas un vain mot.
Et l'on peut se demander si le despotisme clair a vraiment r-
ussi en Europe de l'Est. Catherine II a d renoncer assez vite ses
enthousiasmes de jeunesse, devant la dure vidence des faits ; son
gouvernement a t celui d'un ralisme bien tempr. Le despotisme
clair a encore moins russi dans la malheureuse Pologne, qu'il

110 Jacques Godechot, La Grande Nation, L'expansion rvolutionnaire de la


France dans le monde de 1789 1799, Aubier, t. I, p. 36.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 111

n'a pas sauve du naufrage. Joseph II lui-mme, souverain de bonne


volont s'il en ft, est mort dsespr de n'avoir pu mener bien le
grand aggiornamento dont il rvait pour mettre la raison son im-
mense empire.
L'opposition entre Europe orientale et Europe occidentale n'est
gure convaincante, si l'on songe que la Prusse s'tend jusqu'au Rhin
et que l'empire d'Autriche a pied en Italie. Il y a eu des princes clairs
en Toscane et Naples ; ils n'y ont pas russi plus mal qu'ailleurs.
L'Espagne du XVIIIe sicle comporte elle aussi une immense majorit
de paysans misrables et analphabtes ; le roi trs clair Charles III,
qui rgne de 1759 1788, et peut compter sur une quipe de ministres
et de hauts fonctionnaires comptents, ne russit pas tirer son
royaume de l'ornire du sous-dveloppement matriel et mental. La
masse rurale, crivait Jean Sarrailh, souffre d'une misre plus redouta-
ble encore que sa dtresse conomique et qui rend son destin plus tra-
gique. Partout rgnent l'ignorance, le got du merveilleux et les su-
perstitions de toutes sortes 111. Ce [87] seraient l, selon Godechot,
des conditions particulirement favorables au triomphe du despo-
tisme clair . Or c'est le contraire qui se produit : La masse espa-
gnole, obstinment routinire, semble difficilement pntrable aux
lumires du sicle. C'est elle que se heurteront les rformateurs.
C'est elle qu'ils rencontreront sur toutes les routes et dans tous les do-
maines 112. En 1772, le grand ministre rformateur Jovellanos s'en-
tend rpondre par les notables de Cazalla, o il tait venu pour rpri-
mer certains abus particulirement criants, qu'il ne convenait pas
d'introduire de nouveaut 113 .
Quant la France, il parat inconsidr d'affirmer que le despo-
tisme clair n'y a pas russi , puisque l'exprience n'a pas t
tente, et l'on peut penser que c'est pour cette raison prcisment que
la rvolution a t franaise. Dans bon nombre de pays d'Europe, les
souverains sont plus clairs que leurs peuples, plus conscients des
urgences de l'heure, envisageant des transformations radicales que
l'opinion ne revendiquait pas. Cette avance intellectuelle des respon-

111 Jean Sarrailh, L'Espagne claire dans la seconde moiti du XVIIIe sicle,
2e d., Klincksieck, 1964, p. 43.
112 Ibid., p. 42.
113 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 112

sables est mme telle que les rformes entreprises sont freines par les
bnficiaires ventuels, enliss dans les inerties immmoriales du pas-
s, dans le royaume de Naples, en Espagne, au Portugal, en Russie...
Ce sont ici les souverains qui prennent la tte du mouvement en fa-
veur des valeurs nouvelles, au risque de n'tre pas suivis. En 1776, le
jeune duc Charles Auguste de Saxe Weimar, sur les conseils de sa m-
re, appelle auprs de lui, pour l'aider gouverner, le clbre crivain
Goethe. Chef d'un tat minuscule, Charles Auguste est un prince
clair et non le seul dans les Allemagnes ; pendant un demi-sicle,
l'administration de Weimar bnficiera des soins du plus glorieux g-
nie de la culture allemande. La France ne manquait pas de grands es-
prits ; les ides et les arts rayonnaient depuis Paris dans l'espace euro-
pen ; il existait un public clair, conscient des transformations n-
cessaires, et qui aurait soutenu les initiatives en faveur d'un renouvel-
lement des structures. Mais ici les souverains sont en retard sur leur
temps, inconscients de la mutation des valeurs. Et si le changement ne
peut se faire avec le roi, il se fera sans le roi, c'est--dire contre le roi.
L'histoire n'est pas dtermine seulement par une dialectique o les
concepts de masse et de crise , d'ailleurs voqus et invoqus
plutt que dfinis avec prcision, produiraient de toute ncessit un
rsultat inluctable que le thoricien voyait venir de toute ternit.
Rduite l'essentiel, la Rvolution franaise peut tre dfinie comme
le passage rapide d'un ancien rgime devenu insupportable un rgi-
me nouveau, que ses fondateurs veulent conforme la justice et la
raison. Louis XVI, malheureusement pour lui, n'tait pas assez clair,
ni assez despote, pour concevoir et imposer cet ordre nouveau, dont
les principes, souvent raffirms, constituent le sommaire de la foi des
lumires. Ces principes, le meilleur de ses ministres les concevait [88]
parfaitement et avait entrepris de les appliquer. Si le manque d'enver-
gure du souverain, la rsistance obtuse des privilgis menacs dans
leurs privilges, et aussi des hasards malheureux, de mauvaises rcol-
tes, n'avaient pas empch le dveloppement de l'exprience, si Turgot
avait pu diriger la politique franaise non pas pendant deux ans, mais
pendant vingt ans, alors la Rvolution de 1789 n'et pas t ncessai-
re, parce que les principes de cette rvolution sont partie intgrante de
la pense de Turgot.
Contrleur gnral des finances de 1774 1776, Turgot meurt en
1781. En 1786 parat la Vie de M. Turgot, par Condorcet. lve et
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 113

protg de d'Alembert, Condorcet a t l'ami de Turgot, il a fait partie


de son quipe pendant le ministre, il est demeur le confident, et
comme le lgataire de sa pense. La Vie de M. Turgot contient en
substance tous les principes de 1789. Membre influent des assembles
rvolutionnaires, Condorcet ne fera que prolonger et mettre en uvre
la pense de Turgot. Une constitution rpublicaine est la meilleure
de toutes. C'est celle o les droits de l'homme sont conservs, puisque
celui d'exercer le pouvoir lgislatif soit par lui-mme, soit par ses re-
prsentants, est un de ces droits. M. Turgot disait souvent : Je n'ai
jamais connu de constitution vraiment rpublicaine , c'est--dire de
pays o tous les propritaires eussent un droit gal de concourir la
formation des lois, de rgler la constitution des assembles qui rdi-
gent et promulguent ces lois, de leur donner la sanction par leur suf-
frage et de changer par une dlibration rgulire la forme de toutes
les institutions publiques. Partout o ces droits n'existent pas d'une
manire lgale, il n'y a pas de rpublique, mais une aristocratie plus ou
moins vicieuse, laquelle on en a donn le nom (...) Le droit de
contribuer avec galit la formation des lois est sans doute un droit
essentiel, inalinable et imprescriptible qui appartient tous les pro-
pritaires. Mais dans l'tat actuel des socits, ce droit serait presque
illusoire pour la plus grande partie du peuple, et la jouissance libre et
assure des autres droits de la socit a une influence bien plus ten-
due sur le bonheur de presque tous les citoyens 114.
Il n'a pas manqu, au XVIIIe sicle, de thoriciens plus ou moins
utopistes des droits de l'homme et de la rpublique. Mais la pense de
M. Turgot n'est pas du ressort de la Projektenmacherei la mode du
temps ; Turgot n'est pas un utopiste, c'est un homme de gouvernement
dont la proccupation est de mettre en uvre les principes de sa pen-
se. Il se rallie la monarchie comme un moindre mal : Plus un
monarque emploiera son autorit donner de bonnes lois, plus cette
autorit sera sacre et moins le peuple mme aura d'intrt regretter
une constitution libre 115. Le roi est un arbitre au-dessus des fac-
tions ; il peut agir conformment l'opinion des hommes clairs,
sans attendre qu'elle ait entran l'opinion gnrale, [89] et il doit op-
poser moins de rsistance l'ordre naturel qui tend rendre cette opi-

114 Vie de M. Turgot, 1786 ; uvres compltes de Condorcet, d. Condorcet


O'Connor et Arago, t. V, 1847, pp. 209-211.
115 Ibid., p. 212.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 114

nion de plus en plus conforme la vrit 116 . Un souverain clair,


agissant en vertu d'un consentement tacite dans une
tion 117 sera le meilleur des rformistes ; il procdera par amliora-
tions progressives, vitant tout ce qui peut troubler la tranquillit
publique 118 , et faisant l'conomie d'une ruineuse rvolution. La
monarchie se rapprochera du meilleur gouvernement, qui serait une
rpublique fdrative , fonde sur une hirarchie d'assembles lo-
cales lues, dont le Mmoire sur les municipalits, inspir par Turgot,
esquisse le plan. Ce systme politique pourra instituer le principe de
l'impt unique, taxe directe sur le produit net des terres 119 ,
conformment au vu de l'cole physiocratique. Le programme de
Turgot est celui de la monarchie constitutionnelle, que tenteront d'ta-
blir les constituants de 1789-1791, moyennant cette rvolution inter-
pose que Turgot aurait pu viter la France, s'il avait bnfici de
l'entire confiance de son roi. Il ne s'agit pas seulement de substituer
la lgislation tablie une lgislation plus juste, plus conforme aux int-
rts de chacun. Turgot veut modifier le fondement mme de l'autorit.
Lorsque Lamoignon, le 19 novembre 1787, rappelle au Parlement de
Paris les principes de la monarchie franaise, il se rfre un en-
semble de traditions plus ou moins sacralises parce que leurs origines
se perdent dans la nuit des temps. Turgot ne pense pas que la nuit des
temps puisse fournir dans quelque domaine que ce soit une justifica-
tion suffisante et dfinitive. Rdig par Turgot et publi en 1757, l'ar-
ticle Fondations de lEncyclopdie traite la question de savoir si la
volont des testateurs qui ont cr des institutions charitables ou vou
l'utilit publique une part de leur fortune doit indfiniment faire loi,
mme si, la longue, elle prsente plus d'inconvnients que d'intrts.
Je veux supposer qu'une fondation ait eu dans son origine une utilit
incontestable, qu'on ait pris des prcautions suffisantes pour empcher
que la paresse et la ngligence ne la fassent dgnrer, que la nature
des fonds la mette l'abri des rvolutions du temps sur les richesses
publiques : l'immutabilit que les fondateurs ont cherch lui donner
est encore un inconvnient considrable, parce que le temps amne de
nouvelles rvolutions qui font disparatre l'utilit dont elle pouvait tre

116 Ibid., p. 211.


117 Ibid.
118 P. 212.
119 P. 220.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 115

dans son origine, et qui peuvent mme la rendre nuisible. La socit


n'a pas toujours les mmes besoins, la nature et la distribution des
proprits, la division entre les diffrents ordres du peuple, les opi-
nions, les murs, les occupations gnrales de la nation ou de ses dif-
frentes portions, le climat mme, les maladies et les autres accidents
de la vie humaine, prouvent une variation continuelle ; de nouveaux
besoins naissent, d'autres cessent de se faire sentir... Si quelque
bienfaiteur, au XIe sicle, a consacr sa fortune l'amlioration [90]
de la condition des lpreux, cette sollicitude devient sans objet au
XVIIIe sicle, lorsque cette maladie a cess d'tre une proccupation
majeure pour la sant publique. Il y a tout prsumer, qu'une fonda-
tion, quelque utile qu'elle paraisse, deviendra un jour au moins inutile,
peut-tre nuisible, et le sera longtemps (...) Concluons qu'aucun ou-
vrage des hommes n'est fait pour l'immortalit, et puisque les fonda-
tions, toujours multiplies par la vanit, absorberaient la longue tous
les fonds et toutes les proprits particulires, il faut bien qu'on puisse
la fin les dtruire. Si tous les hommes qui ont vcu avaient eu un
tombeau, il aurait bien fallu, pour trouver des terres cultiver, renver-
ser ces monuments striles et remuer les cendres des morts pour nour-
rir les vivants.
Le jeune Turgot n'a dans l'esprit que les fondations de pit ou de
bienfaisance, auxquelles on a tort de reconnatre une valeur absolue
dans un univers en perptuel changement. Ce raisonnement trouvera
son actualit lorsque l'Assemble Constituante nationalisera les biens
de l'glise, dont la plupart proviennent de donations ayant caractre
de fondations. Mais le raisonnement peut s'appliquer au droit du pass
rgir le prsent. Dans quelle mesure les hommes des sicles disparus
sont-ils habilits imposer leurs volonts, souvent arbitraires et abu-
sives, leurs lointains successeurs ? Dans la biographie de son matre,
Condorcet rsume l'article Fondations, et le complte en opposant la
volont prive du fondateur l'autorit publique. Les fondations per-
ptuelles ne doivent tre respectes qu'aussi longtemps qu'elles sont
utiles ; l'autorit publique tire de la nature mme des choses un droit
lgitime de les changer. Le droit de proprit d'une terre ou d'une den-
re est fond sur la nature, et la conservation de ce droit est le motif
principal de l'tablissement de la socit. La proprit des fondations,
au contraire, et toutes les autres de cette espce, n'existe que par le
consentement de l'autorit, et le droit de les rformer ou de les dtruire
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 116

lorsqu'elles deviennent inutiles ou dangereuses, est une condition n-


cessaire de ce consentement. L'ide de tout tablissement perptuel
renferme ncessairement celle d'un pouvoir qui ait le droit de les
changer. Ainsi la nation seule est le vritable propritaire des biens
qui appartiennent ces fondations, et qui n'ont t donns que par elle
et pour elle 120. En crivant nation, et non pas tat, Condorcet fait
rfrence un bien commun, une volont gnrale qui doit avoir
priorit sur les intrts particuliers.
Antrieures la rvolution, ces analyses justifient le processus qui
aboutira la suppression de l'Ancien Rgime, et lui substituera un or-
dre nouveau, fond en utilit et en vrit. Turgot, devenu dans la suite
intendant du Limousin, puis ministre rformateur, s'inspirera du prin-
cipe qu'il avait dfini ds 1757. La suppression des corves, les projets
de rforme fiscale, la remise en question de nombreux droits de page,
d'octroi, de march, etc., suscitent la raction des privilgis dont les
prrogatives sculaires se trouvent mises en question. [91] On cria
que le ministre attaquait les proprits, raconte Condorcet, qui fut m-
l de prs cette exprience. Mais loin qu'un privilge puisse tre une
proprit, loin que le gouvernement perde, en donnant le privilge, le
droit imprescriptible de changer la forme de sa concession et d'y subs-
tituer une indemnit, aucune puissance lgislative, celle mme qui,
exerce par le peuple en corps, semblerait avoir une autorit plus
tendue, ne peut prtendre au droit de faire une loi irrvocable, de
former avec quelques-uns des membres de l'tat une convention qu'el-
le ne puisse jamais rompre 121.
La question des privilges et des droits fodaux est analyse selon
le mme principe ; les droits fodaux sont des fondations, qui corres-
pondaient l'origine un intrt commun. Si mme il s'agit de privi-
lges exclusifs, si la concession exige le sacrifice d'une partie de la
libert naturelle des citoyens, comme la ncessit seule peut autoriser
exiger ce sacrifice, l'tat conserve le droit d'en dispenser l'instant
o cette ncessit cesse, o le sacrifice, loin d'tre utile, devient nuisi-
ble ; et il ne peut devoir aux particuliers que l'quivalent du privilge
dont la justice ne permet plus de les laisser jouir. Ce droit mme de
compensation n'est pas pour l'tat un devoir absolu ; (...) il doit tre

120 Condorcet, Vie de M. Turgot, 1786 ; d. cite, p. 82.


121 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 117

subordonn au devoir plus essentiel, plus sacr, de conserver aux ci-


toyens le libre exercice de leurs droits 122 . Le projet de municipalits
lues confie aux futures assembles la charge de dtruire graduelle-
ment les droits fodaux 123 , en vertu du principe selon lequel toute
convention, tout acte qui donne la proprit une forme ternelle ren-
ferme la condition implicite que le souverain pourra rtablir le droit
commun aussitt qu'il le jugera utile 124.
Porte parole de son matre disparu, Condorcet esquisse, dans cette
biographie de 1786, un programme de rvolution franaise, l'exclu-
sion de toute violence et de toute catastrophe. Le principe de l'galit
des citoyens permet d'abolir les diffrences de statut social : Toute
distinction hrditaire, si elle a quelque effet civil, si elle donne quel-
que droit ; toute prrogative personnelle, si elle n'est pas la suite n-
cessaire de l'exercice d'une fonction publique, est une atteinte au droit
naturel des autres hommes, un pas fait contre le but primitif de la so-
cit, et par consquent une vritable injustice. C'est ainsi qu'en ne
s'cartant jamais de l'quit, en se conformant l'objet de la socit,
on parviendrait une lgislation simple, dduite tout entire des prin-
cipes de la raison universelle, et dtruire cette complication des lois
qui n'est pas un des moindres flaux de l'humanit 125.
Le droit et les murs maintiennent un ordre fond sur le despo-
tisme , despotisme des magistrats sur les accuss, des hommes sur
les femmes, des pres sur les enfants, de l'administration sur les admi-
nistrs, [92] ce qui suscite l'hypocrisie, la fraude, la rbellion. Sup-
posons maintenant ces lgislations remplaces par celles que la nature
et la raison nous indiquent. Tout doit ncessairement changer 126. Il
faut rformer le droit pnal, tablir la libert du commerce et de l'in-
dustrie, instituer un systme d'impositions simple et quitable, abolir
le droit d'anesse, crer une ducation publique vraiment digne de ce
nom 127 ... L'autorit du roi peut imposer toutes ces mesures, en vue
du bien commun dont le souverain est le garant ; car le vritable in-

122 P. 141.
123 Ibid.
124 P. 142.
125 P. 189.
126 P. 196.
127 P. 206.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 118

trt des peuples est d'tre assujettis une lgislation qui, respectant
tous les droits des hommes, soit uniquement occupe de les en faire
jouir, et qui, fidle aux principes d'une raison claire, ait cherch les
moyens les plus srs et les plus simples de parvenir ce but (...) En
supposant des lois faites sur ces principes, malgr quelques abus par-
ticuliers d'autorit, le sujet d'un monarque serait encore rellement
plus libre qu'il ne l'est dans la plupart des constitutions prtendues r-
publicaines o l'on se vante de jouir de la libert 128... .
Le conventionnel Condorcet demeurera fidle l'inspiration du
ministre rformateur. La plupart des ides mises en uvre dans ce
plan font partie du bien commun des lumires. La nouveaut, c'est que
Turgot et Condorcet sont des hommes responsables. Turgot a exerc
le pouvoir, il a effectivement entrepris de mettre son plan en applica-
tion, ce qui met une grande distance entre le rformateur et les simples
thoriciens. L'action suivait la pense. Condorcet dfend son ami
d'avoir t en proie l'esprit de systme. Plus exactement, si cet esprit
est caractris par les ides vagues , par l'amour des opinions
nouvelles et paradoxales, le got des oprations extraordinaires 129 ,
alors l'accusation n'est pas fonde. Mais si l'on entend par l que
toutes ses oprations, jusque dans leurs dtails, taient autant de par-
ties d'un plan rgulier et gnral qu'il s'tait form ; que ce plan et les
motifs qui dictaient toutes les dcisions particulires taient les cons-
quences d'un petit nombre de principes lis entre eux, dont quelques-
uns lui appartenaient, mais dont aucun n'avait t adopt par lui
qu'aprs en avoir fait une analyse exacte, et dvelopp toutes les preu-
ves, alors nous avouerons sans peine que M. Turgot a eu l'esprit de
systme et l'a port plus loin qu'aucun autre 130 . Son action fut ca-
ractrise par le peu de respect pour les prjugs tablis, pour les
maximes d'une politique faible et incertaine, pour le mlange simulta-
n ou successif des principes contraires, pour les oprations faites
demi et combines d'aprs des vues troites et incohrentes 131 .
Ces dernires formules dfinissent assez bien la politique de
Louis XVI, oppose celle de son ministre. La politique rationnelle

128 P. 199.
129 P. 155.
130 Pp. 154-155.
131 P. 155.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 119

[93] de Turgot est celle de la Constituante. Lorsque Turgot, dsavou


par l'opinion publique et congdi par le souverain, dut abandonner
son poste, Mme du Deffand lui ddia cette oraison funbre : except
les Economistes et les Encyclopdistes, tout le monde convient que
c'est un fou, et aussi extravagant et prsomptueux qu'il est possible de
l'tre 132 . Peu de temps auparavant, devant l'imminence de la chute,
Condorcet avait avou son patron et ami son total dcouragement :
Je ne sais plus si les hommes valent la peine que vous vous donniez
la goutte pour eux. Votre ministre me les a fait connatre de manire
m'en dgoter. Il n'y a que le petit peuple du bonheur de qui on puis-
se s'occuper comme de celui d'un troupeau de btes susceptibles de
plaisir et de peine. Les autres ne sont que des btes rampantes et ve-
nimeuses 133. La France ne pouvait tre sauve malgr elle ; le
tout le monde aristocratique de Mme du Deffand ne songeait qu'
prserver les avantages acquis dont il bnficiait ; quant au petit
peuple , il ne pouvait comprendre les enjeux de la crise. La seule ex-
prience franaise d'un gouvernement clair tait voue l'chec
parce que, si le ministre tait clair, le souverain, pour son malheur,
ne l'tait pas.
La postrit n'a pas rendu justice aux efforts de Turgot, idologue
avant la lettre, qui, comme les Idologues venir, tenta d'unir les exi-
gences de la raison et les responsabilits de l'action. Condorcet a vcu
assez longtemps pour participer une nouvelle exprience, qui fut d-
cisive parce qu'elle brisa la mauvaise volont royale. Dans les derniers
temps de la monarchie, une tentative d'aggiornamento de l'administra-
tion fut mene par certains grands commis de la monarchie, mal sou-
tenus par le souverain. Une sorte de camralisme la franaise, prati-
que sans doctrine, se manifeste chez des intendants, dtenteurs des
pouvoirs locaux, et chez quelques chefs de service et techniciens de
haut rang. Trudaine, Condorcet, Lavoisier, Turgot lui-mme appar-
tiennent cette catgorie de responsables qui tentent de rationaliser
l'exercice de l'autorit en constituant des services publics et une bu-
reaucratie moderne. Selon un historien anglo-saxon de Condorcet, la
loi doit manifester l'autorit de la raison, ou la raison de l'autorit. Si

132 Lettres de Mme Du Deffand Horace Walpole, 3 juin 1776 ; lettre 249,
Didot 1864, t. II, p. 198.
133 Correspondance indite de Condorcet et de Turgot, p.p. Ch. Henry, 1883,
p. 277 ; lettre de Condorcet, 1776, peu avant le renvoi.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 120

l'autorit de la raison ne peut s'accomplir par l'tablissement d'une r-


publique claire, il est ncessaire de mettre en uvre la raison de
l'autorit grce aux institutions bureaucratiques de la monarchie. La
relation ainsi formule entre le pouvoir et les lumires, entre l'autorit
et la raison se trouve au cur de la thorie politique que Condorcet a
apprise de Turgot, thorie qui inspirera sa conception de la science
sociale. C'tait en ralit une conviction technocratique, la conviction
d'hommes confiants en leur capacit (...), convaincus que les probl-
mes politiques peuvent tre [94] traits rationnellement, et recevoir
des solutions systmatiques 134

L'Ancien Rgime finissant, en la personne de ses meilleurs agents,


avait entrepris de mettre en uvre cette politique raisonne, grce un
remembrement gnral des structures du pouvoir. Travail de longue
haleine, masqu par les capricieuses rcurrences de la politique politi-
cienne qui, trop souvent, viennent remettre tout en question. Le cam-
ralisme, dont la mise en uvre correspond la prise de conscience des
responsabilits de l'administration et la dtermination d'un pro-
gramme raisonn de gouvernement, n'a pu porter ses fruits, en Autri-
che, en Prusse et ailleurs, qu'avec le soutien du chef de l'tat, seul ha-
bilit imposer sa volont aux rcalcitrants. En France, les novateurs
doivent uvrer pour le bien public sans pouvoir compter sur un tel
appui de la monarchie ; le retard des sciences politiques, enseignes
dans les Allemagnes, mais qui ne trouvent aucune place dans les insti-
tutions vermoulues de l'ancien rgime ducatif, est un autre signe de
l'arriration intellectuelle que la rvolution sera appele combler.
Rduits leurs seules forces, Turgot, Condorcet, leurs amis adminis-
trateurs et conomistes ne pouvaient oprer le renouvellement des
structures mentales et techniques, dont la persistance de la crise mon-
trait chaque jour l'indispensable ncessit. La rvolution oprera
chaud, avec les inconvnients d'une chirurgie d'urgence, cette restruc-
turation dont les derniers grands commis de la monarchie avaient
aperu la fin et les moyens.

134 Keith M. Baker, Condorcet, From natural Philosophy to social Mathemat-


ics, Chicago and London, The University of Chicago Press, 1975, p. 57.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 121

[95]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre III
LANCIEN RGIME
ET LE NOUVEAU

Retour la table des matires

Au sein de l'Ancien Rgime, Turgot a dj pris ses distances. Dans


l'esprit de ce grand administrateur, l'ide s'affirme d'un ordre nouveau
qu'il essaie de constituer dans le dsordre tabli du royaume de Fran-
ce. Les normes des Lumires, dfinies par les juristes et les philoso-
phes depuis un sicle, se trouvent regroupes en un systme de direc-
tives pour l'action. Toute la question consiste substituer un ordre
fond en raison un ordre fond en tradition.
Le dbat entre l'Ancien Rgime et le Nouveau se trouve voqu
dans les rflexions de Pascal sur la justice des hommes, dont il met en
lumire la complte irrationalit. L'ordre du monde n'est pas fond en
vrit, ainsi que le manifeste un peu partout le comportement du lgi-
slateur ; car certainement, s'il la connaissait, il n'aurait pas tabli cet-
te maxime, la plus gnrale de toutes celles qui sont parmi les hom-
mes, que chacun suive les murs de son pays ; l'clat de la vritable
quit aurait assujetti tous les peuples (...) On la verrait plante par
tous les tats du monde et dans tous les temps, au lieu qu'on ne voit
rien de juste ou d'injuste qui ne change de qualit en changeant de
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 122

climat. Trois degrs d'lvation du ple renversent toute la jurispru-


dence, un mridien dcide de la vrit 135... . La justification de ce
relativisme est d'ordre thologique : Il y a sans doute des lois natu-
relles ; mais cette belle raison corrompue a tout corrompu 136. Le
pch des hommes a brouill le sens de toutes les valeurs, y compris
celles qui concernent le juste et l'injuste.
Le ralisme politique de Pascal est une contrepartie de son ralis-
me psychologique, consquence d'une anthropologie domine par le
dogme du pch originel. Les choses du monde les plus draisonna-
bles deviennent les plus raisonnables cause du drglement des
hommes. Qu'y a-t-il de moins raisonnable que de choisir, pour gou-
verner [96] un tat, le premier fils d'une reine ? On ne choisit pas pour
gouverner un vaisseau celui des voyageurs qui est de la meilleure
maison 137. Ainsi se fait jour un conflit entre la raison et l'autorit,
d'o rsulte que la plupart des autorits tablies n'ont d'autre fonde-
ment que l'arbitraire de la coutume, qui confine souvent l'absurdit.
Pascal, dont les proccupations matresses ne se situent pas dans l'or-
dre politique, se rsignerait pour sa part au primat de la tradition, faute
de meilleure norme pour l'ordonnancement du domaine humain. Il
serait bon qu'on obt aux lois et aux coutumes parce qu'elles sont lois.
(...) Mais le peuple n'est pas susceptible de cette doctrine ; et ainsi,
comme il croit que la vrit se peut trouver, et qu'elle est dans les lois
et coutumes, il les croit, et prend leur antiquit comme une preuve de
leur vrit (et non de leur seule autorit sans vrit). Ainsi il y obit,
mais il est sujet se rvolter ds qu'on lui montre qu'elles ne valent
rien ; ce qui se peut faire voir de toutes, en les regardant d'un certain
ct 138. Le gnie pascalien esquisse la thorie de la Rvolution
franaise, telle qu'elle sortira toute arme des cahiers rdigs en vue
des tats gnraux. L'art de fronder, bouleverser les Etats, est
d'branler les coutumes tablies, en sondant jusque dans leur source,
pour marquer leur dfaut d'autorit et de justice. Il faut, dit-on, recou-
rir aux lois fondamentales et primitives de l'tat, qu'une coutume in-
juste a abolies. C'est un jeu sr pour tout perdre ; rien ne sera juste

135 Pascal, Penses ; d. Brunschvicg des Penses et Opuscules, Hachette,


294, p. 465.
136 Ibid., p. 466.
137 320, p. 477.
138 325, p. 480.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 123

cette balance. Cependant le peuple prte aisment l'oreille ces dis-


cours. Ils secouent le joug ds qu'ils le reconnaissent 139...
Sceptique en politique, Pascal prend parti pour l'ordre tabli, non
qu'il soit meilleur, en droit, mais seulement parce qu'il est tabli. L'or-
dre vritable est impossible, du fait de la corruption de la nature hu-
maine ; tout rgime politique, dmystifi, apparat comme le triomphe
de l'arbitraire, consacr par le temps. Mais le peuple ne doit pas le sa-
voir ; il ne faut pas qu'il sente la vrit de l'usurpation ; elle a t
introduite autrefois sans raison, elle est devenue raisonnable ; il faut la
faire regarder comme authentique, ternelle, et en cacher le commen-
cement, si l'on veut qu'elle ne prenne bientt fin 140 . 1789 confirme
l'analyse pascalienne, cette diffrence prs que Pascal ne croit pas
la possibilit d'un gouvernement fond en justice et en vrit. Le
temps des lumires renonce au dogme du pch originel, obstacle ma-
jeur l'tablissement d'une socit de droit sur la terre des hommes.
Turgot, Condorcet et les hommes de 89 tirent les consquences de la
nouvelle thologie, libre de l'hypothque de la chute. La monarchie
traditionnelle apparat disqualifie, parce que fonde sur un ensemble
d'usurpations au cours de l'histoire. Mais il existe dsormais une hypo-
thse de remplacement. L'usurpation, qui ne saurait fonder le droit en
sa lgitimit, [97] doit s'effacer devant l'vidence et l'autorit de la
raison. Cette problmatique dfinit l'opposition entre l'ancien rgime
et le nouveau ; elle prvoit l'antagonisme venir entre rvolution et
contre-rvolution. Albert Sorel rsume la doctrine implicite de l'An-
cien Rgime, mise en uvre par les gouvernements europens : Il
importe de voiler l'origine des pouvoirs. Tout est prescription dans ce
droit ; il n'y en a point dont les fondements soient plus obscurs. Le
mystre par lequel le fait se lgitime est de ceux qu'il convient de d-
rober aux regards. Ce sont des tnbres redoutables. Il importe que le
peuple ne force point l'autorit du sanctuaire (...) Le scepticisme du
XVIIIe sicle conduisait la mme conclusion. Voltaire pouvait dcla-
rer sans provoquer la censure de toutes les chancelleries et sans s'atti-
rer de blme dans les cours : "Le temps, l'occasion, l'usage, la pres-
cription, la force font tous les droits." C'tait bien le fond de la pense
des hommes qui, la fin du XVIIIe sicle, conduisaient les affaires de

139 294, pp. 467-468.


140 Ibid., p. 468.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 124

l'Europe 141. Les monarques clairs, un Frdric II, un Joseph II,


attestent dans leur pratique gouvernementale une prise de conscience
qui conjugue la lgitimit de tradition et une lgitimit nouvelle, d'es-
sence rationnelle. Ces souverains entreprennent de corriger les abus de
l'usurpation, conformment aux normes des droits et devoirs de l'hu-
manit, mises en honneur par la pense des lumires. Ils octroient
leurs sujets, en vertu de leur bon plaisir, des lments fragmentaires
de droits, des liberts que les rvolutionnaires de 1789 revendiqueront
en totalit.
L'expression ancien rgime signale une coupure dans l'histoire
franaise, coupure qui ne se produit pas dans le devenir des autres
puissances d'Occident, sinon sous la pression des rvolutionnaires de
Paris. Selon Tocqueville, moins d'un an aprs que la Rvolution tait
commence, Mirabeau crivait secrtement au roi : Comparez le
nouvel tat des choses avec l'ancien rgime ; c'est l que naissent les
consolations et les esprances 142... Pierre Goubert a trouv la for-
mule dans certains cahiers de dolances rdigs par des curs, et dans
une brochure nobiliaire du Beaujolais, date de 1788 143. Mirabeau,
protagoniste de la Rvolution, constate l'avnement d'un ordre nou-
veau ; les rdacteurs des cahiers, lorsqu'ils parlent d'un Ancien
rgime, semblent affirmer par avance que le rgime encore existant
est dj prim, alors que le rgime nouveau n'existe pas encore ;
les nobles du Beaujolais, les curs habitent en esprit un monde non
encore advenu, mais dont l'avnement futur semble disqualifier ce qui
est. La Rvolution franaise, crit Tocqueville, n'a pas seulement
pour objet de changer un gouvernement ancien, mais d'abolir la forme
ancienne de la socit 144. En quelques semaines, la figure du [98]
monde social a chang ; l'ordre tabli, dans ses structures millnaires,
a recul devant l'vidence d'un ordre nouveau, objet d'une adhsion
quasi unanime, parce qu'il rpond une attente gnrale. Ce phno-
mne sans prcdent explique le comportement des tats gnraux, et
de l'opinion franaise, partir du 5 mai 1789 ; un mouvement irrsis-

141 A. Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, 1.1, 1885, p. 13, citant Vol-
taire, Annales de l'Empire, livre II.
142 Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution, 1. I, ch. II ; N.R.F., collec-
tion Ides, 1967, p. 65.
143 Cf. Pierre Goubert, L'Ancien Rgime, Colin, 1969, t. I, p. 16.
144 Tocqueville, op. cit., ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 125

tible semble projeter tous les intresss du pass vers un futur qui est
dj arriv, qui s'impose dans une brusque commutation des significa-
tions de l'univers humain.
L'Ancien Rgime n'a reu sa dnomination qu'au moment mme
o il cessait d'exister, ce qui oblige s'interroger sur l'identit relle de
cette entit baptise titre posthume. Selon Pierre Goubert, l'Ancien
Rgime n'est clair que par opposition ce qui l'a suivi. Il n'est clair
que par sa mort lgale, qui le dfinit, le nomme. Le propre de l'Ancien
Rgime, c'est la confusion, contre laquelle les Constituants ont ragi
(...) Il est un magma de choses habituellement sculaires, parfois mil-
lnaires, dont il n'a jamais supprim aucune. Il fut profondment
conservateur et souvent conservateur de vieilleries ; ou si l'on prfre
d'antiquits la fois respectes, vnres, dformes, oublies, ressus-
cites, fossilises. La nettet de son acte de dcs, de sa dfinition
posthume, a pour vidente contrepartie l'inexistence de son acte de
naissance. Ses composantes sont de tous les ges, rels ou supposs.
L'hrdit systmatique des offices n'a pas deux sicles ; les cens et
les champarts de trois huit, la dme a plus de mille ans, la pairie en
prtend plus encore, et la noblesse est de tous les ges. L'Ancien R-
gime est une sorte d'immense fleuve bourbeux, qui charrie des troncs
morts et encombrants, des herbes folles arraches tous les rivages,
des organismes vivants de tous ges et de tous volumes, (...) un nor-
me fleuve qui dbouche d'un seul coup dans l'ocan des "nouveaux
rgimes", mais y laisse longtemps encore sa trace, sa couleur, ses al-
luvions 145...
Dans un sursaut de la conscience, les vidences institues en leur
autorit immmoriale sont dsavoues par un renouvellement du re-
gard, qui ne tolre plus ce qu'il avait depuis toujours accept sous l'ef-
fet de la seule force d'inertie, de l'accoutumance une ralit dont on
n'imagine pas qu'elle puisse tre autre qu'elle n'est. Les Franais ont
fait en 1789 le plus grand effort auquel se soit jamais livr aucun peu-
ple afin de couper pour ainsi dire en deux leur destine, et de sparer
par un abme ce qu'ils avaient t jusque-l de ce qu'ils voulaient tre
dsormais. Dans ce but, ils ont pris toutes sortes de prcautions pour
ne rien emporter du pass dans leur condition nouvelle ; ils se sont
impos toutes sortes de contraintes pour se faonner autrement que

145 Pierre Goubert, op. cit., pp. 22.23.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 126

leurs pres ; ils n'ont rien oubli enfin pour se rendre mconnaissa-
bles 146. Seule peut tre compare cette exprience historique la
rvolution russe de 1917, qui marqua la fin d'un monde et le dbut
d'une re nouvelle pour une grande nation ; encore semble-t-il [99]
que la mutation de 1789 fut plus brusque et d'emble plus totale que
celle de 1917, lente s'imposer et se diffuser, dans un pays beau-
coup plus vaste que la France.
Le succs mme de la nouvelle dnomination ancien rgime, qui
s'imposait d'elle-mme sans qu'aucune dfinition ft ncessaire, attes-
te l'unanimit avec laquelle fut reconnue la mutation. La France rvo-
lutionnaire donnait cong la France d'Ancien Rgime ; la France
moderne prenait ses distances par rapport l'ancienne France, rduite
un objet d'incrimination ou de nostalgie, mais en tout cas prime
jamais. Au jour du retour tant attendu, certains migrs ou ci-devant
croiront retrouver le fil de l'histoire de France l o ils l'avaient laiss.
Seulement la restauration de la monarchie ne fut pas celle de l'ancien
rgime. Louis XVIII, roi selon la Charte, roi constitutionnel, ne fut
pas le successeur de Louis XVI, mais le continuateur des pouvoirs
issus de la Rvolution ; la monarchie selon la Charte n'a rien de com-
mun avec la monarchie selon Bossuet. Aprs 1815, les rsultats es-
sentiels de la Rvolution franaise subsistrent : la France conserva le
code civil et le gouvernement reprsentatif. Cela suffisait pour rendre
indestructible l'uvre de 1789, et lui permette de porter, dans l'avenir,
toutes ses consquences 147 . Selon Benjamin Constant, la chute de
Napolon, est moins un rsultat de la victoire de la coalition trangre
qu'une consquence de la dsaffection des Franais pour le despotis-
me imprial, infidle l'exigence rvolutionnaire. L'assertion est
bizarre, mais elle est vraie : ce sont les principes de 89 qui ont rendu
Louis XVIII la couronne que l'abus de ces principes avait enleve
Louis XVI 148.
Ce propos justifie le ralliement de Constant, ennemi acharn du
despotisme napolonien, l'empereur revenu de l'le d'Elbe. Benja-

146 Tocqueville, op. cit., Avant-propos, d. cite, p. 43.


147 Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, Introduction, dbut, t. I, p. 1.
148 Benjamin Constant, Fragments sur la France du 14 juillet 1789 au 3 mars
1814, Mlanges de littrature et de politique, 1829 ; uvres de Constant, Bi-
bliothque de la Pliade, p. 856.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 127

min, pendant les Cent Jours, espre pouvoir contribuer une exp-
rience d'Empire libral et constitutionnel, dont il serait le lgislateur.
Les principes de 89 peuvent s'accommoder d'un Napolon revenu
la raison, de mme qu'ils auraient pu s'accommoder d'un Louis XVI
rsign son rle de garant et de grant de la Constitution de 1791.
Les Idologues, rvolts par la dictature passionnelle de Robespierre,
espreront en Bonaparte, dont ils comptent qu'il sera l'honnte ges-
tionnaire de l'autorit de la loi. Rapidement dus, ils se cantonneront
dans une silencieuse objection de conscience en attendant des temps
meilleurs. Les Idologues et Constant lui-mme adopteront sous la
Restauration le parti de l'opposition librale dans une monarchie cons-
titutionnelle. Louis XVIII, roi selon la Charte, roi des Franais, suc-
cde Charles X, roi des Ultras, roi de France, sacr Reims. C'est
pourquoi l'on verra Tracy, fidle sa ligne de conduite, honorer de sa
prsence les barricades de Juillet, qui donneront le pouvoir [100] un
souverain constitutionnel, fils d'un rvolutionnaire de 1789, et lui-
mme ancien combattant de Jemmapes.
Le dbat entre l'ancien rgime et le nouveau ne se rduit pas un
conflit entre la monarchie et la rpublique. Il est l'affrontement de
deux lgitimits, indpendamment de la forme que peut recevoir le
pouvoir excutif. Comme l'crit Mme de Stal, le parti des aristocra-
tes, en 1789, ne cessait de rclamer les anciens usages. La nuit des
temps est trs favorable ceux qui ne veulent pas admettre la discus-
sion des vrits en elles-mmes 149 . La rfrence la discussion par
opposition la nuit des temps exprime le malentendu inconciliable
entre ceux qui se rclament de la tradition et ceux qui invoquent un
arbitrage rationnel, indiffrent aux situations acquises et aux gran-
deurs d'tablissement. Fondement de la tradition, le principe d'autorit
se trouve gravement menac ds que s'instaure la discussion des v-
rits en elles-mmes . Bossuet, pressentant l'orientation des temps
nouveaux, avait dnonc le caractre sacrilge et blasphmatoire de
toute mise en question des vrits reues. La pense des lumires
donne tort Bossuet, dans l'ordre religieux, dans l'ordre scientifique et
dans l'ordre politique. Les principes du gouvernement ne sont pas
contenus dans l'criture sainte, fondement de toute tradition ; ils doi-

149 Mme de Stal, Considrations sur les principaux vnements de la Rvolu-


tion franaise (1818) 1re partie, ch. XIII ; uvres compltes, 1820, t. XII, p.
167.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 128

vent tre tablis par une rflexion rationnelle. Les philosophes euro-
pens dfinissent le nouvel espace mental selon les exigences de la
pense claire ; mais les philosophes mnent une existence en partie
double ; ils pensent dans un monde intelligible et vivent dans un mon-
de concret trs diffrent, dont ils s'accommodent assez bien, quitte
modifier quelques petits dtails. Voltaire a exalt l'absolutisme de
Louis XIV ; il a mme donn un satisfecit au sicle de Louis XV .
Flagornerie de courtisan, cette attitude atteste quel point Voltaire
demeure un homme d'ancien rgime, dont le caractre est de ne pas
imaginer l'existence d'un rgime nouveau, autre que celui qui prvaut
par l'autorit d'une loi non crite.
Depuis longtemps, des penseurs avaient, dans le silence du cabinet,
construit des modles politiques diffrents ; lUtopia de Thomas More
(1516), la Cit du Soleil de Campanella (1602) proposent au lecteur
l'image romance de rgimes fonds en lgitimit rationnelle. Mais les
utopistes ne croient pas la ralisation de leurs systmes, situs dans
l'autre monde du voyage imaginaire. La rvolution n'est pas une uto-
pie ; elle projette d'une manire quasi instantane la socit humaine
dans un autre monde qui, cette fois, n'est pas irrel, mais plus rel que
le monde de nagure, dvalu par sa qualification comme ancien .
L'ordre nouveau doit se substituer rapidement et totalement l'ordre
prim, sous peine de mettre la lgalit en vacances ; il doit russir du
premier coup susciter un quilibre viable pour tous les intresss, ou
la plupart d'entre eux. L'ancien rgime subsistait par l'vidence impli-
cite des habitudes et des attitudes ; il [101] avait bnfici au long des
temps de retouches et d'accommodements sans nombre. Le nouveau
rgime doit procder une axiomatisation rationnelle du domaine
humain, dans les dlais les plus brefs. Ainsi s'explique l'immense tra-
vail lgislatif des assembles rvolutionnaires ; rien ne va plus de soi,
tout doit aller de droit ; or il est difficile, sinon impossible, de russir
du premier coup raliser un pareil ordonnancement juridique. Il faut
retoucher, et parfois entirement recommencer ce qui a t fait, pour
rectifier les erreurs ou ajuster les lois aux incidences de l'histoire. Pro-
clames solennellement comme ayant une validit absolue, les consti-
tutions rvolutionnaires rvlent l'usage leur fragilit ; elles s'usent
trs vite, parfois avant d'tre appliques.
Goethe dcrit, dans ses mmoires, les crmonies du couronne-
ment de Joseph II comme roi des Romains dans la ville impriale de
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 129

Francfort, en 1764. Le vieil homme qui se penche sur son pass re-
trouve avec complaisance les fastes de sa quinzime anne. L'empe-
reur Napolon, hritier de la Rvolution franaise, a aboli en 1806 le
Saint Empire romain germanique, en lequel se perptuaient les formes
primes et vermoulues de l'ancien rgime dans les Allemagnes. Mais
la dissolution d'un lien devenu thorique et formel ne mettait pas en
cause les structures essentielles du domaine germanique, qui avaient
dj commenc leur mutation grce aux rformes entreprises par les
souverains clairs. Joseph d'Autriche, le fils de Marie-Thrse, celui-
l mme dont l'adolescent Goethe avait salu la premire ascension
vers le pouvoir imprial, prendra dans ses royaumes des mesures effi-
caces pour dtruire bon nombre de traditions qui n'ont plus, ses
yeux, force de loi. Grce lui, la dsacralisation de l'autorit impriale
aura t ralise, en un temps o les Franais n'auront pas encore don-
n sa dnomination l'Ancien Rgime.
La fin de l'Ancien Rgime ne se rduit pas au remplacement de la
souverainet absolue de droit divin pour un pouvoir constitutionnel.
La mutation concerne l'existence de l'homme et la conscience qu'il en
prend, le genre de vie et l'ordre des valeurs prdominantes. La notion
d'ancien rgime inclut toutes les dimensions de la pense : conomi-
quement, il se caractrise par la lenteur des liaisons, la prdominance
de l'agriculture, l'insignifiance de la mtallurgie dans une industrie
elle-mme secondaire, la quasi-nullit du systme bancaire. Dmo-
graphiquement, il demeura longtemps mdival (...) par les hauts ni-
veaux conjoints de la nuptialit, de la fcondit et de la mortalit,
comme par la persistance des grandes crises, pidmiques ou disetteu-
ses. Politiquement, et malgr de grands efforts, il resta le rgime de la
diversit juridique, linguistique, administrative, de la complication et
du privilge 150 .
L'Ancien Rgime, configuration du domaine humain, expose un
mode d'tre et un rapport au monde : Mentalement, il est marqu par
un mlange de merveilleux et de ferveur chrtienne, un frquent [102]
analphabtisme, une vie provinciale et locale extrmement cloisonne,
une conception habituellement faible et parfois nulle de l'Etat, de la
nation, de la patrie, sauf l'adoration du monarque et la prsence physi-
que du danger. C'est le temps des patois et des sorcires, des bergers

150 Pierre Goubert, L'Ancien Rgime, Colin, 1969, t. I, p. 25.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 130

et des meuniers, des seigneurs et des dmeurs, des gabelous et des ser-
gents, du troc et des petits marchs, du rythme de la mule et du piton,
des saisons et des signes du Zodiaque, avec le Roi et Dieu bien loin,
suprmes juges, suprmes recours, diverses consolations. Sentir, m-
me confusment, ces prsences anciennes et pesantes, c'est pntrer
dj dans ce mode de vie, dans le climat traditionnel et obsdant, que
ne dtruisirent que fort progressivement les ruptures fondamentales
qui apparurent en ordre dispers la fin du XVIIIe sicle et surtout au
XIXe sicle 151.
Dans la plnitude de sa signification, l'Ancien Rgime n'est pas
aboli par les dcisions rvolutionnaires de 1789 ; selon Goubert, la
mutation franaise s'achverait vers 1850 ; on pourrait relever bien au-
del la persistance des squelles de l'ordre traditionnel. La coupure
politique et sociale de 1789 n'en perd pas pour autant son relief. Les
principes affirms en ce moment privilgi ne triomphrent pas d'em-
ble unanimement ; des soulvements comme celui de la Vende in-
diquent une fidlit dsespre aux valeurs anciennes. L'affirmation
des normes nouvelles se fait par un dcret de l'intellect, dont les parti-
sans eux-mmes ne peuvent pressentir toutes les implications. L'esprit
prend les devants, la mentalit ne suit que lentement, par diffusion
progressive. La proclamation de la nouvelle loi marque le point de
dpart d'une entreprise pour transformer le monde l'image de la pen-
se ; la matire est plus rsistante l'homme que l'homme lui-mme.
L'important est que le sens de la marche soit nettement indiqu ; d-
sormais l'humanit s'efforcera d'imposer aux dterminismes du monde
la norme de sa volont. La rvolution historique n'est pas un piph-
nomne suscit par le devenir conomique sous-jacent ; elle est le d-
cret d'une intelligence qui reprend son compte les divers ordres du
rel, pour en modifier le sens selon une exigence de raison. l'empi-
risme contradictoire des traditions, hypothques du pass, le nouveau
rgime substitue un programme tendant l'instauration d'un monde
meilleur.
La Rvolution franaise doit son caractre exemplaire au fait qu'el-
le a voulu tre l'annonciation de cet ordre nouveau, que l'insurrection
amricaine ne promettait nullement, puisqu'elle se limitait une re-
vendication politique. Et c'est parce que les hommes de 1789 vou-

151 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 131

laient changer la vie, uvre de longue haleine, que la confrontation


avec l'Ancien Rgime et ses rcurrences est devenue l'une des cons-
tantes europennes du XIXe sicle. Guizot observait sous la Restaura-
tion : Essayant en 1820 de poser nettement la question qui nous tra-
vaille, je l'ai rsume en ces termes : il s'agit de maintenir le trne l-
gitime et de fonder l'ordre constitutionnel ; est-ce par les [103] maxi-
mes, les pratiques et les secours de l'Ancien Rgime, ou par les prin-
cipes et l'alliance nouvelle que ce but peut tre atteint 152 ? La r-
ponse ne fait aucun doute pour le partisan de la monarchie constitu-
tionnelle : Nous avons vaincu l'Ancien Rgime, nous le vaincrons
toujours, mais longtemps encore, nous aurons le combattre 153. En
1820, et au-del, la notion d'Ancien Rgime voque un complexe de
valeurs et d'intrts, dont la pesanteur ne cesse de s'exercer dans la vie
politique franaise ; cette tendance va triompher avec Charles X ; la
rvolution de 1830 sera entreprise et gagne contre l'Ancien Rgime.
C'est sous le rgne de Louis-Philippe, roi citoyen, que l'autorit de la
tradition cessera d'tre l'une des rfrences majeures de la politique
franaise.
La Rvolution de 1789, peine inaugure, pour prendre ses distan-
ces par rapport l'institution, a suscit, par antiphrase, la notion d'un
ancien rgime, lequel, aussi longtemps qu'il avait prvalu, n'avait pas
prouv de besoin de se dfinir lui-mme. Cette inconscience de soi
est un de ses caractres essentiels. L'ancienne France trouvait les nor-
mes de son quilibre vital dans un complexe de rites, de coutumes, de
pratiques immmoriales ; c'est un ordre de devoirs et de droits, de sen-
timents, d'obissances et de prsances, reconnu par le consentement
tacite de la population dans son ensemble. Il existait pour chaque pro-
vince du royaume des recueils de coutumes, normes in folios o se
trouvaient enregistres les pratiques traditionnelles en matire de pro-
prit, les obligations minutieuses des fermiers et mtayers, les rgles
des hritages, etc. Ces recueils permettaient aux notaires et hommes
de loi de rdiger les actes, d'arbitrer les conflits selon des traditions
qui variaient d'un lieu l'autre ; la coutume du Nivernais perdait son
autorit en Bourbonnais ou en Vendmois. Nul ne songeait rassem-

152 Guizot, Des moyens de gouvernement et d'opposition dans l'tat actuel de


la France, Ladvocat, octobre 1821, Prface, p. vii.
153 Guizot, Du gouvernement de la France depuis la Restauration et du minis-
tre actuel, Ladvocat, 1820, ch. I, p. 5.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 132

bler ces coutumes d'une manire systmatique, les harmoniser selon


des principes simples. La diversit des rgles de conformit tait ac-
cepte telle quelle, comme on acceptait l'incohrence des units de
mesures, elles aussi soumises l'arbitraire de la tradition locale. Seuls
quelques esprits avancs pouvaient percevoir cette diversit comme
une gne la libre circulation des personnes et des biens, la commu-
nication entre les communauts que ne fdrait pas le droit unitaire de
la raison.
Ceux qui vivaient au sein de l'Ancien Rgime taient incapables de
prendre conscience des conditions d'existence qui leur taient impo-
ses. Prendre conscience est dvoiler l'absurdit tablie ; il fallait tre
devenu tranger ce rgime pour le dcouvrir en sa forme d'ensemble.
C'est pourquoi la mise en vidence de la structure de ce genre de vie le
qualifie d'emble comme ancien , c'est--dire dpass ; celui qui
peroit cette ralit en est dj sorti. La doctrine de l'Ancien Rgime
est postrieure sa disparition. Les adversaires [104] de la Rvolution
franaise, prenant position contre ce qu'elle a dtruit, sont amens
faire la thorie d'un ordre qui, lorsqu'il tait tabli, se passait de toute
justification thorique. L'vocation du rgime disparu, condamn par
le tribunal de l'histoire, revtira le caractre nostalgique d'une clbra-
tion du bon vieux temps idalis.
En 1796, le Savoyard Joseph de Maistre consacre un chapitre de
ses Considrations sur la France au problme de l'ancienne consti-
tution franaise . Proccupation paradoxale, car si la France a bien,
depuis la Rvolution, une constitution, et mme plusieurs, cette cons-
titution, au sens rigoureux de terme, n'est pas nouvelle au sens
d'une opposition avec une constitution ancienne . L'ide mme
d'une constitution du royaume est une ide neuve en 1789. Tenant de
la monarchie de droit divin, Maistre dnonce l'illusion des Consti-
tuants franais : L'erreur de ceux qui ont prtendu que la France
n'avait point de constitution tenait la grande erreur sur le pouvoir
humain, la dlibration antrieure et les lois crites. Si un homme de
bonne foi, n'ayant pour lui que le bon sens et la droiture, se demande
ce que c'tait que l'ancienne constitution franaise, on peut lui rpon-
dre hardiment : C'est ce que vous sentiez lorsque vous tiez en Fran-
ce ; c'est ce mlange de libert et d'autorit, de lois et d'opinions, qui
faisait croire l'tranger, sujet d'une monarchie et voyageant en Fran-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 133

ce, qu'il vivait sous un autre gouvernement que le sien 154. Dfini-
tion qui n'en est pas une, et qui pourtant n'est pas sans signification ;
elle met en cause l'air du temps et la diffrence spcifique du climat
humain propre l'ancienne France. Mais la rfrence l'ancien pr-
suppose videmment le nouveau. Maistre, dans le mme chapitre,
commente une dclaration aux Franais diffuse par le comte de Pro-
vence, prtendant au trne, et futur Louis XVIII, en juillet 1795. Ce
document donne une esquisse de la constitution franaise tradi-
tionnelle ; mais la notion de constitution n'a t projete dans l'Ancien
Rgime que pour opposer au statut juridique de la France nouvelle un
prtendu statut de la France de toujours. Par raction l'tat actuel, le
comte de Provence, et un certain nombre de magistrats, de juristes
migrs, crent une fiction qu'ils domicilient dans le pass. Cette fic-
tion ractionnelle s'affirme ds 1790 dans les Rflexions sur la Rvo-
lution franaise de l'Anglais Edmond Burke. Les premiers dsordres
de Versailles et de Paris, les violences, encore essentiellement verba-
les, des insurgs l'gard de la famille royale, suscitent chez le whig
Burke un retour mlancolique sur le temps o de tels comportements
auraient t impossibles : Le sicle de la chevalerie est pass. Celui
des sophistes, des conomistes et des calculateurs lui a succd ; la
gloire de l'Europe est atteinte jamais. Jamais, non jamais, nous ne
reverrons cette gnreuse loyaut envers le rang et envers le sexe, cet-
te soumission fire, cette obissance, cette subordination du cur qui,
dans la servitude mme, conservaient l'esprit d'une libert exalte (...)
[105] Ce systme mlang d'opinions et de sentiments avait son origi-
ne dans l'ancienne chevalerie ; et ce principe, quoique vari en appa-
rence par l'tat inconstant des choses humaines, a conserv son in-
fluence et a toujours exist pendant une longue suite de gnrations,
mme jusqu'au temps o nous vivons. (...) C'est lui qui a donn son
caractre l'Europe moderne (...) et l'a distingue avec avantage des
empires de l'Asie 155.
L'Ancien Rgime n'est pas un ordonnancement en ide, un ordre
juridique, mais un ensemble de valeurs morales et spirituelles qui re-
montent jusqu'aux origines de l'Occident chrtien. La rfrence l'an-

154 Joseph de Maistre, Considrations sur la France, 1796, ch. VIII ; Genve,
ditions du Milieu du Monde, s.d., p. 103.
155 Edmond Burke, Rflexions sur la Rvolution franaise, trad. J.A., Paris,
1823, pp. 136-137.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 134

cienne chevalerie est significative de la rhabilitation du moyen ge,


objet de mpris pour l'intelligentsia des lumires, et l'un des leitmotiv
du romantisme, particulirement en Allemagne, o l'essai de Burke
aura une influence considrable. Les rvolutionnaires de Paris oppo-
sent l'autorit universelle de la raison la confusion irrationnelle des
traditions et prjugs. Burke dcouvre, avant Nietzsche, que la raison
nous gare ; elle est la pire des illusions, alors que traditions et prju-
gs s'inspirent d'une sagesse sculaire : Au lieu de secouer nos vieux
prjugs, nous les aimons au contraire beaucoup (...) parce qu'ils sont
des prjugs et que, plus ils ont rgn, plus leur influence a prvalu,
plus nous les aimons. Nous avons peur d'exposer les hommes ne vi-
vre et ne commercer ensemble qu'avec leur fonds particulier de rai-
son. Les prjugs noncent une sagesse cache ; c'est pour-
quoi, il est bien plus sage de conserver le prjug avec le fonds de rai-
son qu'il renferme, (...) parce qu'un prjug, y compris sa raison, a un
motif qui donne de l'action cette raison, et un attrait qui y donne de
la permanence. Le prjug est d'une application soudaine dans l'occa-
sion, il dtermine avant tout l'esprit suivre, avec constance, la route
de la sagesse et de la vertu ; il ne laisse pas les hommes hsiter au
moment de la dcision, exposs au doute, la perplexit, l'irrsolu-
tion. (...) Par les prjugs dont la vertu fait la base, le devoir devient
une partie de notre nature 156.
Burke dfinit l'Ancien Rgime comme un ordre de la prescription,
o, pour reprendre une formule de Bacon, la vrit est la fille du
temps, par opposition la folie des rvolutionnaires qui s'imaginent
fonder une socit nouvelle sur les dcrets abusifs d'une raison intem-
porelle, nullement faonne par un usage immmorial la mesure de
l'homme. Le prjug n'est pas tranger la raison ; le noyau de vrit
qu'il contient a acquis la valeur d'un principe de conservation de l'in-
dividu et de la socit. La constitution d'Angleterre, jamais rassemble
en forme logique par un document unitaire, est l'exemple d'une autori-
t acquise par prescription dans la suite des temps, et qu'il serait sacri-
lge de remettre en question. L'glise anglicane est issue d'un proces-
sus du mme genre. L'tablissement [106] de notre glise est le
premier de nos prjugs, non pas un prjug dnu de raison, mais qui

156 Ibid., pp. 157-158.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 135

renferme une sagesse profonde et tendue 157... Les rvolutionnaires


de Paris, qui dtruisent systmatiquement les acquisitions de l'histoire,
ne pourront qu'accumuler les ruines, sans rien difier de durable. Si
vous branlez une fois la prescription, il n'est plus aucune espce de
proprit qui puisse tre assure, ds qu'elle devient assez considra-
ble pour exciter la cupidit d'un pouvoir indigent. La conduite que l'on
a en France correspond parfaitement avec le mpris qu'a l'Assemble
pour cette portion intgrante de la loi de nature 158.
Cette dernire formule oppose l'Ancien Rgime et le nouveau
comme deux conceptions diffrentes de la nature, dont le conflit appa-
rat, ds les annes 1770-1780, dans le procs fait aux lumires par les
jeunes gens en colre du Sturm und Drang allemand. D'un ct, l'ide
d'une nature vivante, qui se manifeste dans la croissance organique
des tres, harmonie interne dont la diversit atteste la richesse ; de
l'autre, la nature du droit naturel, qui voque une axiomatique de l'in-
tellect, une logique universelle. Non plus sagesse vitale, mais vrit
dsincarne, vrit de partout et de nulle part, vrit sans ge et sans
attaches, aussi universelle que la loi de Newton. Ce que Burke invo-
que lorsqu'il dfend le prjug ou la prescription , c'est un
instinct vital, autre dnomination pour dsigner la rgulation im-
manente, la fidlit profonde en vertu de laquelle chaque individu,
chaque communaut persvre dans la lgitimit de son tre. L'cole
allemande du droit historique, la suite de Savigny, et dans le contex-
te spirituel de l'ge romantique, fournira la justification posthume de
l'Ancien Rgime, lorsque les armes de la Rvolution et de l'Empire,
dans leur dferlement europen, auront un peu partout dtruit ce qui
subsistait de l'ordre traditionnel. Mais le romantisme politique du
XIXe sicle allemand, celui de Frdric Guillaume IV de Prusse ou de
Louis II de Bavire, revtira, dans l'espace mental de la modernit, le
caractre anachronique d'une reconstitution archologique, en porte--
faux par rapport au paysage de l'poque. On n'difie pas un chteau
mdival l'ge des chemins de fer.
Apologiste de l'Ancien Rgime, Joseph de Maistre dnonce cette
lumire tremblotante que nous appelons Raison ; il conseille au
peuple franais la seule attitude possible : N'coute pas les raison-

157 P. 166.
158 P. 280.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 136

neurs : on ne raisonne que trop en France, et le raisonnement en ban-


nit la raison. Livre-toi sans crainte et sans rserve l'instinct infailli-
ble de ta conscience. Veux-tu te relever tes propres yeux ? veux-tu
acqurir le droit de t'estimer ? veux-tu faire un acte de souverain ?...
Rappelle ton souverain 159. L'opposition tait dj dans Pascal :
Instinct et raison marque de deux natures 160 ; elle justifie la dis-
tinction entre deux formes d'autorit politique. Il n'en reste [107] pas
moins que l'autorit traditionnelle de l'Ancien Rgime n'existe que
dans la mesure o elle n'est pas conteste ; ds qu'elle se projette sur
le plan du discours, elle a perdu sa caractristique essentielle, de ne
pas tre perue comme telle. Maistre se heurte au tmoignage du lan-
gage : Les mots engendrent presque toutes les erreurs. On s'est ac-
coutum donner le nom de contre-rvolution au mouvement quel-
conque qui doit tuer la rvolution ; et parce que ce mouvement sera
contraire de l'autre, il faudrait conclure tout le contraire 161. L'An-
cien Rgime se dfinit au sens d'une raction, qui le fait tributaire de
la rvolution, pourtant venue aprs lui. Et la pense manichenne de
Maistre pour qui la Rvolution est synonyme de Mal estime que le
retour l'ordre vritable, c'est--dire au rgne du Bien, exclut l'appli-
cation d'un terme charg de rsonances sataniques. Pour faire la R-
volution franaise, il a fallu renverser la religion, outrager la morale,
violer les proprits et commettre tous les crimes, (...) uvre diaboli-
que (...) Au contraire, pour rtablir l'ordre, le roi convoquera toutes les
vertus 162...
Le mot contre-rvolution pnalise l'Ancien Rgime, devenu
tributaire du concept de rvolution, et dpouill de sa priorit chrono-
logique. La plupart des contemporains, tmoins des vnements de
1789, n'y virent pas, comme Burke et Maistre, l'uvre du dmon,
mais une rvlation fulgurante, l'avnement d'un modle de vrit en
matire politique et sociale, qui discrditait les rgimes tablis en Eu-
rope. Les opinions devaient voluer avec le cours de la rvolution,
mais, dans les premiers temps, l'adhsion de l'intelligentsia fut peu
prs unanime. Goethe, dont le jugement sur la Rvolution franaise

159 J. de Maistre, Considrations sur la France. 1796, ch. VIII, dit. cite, p.
123.
160 Pascal, Penses, petite d. Brunschvicg, fragment 343, p. 487.
161 J. de Maistre, op. cit., ch. X, p. 133.
162 Ibid., p. 134.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 137

sera bientt hostile, saluait au jour de Valmy, le dbut d'une re nou-


velle. Sans doute faut-il considrer comme charg de rminiscences
personnelles le passage clbre de Hermann et Dorothe : Personne
ne peut nier que nos ides se soient leves, que notre cur ait battu
plus librement, quand les premiers rayons de ce nouveau soleil vinrent
briller sur nous, quand de toutes parts on entendait parler des droits
communs tous les hommes, de la libert vivifiante et de l'galit.
Alors chacun espra vivre de sa vie (...) Tous les peuples n'avaient-ils
pas les yeux tourns vers cette ville que l'on regardait depuis long-
temps comme la capitale du monde et qui mritait plus que jamais de
porter ce beau titre 163...
Hegel reprendra des thmes analogues : Une constitution fut ain-
si tablie sur l'ide du droit. Sur ce fondement tout devait tre bas.
Depuis que le soleil est au firmament et que les plantes circulent au-
tour de lui, on n'avait pas vu que l'homme se place sur la tte, c'est--
dire sur la pense, et btisse la ralit selon elle. Anaxagore fut le
premier dire que le Nous gouverne le monde ; mais, maintenant seu-
lement, l'homme en est venu connatre que la pense doit gouverner
[108] la ralit spirituelle. Ceci fut une splendide aurore. Tous les
tres pensants ont ft cette poque 164... Le 5 dcembre 1790,
Gentz, qui deviendra un adversaire acharn de la politique franaise
en Europe, confie un ami : L'chec de cette rvolution serait mes
yeux un des plus pouvantables dsastres qui eussent jamais atteint
l'humanit. Elle est le premier exemple d'une forme de gouvernement
fond sur des principes et sur un systme qui se tient ; elle est l'esp-
rance de la consolation de l'humanit pour tant de maux anciens qui la
font gmir 165.
Ces tmoignages, parmi d'autres innombrables, donnent com-
prendre l'effet de choc produit par le nouveau rgime franais sur
l'opinion europenne. Ce qui frappe les spectateurs d'une sorte
d'blouissement, c'est que la rvolution n'est pas une simple mutation
politique, le passage d'une dynastie une autre, ou la rupture d'un lien

163 Goethe, Hermann et Dorothe, 1798 ; chant VI : l'poque, trad. X. Mar-


mier, Charpentier, 1866, p. 270.
164 Hegel, Philosophie de l'Histoire ; dans Morceaux choisis, p.p. Lefebvre et
Gutermann, N.R.F., 1939, p. 234.
165 Gentz, lettre Garve, 5 dcembre 1790, dans Xavier Lon, Fichte et son
temps, Colin, 1922, p. 170.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 138

d'allgeance avec une mtropole comme dans le cas des tats-Unis.


Une insurrection est l'affirmation d'un rapport de forces, qui vise
instaurer une autorit diffrente de l'autorit en place. La lutte entre
factions ou partis opposs dans un pays ne concerne qu'indirectement
les pays voisins ; au contraire la Rvolution de France est un fait de
la raison , selon la formule de Kant. Alors que partout dans le monde
le cours des affaires humaines est abandonn au caprice des gouver-
nements, au jeu combin des forces de l'habitude, de l'inertie et du ha-
sard, les rvolutionnaires franais prtendent donner le pouvoir la
pense rationnelle, la justice des normes se trouvant ainsi substitue
aux humeurs des puissants. L'histoire, d'ordinaire soumise aux vicissi-
tudes contradictoires des ralits empiriques, et donc vides de sens,
doit devenir le lieu d'exercice d'une volont libre de fixer elle-mme
les conditions de son action. Sous cette forme abstraite et pure, la R-
volution de France intresse le genre humain dans son ensemble. La
Rvolution franaise, estime Karl Jaspers, fut un vnement sans pr-
cdent dans l'histoire humaine. Elle ouvrit une poque o l'homme
allait prendre lui-mme son sort en mains, en le fondant sur des prin-
cipes rationnels (...) Aucun mouvement de renouveau des sicles pr-
cdents ne s'tait propos de changer la socit humaine (...) La Rvo-
lution franaise fut la premire s'accomplir au nom d'une conscience
compltement scularise ; pour celle-ci l'existence humaine devait
tre radicalement rforme par la raison ; la forme que lui avait don-
ne l'histoire tait dclare mauvaise et devait tre dtruite 166.
Les rvolutionnaires de Paris devaient se heurter la rsistance de
l'poque et des hommes ; pris au pige de leurs contradictions, ils re-
tomberont de l'ordre de la pense pure dans le domaine trop [109]
humain des servitudes historiques. La rvolution universelle finira
sous la forme d'un despotisme militaire et d'un imprialisme qui mobi-
lisera contre ses prtentions l'hgmonie la mme Europe nagure
enthousiasme par l'uvre de la Constituante. La splendide aurore
fut suivie par le crpuscule des titans de Paris, dchans les uns
contre les autres par des haines inexpiables. La rvolution portait en
elle une esprance de l'humanit solidaire, son chec revtira le sens
d'une condamnation de cette esprance. Le prcdent franais aura

166 Karl Jaspers, La situation spirituelle de notre poque, trad. franaise, Des-
cle de Brouwer, Nauwelaerts, 1951, pp. 12-13.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 139

cette consquence que les rvolutions venir ne pourront se dvelop-


per avec la mme ingnuit que celle de 1789 ; la certitude de matri-
ser l'histoire d'un seul coup et jamais, par la libre et unanime dci-
sion des intresss, revtira un caractre utopique. L'avenir est aux
rvolutionnaires sans illusion, ralistes et ngociateurs.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 140

[110]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre IV
LE NOUVEL ORDRE
JURIDIQUE

Retour la table des matires

L'avnement du nouveau rgime ne correspond pourtant pas l'in-


vention d'une nouvelle forme de l'existence humaine. Ce qui est nou-
veau, ce n'est pas l'ordonnancement thorique de l'humanit, c'est le
fait que les reprsentants lus et responsables d'une grande nation d-
cident d'laborer une lgislation qui soit la copie conforme d'un mod-
le idal ; le nouveau rgime consacre le passage l'acte d'une doctrine
traditionnelle dans les coles du droit en Occident. L'Ancien Rgime
s'imposait par la force de l'histoire ; mais depuis le XVIe sicle exis-
tait, ct de ce rgime sans doctrine, une doctrine sans rgime, une
thorie qui ne s'tait pas encore incarne dans la pratique. Si les mem-
bres de l'Assemble constituante ont t capables ds l'origine de s'ac-
corder sur un certain nombre de principes, puis d'laborer avec une
surprenante clrit un ensemble de textes lgislatifs et rglementaires
considrable, c'est qu'ils taient par avance acquis une conception de
la loi, dont il suffisait de tirer les consquences. Parmi les dputs aux
tats gnraux, on comptait un nombre considrable d'avocats et de
juristes ; la doctrine diffuse par lEsprit des Lois, lEncyclopdie, par
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 141

les textes politiques de Rousseau, jouissait d'un consentement quasi


universel, bien qu'elle ne bnficit d'aucune chaire d'enseignement
dans le royaume de France ; les Constituants lui donneront force de
loi, en la faisant passer de l'espace mental dans l'espace social. Le ju-
riste allemand Samuel Pufendorf (1632-1694) avait publi en 1673 un
trait De officio hominis et civis juxta legem naturalem, associant dans
une mme formule, appele un bel avenir, l'homme et le citoyen.
Une traduction franaise de ce trait avait t donne par le juriste de
Lausanne, Barbeyrac, en 1707, sous le titre : Les devoirs de l'homme
et du citoyen tels qu'ils sont prescrits par la loi naturelle. Les textes
constitutifs de l'indpendance amricaine et de la Rvolution franaise
sont le fruit d'une longue tradition.
[111]
On peut faire remonter cette perspective de pense 167 jusqu' la
conception cosmopolitique de l'univers labore dans l'Antiquit, en
particulier par les Stociens, reprise par les philosophes de Rome et
expose par Cicron. L'Empire romain universaliste dveloppe ce
schma par l'intermdiaire de ses jurisconsultes, mais le triomphe du
christianisme dans l'espace occidental refoule les spculations des ju-
ristes paens. La Romania, substitue lImperium Romanum, se fon-
de sur l'autorit de la Rvlation ; thologiens et canonistes laborent
le schma de la thocratie pontificale ; le droit de Dieu l'emporte sur
le droit profane dans une civilisation oriente par la proccupation du
salut de l'homme et de la gloire divine. La thorie de l'augustinisme
politique dveloppe ce thme d'une humanit soumise l'exigence de
la Cit de Dieu et de son vicaire terrestre, dont l'autorit spirituelle
doit avoir le pas sur toutes les puissances de ce monde. La thocratie
pontificale n'est qu'un mythe, un principe rgulateur de la pense et de
l'action ; elle se heurtera au long du Moyen Age la rsistance des
princes, qui ne mettent jamais beaucoup d'empressement faire le p-
lerinage de Canossa. Mais le modle thocratique demeure longtemps
le seul, et ceux-l mmes qui s'y opposent s'efforcent de trouver en lui
la justification de leur rsistance. Il ne s'agit pas seulement d'un mod-

167 Sur cette histoire, cf. Cari Schmitt Der Nomos der Erde im Vlkerrecht des
Jus Publicum Europaeum, Kln, Greven Verlag, 1950 ; Otto Von Gierke, The
Development of political Theory, trad. Freyd, New York, Howard Festig,
1966, et notre ouvrage : L'Avnement des Sciences humaines au sicle des
Lumires, Payot, 1973, pp. 497-519.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 142

le politique, o le pape impose aux rois les finalits transcendantes de


la volont divine ; l'augustinisme mdival inspire aussi une concep-
tion du statut de l'tre humain, dfini comme un membre des deux ci-
ts, terrestre et cleste, mais en qui la priorit doit revenir au souci du
salut ternel, dans le cadre de l'glise.
Peu importe que cette armature thologique n'ait jamais eu force de
loi, et que la ralit humaine se soit toujours plus ou moins drobe
ses prises. Le Moyen Age occidental trouve sa meilleure dfinition
dans le consentement universel, rel ou simul, qui s'applique cette
rgle de droit. Lorsque prvaudra l'ide nouvelle d'un ordre humain
non fond sur la Rvlation et indpendant du pape de Rome, alors la
culture mdivale devra s'effacer devant le surgissement des temps
nouveaux. La dsacralisation inexorable s'imposera partir du mo-
ment o de nouvelles vidences attesteront que l'espace mental romain
ne recouvre pas la totalit de la plante. La thocratie pontificale re-
prsente une sphre mentale de scurit approprie un Occident re-
pli sur lui-mme, dont les relations avec le monde environnant sont
rduites trs peu de chose. L'appartenance la chrtient romaine y
est le dnominateur commun, la marque de l'appartenance de tout
homme l'humanit.
partir de la dernire partie du XVe sicle, l'espace occidental
s'ouvre sur le monde. L'pope de la conqute espagnole et portugaise
[112] transforme l'Ocan, nagure obstacle infranchissable, en un
moyen de communication. La dcouverte des Terres Neuves de l'Afri-
que et de l'Amrique commande un largissement de l'horizon de la
conscience. On pouvait imaginer, au Moyen Age, une concidence
peu prs totale entre la chrtient et l'humanit ; depuis que les navi-
gateurs europens sillonnent les mers, il faut reconnatre que l'Europe,
petite partie du monde, ne contient qu'une petite partie de l'humanit.
Situation dont les consquences n'apparatront pas tout de suite. En
vertu de la tradition qui lui donne autorit sur le monde entier, c'est le
pape Alexandre VI qui, peu aprs la dcouverte de l'Amrique, parta-
gera le Nouveau Monde entre l'Espagne et le Portugal par l'arbitrage
de Tordesillas en 1494. C'est le pape Paul III qui en 1537, par la bulle
Sublimis Deus, reconnatra aux Indiens le bnfice d'une me, qui fait
d'eux des hommes et non des animaux. Ces deux dcisions lourdes de
consquences peuvent tre considres comme les dernires affirma-
tions de la souverainet du Saint Sige en matire de cosmologie et
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 143

d'anthropologie ; elles ont eu force la loi, sans se heurter trop de r-


sistance. C'est en rfrence avec la Rvlation que les Indiens se
voient reconnus comme des hommes, et c'est la volont de Dieu, en la
personne du vicaire du Christ, qui reconnat aux Ibriques la proprit
des rgions du globe dont ils ont t les inventeurs. Mais dj Fran-
ois Ier de France proteste qu'il ne voit pas quelle clause du testament
d'Adam pourrait lui interdire de revendiquer lui aussi une part du do-
maine amricain.
Ds ce moment, la respublica christiana mdivale, qui pouvait
prtendre englober l'ensemble des terres habites, l'exclusion des
rgions occupes par les Infidles, trangers au dessein de Dieu, ne
peut plus tre identifie avec une nouvelle respublica humana, en la-
quelle se rassemblent les Africains, les Indiens d'Amrique, mais aussi
les populations de l'Extrme Orient, gens de la Chine, de l'Inde et du
Japon, dont les voyageurs et les missionnaires rapportent des traits de
sagesse surprenants. La chrtient n'est pas l'humanit, le droit chr-
tien ne peut pas tre tendu l'espce humaine dans son ensemble ; la
Rvlation chrtienne ne peut avoir force de loi pour des peuples qui
l'ignorent. Dans le nouvel espace gographique et mental, la doctrine
de la thocratie pontificale perd toute crdibilit. Il faut trouver une
solution de rechange pour assurer la cohrence juridique d'un monde
largi, qui risque de s'en aller en lambeaux, s'il n'est pas maintenu par
l'unit communment reconnue d'une rgle de droit.
Pour l'honneur de l'glise catholique, les premiers grands esprits
laborer une nouvelle configuration du domaine humain furent les re-
ligieux dominicains de l'cole de Salamanque, en la personne desquels
la scolastique dclinante brille de son dernier clat, au seuil de la mo-
dernit. Le fondateur de cette cole, Franois de Vitoria (1480-1546),
s'interroge sur le droit de conqute que les occidentaux se sont arrog,
et cette interrogation conduit une rflexion sur les droits de l'homme.
la mme poque, et sur le sol mme de l'Amrique, le franciscain
Bartolom de las Casas (1474-1566) prend la dfense des [113] In-
diens opprims et massacrs par les dominateurs espagnols, qui pour-
tant se prtendent chrtiens ; le christianisme n'est pas une loi suffi-
sante s'il autorise des crimes contre l'humanit. La problmatique de
Vitoria est reprise et poursuivie par le jsuite Suarez (1548-1617) qui
entreprend de ngocier au sein du monde nouveau les rapports entre le
pouvoir temporel et l'autorit religieuse. Ainsi s'labore une doctrine
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 144

qui se rfre non plus au bon plaisir d'un Dieu transcendant, mais
l'exigence rationnelle (dictamen rationis), constitutive de la nature
humaine telle que Dieu l'a faite. La rfrence la norme de la raison
limine l'absolutisme pontifical, mais aussi le pouvoir monarchique,
dpouill de sa transcendance et dsacralis. L'ide se fait jour que la
souverainet rside dans le corps social, constitu par l'ensemble des
hommes dous de raison.
Malheureusement pour l'avenir de la culture europenne, ces indi-
cations d'une lacisation et d'une dmocratisation de l'ordre juridique
ne devaient pas prvaloir dans la sphre d'influence catholique. La
dissidence de la Rformation, inaugure par la protestation de Luther,
en 1517, contraint l'glise de Rome adopter une attitude dfensive
devant la menace de l'hrsie travers l'espace europen. Le mythe de
la respublica christiania, menac l'extrieur par la relativisation de
l'espce humaine, est attaqu de l'intrieur par les tenants de la nou-
velle foi. Le christianisme, jusque-l facteur d'unit, devient facteur de
division. L'autorit romaine, menace dans sa prrogative, se raidit
pour faire face. La Contre-Rforme, qui triomphe au concile de Trente
(1545-1563), accentue les structures sacrales de l'ordre catholique ; la
mentalit baroque honore la transcendance, dont elle peroit une figu-
ration analogique dans les autorits terrestres. La condamnation de
Galile en 1633 contraint la science moderne chercher refuge hors
de la catholicit ; de mme, le progrs de la conscience juridique ne
pourra se raliser qu'en terre protestante, o l'cole de Salamanque
trouvera ses disciples et continuateurs. La ncessit des choses impo-
sait un renouvellement de la pense. L'Occident sous peine de guerres
incessantes, intestines et extrieures, ne peut vivre sans un minimum
de normes communment acceptes par ceux-l mmes qui s'opposent
tous gards. La dissolution effective de la Romania oblige les doctes
rechercher un ordonnancement de la communaut humaine ; l'Euro-
pe moderne sera le produit de cette recherche. Les thoriciens du droit
naturel s'inscrivent dans la tradition de la Rforme, de la fin du XVIe
sicle la fin du XVIIIe sicle, depuis les monarchomaques calvinis-
tes, tel Franois Hotman, protestant contre le massacre de la Saint-
Barthlmy (1572), jusqu' Jean-Jacques Rousseau, dont le trait Du
contrat social ou principes du droit politique (1762) sera l'une des
rfrences matresses des rvolutionnaires franais, en passant par Al-
thusius, Grotius, Pufendorf, Christian Wolff, Barbeyrac, Burlamaqui,
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 145

Vattel et sans oublier Emmanuel Kant. Le droit de la nature et des


gens est la source principale de l'idologie rvolutionnaire. Mi-
juridique, mi-philosophique, cette doctrine dfinit un statut de l'tre
humain, de ses [114] droits et de ses devoirs dans un univers o rgne
la seule raison. Deux formules peuvent rsumer le nouvel esprit juri-
dique. D'abord celle du juriste italien Alberico Gentili (1552-1608),
rfugi en Angleterre pour cause de religion, et qui enseigne Ox-
ford : Silete theologi in munere alieno ; silence aux thologiens, dans
une discipline qui n'est pas de leur ressort ; le droit est uvre de raison
humaine. Le Hollandais Hugo Grotius (1583-1685), chrtien convain-
cu, thologien et exgte, professe que les propositions de la loi na-
turelle garderaient leur validit, mme si l'on en venait soutenir que
Dieu n'existe pas .
L'hypothque de la rvlation historique sur le domaine humain se
trouve ainsi leve. Lorsque Grotius et les thoriciens du droit naturel
invoquent l'impratif de la raison (dictamen rationis), ils ne font nul-
lement profession d'athisme ; mais ils estiment que la raison elle-
mme, don de Dieu l'homme, doit se substituer la rvlation bibli-
que lorsque celle-ci parat insuffisamment claire. La rvlation natu-
relle, rvlation universelle puisqu'elle est consubstantielle l'homme,
permet seule de faire l'unanimit du genre humain. Ce nouvel cum-
nisme prend la relve de l'cumnisme chrtien, dont la faillite appa-
rat tous les yeux. L'cumnisme dans l'espace, l'esprance d'une
unification du genre humain, d'une rconciliation de la grande famille
humaine parse sur la face de la terre, se double d'un cumnisme
dans le temps ; les docteurs du droit naturel retrouvent, par-del les
origines chrtiennes, le grand dessein du stocisme qui affirmait la
commune appartenance de tous les hommes la cit de Zeus.
Ainsi la doctrine du Nouveau Rgime , oppos l'Ancien, n'est
pas une doctrine nouvelle. C'est une spculation philosophico-
juridique, dont l'existence est celle d'une vue de l'esprit ; on en discute
entre les doctes, dans la terminologie de la facult de droit ou de la
facult de philosophie ; les Franais, qui n'ont pu tudier ces doctrines
dans les universits, o elles n'ont pas leur place, ont lu les traits o
elles sont exposes. L'originalit des Constituants sera de donner ces
vues de l'esprit la force de lois relles, en vertu d'une initiative soudai-
ne, au grand tonnement du public europen, lequel n'avait jamais
imagin la possibilit d'une transmutation d'un pays rel en un pays
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 146

lgal. L'initiative inoue des rvolutionnaires consistera faire passer


l'acte le droit naturel, dot d'une activit de plein exercice. La table
de la loi naturelle fournit les prolgomnes la dtermination des lois
positives. Le droit idal devient un droit crit ; l'utopie s'incarne ; ainsi
se justifie cette sorte d'anglisme intellectuel dont sont animes les
premires assembles rvolutionnaires.
Les Insurgents des tats-Unis, lorsqu'ils fondaient la proclamation
de leur indpendance sur des vrits videntes par elles-mmes ,
selon lesquelles les hommes ont t dots par leur Crateur de cer-
tains droits inalinables , dont le droit la vie, la libert et la
poursuite du bonheur, se rfrent eux aussi, en 1776, cette tradition
du droit naturel occidental. Mais Thomas Jefferson, rdacteur de [115]
la Dclaration, et les membres du Congrs qui l'ont approuve, s'ac-
cordent pour limiter les effets de ces principes. Aucune proclamation
mtaphysique, aucune dclaration des droits de l'homme ne prcde
les Articles de confdration, ni la Constitution des tats-Unis (1787).
Le rgime politique a fait l'objet de dlibrations et discussions minu-
tieuses, o chacun s'efforait de dfendre empiriquement ses propres
intrts plutt qu'une structure idologique transcendante aux circons-
tances.
Tocqueville, soulignant la responsabilit des philosophes et hom-
mes de lettres dans la formation de l'opinion franaise, attribue leur
influence l'esprit systmatique des lgislateurs rvolutionnaires.
Quand on tudie l'histoire de notre rvolution, on voit qu'elle a t
mene prcisment dans le mme esprit qui a fait crire tant de livres
abstraits sur le gouvernement. Mme attrait pour les thories gnra-
les, pour les systmes complets de lgislation et l'exacte symtrie dans
les lois ; mme mpris des faits existants ; mme confiance dans la
thorie ; mme got de l'original, de l'ingnieux et du nouveau dans
les institutions ; mme envie de refaire la fois la constitution tout
entire suivant les rgles de la logique et d'aprs un plan unique, au
lieu de chercher l'amender dans ses parties (...) La langue de la poli-
tique elle-mme prit alors quelque chose de celle que parlaient les au-
teurs ; elle se remplit d'expressions gnrales, de termes abstraits, de
mots ambitieux, de tournures littraires. Ce style, aid par les passions
politiques qui l'employaient, pntra dans toutes les classes, et des-
cendit avec une extrme facilit jusqu'aux dernires. Bien avant la
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 147

Rvolution, les dits du roi Louis XVI parlent souvent de la loi natu-
relle et des droits de l'homme 168.
Tocqueville dplore l'intemprance rationnelle des rvolutionnaires
en matire de lgislation ; il s'agit l d'un phnomne de compensa-
tion : c'est parce que la doctrine politique n'avait aucune relation avec
la pratique en France, qu'elle saisit l'opportunit qui lui tait donne
d'un triomphe total. Tandis qu'en Angleterre ceux qui crivaient sur
le gouvernement et ceux qui gouvernaient taient mls, les uns intro-
duisant les ides nouvelles dans la pratique, les autres redressant et
circonscrivant les thories l'aide des faits, en France le monde politi-
que resta comme divis en deux provinces spares et sans commerce
entre elles. Dans la premire, on administrait, dans la seconde on ta-
blissait les principes sur lesquels toute administration et d se fonder.
Ici on prenait des mesures particulires que la routine indiquait ; l on
proclamait les lois gnrales, sans jamais songer aux moyens de les
appliquer ; aux uns la conduite des affaires, aux autres la direction des
intelligences 169. La disjonction de la pratique et de la thorie en ma-
tire de gouvernement parat bien tre une caractristique franaise.
Tocqueville lui oppose l'exemple [116] anglais ; les souverains clai-
rs assurent aussi pour leur part cette coordination entre la pense et
l'exprience. Lecteurs et amis des philosophes, ils mettent en uvre
une politique rationnelle, alors que les gouvernements de Louis XV et
de Louis XVI, l'exception du ministre de Turgot, pratiquent un em-
pirisme de gestion au jour le jour, qui mnera le pays le plus prospre
d'Europe au dsastre conomique et financier, gnrateur d'un soul-
vement gnral.
L'opinion franaise aboutit une sorte de platonisme, un no-
augustinisme opposant la cit des hommes rels une cit de Dieu,
claire par le soleil de la justice. Au-dessus de la socit relle,
dont la constitution tait encore traditionnelle, confuse et irrgulire,
o les lois demeuraient diverses et contradictoires, les rangs tranchs,
les conditions fixes et les charges ingales, il se btissait ainsi peu
peu une socit imaginaire, dans laquelle tout paraissait simple et
coordonn, uniforme, quitable et conforme la raison. Graduelle-

168 Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution, 1856, livre III, ch. I ;


N.R.F., collection Ides, 1952, p. 240.
169 Ibid., p. 238.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 148

ment l'imagination de la foule dserta la premire pour se retirer dans


la seconde. On se dsintressa de ce qui tait pour songer ce qui
pouvait tre, et l'on vcut enfin par l'esprit dans cette cit idale
qu'avaient construite les crivains 170. Ce ddoublement de la cons-
cience politique, accentu par l'aveuglement de la monarchie, qui re-
fuse tout amnagement des institutions tablies, explique pourquoi, la
rforme tant impossible, les Franais adhreront avec enthousiasme
la Rvolution, selon le principe du tout ou rien, qui n'avait pas lieu de
s'imposer ailleurs.
Les rvolutionnaires de 1789 proclament le primat du droit sur le
fait ; avec une audace sans prcdent, ils instituent dans la cit relle
et ds prsent la cit idale. Les utopistes domiciliaient prudemment
leurs maquettes de socit dans un autre monde. La Rvolution fran-
aise, c'est l'autre monde devenant celui-ci, grce une mutation ou
transmutation rapide et complte. Cette domiciliation de l'utopie sur la
terre des hommes fait la grande originalit des vnements de Paris.
Les quelques prcdents auxquels on pourrait songer, par exemple
celui des anabaptistes de Munster au XVIe sicle, limits et catastro-
phiques, taient le fait d'illumins religieux intoxiqus par l'Apocalyp-
se. L'exprience franaise est celle d'une grande nation prenant cons-
cience d'elle-mme dans les formes lgales et dcidant de recommen-
cer son histoire selon la conformit aux exigences de la seule raison.
Pour les hommes clairs dans le monde entier, cette entreprise inoue
ne peut que susciter, dans ses premires dmarches, une approbation
quasi unanime.
Le contenu de la doctrine rvolutionnaire n'apporte rien de radica-
lement neuf. Il suffit, pour s'en convaincre, de parcourir l'tude que
Bernard Groethuysen a consacre la Philosophie de la Rvolution
franaise. Les sources de cette philosophie se trouveraient dans Mon-
tesquieu, Voltaire et Rousseau, lesquels n'taient videmment pas des
rvolutionnaires, la diffrence entre ces hommes de lettres et [117] les
promoteurs de la rvolution tant que ces derniers ont transform en
rgles d'action ce que les penseurs se contentaient de penser, sans
prendre de risques, dans la solitude du cabinet. D'ailleurs les philoso-
phes franais ne faisaient que reprendre les thmes de la doctrine du
droit naturel, labore depuis le XVIe sicle avec des lments qui re-

170 Ibid., pp. 238-239.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 149

montent l'Antiquit. Par la vertu de leur style, empreint tour tour


de gravit et d'ironie, les grands crivains furent de grands vulgarisa-
teurs ; ils tablirent dans l'opinion publique des thories qu'ils
n'avaient pas inventes, et que n'inventrent pas davantage, aprs eux,
les docteurs de la Rvolution. Les plus radicaux eux-mmes, un Ba-
beuf par exemple, ne firent que dvelopper les consquences impli-
ques par cette ancienne tradition.
Le droit naturel, crit Groethuysen, semble avoir comme arrire-
fond mtaphysique la vision tlologique de la nature, telle qu'elle
s'tait forme au XVIIIe sicle. C'est la conscience d'tre en harmonie
avec un tout plein de sens et de beaut, avec la nature, d'appartenir en
tant qu'homme cette nature ; c'est le bonheur de retrouver en chacun
le sens qu'a le tout 171. Pour que cette interprtation soit exacte, il
faudrait que la doctrine du droit naturel ait attendu la constitution des
sciences de la nature au XVIIIe sicle pour s'imposer aux jurisconsul-
tes et aux philosophes. Or le droit naturel se forme bien avant. Il faut
inverser la perspective, et se demander si la tlologie de la nature,
antrieure de beaucoup Linn et Buffon, n'est pas une expression,
une projection de cette rvlation naturelle (dictamen rationis), attes-
tant chaque conscience que l'univers, uvre d'un crateur bienveil-
lant, est habit par un sens accessible la connaissance humaine. Dire
que Voltaire puisa dans le systme de Newton, dans les lois qui r-
gissent le ciel toile, l'ide d'une intelligence suprme, du Grand
Gomtre 172 , c'est passer sous silence l'arrire-plan mtaphysico-
thologique de la pense newtonienne. Affirmer que Rousseau crut
une harmonie entre toutes les cratures de l'univers et rva d'y rin-
tgrer l'homme, que le spectacle de la nature le mettait dans des tats
d'extase, qu'il tudiait la botanique afin de comprendre la nature dans
le dtail de ses productions 173 , c'est oublier la religion naturelle du
Vicaire savoyard. Rousseau ne va pas de la science botanique la fi-
nalit ; c'est la finalit constitutive de la cration divine qui l'oriente,
comme d'autres en son temps, vers la recherche des intentions provi-
dentielles dans les structures fines des tres naturels les plus humbles.

171 B. Groethuysen, Philosophie de la Rvolution franaise, Gonthier, collec-


tion Mdiations, 1956, pp. 160-161.
172 Ibid., p. 161.
173 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 150

La physico-thologie est l'une des intentions matresses du sicle des


lumires.
Le rgne naturel et le monde humain sont des aspects complmen-
taires de la cration. La science de la nature, telle qu'elle est pratique
peu prs unanimement au XVIIIe sicle, est une thodice ; mais
l'ordre social ne prsente pas les mmes indications d'une finalit pro-
videntielle. [118] Comme le souligne Groethuysen, la vie des hom-
mes, par contre, est dpourvue de tout sens. Elle n'a rien de la lgalit
que l'on constate dans le ciel toile, dans les plantes, dans la nature
mme de l'homme. Cette vie n'est pas conforme la nature. Elle est
contre-nature. Il y a donc d'une part dans l'univers quelque chose de
sens, dont nous constatons l'existence, (...) et d'autre part, il y a quel-
que chose d'absurde, d'insens, et c'est notre vie, la vie humaine 174.
La recherche de l'ordre humain est un des soucis de l'ge des lumires.
Les enqutes statistiques de la naissante dmographie tendent tablir
la prsence d'un ordre au sein du dsordre apparent des vnements,
rvlant L'ordre providentiel au sein des mutations de l'espce humai-
ne, titre d'un essai scientifique du pasteur Johann Peter Sssmilch
(1742). Cette rgularit cache est manifeste par l'cole des cono-
mistes franais : 1' ordre naturel est l'un des dogmes des Physiocra-
tes. L'anarchie de l'conomie, les crises qui en rsultent, proviennent
d'une mauvaise analyse des cycles de la production et de la consom-
mation. Les disciples du docteur Quesnay possdent la bonne recette
qui, mise en uvre, fera bnficier l'humanit d'une prosprit gnra-
le.
La discordance entre l'ordre de la nature et le dsordre social n'est
qu'un phnomne accidentel, consquence du mauvais usage que les
hommes font de leur libert. Dieu n'en est pas responsable, puisque la
libert est constitutive de l'humanit de l'homme. L'une des thses ma-
jeures des lumires est que l'homme, enfin sorti de l'enfance, doit as-
sumer ses responsabilits. La philosophie de la Rvolution, si philo-
sophie il y a, c'est le fait de prendre au srieux cette exigence et de lui
donner force de loi. Alors le domaine social obira lui aussi cette
tlologie impose par des autorits conscientes de leurs devoirs, qui
transforment le droit naturel en droit positif. Ce que l'on exige
d'abord, rsume Groethuysen, (...) c'est que l'homme ne dpende pas

174 P. 162.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 151

de l'homme, mais seulement de la loi impersonnelle. (...) C'est dans la


souverainet constante de la loi, s'exerant sur tous sans exception,
qu'il semble d'abord qu'on puisse concilier l'idal de l'unit de l'Etat et
les revendications exigeant qu'aucun homme ne dpende d'un autre, et
que tous les hommes soient gaux en droit. (...) D'une part, l'arbitraire,
le caprice, les sautes d'humeur du despotisme, de l'autre, la loi stable
et quitable. (...) L'homme libre ne peut obir un autre homme, il ne
peut se soumettre qu' la loi. (...) Il n'y a devant la loi aucune excep-
tion, aucun privilge. (...) Un tout collectif, uniquement rgl par la
loi, excluant tout arbitraire personnel. C'est ainsi que se conoit l'tat.
(...) Le roi lui-mme doit tre soumis la loi et ne rgner que par el-
le 175.
Tel est le nouvel espace mental inaugur par la Rvolution, d'o
procde un nouvel ordonnancement juridique. Despotisme, autocratie
se trouvent exclus par avance. Si les lois ont comme but de veiller
au maintien de l'intrt gnral, il faut qu'il y ait une volont gnrale
[119] qui en soit l'expression 176. De l une problmatique selon la-
quelle les lois doivent provenir de la libre volont de la nation, de
l'ensemble de la collectivit laquelle elles doivent s'appliquer 177 .
Le contrat social, conclu entre les citoyens, se trouve la base de la
souverainet selon l'ordre de la raison. Cette philosophie de la rvo-
lution , les rvolutionnaires l'ont pour la plupart apprise de Rousseau.
Mais le thme du contrat et la thorie de la souverainet collective
appartiennent depuis longtemps au bien commun du jus publicum eu-
ropaeum et du droit naturel. La rvolution fut l'occasion pour les juris-
tes de convertir le droit naturel traditionnel en droit positif d'une gran-
de nation.
Les membres des assembles rvolutionnaires ne sont pas des
techniciens de l'administration et de la politique concrte, mais des
hommes nouveaux, trangers l'exercice du pouvoir. La thorie, dans
l'esprit de ces lgistes, l'emporte sur la pratique ; or ils dominent
dans les dputs de la bourgeoisie et par suite dans les assembles. Ce
fait dcida des destines de la Rvolution. Les ides appartiennent aux
philosophes : ils ont pos les fondements ; les lgistes les ont traduits

175 P. 191.
176 P. 192.
177 P. 194.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 152

en articles de loi. Toute la partie pratique, toute l'uvre relle de la


rvolution, dans ce qu'elle a de pire et dans ce qu'elle a de meilleur, de
la loi des suspects au Code Civil, a t prpare et excute par eux,
souvent par les mmes mains 178 . Ainsi la Rvolution substitua au
despotisme monarchique le despotisme de la raison lgislatrice ; la
souverainet passa du Roi au peuple, mais pour changer de principe,
elle ne change point de caractre. (...) A Rome, on avait fait l'empire
en transportant au prince les droits du peuple ; en France on fit la R-
publique en transportant au peuple les droits du Roi. (...) C'est ce qui
explique comment un empire copi de Rome sortit si promptement de
cette Rpublique. En restituant la souverainet au peuple, on en fit un
despote abstrait et impersonnel et on le traita en consquence 179... .
L'Assemble nationale, concentrant en soi tous les pouvoirs, inaugura
en France l're du despotisme clair, avec un radicalisme d'autant
plus total qu'il ne se heurtait aucune rsistance. Au dbut de la R-
volution, les esprits se prcipitrent dans l'idal : tout fut dtruit, tout
fut renouvel, on recra pour ainsi dire la France aprs l'avoir anan-
tie ; et Sorel conclut : La ralit ne se prte point ces oprations
dans l'absolu 180.
Les recherches de l'histoire conomique et sociale masquent les
procdures intellectuelles, ddaignes comme simples mystifications,
piphnomnes d'une ralit essentielle laquelle seule la voie d'ap-
proche du matrialisme historique est cense donner accs. Or, le
matrialisme historique est une idologie parmi d'autres, et d'au-
tant plus suspecte que ni les physiciens ni les philosophes ne peuvent
[120] fournir aujourd'hui une dfinition satisfaisante de la mati-
re ; celle-ci n'en devient pas plus intelligible lorsqu'elle est enrobe
d'histoire. Bon nombre d'historiens aujourd'hui oublient que la rvolu-
tion est un phnomne humain dont l'origine se trouve dans le vu
gnralement ressenti d'une mutation de la condition humaine. Les
vicissitudes historiques, les accidents et incidents, les cycles de la
production, les crises, proposent la conscience des hommes l'occa-
sion de se reconnatre et de s'exprimer. La Dclaration des droits et la
Constitution de 1791 ne sont pas crites dans les cours des matires

178 Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, t. I, 1885.


179 Ibid., p. 222.
180 P. 224.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 153

premires et l'volution des salaires. Il y a eu des vicissitudes analo-


gues et des crises conomiques dans tous les pays d'Europe au XVIIIe
sicle. Un seul pays a pris prtexte de cette situation pour proclamer la
rvolution universelle.
On trouve dans les uvres de Condorcet un texte mouvant, dat
de juillet 1793. Le protg de d'Alembert, le collaborateur de Turgot
n'est plus qu'un conventionnel girondin, hors la loi et promis la mort.
Dans cette situation sans issue, Condorcet entreprend de rdiger une
justification suprme, destine la postrit. L'auteur y parle de lui-
mme au pass ; il ne se considre plus comme appartenant au monde
des vivants. Le texte est inachev ; une note, ajoute par Mme de
Condorcet la fin du manuscrit, indique simplement : quitt, ma
prire, pour crire l'Esquisse des Progrs de l'esprit humain 181 .
L'apologie pro vita sua s'est convertie en une rcapitulation prophti-
que de l'histoire de l'humanit.
Selon Condorcet, le projet rvolutionnaire tend la cration d'un
nouveau monde humain : Je croyais qu'une constitution o toutes les
lois, prpares par un petit nombre d'hommes choisis par tous les ci-
toyens, seraient prsentes ensuite leur acceptation, o l'action du
gouvernement, rduite une grande simplicit, se bornerait quelques
soins trs peu tendus, tait le terme vers lequel devaient tendre toutes
les institutions politiques, et qu'on pouvait s'en rapprocher avec d'au-
tant plus de rapidit que la masse entire des peuples serait plus clai-
re. Je pensais que toutes les lois devaient tre des consquences vi-
dentes du droit naturel ; de manire qu'il ne restt l'opinion ou la
volont du rdacteur qu' dterminer des dispositions de pure combi-
naison ou de forme, dans lesquelles mme ce qu'elles prsentent d'ar-
bitraire devait disparatre (...) Au moment de la Rvolution, l'galit
absolue entre les citoyens, l'unit du corps lgislatif, la ncessit de
soumettre une constitution l'acceptation immdiate du peuple, la n-
cessit d'tablir des assembles priodiques qui pussent changer cette
constitution, et de donner ainsi au peuple le moyen de faire convoquer
les assembles lorsqu'il croirait sa libert menace ou ses droits viols

181 Fragment de Justification, juillet 1793 ; uvres de Condorcet, d.


Condorcet O'Connor et Arago, t. I, 1847-1849, p. 605.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 154

par les pouvoirs existants, me parurent devoir tre la base de la nou-


velle organisation sociale 182.
[121]
L'espace mental de la Rvolution voque une axiomatique eucli-
dienne o toute lgislation se dduit des prsupposs du droit naturel.
Lois et rglements procdent par une combinatoire partir des vi-
dences rationnelles qui sous-tendent la condition humaine. Les juris-
consultes du droit naturel, Althusius et plus tard Christian Wolff,
avaient dj procd par voie dductive pour exposer un modle for-
mel de politique selon la raison. La Politica methodice digesta (1603)
et la Dicaelogia totum et universumjus quo utimur methodice com-
plectens (1617) de Johannes Althusius font confiance l'ordre gom-
trique pour construire un univers rationnel, embrassant partir de
principes simples, la totalit du domaine juridique, o ne manque
mme pas la thse de la souverainet du peuple. Entre Althusius, pro-
fesseur de droit, puis administrateur d'une ville libre germanique, et
Condorcet, il y a cette diffrence capitale que la politique du premier
est un modle thorique auquel on peut faire rfrence sans pour au-
tant remettre en question l'ordre tabli. Au contraire, les lgislateurs
rvolutionnaires prtendent remodeler le domaine humain selon l'exi-
gence de la raison pure.
Le totalitarisme rationnel brave la contradiction de l'vnement.
L'Esquisse d'un tableau historique des progrs de l'esprit humain, in-
dique le sens de la marche sans mme faire allusion au dmenti que la
Terreur impose aux convictions de son auteur, dont l'Esquisse est le
chant funbre. Et le livre lui-mme s'accompagne d'un Fragment sur
l'Atlantide, renouvel de Bacon, sur l'avenir de la science et de la rai-
son. Pour saluer les lendemains qui chantent, Condorcet retrouve le
style de l'utopie ; la Rvolution a chou dans le prsent, le futur lui
appartient, grce un report de l'esprance. Mais ce report est un re-
cul. Le projet rvolutionnaire, en son assurance originaire, c'est l'af-
firmation que l'avenir est arriv, que l'utopie peut et doit concider
avec le rel. Ici et maintenant, sans plus attendre, l'homme peut cons-
truire de ses mains de nouveaux cieux et une nouvelle terre o la jus-
tice habite.

182 Ibid., pp. 574-575.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 155

La philosophie politique traditionnelle procde d'une lecture du r-


el en partie double. Rflchissant sur les origines de l'humanit, Rous-
seau dclare hardiment : Commenons donc par carter tous les
faits, car ils ne touchent point la question 183. Condillac inaugure
son conomie politique en ddoublant l'idal et le rel ; il ne s'agit pas
d'analyser une socit concrte, dont les diverses procdures sont
fausses parce que le libre jeu de la raison s'y heurte toutes sortes
d'obstacles : Supposons une petite peuplade qui vient de s'tablir,
qui a fait sa premire rcolte et qui, tant isole, ne peut substituer que
du produit des champs qu'elle cultive 184... La psychologie condilla-
cienne s'tablissait partir de l'allgorie de la [122] statue ; la sociolo-
gie se dploie partir de la fiction d'une peuplade imaginaire. La r-
alit humaine est trop empirique pour l'empiriste Condillac ; la limi-
te, la ralit a quelque chose d'opaque la rationalit. Sieys ses d-
buts raisonne comme Condillac : Je laisse les nations formes au
hasard. Je suppose que la raison tardive va prsider l'tablissement
d'une socit humaine, et je veux offrir le tableau analytique de sa
constitution. On me dira que c'est un roman que je vais faire. Je r-
pondrai : Tant pis ; j'aurais mieux aim trouver dans la suite des faits
ce qu'il m'a fallu chercher dans l'ordre des possibles. Assez d'autres se
sont occups combiner des ides serviles, toujours d'accord avec les
vnements. Quand on les mdite, on est oblig chaque pas de se
dire que la saine politique n'est pas la science de ce qui est, mais de ce
qui doit tre. Peut-tre un jour se confondront-elles ; et l'on saura bien
alors distinguer l'histoire des sottises humaines de la science politi-
que 185. Le jeune abb mesure le dcalage entre le possible et le rel,
entre la thorie et la pratique. Le peut-tre un jour... terminal n'est
qu'un vu pieux ; ce jour viendra pourtant pour le futur lgislateur des
constitutions rvolutionnaires, lorsque le possible sera devenu rel.
Les prcdents du pass ne sauraient faire autorit en matire de
vrit : Assez d'autres croiront devoir demander aux sicles barbares

183 Discours sur l'origine... de l'ingalit..., 1754 ; uvres de Rousseau, Bi-


bliothque de la Pliade, t. III, p. 132.
184 Le commerce et le gouvernement considrs relativement l'un l'autre,
1776 ; uvres de Condillac, Corpus des philosophes franais, t. II, P.U.F.,
1948, Premire partie, ch. I, p. 243.
185 Sieys, conomie politique, fragment, 1772 ; dans Paul Bastid, Sieys et
sa pense, Hachette, 1939, p. 294.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 156

des lois pour les nations civilises. Nous ne nous garerons pas dans
la recherche incertaine des institutions et des erreurs antiques. La rai-
son est de tous les temps ; elle est faite pour l'homme, et c'est surtout
quand elle lui parle de ses intrts les plus chers qu'il doit l'couter
avec respect et confiance. Lorsqu'il s'agit de pourvoir aux besoins de
la vie, va-t-on, ddaignant les productions rcentes d'un art perfec-
tionn, demander des modles Otahiti ou chez les anciens Ger-
mains 186 ? Les temps sont proches o les modles vont s'incarner
dans le rel. Rabaut Saint-tienne rsumera, la Convention le 16
dcembre 1792, l'argumentation de Sieys en une formule admirable :
Notre histoire n'est pas notre code. Le peuple franais, lgalement
constitu, chappe la servitude du vieux monde et des indications
historiques ; en toute libert, il entend crer un nouveau monde pour
l'habitation d'un homme nouveau. Catalogue des erreurs, des abus et
des crimes, l'histoire perd toute autorit devant la dcisive piphanie
de la raison.

186 Vues sur les moyens d'excution dont les reprsentants de la France pour-
ront disposer en 1789 ; 1788 ; dans Bastid, ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 157

[123]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre V
LESPACE, LE TEMPS

Retour la table des matires

Dans son beau livre 1789, Les emblmes de la raison, Jean Staro-
binski consacre un chapitre aux architectes de la cit gomtrique ,
btisseurs de villes idales et de monuments rationnels : Jean-Jacques
Lequeu (1757-1825), tienne-Louis Boulle (1728-1799), Claude-
Nicolas Ledoux (1736-1806), entre autres. Parmi les crivains qui,
peu avant 1789, noncent les principes de la socit parfaite, il s'en
trouve qui compltent la doctrine politique par le roman tatique : ils
prouvent le besoin d'ajouter les images aux ides, et de tracer les
plans d'une ville idale. Cette ville, comme toutes les cits utopiques,
est rgie par les lois d'une simple et stricte gomtrie. Sa forme rgu-
lire quadrangulaire ou circulaire rend possible tantt une sub-
division en parties rigoureusement gales et juxtaposes, tantt une
parfaite symtrie des lments priphriques domins par un centre
omnipotent : galit dans l'indpendance ou galit dans la dpendan-
ce. Tout se passe comme si les grandes notions de l'galit selon la
nature ou de l'galit devant la loi trouvaient immdiatement leur ex-
pression spatiale par la rgle et le compas. La gomtrie est le langage
de la raison dans l'univers des signes. Elle reprend toutes les formes
en leur commencement leur principe au niveau d'un systme
de points, de lignes, et de proportions constantes. Tout surcrot, toute
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 158

irrgularit apparat ds lors comme l'intrusion du mal. (...) Le princi-


pe de l'utilit n'a d'gard que pour les besoins fondamentaux qu'a dic-
ts la nature, non pour ceux qui procdent d'une civilisation corrom-
pue. (...) C'est ainsi que l'image de l'difice rgulier vient sous la plu-
me de Fichte en mme temps que l'image des lumires triomphantes :
Les vieux chteaux de brigands tombent de toutes parts. Si l'on ne
nous trouble pas, ils deviendront de plus en plus dserts, et seront
abandonns aux oiseaux ennemis de la lumire, aux chauves-souris et
aux hiboux. Les nouveaux btiments, au contraire, s'tendront peu
peu et finiront par former un ensemble rgulier 187.
[124]
La rvolution architecturale est une architecture de la rvolution,
bien qu'elle ne l'ait pas attendue, et que par exemple le projet de ville-
usine pour les salines de Chaux ait t dessin, que la ralisation en ait
t entreprise au temps de l'Ancien Rgime. Pourtant tout ce grand
style d'architecture ramen aux principes simples de la gomtrie
s'nonce comme un projet et reste irralis. Son langage, comme celui
des principes et de la rgnration sociale est dj formul avant 1789.
Une cit harmonieuse, une ville du commencement des temps au-
rorale, colossale, irrfutable existe dans les portefeuilles de quel-
ques architectes, bien avant la prise de la Bastille. La Rvolution n'au-
ra ni le temps, ni les ressources, ni peut-tre l'audace de leur demander
de raliser leurs grands projets civiques (...) La Rvolution construira
peu. Elle amnagera pour la vie parlementaire, les hmicycles o plus
tard s'inventera, par la vertu gomtrique du diamtre, l'opposition
classique de la droite et de la gauche 188... .
L'espace imaginaire du projet architectural voque l'espace de la
Rvolution. La constitution dessine une ville idale, qui prouve quel-
que peine s'tablir dans le rel ; le rel se transforme si vite que la
constitution de 1791, comme celle de l'an III et celle de l'an VIII, pa-
raissent primes, peine labores ; leur application, si application il
y a, est d'une dure brve. Les constructions de la raison pure, qui
pouvaient prtendre une validit de tout temps jamais, se voient

187 Jean Starobinski, 1789, Les Emblmes de la Raison, Flammarion, 1973,


pp. 59 et 62 ; Fichte publie en 1793 ses Considrations destines rectifier les
jugements du public sur la Rvolution franaise.
188 Starobinski, op. cit., p. 71.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 159

dmenties par les chocs en retour de l'vnement. Cette contradiction


entre la prtention de la loi l'universalit er la rcurrence des hasards
et catastrophes de l'histoire parat lie l'essence mme de la rvolu-
tion.
La problmatique rvolutionnaire de l'architecture avait t prsen-
te par Descartes, dans le Discours de la mthode, caractrisant les
possibilits offertes l'urbanisme. Ces anciennes cits qui, n'ayant
t au commencement que des bourgades, sont devenues par succes-
sion de temps de grandes villes, sont ordinairement si mal compasses
au prix de ces places rgulires qu'un ingnieur trace sa fantaisie
dans une plaine, qu'encore que, considrant leurs difices chacun
part, on y trouve souvent autant ou plus d'art qu'en ceux des autres,
toutefois, voir comme ils sont arrangs, ici un grand, l un petit, et
comme ils rendent les rues courbes et ingales, on dirait que c'est
plutt la fortune que la volont de quelques hommes usant de la raison
qui les a ainsi disposs 189. Ainsi s'opposent un ancien rgime ur-
bain, fond en tradition, et un ordre nouveau, o la raison affirme ses
droits.
L'alternative entre le rformiste et le rvolutionnaire est voque
selon l'ordre de l'architecture. Il est vrai que nous ne voyons point
qu'on jette par terre toutes les maisons d'une ville pour le seul dessein
de les refaire d'autre faon et d'en rendre les rues plus belles ; mais
[125] on voit bien que plusieurs font abattre les leurs pour les rebtir
et que mme quelquefois ils y sont contraints quand elles sont en dan-
ger de tomber d'elles-mmes et que les fondements ne sont pas bien
fermes 190. La parabole architecturale de 1637 pourrait s'appliquer
mot pour mot la situation de 1789. Descartes transfre son image
l'ordre politique, mais en refusant de tout dtruire pour tout rdifier.
l'exemple de quoi je me persuadai qu'il n'y aurait vritablement
point d'apparence qu'un particulier fit dessein de rformer un tat, en
y changeant tout ds les fondements, et en le renversant pour le re-
dresser (...) Ces grands corps sont trop malaiss relever tant abat-
tus, ou mme retenir tant branls, et leurs chutes ne peuvent tre
que trs rudes (...) C'est pourquoi je ne saurais aucunement approuver

189 Discours de la Mthode, II ; uvres de Descartes, Bibliothque de la


Pliade, p. 133.
190 Ibid., p. 134.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 160

ces humeurs brouillonnes et inquites qui, n'tant appeles ni par leur


naissance ni par leur fortune au maniement des affaires publiques, ne
laissent pas d'y faire toujours, en ide, quelque nouvelle rforma-
tion 191.
Rvolutionnaire en philosophie o, par la vertu du doute, il efface
tout pour tout recommencer, Descartes, homme d'ordre, est tout au
plus rformiste en politique. Le Discours de la Mthode voque l'es-
pace de la rvolution, engendr par une dcision qui fait table rase de
l'Ancien Rgime intellectuel. Le Prambule de la Constitution de
1791, dans un admirable raccourci, voque ce nettoyage par le vide :
L'Assemble nationale (...) abolit irrvocablement les institutions
qui blessaient la libert et l'galit des droits. Il n'y a plus ni noblesse,
ni pairie, ni distinctions hrditaires, ni distinctions d'ordres, ni rgime
fodal, ni justices patrimoniales, ni aucun des titres, dnominations et
prrogatives qui en drivaient, ni aucun ordre de chevalerie, ni aucune
des corporations ou dcorations pour lesquels on exigeait des preuves
de noblesse ou qui supposaient des distinctions de naissance, ni aucu-
ne autre supriorit que celle des fonctionnaires publics dans l'exerci-
ce de leurs fonctions. Il n'y a plus ni vnalit, ni hrdit d'aucun offi-
ce public. Il n'y a plus, pour aucune partie de la nation, ni pour aucun
individu, aucun privilge ni exception du droit commun de tous les
Franais. Il n'y a plus ni jurandes, ni corporations de professions, arts
et mtiers. La loi ne reconnat ni vux religieux ni aucun autre enga-
gement qui serait contraire au droit naturel ou la Constitution.>>
Ainsi se trouve dblay le terrain sur lequel s'tablira l'ordre nou-
veau ; toutes les institutions, minutieusement numres, de l'Ancien
Rgime faisaient obstacle l'exigence de la raison constituante
l'uvre dans la rgnration de la nation. L'abolition des droits fo-
daux dans la nuit du 4 au 5 aot 1789 avait t une premire renoncia-
tion toutes les rides et coutures, toutes les cicatrices du pass ; la
constitution de 1791 gnralise et consacre cette initiative inoue,
comme si la parole humaine avait la vertu d'abolir toute mmoire afin
[126] que la vie puisse recommencer neuf. La loi sur l'abolition
des titres nobiliaires (...), loi dpourvue de sanction, n'est observable
dans aucun pays et tombe bientt en dsutude, crit Arago. Ce fut
sans doute pour rappeler son existence que le jour anniversaire de la

191 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 161

sance o l'Assemble Constituante la vota, que le 19 juin 1792, l'As-


semble lgislative fit brler Paris une immense quantit de brevets
ou diplmes de ducs, de marquis, de vidmes, etc. La flamme ptillait
encore au pied de la statue de Louis XIV, le dernier aliment qu'on lui
fournissait tait peut-tre le titre original des marquis Caritat de
Condorcet, lorsqu' la tribune nationale l'hritier de cette famille de-
manda qu'on tendt la mme mesure toute la France. La proposition
fut adopte l'unanimit 192. Bien avant l'autodaf rvolutionnaire
des titres nobiliaires, ds la fin de juillet 1789, les paysans, travers la
France, soulevs par l'exemple de la prise de la Bastille, avaient atta-
qu les chteaux et brl les vieux documents qui consacraient leurs
servitudes traditionnelles.
L'espace rvolutionnaire, arrach aux relativits de l'histoire, est un
espace universel, exempt de toute hypothque lie au lieu ou au
temps. Quand il fut question, crit Condorcet, d'tablir la libert sur
les ruines du despotisme, l'galit sur celle de l'aristocratie, on fit trs
sagement de ne pas aller chercher nos droits dans les capitulaires de
Charlemagne, ou dans les lois Ripuaires ; on les fonda sur les rgles
ternelles de la raison et de la nature (...) Les anciennes lois des peu-
ples ne sont qu'un recueil d'attentats de la force contre la justice, et de
violation des droits de tous en faveur des intrts de quelques-uns ; la
politique de tous les gouvernements n'offre qu'une suite de perfidies et
de violences 193... Ainsi se justifie la politique de la terre brle,
pralable l'dification de la cit idale. L'espace doit tre libr de
l'emprise du temps ; le pass est maudit, dans son ensemble, par l'uni-
verselle contagion de l'injustice tablie. La rvolution ne doit pas seu-
lement dtruire, elle doit encore dsinfecter.
De cette dsinfection, on trouve une vocation chez l'idologue
Volney, professeur dans la chaire d'histoire, cre par la Convention,
de l'cole Normale de l'an III. La nomination dans cette place de l'au-
teur des Ruines et du Voyage en gypte et en Syrie avait une significa-
tion quasi symbolique. On ne choisissait pas un historien, mais un phi-
losophe charg de raliser une manire de prophylaxie : Tout en en-

192 Arago, Biographie de Condorcet (1841), in uvres compltes de Condor-


cet, d. Condorcet O'Connor et Arago, 1.1, 1847-1849, pp. cxii-cxiii.
193 Condorcet, Sur le sens du mot rvolutionnaire , 1793 ; dition cite, t.
XII, pp. 618-619.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 162

seignant l'histoire, (Volney) voulait chercher diminuer l'influence


journalire qu'elle exerce sur les actions et les opinions des hommes ;
il la regardait juste titre comme l'une des sources les plus fcondes
de leurs prjugs et de leurs erreurs : c'est en effet de l'histoire que
drive la presque totalit des opinions religieuses et la plupart des
maximes et des principes politiques souvent si errons et si dangereux
qui dirigent les gouvernements, les consolident quelquefois [127] et
ne les renversent que trop souvent. Il chercha combattre ce respect
pour l'histoire, pass en dogme dans le systme d'ducation de l'Euro-
pe 194... Volney, professeur d'histoire, combat le respect pour l'his-
toire ; il n'agit pas autrement que le constituant Volney, laborant
avec ses collgues la Constitution de 1791.
L'espace politique et juridique est un espace neuf, inaugur par une
coupure dans la suite des temps, rpudiant toute compromission avec
les anciens usages. Lorsque les constituants franais suppriment les
droits fodaux, ils suscitent la protestation de princes allemands, aux-
quels les traits de Westphalie (1648) avaient rserv certains avanta-
ges dans leurs possessions passes sous la souverainet franaise. D-
pouills de leurs droits lgitimes, les princes rclament une indemnit.
L'Assemble nationale, saisie de cette rclamation, l'tudi en octobre
1790. Merlin de Douai pose le problme : C'est sur le trait de
Munster que porte la question tout entire ; la France doit des indem-
nits si elle a eu besoin de ce trait pour devenir souveraine de l'Alsa-
ce 195. En droit strict, on ne comprend mme pas que la question
puisse tre pose. L'Alsace a t rattache au royaume de France la
suite de combinaisons diplomatiques entre les souverains intresss.
Louis XIV achvera ce que les traits de Westphalie avaient commen-
c, au bnfice de la puissance franaise. Merlin demande si c'est
des parchemins diplomatiques que le peuple alsacien doit l'avantage
d'tre franais 196 ; l'interrogation parat absurde ; seuls les parche-
mins ont dcid du sort de l'Alsace, sans que les populations aient t
consultes.

194 Adolphe Bossange, Notice sur la vie et les crits de C.-F. Volney ; uvres
compltes de Volney, Didot, 1876, p. 5.
195 Merlin de Douai, Discours l'Assemble Nationale, 28 octobre 1790 ;
dans Jacques Godechot, La Pense rvolutionnaire en France et en Europe,
Colin, 1964, pp. 121-122.
196 Ibid., p. 122.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 163

Cette lgitimit n'est fonde en droit que dans le systme de l'An-


cien Rgime, o les souverains disposaient de leurs sujets comme d'un
btail, en vertu de contrats en bonne et due forme. Mais aujourd'hui
que les rois sont gnralement reconnus pour n'tre que les dlgus et
les mandataires des nations dont ils avaient pass jusqu' prsent pour
les propritaires et les matres, qu'importent au peuple d'Alsace,
qu'importent au peuple franais les conventions qui, dans les temps du
despotisme, ont eu pour objet d'unir le premier au second ? Le peuple
alsacien s'est uni au peuple franais parce qu'il l'a voulu ; c'est donc sa
volont seule, et non le trait de Munster qui a lgitim l'union, et
comme il n'a mis cette volont aucune condition relative aux fiefs
rgaliens, nul ne peut prtendre d'indemnit 197. Avec une logique
implacable, Merlin rpudie toute fidlit l'gard des temps obscurs
o le droit des peuples disposer d'eux-mmes tait mconnu. L'ge
rvolutionnaire n'a pas tenir compte de cette prhistoire. Un ge
nouveau a commenc ; le rattachement de [128] l'Alsace la France,
estime Merlin, a t prononc, avec quelque retard sur la chronologie
traditionnelle, lors des crmonies qui, en Alsace comme dans d'autres
provinces, ont fait cortge la fte parisienne de la Fdration (14
juillet 1790). Le thme de la Fdration est celui de l'unit nationale
librement consentie, qui fait table rase des particularismes gographi-
ques et historiques. En clbrant la Fdration, les Alsaciens ont fait
acte d'adhsion la nouvelle France, dresse sur les dcombres de
l'ancienne ; aucune servitude traditionnelle ne peut hypothquer cette
libert. La fameuse pancarte plante sur la rive du Rhin : Ici com-
mence le pays de la libert consacre la frontire du nouvel espace,
o les droits seigneuriaux ne sauraient tre ngocis, destitus qu'ils
sont de toute valeur.
Une telle attitude correspond l'argumentation dveloppe par
Turgot dans l'article Fondations de l'Encyclopdie 198. Tocqueville la
retrouvait chez les Physiocrates : Le pass est pour les conomistes
l'objet d'un mpris sans bornes. "La nation est gouverne depuis des
sicles par de faux principes ; tout semble y avoir t fait au hasard",
dit Letronne. Partant de cette ide, ils se mettent l'uvre ; il n'y a pas
d'institution, si vieille et qui paraisse si bien fonde dans notre histoi-

197 Ibid.
198 Cf. plus haut p. 89 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 164

re, dont ils ne demandent l'abolition, pour peu qu'elle les incommode
et nuise la symtrie de leurs plans. L'un d'eux propose d'effacer la
fois toutes les anciennes divisions territoriales et de changer tous les
noms de provinces, quarante ans avant que l'Assemble Constituante
ne l'excute. Ils ont dj conu la pense de toutes les rformes socia-
les et administratives que la Rvolution a faites (...) ; mais quant aux
liberts politiques proprement dites, ils n'y songent point, et mme
quand elles se prsentent par hasard leur imagination, ils les repous-
sent d'abord 199... Les philosophes proposent des schmas thoriques
sans affronter les contradictions du rel ; il suffit que leurs projets
aient belle allure sur le papier. Les rvolutionnaires sont les oprateurs
d'une ralit dont ils imposent les configurations sur la terre des
hommes.
Le pays de la libert en sa forme politique et juridique est le
produit d'une entreprise promthenne. Le nouvel espace, engendr
par un dfi de la raison pure aux usages tablis, inaugure une nouvelle
dure. Selon l'intelligibilit rvolutionnaire, l'histoire ne continue pas ;
elle recommence, passe, grce une conversion, du rgne des tn-
bres au rgne de la lumire. De l la densit, la richesse intime du
temps vcu par les promoteurs du renouveau. L'Ancien Rgime cor-
respond l'coulement d'une dure monotone, rythme par des tradi-
tions qui se rptent comme les cycles des saisons. La chronologie
rvolutionnaire se prcipite ; le cours de l'histoire, devenu imptueux,
rompt les barrages qui maintenaient le dveloppement de la vie socia-
le dans une conformit rassurante avec les prcdents de [129] tou-
jours. Chaque mois, chaque jour se charge de significations imprvi-
sibles ; l'vnement se fait harcelant, riche d'esprances et de mena-
ces ; il met en question la vie et la mort de chacun. Le devenir social
du temps usuel s'efforce de fournir chacun des assurances contre
l'innovation, contre l'inscurit de l'existence temporelle. Le temps
rvolutionnaire est un temps clat, libr comme par une explosion
de toutes les gaines de protection, de tous les systmes de scurit.
Temps vif, o l'existence est mise nu, dense et riche, l'oppos de la
quotidiennet plus ou moins aveugle aux significations. Chateau-
briand est ici un bon tmoin : Les moments de crise produisent un

199 Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution, 1856, 1. III, ch. 2 ; collec-


tion Ides, N.R.F., 1952, p. 256.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 165

redoublement de vie chez les hommes. Dans une socit qui se dissout
et se recompose, la lutte des deux gnies, le choc du pass et de l'ave-
nir, le mlange des murs anciennes et des murs nouvelles, forment
une combinaison transitoire, qui ne laisse pas un moment d'ennui. Les
passions et les caractres en libert se montrent avec une nergie qu'ils
n'ont point dans la vie bien rgle. L'infraction des lois, l'affranchis-
sement des devoirs, des usages et des biensances, les prils mmes
ajoutent de l'intrt ce dsordre. Le genre humain en vacances se
promne dans la rue, dbarrass de ses pdagogues, rentr pour un
moment dans l'tat de nature 200. Le vieux Chateaubriand des M-
moires ne conserve aucune illusion sur la validit intrinsque d'une
rvolution laquelle le jeune homme qu'il avait t ne participait que
fort peu, en attendant d'migrer. La description qu'il donne de la cons-
cience en rvolution n'en a que plus de mrite. L'aristocrate en sa jeu-
nesse a saisi que le moment rvolutionnaire est fait de cette dcom-
pression, entre deux ges, o la dissolution de l'ordre ancien est
contemporaine de l'annonciation de l'ordre nouveau. Les dernires
vagues du reflux semblent comme emmles avec les premires va-
gues du flux nouveau des valeurs. Sensible aux indications contraires,
le spectateur se trouve plac en porte--faux par rapport une histoire
dont la figure ambigu donne une impression d'irralit. La loi de la
pesanteur, qui plaque au sol tous les mortels, semble pour un temps
leur accorder un armistice ; ils volent au lieu de marcher ; ils survolent
leur propre condition, dans cette atmosphre d'une fte permanente et
improvise la fois, o tout est possible. Ces moments de grce se
situent aux premiers temps de la Rvolution. Le jeune flneur bloui
de 1789 deviendra le voyageur d'Amrique, l'migr de l'arme de
Cond, l'exil besogneux de Londres. La pesanteur a repris tous ses
droits ; la famille de Chateaubriand, demeure en France, connatra le
sort impitoyable rserv aux aristocrates. Et pourtant lorsque Cha-
teaubriand rdige ce chapitre de ses mmoires, en 1821, le recul du
temps et les drames personnels et familiaux ne parviennent pas lui
faire oublier l'enchantement de la splendide aurore rvolutionnai-
re, o le renouvellement des valeurs, la jeunesse du monde semblaient
abolir compltement les servitudes trop humaines [130] de l'existence.
Le temps, allg, pse moins ; il parat avoir une vertu cratrice qui,

200 Chateaubriand, Mmoires d'outre-tombe, livre V, ch. 14 ; Bibliothque de


la Pliade, t. I, p. 181.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 166

tout instant, prend son essor vers un avenir fascinant. Le futur auteur
des Mmoires d'outre-tombe n'tait en 1789 qu'un touriste sduit par
l'exotisme rvolutionnaire, non pas un participant ; la persistance de
ses impressions permet d'imaginer ce que cette mme poque dut tre
pour ceux qui se situaient au centre du tourbillon dont Chateaubriand
n'observait que la priphrie.
Cette acclration du rythme temporel est le caractre essentiel. Le
courant de la vie sociale semble se prcipiter, comme un fleuve tra-
versant une srie de rapides, o la barque du promeneur risque tout
instant de se fracasser contre les rochers. Sieys, aprs la Terreur,
qui l'on demandait ce qu'il avait fait pendant cette priode agite, r-
pondit simplement : J'ai vcu , attestant par l que la simple tche
de persvrer dans son tre reprsentait un tour de force, mme et sur-
tout pour quelqu'un qui, la diffrence du jeune Chateaubriand, avait
pris une part trs active aux vnements de 1788-1791. En 1824, Mo-
le, lisant la correspondance de Voltaire, disparu depuis moins de cin-
quante ans, confie de Barante : Quel temps compar au ntre ! Il y
a dix sicles d'couls 201. Formule qui rsume la rupture d'intelligi-
bilit ; le cours du monde a chang de lit, la manire des fleuves
gologiques. Pour les hommes de 1815, le temps d'avant 1789 semble
avoir recul dans les lointains de la mmoire, et sans doute cette dis-
tance prise sera-t-elle pour quelque chose, comme le remarque Louis
Trnard, dans l'avnement de la curiosit historique au XIXe sicle.
La connaissance d'hier offre dj tous les prestiges de l'exotisme loin-
tain ; la dmarche historique est ncessaire pour franchir la coupure
intervenue en un si bref laps de temps.
Le publiciste anglo-amricain Thomas Paine, porte-parole des In-
surgents, dcrit, en 1777, cette acclration de la dure dans les prio-
des de crise : En vrit, nous pouvons le dire, jamais l'homme n'a
vieilli en si peu de temps ! Nous avons entass dans l'espace de quel-
ques mois toute la tche d'une gnration, et nous avons t entrans
dans une succession d'vnements si rapide que, manquant de loisir
pour la rflexion, nous avons invitablement gaspill du savoir en
chemin, et nous avons laiss derrire nous presque autant que nous en
emportions. Mais la route est encore jonche de dcombres, et, avant

201 Cit dans Louis Trnard, Prsentation, in Lumires et Rvolution, xvme


sicle, n 6, 1974, p. 15.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 167

que nous les perdions compltement de vue, elle nous rmunrera


pour la peine que nous prendrons en nous arrtant pour les ramas-
ser 202... Le thme de la prcipitation de la dure commande la r-
trospective historique. Le prsent, trop riche, n'a pas permis aux
contemporains, aux acteurs de parvenir la conscience plnire de ce
qui se passait, et que la seule rcapitulation de la mmoire pourra res-
tituer. La floraison de l'historiographie de la rvolution au XIXe sicle
s'explique par cette ncessit de reconstituer un panorama dont les
tmoins ne pouvaient [131] saisir qu'une partie. Dans la ngation
comme dans l'affirmation, la rvolution est caractrise par la sura-
bondance du sens ; personne ne peut dominer le torrent qui roule ple-
mle les partisans et les adversaires du mouvement. Aucun des acteurs
du drame n'est le matre du scnario en ses pisodes successifs ; la
rvolution dpasse la mesure des rvolutionnaires et des contre-
rvolutionnaires ; elle djoue les plans, les intentions des uns et des
autres, qui doivent improviser au jour le jour, sans savoir ce que le
lendemain leur rserve.
La rvolution a sa propre logique, et son autonomie par rapport
ceux qu'elle mobilise et qui ont conscience de la servir, d'tre ses ins-
truments plutt que ses conducteurs. La dpossession de l'homme au
profit d'une instance suprieure conduit l'ide d'une sacralit du
temps rvolutionnaire, ressenti comme un Grand Temps de nature
cratrice. Cette surdtermination de la dure humaine a t analyse
par un critique du XIXe sicle : La Rvolution franaise, crivait
Lerminier, n'a t ni une effervescence tourdie, ni le cri de quelques
passions mauvaises ; la Rvolution franaise est un ordre nouveau ve-
nant s'installer brusquement (...) sur les ruines de l'ancien ; elle est la
rsultante de la pense d'un sicle ; c'est un monde ; elle est l'avne-
ment politique, au sein d'une grande nation, du principe de l'galit
qui passe de l'vangile dans une constitution crite ; elle est le triom-
phe de l'esprit novateur sur la tradition, de la raison humaine croyant
elle-mme sur des simulacres que Dieu n'habite plus ; elle est le cri le
plus puissant qu'ait encore jet l'homme pour s'interroger lui-mme
sur ses destines et les accomplir ; elle est le signe le plus nergique
de sa volont ; de plus, elle embrasse tout, religion, sociabilit, mora-

202 Thomas Paine, The Crisis, Number II, 19 avril 1777 ; in Common Sense
and The Crisis, New York, Doubleday, Dolphin Books, s.d., p. 92.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 168

le, science politique, activit humaine en tout sens ; elle a touch


tout, elle embrasse tout, elle hrite de tout ; elle tient tout pour tout
convertir : c'est le systme entier du monde historique, en travail pour
se renouveler 203... Phnomne cosmologique, d'une ampleur si
grande que l'Occident mettra un bon sicle en comprendre la porte
et les consquences.
L'originalit de la Rvolution franaise, c'est cette vise d'absolu,
cette intention d'une cration ex nihilo, initiatrice d'un univers sans
prcdent. De l la dmesure et les excs invitables, de l l'chec
peut-tre d'une telle entreprise. Lerminier poursuit : Une rvolution,
et je ne parle plus ici du fond, mais des moyens qu'elle emploie, une
rvolution, c'est la suppression du temps et le triomphe de la force. <
Il est une illusion invitable dans le saint enthousiasme qui produit les
rvolutions et les alimente, c'est qu'on croit pouvoir se passer du
temps, enjamber les annes, voire mme un sicle, et jeter d'un seul
coup les fondements durables et l'difice complet d'une socit nou-
velle 204... La suppression du temps va de pair avec le renouvelle-
ment du temps. Supprimes toutes les alinations, la libert humaine
va instaurer le rgne de la prsence relle de la raison triomphante.
[132]
Le calendrier rvolutionnaire a t mis en vigueur par la Conven-
tion nationale le 5 octobre 1793. Le calendrier traditionnel trouvait
son principe dans les rvolutions sidrales, et son point de dpart his-
torique dans l'vnement religieux de l'incarnation du Christ. Le ca-
lendrier rpublicain rompt avec l'ordre chrtien ; il commmore l'av-
nement de l'ordre nouveau, fond en justice et en libert dans le deve-
nir humain de la socit. Les rgicides anglais du XVIIe sicle, les In-
surgents d'Amrique, avaient conscience de continuer l'histoire des
hommes et l'histoire du monde, dont ils avaient seulement inflchi
quelque peu le cours, en ce qui les concernait. Le calendrier rvolu-
tionnaire abolit le temps pour renouveler le temps ; la continuit est
rompue, le pass se voit rejet dans une prhistoire prime. Le calen-
drier chrtien n'avait pas t l'uvre des premiers chrtiens, qui conti-
nuaient vivre dans le temps de Rome. C'est un canoniste du VIe si-

203 E. Lerminier, Lettres philosophiques adresses un Berlinois, Paulin,


1832, pp. 156-157.
204 Ibid., p. 157.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 169

cle qui, la demande du pape Jean Ier, tablit, sur des computations
inexactes, la nouvelle re chrtienne, en l'an 525. Le changement de
signe impos l'humanit, comme un nouveau dpart selon l'exigence
de la nouvelle foi, n'a t dfini qu'avec un retard considrable sur
l'vnement qu'il commmorait. Les Conventionnels n'attendent pas
pour substituer l'incarnation de la raison l'incarnation de Jsus ; le
mystre de la conception virginale ne s'impose plus l'ordre des
temps ; la Rpublique est la nouvelle origine. Quelques semaines
aprs le 10 aot, proclame la dchance du roi, les rvolutionnaires
accordent la fondation du rgime rpublicain la valeur symbolique
d'une cration du monde. L're nouvelle doit s'imposer l'humanit
entire ; dans tous les pays, les hommes de bonne volont se mettront
l'heure de la France pour clbrer avec elle l'Anne Sainte de la li-
bert. La Rvolution est le nouveau messie qui promet tous le salut
temporel et ternel la fois. Le chrtien, chaque fois qu'il note la date
du jour, commmore l'an de grce dans la fidlit de l'esprance reli-
gieuse ; de mme, jour aprs jour, le rvolutionnaire clbre les certi-
tudes de sa foi. Le renouveau du calendrier dfinit l'espace-temps de
la rvolution triomphante, matresse de rythmer le genre de vie jusque
dans le dtail de sa quotidiennet. Le culte dcadaire sanctionnera le
caractre sacral du nouvel ordre du temps, substituant aux saints d-
saffects du christianisme les hros et martyrs de l're nouvelle ; les
ftes rvolutionnaires ont pour fonction de ractiver la foi des fidles
en inscrivant, pour un moment privilgi, sur la terre des hommes, la
prsence du Grand Espace et du Grand Temps, qui donne sa pleine
validit la vie militante 205. Considr comme fin d'un monde et
commencement d'un monde, le phnomne rvolutionnaire semble
conforme la description qu'en donne Proudhon, dans son essai De la
justice dans la Rvolution et dans l'glise, lorsqu'il conclut que tou-
te l'histoire antrieure de l'humanit, domine par le principe reli-
gieux, forme une priode nettement caractrise, dans laquelle toutes
les constitutions politiques [133] et conomiques des peuples, leur
lgislation et leur morale, malgr d'innombrables varits, sont au
fond similaires, se rsolvant dans la ngation des droits de l'homme et
du citoyen, et que la Rvolution franaise, faisant prdominer le
principe juridique, ouvre une priode nouvelle, un ordre de choses

205 Sur la fte rvolutionnaire, cf. plus bas p. 148 sqq.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 170

tout contraire 206... Les penseurs du XIXe sicle dmocrate et socia-


liste persisteront voir dans l'anne 1789 le millsime originaire d'une
piphanie de la justice et de la vrit dans l'histoire...

La Rvolution franaise a chou selon l'ordre de l'vnement ;


mais elle se perptue sous la forme d'une Rvolution en esprit et en
vrit, dont l'inspiration continue animer ce projet, qui s'est incarn
pour la premire fois en l'an I de la Rpublique franaise. Au temps de
rptition, enroul sur lui-mme l'image des mouvements sidraux,
la rvolution substitue un temps de rupture, un temps ouvert, o l'ini-
tiative humaine affirme sa validit cosmologique. Temps de la perfec-
tibilit indfinie, dont un Turgot, un Condorcet avaient prophtis
l'instauration, temps renouvel d'une humanit conqurante, qui va
soumettre au vu de ses valeurs la face de la terre. La chronologie
chrtienne dbouche dans les lointains d'une eschatologie ; elle se d-
ploie de l'incarnation du Christ en son humilit jusqu'au retour du
Christ en sa gloire, dans l'accomplissement de la fin des temps ; le
temps chrtien de l'glise n'est qu'un sursis dans l'attente de la catas-
trophe finale o s'abolira la figure de ce monde. Le temps rvolution-
naire n'est pas le temps de la promesse, mais le temps de la ralisation,
o la justice habite avec la libert ; l'horizon dernier de la Cit Cleste
aurole par la gloire de Dieu fait place l'horizon de la Cit terrestre
o le genre humain rconcili clbre jamais la fte de son unanimi-
t, libre de l'emprise des vieux mythes qui pesaient sur lui depuis les
origines.

Le calendrier rvolutionnaire institue le dcor mythique au sein


duquel un ordre social diffrent pourra dployer les rythmes de sa vie,
ordonne en vue de l'dification d'un nouveau monde humain. Le phi-
losophe allemand Fichte date ses Considrations destines rectifier
les jugements du public sur la Rvolution franaise, parues en 1793,
de Hliopolis, dernire anne de tnbres . La Cit du Soleil, la cit

206 P.-J. Proudhon, De la justice dans la Rvolution et dans l'glise, 1858,


Garnier, t. I, Prologue, pp. 34-35 ; cf. ibid., p. 48 : La postrit reconnatra
que le troisime ge de l'humanit a son point de dpart dans la Rvolution
franaise ; selon Proudhon, le premier ge est l'ge paen, le second l'ge
chrtien.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 171

de Zeus, rve par les Stociens et par Campanella, la cit des utopis-
tes de tous les temps a trouv son lieu sur la terre des hommes. Elle
apparat dans sa forme visible, aux yeux blouis de l'intelligentsia eu-
ropenne, sans distinction de rangs, ni d'ordres, patrie idale d'une
humanit rconcilie.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 172

[134]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre VI
LHOMME

Retour la table des matires

Cration du monde, la Rvolution est une cration de l'homme ; la


cosmologie est corrlative d'une anthropologie. La nouvelle socit ne
peut tre l'uvre des hommes qui graient l'Ancien Rgime. La cou-
pure rvolutionnaire est marque par un renouvellement extraordinai-
re du personnel gouvernemental et administratif. Les lections aux
tats gnraux, puis les modalits lectives de recrutement des autori-
ts tous les niveaux, mettent en place une nouvelle lite responsable,
choisie avec un surprenant discernement du futur. On ne pouvait ver-
ser le vin nouveau dans les vieilles outres ; les ministres, les gnraux,
les intendants, les chefs de service de la monarchie s'effacent avec une
rapidit dconcertante devant les nouvelles promotions rvolutionnai-
res, sorties, ds 1789, de l'ombre o elles se tenaient en rserve. Il y
eut de mauvais choix, mais le processus rvolutionnaire limina les
incapables. La rorganisation complte de la France, entreprise par
l'Assemble nationale et acheve sous le Consulat, aurait t impossi-
ble, si le pays n'avait pas pu compter sur ces disponibilits humaines
considrables, dont le zle et les capacits ont donn la nation un
personnel la mesure des circonstances exceptionnelles, dans les ad-
ministrations centrales et locales, dans les armes de la Rpublique.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 173

Le problme n'est pas d'ordre dmographique. La France de vingt-


six millions d'habitants tait sans doute un pays trs peupl ; mais le
nombre n'est pas en soi une garantie de qualit. Il fallait encore qu'au
sein de cette masse se trouvent prsents les futurs cadres appels
assurer la relve du pouvoir selon des normes radicalement nouvelles.
Il fallait aussi, dans le nouveau systme lectif, que les lecteurs aient
assez de discernement pour choisir les hommes les plus capables de
contribuer l'dification d'un ordre diffrent de l'ordre ancien. On ne
s'tonne pas assez de l'excellence de la slection qui apparat ds la
runion des tats gnraux. Tous les dputs ne sont pas des hommes
de gnie, mais le nombre des talents rels, [135] des capacits et des
dvouements parat lev. Mme si l'on admet que les circonstances
exceptionnelles ont fait des hommes exceptionnels, il faut savoir gr
l'ancien rgime monarchique d'avoir form tant d'hommes de valeur,
prts saisir l'opportunit qui s'offrait eux, prts aussi se dvouer
pour une cause dont ils avaient compris et assum la grandeur.
L'anthropologie rvolutionnaire est le produit de la nouvelle situa-
tion de l'homme et du renouvellement des valeurs. Novalis voque, en
1799, l'opposition de l'ancienne et de la nouvelle axiologie : d'une
part, la dvotion au pass, l'attachement une constitution historique,
l'amour des monuments ancestraux et d'une vieille et glorieuse dynas-
tie, et la joie d'obir ; d'autre part, le sentiment exaltant de la libert,
l'espoir illimit de puissantes sphres d'action, le got de la nouveaut
et de la jeunesse, les relations familires entre tous les concitoyens, la
fiert de relations universellement humaines et valables, le got du
droit individuel et de la proprit collective, et le vigoureux sens civi-
que 207 . Cette opposition entre deux types d'humanit fait compren-
dre pourquoi la Rvolution, sauf exceptions assez rares, ne pouvait
utiliser le personnel de l'Ancien Rgime. Le sens du service public
n'tait plus le mme, la nouvelle mentalit tait incompatible avec les
traditions et usages en vigueur jusque-l. Dans l'atmosphre exaltante
des tats gnraux, l'ensemble des dputs parvient assez vite une
quasi-unanimit, dont tmoignent le serment du jeu de paume (20 juin
1789) et le renoncement aux privilges et droits fodaux dans la nuit
du 4 au 5 aot. Les lus de la noblesse et du clerg adhrent aux nou-

207 Novalis, La Chrtient ou l'Europe, 1799 ; trad. G. Bianquis, dans Nova-


lis, Petits crits, Aubier, 1947, p. 171.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 174

velles valeurs avec un enthousiasme assez surprenant, puisque ce sont


eux qui sont appels faire les frais des procdures ainsi dclenches.
Les dputs du Tiers tat n'ont rien perdre, et tout gagner, la si-
tuation nouvelle qu'ils sont en train de crer. L'attitude mritoire des
privilgis ne les empchera pas de partir bientt en migration ou de
finir la guillotine ; mais cette attitude gnreuse d'un moment atteste
que le rvolutionnaire est l'homme des grandes circonstances et des
grands sentiments, l'homme des extrmes qui parvient s'lever une
humanit transcendante, au dtriment de ses intrts gostes et de ses
propres faiblesses. Certains rvolutionnaires, parmi les plus grands,
ont t faibles, corrompus, infidles pour de l'argent, leur propre
cause. Mirabeau, Danton, Vergniaud, La Fayette, beaucoup d'autres,
n'taient pas des purs ; leur indignit mme ne faisait pas obstacle un
dvouement, un dsintressement extrme, lorsqu'ils se trouvaient
requis par des circonstances exceptionnelles. Le rvolutionnaire sem-
ble promu une dignit suprieure par l'urgence des temps ; l'humain
trop humain reprend le dessus lors des retombes de l'exaltation. Mais
Danton saura mourir avec autant de grandeur que Saint-Just.
[136]
Les historiens de la Rvolution insistent sur la sensibilit des indi-
vidus et des masses. Selon Monglond, la rvolution, ses dbuts,
sera une immense et quasi universelle explosion de sensibilit. Pen-
dant quelques mois, l'attendrissement gnral atteint au paroxysme.
(...) De mai octobre 1789, il n'y a pas de scne, la bonhomie des
murs aidant, qui ne se termine par des larmes et des embrasse-
ments 208 . Selon un tmoin, comme Jean-Jacques, nous ne voyions
plus alors les hommes tels qu'ils taient, mais bien tels qu'ils devaient
tre ; et, aujourd'hui mme, quel homme raisonnable et exempt de
crime aurait rougir d'avoir partag l'opinion commune 209 ? L'at-
mosphre festivale, les circonstances inoues taient pour beaucoup
dans cette exaltation permanente : Les hommes, pour qui le senti-
ment d'une bienveillance rciproque est un besoin et qui, dans d'autres
temps, en eussent cach avec une sorte de pudeur les mouvements ex-

208 Andr Monglond, Le Prromantisme franais, 2e d., Corti, 1966, t. II, p.


342.
209 J. Lachapelle, Considrations philosophiques sur la Rvolution franaise,
Paris, an V, p. 43, cit dans Monglond, op. cit., ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 175

pansifs comme honteux ou ridicules, s'taient livrs sans contrainte


leurs dispositions naturelles, alors encourages par l'opinion 210. Les
rituels de la vie sociale se trouvaient brusquement prims ; en l'ab-
sence d'un crmonial nouveau, d'un code de l'expression appropri
aux circonstances, chacun s'abandonnait la spontanit de sa nature,
ou l'influence de la spontanit d'autrui. Dans cet ordre aussi, l'An-
cien Rgime avait disparu ; un autre rgime devait proposer un autre
formulaire.
On a mis en vidence des marques de sensibilit jusque dans les
pouvantables massacres de septembre, ou dans la journe du 10 aot.
L'une des scnes les plus fameuses est celle du baiser Lamourette ,
le 7 juillet 1792, l'Assemble Lgislative. Le hros de cette anecdo-
te, vque constitutionnel de Lyon, dans une priode particulirement
tendue, prche la rconciliation entre les tendances acharnes se
combattre, et qui, dans un armistice soudain, se livrent aux motions
de l'accolade mutuelle. Entre Girondins et Montagnards, la hache de
guerre n'a t enterre que pour deux jours ; la journe du 10 aot est
proche, et la lutte impitoyable entre les factions qui vont s'exterminer.
Lamourette lui-mme sera victime de la Terreur. Ces phnomnes
d'ambivalence ne doivent pas surprendre. L'homme des extrmes, d-
pouill par les circonstances de la carapace des habitudes, chappe au
savoir-vivre de la quotidiennet institue. Le cur mis nu, il cde
sans rsistance aux sollicitations du moment ; plus elles sont excep-
tionnelles et plus il se sent disponible. Les situations rvolutionnaires
sont des situations limites, des situations aux limites de la condition
humaine.
Les poissons des grandes profondeurs, pris aux piges des engins
de recherche ocanographique et remonts la surface, clateraient si
de multiples prcautions n'taient prises pour maintenir les pressions
[137] normes qu'ils subissent normalement. Leur organisme, dans ses
structures, est fait pour compenser la pesanteur des masses d'eau ; si
cette pesanteur diminue, le systme vivant se dsarticule sous sa pro-
pre pousse interne. La rvolution est la brusque suppression des dis-
positifs de freinage, des rgulations qui maintiennent l'ordre social. La
force des institutions manifeste subitement sa vanit intrinsque ;
l'arme, la police, la bureaucratie ne reprsentent plus que des carica-

210 Lachapelle, p. 46, ibid.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 176

tures d'une autorit absente. Le systme politique et social cesse de


fonctionner ; ceux qui l'incarnaient se trouvent brusquement convain-
cus de son dfaut complet de lgitimit.
La personnalit rvolutionnaire se constitue dans l'affrontement de
la situation cre par la carence des pouvoirs. Les dputs du Tiers et
du bas clerg sont pour la plupart des hommes obscurs qui, dans les
conditions normales de la socit d'ancien rgime, n'auraient gure eu
la possibilit de sortir de leur obscurit. Ils saisissent l'opportunit qui
leur est offerte, dcouvrent la faiblesse effrayante des institutions et
procdent en quelques semaines un nettoyage par le vide de toutes
les autorits tablies. Dans le nouvel espace soumis une dcompres-
sion rapide, leur personnalit se dilate ; on peut penser ici la fameuse
question que Sieys aurait emprunte Chamfort : Qu'est-ce que le
Tiers tat ? ; les rponses la question, hsitant entre rien, tout et
quelque chose, voquent cet envahissement du champ social par une
autorit nouvelle, lgitime par un systme de valeurs non reconnues
par le rgime ancien.
La personnalit rvolutionnaire opre pour son compte le passage
exaltant de rien tout. Avoir conscience que l'on n'est rien, c'est se
sentir maintenu dans une injuste infriorit. La jeune Manon Phlipon,
future pouse de Roland et grie de la Gironde, convie chez des
chtelains la campagne, se voit conduite l'office, la table des do-
mestiques ; la jeune femme n'oubliera jamais cet outrage la cons-
cience qu'elle avait de sa propre valeur ; la rvolution fut pour elle la
chance, saisie avec une joyeuse avidit, d'une promotion sociale
conforme une hirarchie plus juste que celle d'une aristocratie d-
sormais prime. La nouvelle lite, mise en place par la rvolution, a
le sentiment qu'elle bnficie d'une juste rparation pour la non-
reconnaissance antrieure de ses mrites. L'adaptation la nouvelle
situation ne revt pas seulement le caractre d'une raction passionnel-
le ; elle implique des mcanismes de compensation et de sublimation.
Celui qui la rvolution a donn sa chance devient le serviteur d-
vou, le fils de cette rvolution laquelle il doit d'tre ce qu'il est.
Sous les professions de foi et les affirmations de principe se reconnat
la prsence secrte d'une volont de persvrer dans l'tre. Un certain
nombre de rescaps des Assembles rvolutionnaires, et non des
moindres, accepteront sans sourciller les titres nobiliaires dont les af-
fublera l'empereur Napolon. Destructeurs de l'ancienne monarchie,
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 177

ils s'accommodent de la nouvelle, qu'ils ont contribu instaurer, dans


la persuasion que la nouvelle aristocratie consacre du moins des mri-
tes rels.
[138]
La rvolution est la revanche des humilis et des offenss sur l'in-
justice tablie. La cause du peuple, c'est aussi et peut-tre d'abord, la
cause de chacun des amis du peuple. Marat, entre tous, mriterait un
examen psychologique approfondi ; l'autodidacte, le self made man, le
mdecin des gardes du corps du comte d'Artois, le physicien improvi-
s qui propose l'Acadmie de Lyon d'instituer un prix sous la condi-
tion qu'il en soit lui-mme bnficiaire, aventurier de la science et de
la politique, se trouve la recherche vaine d'une reconnaissance pu-
blique la mesure de ses mrites, lorsque la rvolution lui donne enfin
cette chance si longtemps attendue. Personnage public, il obtient des
masses qu'il endoctrine des triomphes enfin la mesure de ses vux ;
russite suprme, il aura la conscration du martyre. Il ne saurait tre
question de nier pour autant les mrites singuliers, ni l'uvre immen-
se, des hommes de la Rvolution. La Rvolution tait l'uvre, et la
chance, de leur vie ; ils s'identifiaient passionnment elle, au point
d'accepter de mourir, et de faire mourir, pour son salut. La gloire rvo-
lutionnaire tait leur gloire propre, et l'intrt de la Rvolution se
confondait avec leur propre intrt. Les rescaps de la Convention,
aprs thermidor, prirent des mesures pour assurer leur survivance dans
les structures du nouveau rgime directorial ; jusqu'au retour du roi, en
1814, les conventionnels rgicides se proccuprent de protger leur
scurit contre les rcurrences de l'histoire.
Il faudrait multiplier les tudes de cas, tenir compte aussi de la dif-
frence des temps, car 1789 n'est pas 1793, ni non plus 1795 ou 1804.
L'homme des grandes circonstances peut connatre des retombes
dans le quotidien ; dans les temps de crise, il arrive que Danton se re-
tire la campagne, que Robespierre, pendant des semaines, n'appa-
raisse plus dans les assembles. Sieys se cache, Volney s'en va com-
me Talleyrand, beaucoup d'autres laissent passer les orages, et l'on
aimerait savoir leur tat d'me pendant ces passages vide. Pendant la
Grande Terreur, sous la dictature du comit de Salut public, la
Convention se replie sur elle-mme dans le marasme de la lchet et
de l'angoisse, dont elle ne sortira que par le sursaut dsespr du 9
thermidor. Une psychologie de la dpression rvolutionnaire doit
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 178

complter celle de l'exaltation. Le rvolutionnaire est l'homme de la


seconde chance. L'vnement lui ouvre une carrire inespre ; il sai-
sit cette occasion rvlatrice d'une personnalit refoule, qui languis-
sait au plus profond de son tre. N d'une famille trop modeste pour
pouvoir prtendre de grands honneurs, l'abb Sieys, sans la Rvolu-
tion, n'aurait pu jouer un rle de premier plan dans la vie franaise.
Les oratoriens Fouch et Daunou seraient demeurs, parmi bien d'au-
tres, d'obscurs professeurs de collge. Sans 1789, que seraient devenus
l'avocat Maximilien Robespierre et tous ces hommes de loi qui la
convocation des tats gnraux donna la chance de leur vie ? Officier
d'artillerie de mdiocre extraction, le lieutenant Bonaparte aurait
achev sa carrire comme professeur de [139] quelque cole militaire,
moins qu'il n'ait cherch fortune et aventure au service de Turquie...
Les grandes occasions ne font pas les grands hommes, mais elles
leur permettent de sortir du rang. Le grand homme est celui qui se
montre la hauteur des grandes circonstances. Sans en tre bien cons-
cient lui-mme, la plupart du temps, il attendait qu'une ouverture lui
soit offerte, la mesure de ses moyens. Lorsqu'un autre destin s'offre
lui, il le saisit au passage, avec le sentiment d'une revanche prise sur
le monde et les hommes qui le maintenaient dans une obscurit indi-
gne de sa valeur. Sa promotion subite quivaut une nouvelle nais-
sance dans la nativit glorieuse d'un univers nouveau. La personnalit,
jusque-l refoule, acquiert d'un coup sa stature vritable, ses dimen-
sions authentiques. Bnficiaire d'une mutation favorable, la cons-
cience rvolutionnaire, en expansion dans le nouvel espace, sur les
dcombres de l'ordre tabli, va se crer elle-mme sa propre ressem-
blance, en contribuant l'dification d'un nouvel ordre humain.
Beaucoup plus importante que la sensibilit rvolutionnaire est
donc la volont. La sensibilit, phnomne de masse dans les mo-
ments de communion, manifeste une retombe de la tension, comme
un relchement aprs l'angoisse. Le retour des bons sentiments dans
une minute d'abandon soulage et rassure comme un rayon de soleil
aprs la tempte. La volont seule est cratrice, dans la mise en uvre
de tous les moyens. Chacun sait que l'on ne fait pas de bonne politique
avec de bons sentiments ; le sentimentalisme de Robespierre ou de
Saint-Just n'est qu'un aspect second, un accessoire de leur personnali-
t, dont l'originalit s'affirme dans les dcisions prises, aux heures les
plus graves, pour fixer la forme du monde nouveau. La volont instau-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 179

ratrice s'annonce et s'nonce par l'acte du serment, acte de transcen-


dance en lequel une libert regroupe et engage son destin. Alors que la
sensibilit se dissout dans le temps, et se laisse entraner d'un extrme
l'autre, de la jubilation aux larmes, le serment soumet le temps et
l'espace au dcret d'une personnalit qui se lie selon sa plus difficile
exigence. La solennit de la promesse met fin au temps des hsita-
tions, pour instituer le temps neuf de la fidlit ; dans le bref instant
o la parole est donne, la dure empirique de la personne, porte
une puissance suprieure, concide avec son ternit. L'tre humain se
regroupe dans l'unification de ses aspirations ; il se rconcilie avec lui-
mme pour s'investir d'une dignit neuve dans l'adhsion aux valeurs
qui doivent dsormais justifier une existence arrache l'rosion des
jours. Promotion ontologique, conscration du rvolutionnaire, ainsi
devenu, dans ce monde, le tmoin de l'autre monde qui doit modeler
celui-ci.
Jean Starobinski a insist sur ce thme, propos de l'uvre de Da-
vid, peintre du Serment des Horaces (1784-1785), puis un peu plus
tard du Serment du Jeu de Paume. Le geste du serment acquiert dans
ces uvres la plnitude de sa valeur sacrale, sacramentelle ; l'artiste
rvolutionnaire nonce sa propre profession de foi en reprsentant
[140] la scne glorieuse o le premier serment national inaugure l'es-
pace-temps de la rvolution cratrice. L'anne 1789, crit Starobins-
ki, est celle des grands serments : serment de George Washington la
Constitution amricaine, le 30 avril ; serment du Jeu de Paume, le 20
juin, o les dputs du Tiers se constituent en Assemble nationale et
jurent de ne pas se sparer avant d'avoir donn une constitution la
nation ; serments des gardes nationaux : "Que toutes les milices natio-
nales prteront serment entre les mains de leur commandant... et que
toutes les troupes, savoir les officiers de tout grade et les soldats, pr-
teront serment la Nation et au Roi, chef de la Nation, avec la volont
la plus auguste." L'anne suivante, la constitution civile du clerg exi-
gea des prtres le serment la Nation. La Fte de la Fdration, le 14
juillet 1790, aprs la messe clbre par Talleyrand, vque d'Autun,
se dploiera comme un immense serment. On clbrera souvent des
mariages devant l'autel de la patrie, pour conjuguer deux fidlits, cel-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 180

le du couple et celle du citoyen. Et chaque drapeau avec la devise La


Libert ou la Mort, sera le rappel d'un serment 211.
On mesure la distance qui spare l'motivit, o l'individu cde
l'ordre passionnel, de la volont, o il se mobilise pour obir l'exi-
gence rationnelle du meilleur. L'ordre du sentiment, dans sa monte
subite, met en jeu un individu passif, anim du dehors par les remous
de la psychologie des foules. Sbastien Mercier, voquant la fte de la
Fdration, compare ce grand rituel social une exprience d'lec-
tricit , et il ajoute : Tout ce qui touchait la chane dut se ressentir
de la commotion 212. L'vocation des mystres de l'lectricit, l'un
des grands prodiges de ce temps, fait penser aux sortilges de Mes-
mer. L'me sensible est une me qui s'abandonne, et peut-tre se laisse
mystifier, se mystifie elle-mme. Le serment est un acte en lequel une
me raisonnable se rassemble dans une vise d'absolu ; victorieuse du
temps, elle dfinit elle-mme sa propre essence en se consacrant une
cause qui la dpasse, et par l mme la justifie. Commentant les pein-
tures de David, Starobinski observe : Dans les tableaux ddis aux
martyrs de la Rvolution, il s'agira d'une mort accepte et surmonte
d'avance. Par l'acte premier du serment, l'individu a consenti mourir
sa vie personnelle : il s'est soumis une finalit o s'accomplit l'es-
sence de l'homme la libert mais au prix du sacrifice de l'ines-
sentiel, c'est--dire tout ce qui n'est pas la libert ou la mort. Les
portraits des martyrs de la Rvolution les montrent reposant dans la
mort qui authentifie leur serment d'hommes libres. Par leur mort, ils
ont mis la libert hors d'atteinte, ils l'ont accomplie. L'uvre du pein-
tre, ici, consiste faire pressentir la libert comme lenvers glorieux
d'une telle mort 213...
L'homme sensible se laisse envahir par la monte des puissances
[141] obscures, il s'abandonne. L'homme du serment, dans l'exaltation
de sa volont, se domine et dispose de soi souverainement avec une
gnrosit lucide. Le rapprochement entre le thme du serment et ce-
lui de la mort est significatif ; le vritable rvolutionnaire a vou sa

211 Jean Starobinski, 1789, Les emblmes de la raison, Flammarion, 1973, p.


81.
212 Sbastien Mercier, Le nouveau Paris, t. I, p. 76 ; dans A. Monglond, Le
prromantisme franais, 2e d., Corti, 1966, t. II, p. 345.
213 Starobinski, op. cit., p. 93.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 181

vie au service d'une cause qui vaut plus que sa vie, il saura donc mou-
rir sans dfaillir, alors que l'homme sensible dplore le malheur dans
lequel il se sent comme englu. Camille Desmoulins, dans ses derniers
moments, oscille entre l'indignation contre ses bourreaux, et la dplo-
ration de son propre sort, qu'il estime immrit : On dit que l'inno-
cence est calme et courageuse. (...) Cela serait vrai si on tait Dieu !...
Bien souvent mon innocence est faible comme celle d'un mari, comme
celle d'un pre, comme celle d'un fils ! Si c'tait Pitt ou Cobourg qui
me traitassent si durement ! Mais tre frapp par le fer de mes coll-
gues insenss ou lches ! mais Robespierre signant l'ordre de mon ca-
chot, mais la Rpublique, aprs tout ce que j'ai fait pour elle ! c'est le
prix que je reois de tant de sacrifices et de vertus civiques 214 ! Ces
rcriminations, cet apitoiement sur soi-mme, attestent la fragilit
d'une me mal trempe. Dans une situation identique, Mme Roland,
quelques mois auparavant, avait manifest la grandeur d'me du rvo-
lutionnaire vritable : Quant moi, je saurai attendre paisiblement le
retour du rgne de la justice, de manire ce que mon exemple ne soit
pas non plus inutile. (...) Mort, tourments, douleur, ne sont rien pour
moi, je puis tout dfier ; va, je vivrai jusqu' ma dernire heure sans
perdre un seul instant dans le trouble d'indignes agitations 215. Le
rvolutionnaire authentique s'est identifi avec la cause qu'il sert, au
point d'en tre indiffrent au souci de sa scurit et de sa vie consid-
re dsormais comme un moyen en vue des fins suprieures recher-
ches quelque prix que ce soit. Le serment rvolutionnaire atteste
l'acceptation du sacrifice ; la mort librement consentie n'est qu'une
rptition de la promesse initiale. Ce dsintressement transcendant
l'gard des valeurs usuelles, l'entranement de l'habitude aidant, de-
vient une caractristique de la situation rvolutionnaire. Suivant les
priodes, les tats, les moments, les hommes attachent plus ou moins
de prix la vie, la leur propre comme celle des autres. Que ce soit
un symptme ou un effet, on reconnat les grandes secousses de type
rvolutionnaire au fait que le cours de la vie humaine tombe au plus
bas. On meurt encore plus facilement qu'on ne tue. Si l'poque de la
Terreur n'a pas laiss ses tmoins ni mme ses victimes l'impres-

214 Camille Desmoulins, Lettre sa femme, 1er avril 1794, dans Lanson,
Choix de lettres du XVIIIe sicle, Hachette, 1909, p. 689.
215 Mme Roland, Lettre Buzot, 22 juin 1793, dans Lanson, mme recueil,
pp. 675-676.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 182

sion d'pouvante que l'on suppose, la raison profonde est l ; le prix de


la vie tait nul, et l'on ne comprend plus rien aux vnements ou aux
personnages si on se place pour les juger dans une priode tranquille,
normale, dans un temps o la vie humaine vaut trs cher 216. L'ob-
servation est juste ; mais l'indiffrence [142] la valeur de la vie cor-
respond une diffusion sociale de l'tat d'esprit dominant, affirm et
propag par les individus exemplaires que sont les chefs de la rvolu-
tion.
Le rvolutionnaire a fait le sacrifice de sa vie, dans un geste d'ad-
hsion au destin (amor fati) ; en se librant du souci de sa propre
conservation, il a fait aussi le sacrifice de la vie des autres. Il arrive
que la mort soit une fte, une conscration ; la guillotine est une
contrepartie, une rplique de l'autel de la patrie. Elle peut tre aussi
une issue, une libration. La plupart des victimes du tribunal rvolu-
tionnaire acceptent leur sort avec une surprenante rsignation ; force
de voir mourir les autres, on en venait sans doute considrer sa pro-
pre mort avec les yeux d'un autre. Si la mort est un signe de l'chec, le
rvolutionnaire estime que la vie ne vaut pas la peine d'tre vcue en
l'absence de cette vrit au service de laquelle il s'tait dvou corps et
me.
Le suicide rvolutionnaire, celui des proscrits et des condamns
mort, relve d'une problmatique analogue. Ces suicides ont t nom-
breux, depuis celui du girondin Condorcet jusqu' celui de Robespier-
re, qui se manque. Le dantoniste Lullier, qui a chapp l'chafaud, se
tue en avril 1794 ; Lebas se suicide le 9 thermidor. Aprs le coup
manqu du 1er prairial, en mai 1795, sous le rgime de la Convention
thermidorienne, s'accomplit une srie de suicides en chane de vt-
rans de la rvolution : Maure, Rhl, Romme, Duquesnoy, Soubrany...
La mort volontaire parat moins un acte de dsespoir qu'un acte de
libert. Le rvolutionnaire accul refuse l'adversaire cette satisfac-
tion de le mettre mort ; en se tuant, il affirme d'une manire ultime la
transcendance du projet pour lequel il a vcu. Chamfort, li aux Gi-
rondins, aprs une premire arrestation, se sent nouveau menac ; le
1er novembre 1793, il tente de se donner la mort, ne russissant qu'
se blesser grivement. Il avait rdig une sorte de testament : Moi,
Sbastien Roch Nicolas Chamfort, dclare avoir voulu mourir en

216 Lon Blum, Souvenirs sur l'Affaire, N.R.F., 1935, pp. 14-15.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 183

homme libre plutt que d'tre reconduit en esclave dans une maison
d'arrt ; dclare que si par violence on s'obstinait m'y traner dans
l'tat o je suis, il me reste assez de force pour achever ce que j'ai
commenc. Je suis un homme libre ; jamais on ne me fera rentrer vi-
vant dans une prison 217.
L'anthropologie rvolutionnaire ne se rduit pas la situation limi-
te de la mort. S'il est vrai qu'il faut mourir pour la patrie , un bon
citoyen doit savoir vivre pour elle , en attendant l'apothose du sa-
crifice. La rvolution promeut un ordre des valeurs, dont l'affirmation
modifie l'ordonnancement du monde humain. Le but est de changer la
vie, collective et individuelle ; la rvolution dploie un immense sys-
tme pdagogique destin produire l'humanit nouvelle, grce un
programme totalitaire d'influences qui utilisent toutes les voies d'accs
l'existence. La culture rvolutionnaire forme un [143] ensemble
troitement li, incarnant dans l'environnement social les valeurs
constitutives de l'homme et du citoyen. L'ducation nationale ne se
borne pas la mise en uvre d'institutions d'instruction ; elle envahit
la vie quotidienne, somme de remmorer tout venant le catchisme
civique. La rvolution se fait langage, selon les dimensions du visible
et de l'invisible, du sensible et du symbolique. La face de l'univers, le
visage de l'homme, sa silhouette mme s'en trouvent radicalement
transforms.
Le rvolutionnaire prtend crer un homme nouveau. Il lui faut
abolir le pass dans ses signes visibles et l'art doit fournir les symbo-
les nouveaux. Le terroriste abat les armoiries, martle les statues,
substitue aux gloires traditionnelles les martyrs de la Rvolution : Ma-
rat, Joseph Chalier, Lepeletier de Saint-Fargeau, consacre par des c-
rmonies les grandes dates rvolutionnaires pour assurer une prennit
ces vnements. De mme que le Panthon se substitue au Paradis,
une iconographie montagnarde se substitue l'iconographie religieu-
se : le faisceau est le symbole de l'unit et de l'indivisibilit de la na-
tion, la pique voque son courage intrpide, les serpents rampant aux
pieds de la Montagne rappellent l'hrsie crase par le Christ... Le
costume se renouvelle : le pantalon remplace la culotte. De mme que
sous l'Ancien Rgime, le vtement caractrisait un ordre, sous la

217 Cit dans Marc Regaldo, Un milieu intellectuel : la Dcade philosophi-


que , thse dactylographie, 1976, I, p. 52.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 184

Convention, il consacre une idologie. Louis David lui-mme s'appli-


que sous le Directoire cette rgnration de la tenue vestimentaire.
La chanson, les images, les manuels scolaires essaient de proclamer ce
renouveau 218.
La mutation du style de vie est autre chose qu'un dbat d'ides, ou
une modification des structures politiques ; les vidences naturelles de
l'homme sont atteintes, sa parole, ses vtements, le dcor familier de
son existence ; l'identit du rvolutionnaire est faonne sur le modle
de l'homme nouveau. Condorcet, chapp de sa retraite et errant dans
la campagne aux environs de Paris, se fait arrter dans une auberge de
Clamart. Il n'a pas t reconnu, il n'a pas avou son nom ; mais il est
vtu comme un ouvrier et ces vtements, qui lui vont mal, font clater
la blancheur de ses mains ; ce ne sont pas celles d'un travailleur ma-
nuel. Affam, il commande une omelette de 12 ufs et il tire de sa
poche, pour payer, des pices d'or ; il porte avec lui un Horace la
belle reliure. Sous les apparences emprunts du proltaire, le ci-devant
marquis de Condorcet ne cesse de se trahir ; le rvolutionnaire
Condorcet n'avait pas suffisamment tu en lui le vieil homme, l'aristo-
crate. Il n'en faut pas plus pour le dsigner aux yeux de tous comme
un suspect. Un sans-culotte se voit de loin, il se reconnat son langa-
ge ; son comportement mme rpond aux canons du nouveau savoir-
vivre.
Le paysage mythique au sein duquel se dploie le domaine humain
met en scne les fantasmes constitutifs du nouvel imaginaire. La go-
graphie, [144] la toponymie se dpouillent des rfrences d'Ancien
Rgime ; les saints, le roi, la reine n'ont plus de place dans le nouvel
espace. L'identit des individus est remise en question elle aussi ;
chasses du calendrier, les rfrences chrtiennes sont parfois rempla-
ces par des hommages la mmoire des hros et martyrs de la rvo-
lution : Marat, Barra, Viala, ces noms acquirent la valeur de pr-
noms. Les concepts, les vocables, les objets, les chansons s'inscrivent
dans le nouveau rseau des significations ; sous peine de se signaler
dangereusement l'attention gnrale, chacun doit se conformer aux
codes emblmatiques et symboliques, expressions de la nouvelle ido-
logie.

218 Louis Trnard, Lumires et Rvolution, Prsentation ; in Dix-huitime


sicle, t. VI, 1974, pp. 8-9.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 185

Trnard, dans sa thse sur la ville de Lyon l'poque rvolution-


naire, a suivi dans le dtail l'abolition du langage ancien des images, et
l'institution d'un langage neuf, avec la collaboration d'artistes, dont le
principal est Chinard, David l'chelle lyonnaise. En octobre 1792,
on brla les drapeaux conservant des traces d'Ancien Rgime et on fit
un feu de joie des portraits des chevins aux Broteaux. Confondant les
effigies historiques, mythologiques et religieuses, Couthon fit briser
les statues de Childric et d'Ultrogothe la Charit, un Apollon au
Grand Thtre, une naade sur une fontaine 219. Rvolutionnaire bon
teint, l'abb Grgoire, dput la Convention, "dplore la rage aveu-
gle de cette pars destruens de la rvolution ; il invente le nologisme
vandalisme pour dnoncer les excs des nouveaux iconoclastes. Il ne
comprend pas la signification positive de ces comportements, qui vi-
sent une action concerte du dehors sur le dedans. Helvtius avait
enseign que les institutions conditionnaient l'esprit des hommes ; la
rvolution triomphante, en tablissant partout des vidences nouvel-
les, transformera la conscience des citoyens. Le sculpteur patriote Jo-
seph Chinard remplace, au fronton de l'Htel de Ville de Lyon, la sta-
tue de Louis XIV par celles de la Libert et de l'galit, ainsi dcrites
par un tmoin contemporain : Un faisceau de baguettes (emblme
des citoyens de la Rpublique) figure leur troite union et doit pou-
vanter les tyrans. La Libert plante la pique au milieu du faisceau
surmont du bonnet. De l'autre ct, l'galit range tous les Franais
sous le mme niveau devant la loi, pour exprimer qu'ils ne sont gaux
que devant elle 220...
La Rvolution a ses armes parlantes ; un vocabulaire d'allgories et
emblmes emprunte l'antiquit, au rpertoire maonnique, si impor-
tant au XVIIIe sicle, et au compagnonnage. Le langage des images
est cens possder une vertu incantatoire, comme s'il pouvait captiver
la raison en agissant par suggestion sur les soubassements de l'incons-
cient. Le fascisme italien, l'poque mussolinienne, inscrivait sur les
murs de tous les villages d'Italie les phrases-clefs de l'idologie obli-
gatoire ; les contestataires de 1968 et leurs imitateurs un peu partout
ont repris ce procd. Les inscriptions sont censes agir par une magie
[145] hypnotique, en captivant la libert de l'esprit. La publicit, la

219 Louis Trnard, Lyon de l'Encyclopdie au Prromantisme, Grenoble,


1958, p. 369.
220 Op. cit., p. 279.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 186

propagande, dans le monde contemporain, se fondent sur le mme


prsuppos pour conditionner les comportements humains.
Au temps de la Rvolution franaise, l'idologie envahit non seu-
lement le domaine public, mais aussi l'ordre priv. Une fois mate
l'insurrection de Lyon, l'autorit jacobine interdit les signes du fana-
tisme et de la superstition , qui doivent cder la place aux emblmes
de la Raison et de la Libert Citoyens et citoyennes doivent renoncer
arborer des croix, insignes contre-rvolutionnaires, et les remplacer
par des bijoux rpublicains. Les jeux de cartes, comme les ventails,
les tabatires, les bagues portrent des Gnies, des Liberts, des gali-
ts, avec des cocardes, caduces ou fusils (...) Sur les affiches, les pla-
quettes, les illustrations de livres se multiplirent la toge de Gracchus,
le visage de Minerve, les cheveux la Titus. Il n'est pas un fronton
d'armoire, un tiroir de commode, un dossier de fauteuil, sur lequel on
ne grave quelque devise ou quelque attribut, chanes rompues, cage
ouverte, coq perch sur des canons (...) Les papiers peints, aux nuan-
ces vives, reprsentent un art anecdotique, proche du journal illustr,
tmoignent d'un tat nouveau des nerfs et de la curiosit 221...
Les arts dcoratifs, la musique, le thtre, la chanson populaire
contribuent cette mise en scne idologique ; la monstration concr-
te de la Rvolution doit avoir valeur de dmonstration ; elle finira par
captiver les hsitants, les opposants. Certes, le recours ces procds
n'tait pas nouveau ; l'glise catholique et les rgimes politiques
avaient utilis depuis longtemps le pouvoir des signes et insignes.
Mais la Rvolution franaise semble avoir mis en uvre ces moyens
de persuasion avec une rsolution systmatique, comme si elle avait
compris que l'on ne peut changer la vie sans changer le langage, tous
les langages par la mdiation desquels l'homme s'annonce lui-mme
ce qu'il est, mais aussi ce qu'il doit tre. Fixs en mots, en images, en
signes et emblmes, les fantasmes tendent consolider un paysage
social, renforc par la valeur persuasive des liturgies imposes. Lors-
que le poids des disciplines maintenues en place par la Terreur se re-
lchera, la non-conformit s'attestera par l'exhibition d'un autre style
de vie, de discours et de vtements. Merveilleuses et muscadins sont
les emblmes vivants du refus des disciplines austres de la Rvolu-
tion. Les vtements flottants et indcents des femmes, l'affectation

221 Ibid., p. 369.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 187

exagre du costume masculin, le comportement grotesque, la dfor-


mation volontaire du mode d'locution, tous ces manquements au
spartanisme, nagure de rigueur, manifestent un exhibitionnisme
contre-rvolutionnaire.
L'emblmatique dfinit une projection de l'anthropologie selon
l'ordre de la sociologie. La Rvolution impose un ensemble de normes
de conformit exigibles de tout un chacun, sous peine de sanctions
graves, en un temps o l'on ne fait gure de diffrence entre un sus-
pect [146] et un coupable. Chacun doit se conformer au profil de
l'homme et du citoyen selon les convenances obligatoires. Celui-l
mme qui ne croit pas la Rvolution, ou celui qui la combat, s'il veut
passer inaperu, a tout intrt se prsenter sous les apparences d'une
profession de foi ambulante en faveur de l'idologie qu'il ne professe
pas. Le modle rgulateur (basic personality structure) du rvolution-
naire n'engendre que des copies plus ou moins dvalues. Robespierre
ddaigne les nouvelles modes ; tir quatre pingles, il se montre en
costume de l'ancien rgime, dans la certitude o il est qu'il incarne aux
yeux de tous, et ses propres yeux, le prototype de l'homme des
temps nouveaux. Le rvolutionnaire, dans la surabondance de son d-
vouement, peut ngliger les apparences. Sa tension le distingue des
hommes de la masse, et peut-tre veut-il par l s'affirmer diffrent de
la plupart des autres. Parmi ceux qui l'entourent, et paraissent le sou-
tenir, nombreux sont les faibles, les conformistes de l'ordre nouveau,
les singes de la rvolution, tratres en puissance et peut-tre dj en
ralit, parce qu'ils n'ont pas consenti l'avance au sacrifice de leurs
biens et de leur vie. L'Incorruptible se sent entour de corrompus ; de
l cette hantise de la suspicion et de la dnonciation, chez les purs,
gnratrice d'excs et de fureurs, instigatrice de la Grande Terreur.
Solitude sans issue, car le rvolutionnaire est l'exception ; tous les
hommes ne sont pas des hros, en dpit des simulacres dont on peut
les affubler pour un temps plus ou moins long. On peut mobiliser les
masses, susciter leur enthousiasme par des moyens appropris ; les
mouvements divers de la sensibilit ne promettent aucune assurance
de dure ; ils finissent par retomber, et l'homme quotidien rapparat,
avec ses petits besoins et ses lassitudes, son got de vivre comme tout
le monde. Seule la conscration d'une volont tendue l'extrme per-
met d'endurer les dfis, les vicissitudes de l'vnement ; mais cette
constance a quelque chose d'inhumain ou de surhumain. La fidlit
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 188

doit surmonter la dfection non pas seulement des ennemis, mais sur-
tout des amis, incapables d'aller jusqu'au bout de la route.
L'histoire de la Convention jusqu'au 9 thermidor manifeste dans
toute son horreur cette persvrance obstine dans le sens d'une puri-
fication impossible, dmasquant dans les rvolutionnaires chevronns
les contre-rvolutionnaires les plus dangereux. De l cette logique im-
placable, rsume par Vergniaud dans une parole qui devait tre repri-
se par Hbert : La Rvolution est comme Saturne ; elle dvorera
tous ses enfants. Dans ce dbat tragique, les plus menacs sont les
rvolutionnaires eux-mmes, proies offertes la passion dchane de
leurs frres en la foi ; les contre-rvolutionnaires succombent aussi,
lorsqu'ils sont dmasqus. Ceux qui ont le plus de chance de s'en tirer
sont les tides, les mous, ce marais submerg par l'angoisse, mur
dans sa passivit, qui sortira de sa torpeur pour fournir, la Conven-
tion, la majorit dont le sursaut mettra fin la dictature de Robespier-
re et de ses rares amis. Au lendemain du 9 thermidor, la rpression ne
fit gure plus d'une centaine de victimes parmi les conventionnels, les
hommes de la Commune et les sectionnaires qui avaient pris parti
[147] pour les proscrits. La relative mdiocrit de ce chiffre, compare
au nombre des excutions pendant la Terreur, aux massacres de Sep-
tembre, de la Vende et de Lyon, donne rflchir. Les incondition-
nels, les jusqu'au-boutistes prts donner leur vie pour la Rvolution
pure et dure, ne dpassaient pas quelques poignes 222. Le rvolution-
naire est l'homme d'exception ; son drame est l'impossibilit o il se
trouve d'universaliser son vu, et de faire que l'exception devienne la
rgle.

222 A. Mathiez note pourtant que, la nouvelle de l'arrestation de Robespierre,


de dsespoir de nombreux patriotes se donnrent la mort ( Paris, le graveur
Mauclair, Nmes le juge Boudon, etc. ) {La Rvolution franaise, t. III : La
Terreur Colin, 1927, p. 223).
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 189

[148]

Premire partie.
Premire section. La recherche du sens

Chapitre VII
LA FTE
RVOLUTIONNAIRE

Retour la table des matires

La journe du 9 thermidor an II (27 juillet 1794) met fin la Ter-


reur en dvoilant l'extrme solitude de Robespierre. Moins de trois
mois auparavant, le mme Robespierre, le 18 floral (7 mai), avait
prsent, la Convention, au nom du Comit de Salut public, un do-
cument Sur les rapports des ides religieuses et morales avec les
principes rpublicains, et sur les ftes nationales. Accueilli avec en-
thousiasme, ce texte servait de prambule la proposition d'un dcret
instituant un systme de ftes nationales, et en particulier une pro-
chaine fte nationale en l'honneur de l'tre suprme . Le Comit de
Salut public fit imprimer 200 000 exemplaires ce rapport, qui suscita
les acclamations du club des Jacobins. La clbration de la fte est
fixe au 20 prairial suivant (8 juin), jour de la Pentecte chrtienne.
lu prsident de la Convention, le 16 prairial, l'unanimit des suf-
frages, qui ne furent jamais plus nombreux (485), crit Mathiez, Ro-
bespierre prsida, un bouquet et un pi de bl la main, la magnifique
fte ddie l'tre suprme et la Nature, (...) au milieu d'un
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 190

concours immense. Dans toute la France des ftes analogues furent


clbres le mme jour avec un gal succs 223...
Cinquante jours aprs la fte d'unanimit, le mme Robespierre,
dnonc et dchu par ses collgues comme un tyran, ira au supplice
sous les hues de la foule qui l'acclamait si peu de temps auparavant.
Robespierre sait qu'il ne peut compter sur personne, ou presque, et
c'est sans doute ce qui explique son manque d'nergie, sa rsignation
l'invitable dans les ultimes moments du drame. Le rapport instituant
le culte de l'tre suprme et les ftes nationales est le dernier grand
texte labor par Robespierre, et l'occasion de son ultime triomphe.
L'instauration de la fte apparat comme un recours dsespr pour
remdier au grand vide que le chef de la rvolution sent se creuser au-
tour de lui ; la fte est l'esprance dernire qui sauvera peut-tre [149]
la rvolution, menace par le dsenchantement, la lassitude d'un peu-
ple traumatis par la Terreur.
David, metteur en scne des ftes rvolutionnaires, avait mis au
point le scnario du 20 prairial. D'aprs le plan de David, les sec-
tions tant assembles au Jardin national, une dputation va annoncer
la Convention que tout est prpar pour clbrer la fte de la Divini-
t. La Convention se prsente alors et occupe un amphithtre adoss
au pavillon de l'Unit. Le prsident, plac la tribune, fera sentir au
peuple les motifs qui ont dtermin cette fte solennelle et l'invitera
honorer l'auteur de la Nature. Aprs ce discours, on excutera une
symphonie. Pendant ce temps, le prsident, arm du flambeau de la
Vrit, descendra de l'amphithtre, s'approchera d'un monument le-
v sur le bassin circulaire, et reprsentant le monstre de l'Athisme.
Du milieu de ce monument, incendi par le prsident, apparatra la
Sagesse. Aprs cette crmonie, le prsident remontera la tribune et
parlera de nouveau au peuple, qui lui rpondra par des chants et des
cris d'allgresse 224... Les discours prononcs par Robespierre cette
occasion soulignent le sens civico-religieux de la fte : L'auteur de
la nature avait li tous les mortels par une chane immense d'amour et
de flicit ; prissent les tyrans qui ont os la briser ! (...) Peuple gn-
reux, veux-tu triompher de tous tes ennemis ? pratique la justice et

223 Mathiez, La Terreur, Colin, 1927, p. 178.


224 Dans uvres de Maximilien Robespierre, p. p. Bouloiseau et Soboul, t. X,
P.U.F., 1967, p. 480.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 191

rends la divinit le seul culte digne d'elle. Peuple, livrons-nous au-


jourd'hui, sous ses auspices, aux transports d'une pure allgresse ; de-
main nous combattrons encore les vices et les tyrans ! nous donnerons
au monde l'exemple des vertus rpublicaines, et ce sera l'honorer en-
core 225...
Trnard dcrit, d'aprs des documents contemporains, la fte orga-
nise Lyon, le 16 octobre 1794, pour clbrer le transfert des restes
de Rousseau au Panthon : la pointe de la presqu'le situe sur le
Rhne, "un cnotaphe entour de peupliers "reproduira" l'image tou-
chante du tombeau d'Ermenonville". Un cortge rappellera les uvres
du Genevois : adolescents dignes d'Emile, jeunes filles dignes de So-
phie, "mres de famille qui n'ont pas mconnu leurs devoirs en
confiant des trangres le soin d'allaiter leurs enfants". Des bandero-
les porteront des formules tires du Contrat social : "Renoncer sa
libert, c'est renoncer sa qualit d'homme, aux droits de l'humanit,
mme ses devoirs." Une liturgie tait prescrite : les musiciens ac-
compagneront les cantiques et les jeunes filles jetteront des fleurs (...)
Sur le cnotaphe, Chinard avait sculpt Rousseau embrassant deux
enfants. Charlier glorifia l'aptre de la libert. L'ex-oratorien Pocholle
fltrit "les ftes de la superstition" qui tendaient "teindre l'homme",
alors que "les exemples offerts par la libert tendent l'lever". Coi-
gnet, "directeur de la musique de la ville", fit excuter un hymne qu'il
avait compos sur les paroles de Jean-Franois Solery. [150] La mani-
festation se termina par des danses et une reprsentation
le 226.
Ces exemples, parmi bien d'autres, donnent une ide de la nature et
de la fonction de la fte rvolutionnaire. L'ancien rgime comportait
des ftes, mais n'en avait pas fait un moyen de gouvernement. La fte
traditionnelle est un mlange d'lments folkloriques trs anciens et de

225 Premier discours de Robespierre lors de la fte de l'tre suprme, ibid., p.


482.
226 Louis Trnard, Lyon de l'Encyclopdie au Prromantisme, Grenoble,
1958, p. 399 ; quelques mois plus tard, la raction thermidorienne ayant ac-
centu sa pression, la fte de la Concorde (fvrier 1795) fut, Lyon, l'occa-
sion d'un dfil de mannequins, parmi lesquels on remarquait le tyran Robes-
pierre coiff d'une couronne fleurdelyse, et le proconsul terroriste Chalier
portant une maquette de guillotine ; les emblmes de la Terreur furent solen-
nellement brls.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 192

thmes chrtiens plus rcents, l'glise ayant pris le parti de baptiser les
influences archaques du fonds paen afin de les contrler et de les
utiliser son profit. Les sdimentations de l'histoire de la civilisation
ont respect les finalits intrinsques de ces clbrations qui imposent
au temps social un rythme rgulier d'un bout de l'anne l'autre. Il
s'agit l d'un phnomne dont on relve la prsence sur toute l'tendue
de la plante. La monotonie des travaux et des jours de l'humanit en-
trane une usure des nergies, une fatigue physique et mentale qui ris-
querait la longue d'entraner un dcouragement dangereux pour le
bon ordre social. ces temps faibles du devenir quotidien, la fte
s'oppose comme un temps fort, un temps d'exaltation o les discipli-
nes se relchent, o le labeur cde au loisir, o l'excs mme est per-
mis. L'chappement la rgle permet une rgnration de l'homme et
du monde ; chacun, aprs la fte, sera en mesure d'aborder les tches
de la quotidiennet avec des nergies renouveles.
Les ethnologues ont mis en lumire le rapport troit de la fte et du
systme mythique dans une socit donne. Chaque groupe social
fonde son ordre sur un ensemble de prcdents dfinis par les dieux
crateurs l'origine du monde. L'ordonnancement social reproduit
dans le domaine humain ce paradigme mythique. La vie communau-
taire est rythme par les impratifs rituels de conformit au modle
originaire, dont le respect assure la scurit du groupe et sa continuit,
dans l'amiti avec les dieux. La fte apparat comme une ractualisa-
tion du mythe dans un grand jeu o les hommes, promus dans l'exalta-
tion gnrale, un plus haut degr d'existence, imitent les gestes et les
comportements divins. Toute fte dploie la sacralisation de la vie
communautaire selon les liturgies traditionnelles ; l'exaltation du pr-
sent se veut commmoration du pass et assurance sur l'avenir. Les
rites permettent aux individus d'chapper la condition temporelle
pour accder une ternit en acte ; l'homme de la fte est un autre
homme parce qu'il s'identifie aux dieux, parce qu'il joue la divinit, en
se dpouillant du vieil homme pour se revtir de transcendance. L'in-
dividu ainsi transfigur dploie son activit dans un univers lev lui
aussi une puissance suprieure ; aux horizons familiers se surimpose
un paysage rituel. Le monde de la fte est un autre monde, plus ancien
que l'ancien ; il est le monde des origines, sacr et consacr [151] par
la prsence des dieux bienveillants qui ont invent le sjour des hom-
mes. La reprsentation religieuse d'une fte, crivait Henri Hubert,
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 193

est une scne idale o les acteurs humains sont figurs par des per-
sonnages idaux ou idaliss ; elle se passe dans un temps indtermi-
n, l'origine du temps, c'est--dire en dehors du temps, mais elle est
cense se rpter indfiniment ; quant au lieu, il est le mme que celui
de la fte humaine, et il est autre ; il est dans un espace mystique,
qu'on peut faire concider volont, avec un point choisi de l'espace
rel, ou plutt il est en dehors de l'espace 227. Le monde festival ins-
crit ses mises en scne dans les cadres d'une magnification du dcor
humain ; les perspectives de cette apothose s'ouvrent sur le Grand
Espace et le Grand Temps des mythes protecteurs de la vie commu-
nautaire. La fte, crit Georges Dumzil, est le moment et le proc-
d par lequel le " Grand Temps " et le temps ordinaire communiquent,
le premier se vidant alors dans le second d'une partie de son contenu,
et les hommes, la faveur de cette osmose, peuvent agir sur les tres,
forces, vnements qui remplissent le premier 228. La communica-
tion de l'espace humain d'ici-bas avec l'espace mythique des dieux et
des hros permet de capter les nergies bnfiques.
La fte, constante d'humanit, est lie l'essence des civilisations
dont elle dploie les moments privilgis. Sous la varit des formes,
les mmes caractres se retrouvent toujours et partout. L'incohrence,
la licence mme, sont des signes de la surabondance festivale ; diver-
tissement et rintgration vont de pair ; le dsordre tend l'instaura-
tion ou plutt la restauration d'un ordre suprieur en valeur. L'glise
chrtienne, consciente de cette authenticit humaine de la fte, a tent
de la rcuprer en la soumettant la discipline de son propre systme
mythique. Le calendrier chrtien clbre la fte des saints de chaque
jour ; il scande les inflexions de l'anne liturgique par les ftes de
Nol, de Pques et de la Pentecte ; le Grand Temps de l'anne, en ses
retours priodiques, trouve dans les lieux saints des glises et des p-
lerinages le Grand Espace appropri ses clbrations. Mais l'glise
n'a pas russi liminer toute rfrence aux mythologies archaques.

227 Henri Hubert, Introduction la traduction franaise du Manuel d'Histoire


des religions de Chantepie de La Saussaye, Colin, 1904, p. XLIII.
228 Georges Dumzil, Temps et Mythes, Recherches philosophiques, V, Boi-
vin, 1935-1936, p. 243. Cf. aussi les travaux de Mircea Eliade, en particulier :
Trait d'Histoire des Religions, Payot, 1949, en particulier chapitres X et XL
Sur le systme des ftes folkloriques et leur permanence, cf. Varagnac, Civili-
sation traditionnelle et genres de vie, Albin Michel, 1948.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 194

Les vieux rites subsistent dans les rminiscences des folklores ethni-
ques, et les ftes chrtiennes concident avec le retour des saisons.
L'anthropologie chrtienne de la fte perptue les caractres essentiels
des festivits millnaires.
Toutes les grandes civilisations ont dvelopp, ct des ftes re-
ligieuses, des systmes de clbrations destines magnifier l'existen-
ce collective selon la vise d'une apothose qui, pour se raliser dans
l'ordre profane, n'en revt pas moins tous les aspects d'une sacralisa-
tion [152] dont le contrle chappe la clricature. Les hautes po-
ques de la culture occidentale ont cherch projeter les valeurs aristo-
cratiques dans des festivits o les princes et les rois s'attachaient
domicilier sur la terre des hommes leurs rves, leurs prtentions une
quasi-divine transcendance. Les ftes de la Renaissance, celles de
Louis XIV, proposent des exemples o la liturgie de cour se dploie
en vue d'une stylisation harmonieuse de l'existence, laquelle contri-
buent la musique et la danse, les arts littraires et les arts dcoratifs
dans leur ensemble ; une synthse du genre de vie aristocratique se
donne voir comme un spectacle dont profitent ceux-l mmes qui
n'y participent pas. La vie se transfigure la ressemblance des valeurs
qu'elle met en scne selon les allgories d'une mythologie spcifique.
Toute la vie aristocratique du bas Moyen Age, en France et en
Bourgogne, comme Florence, est un effort pour reprsenter le spec-
tacle d'un rve. Toujours le mme rve, celui du hros et du sage, du
chevalier et de la jeune fille, du berger simple et satisfait. La France et
la Bourgogne jouent cette pice dans l'ancien got ; Florence, sur le
mme thme, invente un jeu nouveau et plus beau. La vie des nobles
et des princes est dcore jusqu' recevoir son maximum d'expres-
sion ; leurs actions assument une forme quasi symbolique et tendent
s'lever au rang de mystres. Les vnements de la vie : naissance,
mariage, mort sont encadrs dans des formes belles et sublimes 229.
L'esprit de la fte parat en relation avec l'esprit de la civilisation ; la
fte est le miroir grossissant o la communaut s'annonce ce qu'elle
est ; l'piphanie des valeurs s'affirme sous les espces d'une sublima-
tion qui restitue chacun des participants le courage de vivre dans la
confiance et la scurit retrouves.

229 J. Huizinga, L'Automne du Moyen Age, trad. Bastin ; Payot, 1976, p. 48.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 195

Ce rappel des significations anthropologiques est indispensable


pour comprendre l'entreprise des ftes rvolutionnaires. Les autorits
ont tent d'utiliser les clbrations festivales comme moyens de gou-
vernement ; elles ont labor toute une technologie pour obtenir, grce
de vastes mises en scne, l'unanimit ncessaire la poursuite du
grand dessein de la transformation de l'homme et du monde. Cet arti-
ficialisme est l'aspect original des ftes rvolutionnaires qui, pour l'es-
sentiel, prsentent tous les caractres des ftes traditionnelles. Moyen
privilgi pour mobiliser les nergies, elles seront utilises en vue de
forcer l'adhsion des hsitants et des sceptiques, emports par le d-
chanement de la psychologie des foules.
Prcurseurs des rgimes totalitaires modernes, qui reprirent pour
les mmes raisons des schmas analogues, les organisateurs rvolu-
tionnaires s'efforcrent de capter leur profit les inspirations festiva-
les. La fte religieuse propose la sacralisation de l'ordre humain dans
la vise d'une discipline transcendante ; la fte populaire, d'essence
archaque et paenne, se caractrise par le dbordement d'une sponta-
nit d'ordinaire refoule par les exigences du quotidien ; la [153] fte
aristocratique propose des rituels la fois splendides et minutieux, o
les privilgis magnifient leur lvation pour leur propre satisfaction
et celle du peuple qui contemple la gloire de ses princes. Chaque es-
pce de fte met en uvre une mythologie particulire ; les gens
d'glise ont la leur, l'aristocratie en a une autre, et les gens du com-
mun, qui se rjouissent de la fte au village, clbrent des rites qui
leur sont propres. La Rvolution possde sa mythologie ; elle a son
calendrier, ses saints et ses martyrs comme l'glise ; elle se veut popu-
laire et ensemble elle recrute une nouvelle lite, qui se donne en spec-
tacle aux gens du peuple, tels les conventionnels la fte de l'Etre su-
prme, les autorits locales, les reprsentants en mission dans les c-
lbrations provinciales. Le Grand Temps du calendrier rvolutionnaire
dploie ses clbrations dans des espaces consacrs, aux lieux sacrali-
ss par la Sainte Montagne , l'autel de la patrie, le temple de la Rai-
son.
Le projet festival rvolutionnaire utilise la psychologie des foules
pour susciter l'unanimit indispensable, la fois comme un moyen
d'action et comme le critre de sa russite. Le langage de la sociologie
distingue masse, communaut, communion comme des degrs crois-
sants de cohsion sociale. La masse n'est que le rassemblement d'un
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 196

grand nombre d'individus extrieurs les uns aux autres, juxtaposs


dans l'espace-temps. La communaut s'instaure lorsque la conscience
de valeurs similaires, positives ou ngatives, rapproche les uns des
autres des hommes qui savent qu'ils ont des intrts en commun, et
qu'ils ont redouter les mmes menaces. La communion enfin repr-
sente le plus haut moment d'activation de la conscience collective, une
fusion entre des esprits et des curs devenus participants les uns aux
autres, dans l'affirmation d'une spontanit qui transcende les possibi-
lits du langage ordinaire, et requiert la mise en uvre de moyens
d'expression o la synthse vcue l'emporte sur l'analyse. Le projet
rvolutionnaire s'appuie sur la mobilisation des masses ; il ne peut r-
ussir que s'il parvient veiller dans cette masse inorganise une
communaut des intrts et des volonts, qui doit elle-mme susciter
la communion dans un idal de justice et de vrit. Tous les schmas,
tous les fantasmes de rgnration sociale s'analysent dans les termes
de ce langage. Une rvolution n'a de chance de survie que si elle ap-
porte les lments d'une nouvelle alliance entre les hommes, gnra-
trice d'enthousiasme au service de la cause commune de l'humanit.
La clbration festivale convoque des hommes neufs dans un
monde neuf ; les servitudes de la quotidiennet se trouvent dnonces
comme si les limites du possible et de l'impossible s'taient effaces,
pour le temps de grce de la festivit. Les nergies libres pourraient
devenir dangereuses si elles n'taient maintenues et canalises par des
rituels minutieux qui, aprs avoir assur le passage de l'espace-temps
normal au Grand Espace-Temps de la fte, permettent aussi le retour,
quand la fte est finie, jusqu' l'existence accoutume. Le fidle quitte
l'ordre de la grce lorsque le prtre prononce lite missa est, [154] qui
spare le domaine sacramentel du domaine profane. Une fte qui ne
finit pas est une fte qui finit mal. Il est arriv que des groupes de
chrtiens exalts refusent de quitter la Cit de Dieu pour revenir la
cit terrestre ; ces millnaristes, frquents dans l'histoire religieuse
tels les anabaptistes de Munster voulaient dsesprment faire de la
vie humaine une clbration perptuelle de la transcendance divine.
L'exception ne peut devenir la rgle, car il n'y aurait plus alors ni rgle
ni exception.
Le surgissement de la Rvolution, selon la logique interne de son
dveloppement, apparat comme une fte spontane, qui invente me-
sure son rituel. Les premires semaines qui suivent la runion des
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 197

tats gnraux attestent le passage graduel de la masse des dputs


la conscience d'une communaut nouvelle qui s'exalte en communion
dans les moments dcisifs, serment du jeu de paume ou nuit du 4 ou 5
aot 1789. Cet enthousiasme est port par l'adhsion des masses, dans
toute l'tendue du royaume. Le serment des dputs, les dcrets de
l'Assemble peuvent tre considrs comme investis d'une significa-
tion initiatique. Le mot initiation voque l'ide d'un commencement
(initium) ; le rituel festival inaugure l'ordre nouveau selon les nouvel-
les valeurs. Les ftes rvolutionnaires auront pour but de raffirmer
les premiers serments, dans la fidlit aux exigences fondatrices. Ce
caractre d'une fte improvise par une spontanit cratrice se mani-
feste aussi dans les principales journes rvolutionnaires, o le peuple
se rassemble pour affirmer la volont commune de cration d'un ave-
nir diffrent du pass. De l la valeur symbolique de la prise de la
Bastille, des journes des 5 et 6 octobre 1789, ou de la journe du 10
aot 1792. Ces grandes occasions mettent en scne une conscience
populaire dont l'exaltation promet l'instauration d'un monde nouveau.
Les temps forts de la Rvolution franaise se prsentent sous l'as-
pect d'une fte spontane. Les ftes rvolutionnaires proprement dites,
conscientes et organises par les matres de l'heure, apparaissent
comme une rvolution artificielle, reprise, commmoration et racti-
vation des grandes heures o la souverainet du peuple s'est incarne
en des manifestations emblmatiques. La fte de la Fdration, le 14
juillet 1790, au Champ-de-Mars, dans le dcor mythique construit par
la population de Paris, propose l'exemple complet de la clbration
rvolutionnaire, commmoration de la Rvolution triomphante, dans
l'apothose du premier anniversaire. Un office religieux assure la pr-
sence du sacr chrtien ; les plus hautes autorits sont l, le roi, les
dputs, le gnral La Fayette ; le peuple souverain communie dans
l'vnement, toutes classes sociales fraternellement rconcilies, cinq
cent mille personnes, y compris des dlgations venues de toutes les
provinces du pays ; le soir, un bal populaire aura lieu sur l'emplace-
ment consacr o s'levait la Bastille, emblme d'une prhistoire d-
sormais prime. Michelet devait dire que ce jour de la fte de la F-
dration tait le plus beau jour de sa vie, signifiant ainsi que cette
journe pouvait tre considre comme l'archtype, le paradigme de
[155] l'esprance rvolutionnaire universelle, en dpit de tous les d-
mentis de l'histoire.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 198

Synthses des inspirations festivales, les ftes rvolutionnaires


proposent dans l'histoire de la France quelque chose de neuf. Le sacre
du roi, malgr les manifestations populaires dont il s'accompagnait,
tait la fte religieuse de la monarchie ; la fte rvolutionnaire clbre
la souverainet du peuple. L'ancien rgime tait constitu comme un
systme d'ordres, aux intrts diffrents et divergents ; il rassemblait
des provinces soumises des rgimes discordants, des individus dots
de statuts, et privilges de toute espce, et des masses dpourvues de
toute prrogative, sinon celles, toutes ngatives, de payer des impts
et d'excuter des corves. La fte de la Fdration clbre la nouvelle
alliance de la nation franaise, reconstitue sur les bases rvolution-
naires de la libert, de l'galit, de la fraternit. L'ide de fdration,
laquelle chacun des participants la fte prte un serment solennel,
consacre l'avnement de la communaut des hommes et des citoyens
qui, se reconnaissant mutuellement comme tels, communient dans
l'unit de la volont nationale.
Ces ftes de l'unanimit, la rvolution franaise les domicilie sur la
terre des vivants ; elles existaient dj, titre de fantasmes, dans l'es-
prit des penseurs du XVIIIe sicle, capables de sortir en pense de
l'espace-temps de l'ancien rgime. Diderot, dans une lettre de 1762,
donne une esquisse prophtique de ce que sera, de ce qu'est dj, une
fte nationale. Chez le baron d'Holbach, un Franais tout frais d-
barqu de Copenhague a racont des choses incroyables de
l'amour des peuples pour leur souverain et de l'amour du souverain
pour les peuples . Ce trait de patriotisme s'est manifest l'occa-
sion de l'inauguration d'une statue du souverain. Le concours du
peuple tait immense ; lorsque le roi est apparu, entour de sa cour,
il a t l'objet d'une ovation unanime de ses sujets, qui l'ont acclam
comme roi et matre , mais aussi comme pre et comme
ami . Le monarque a t boulevers, ainsi que Diderot lui-mme,
distance : Que cela est rare et beau ! L'ide de ce spectacle me fait
tressaillir de joie, mon cur en palpite, et je sens les larmes en tourner
dans mes yeux 230. Il s'agit, Copenhague, d'une manifestation
spontane, et non d'une fte soigneusement mise en scne par les ser-
vices comptents. Mais l'enthousiasme de Diderot atteste l'exaltation

230 25 juillet 1762 ; in Diderot, Lettres Sophie Volland ; p. p. Andr Babe-


lon, N.R.F., 1938, t. I, p. 251.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 199

d'une me festivale, sensible aux lans de la conscience collective, et


qui trouve joie prendre sa part de l'unanimit nationale, ft-ce par
personne interpose, de loin, et dans un pays autre que le sien.
Diderot a saisi le sens de la fte civique dans le rcit d'un voya-
geur ; peu lui importe qu'il s'agisse en l'occurrence d'une manifestation
de loyalisme monarchique. Rousseau, esprit rflchi, a esquiss le
sens que ce que peuvent tre les festivits sous un rgime dmocrati-
que. Le [156] citoyen de Genve adresse es qualit sa Lettre M.
d'Alembert sur son article Genve dans le VIIe volume de l'Ency-
clopdie (1758). L'Encyclopdiste a dplor que les autorits locales,
par rigorisme moral, s'opposent l'tablissement, Genve, d'un th-
tre de comdie. Aux yeux de Rousseau, le thtre symbolise la corrup-
tion citadine, la dgradation des murs par le dveloppement de la
civilisation ; la vnrable compagnie des pasteurs a donc les meilleu-
res raisons de prserver la cit d'un tel facteur de corruption. Ne
faut-il donc aucun spectacle dans une rpublique ? Au contraire, il en
faut beaucoup. C'est dans les rpubliques qu'ils sont ns, c'est dans
leur sein qu'on les voit briller avec un vritable air de fte. quel
peuple convient-il mieux de s'assembler souvent et de former entre
eux les doux liens du plaisir et de la joie, qu' ceux qui ont tant de rai-
sons de s'aimer et de rester jamais unis ? Nous avons dj plusieurs
de ces rpubliques 231...
La fte publique , oppose la reprsentation thtrale, rserve
une lite et confine dans un espace ferm, est une fte populaire,
mais ensemble une fte civique selon l'esprit rpublicain des cantons
suisses. C'est en plein air, c'est sous le ciel qu'il faut vous rassembler
et vous livrer au doux sentiment de votre bonheur 232. Le passage du
clos l'ouvert revt une valeur symbolique. la diffrence du thtre
o les acteurs jouent devant et pour des spectateurs passifs, la fte ci-
vique est un spectacle global o tout le monde joue avec et pour tout
le monde. Avec la libert, partout o rgne l'affluence, le bien-tre y
rgne aussi. Plantez au milieu d'une place un piquet couronn de
fleurs, rassemblez-y le peuple et vous aurez une fte. Faites mieux
encore : donnez les spectateurs en spectacle ; rendez-les acteurs eux-

231 Lettre M. d'Alembert, 1758 ; Rousseau, uvres compltes, d. Musset,


Pathay, t. II, 1824, p. 175.
232 Ibid., p. 176.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 200

mmes ; faites que chacun se voie et s'aime dans les autres, afin que
tous en soient mieux unis 233. La fte de la Fdration, fte de l'unit
nationale et de la concorde entre les citoyens, semble une transcrip-
tion, l'chelle d'une grande nation, de la fte du canton suisse. Au
programme, Rousseau inscrit des concours et des jeux qui doivent
stimuler l'intrt gnral : Nous avons tous les ans des revues, des
prix publics, des rois de l'arquebuse, du canon, de la navigation. On ne
peut trop multiplier des tablissements si utiles et si agrables 234.
l'imitation des jeux des anciens Grecs , il faudrait multiplier les
prix de gymnastique pour la lutte, pour la course, pour le disque,
pour divers exercices du corps. Pourquoi n'animerions-nous pas nos
bateliers par des joutes sur le lac 235 ? . voquant l'atmosphre des
ftes de Genve, Rousseau y montre ses concitoyens, d'ordinaire
froids et quelque peu compasss, affirmant une personnalit nouvelle,
joyeuse et dtendue ; chacun invite chacun, toutes les socits n'en
[157] font qu'une, tout devient commun tous. Il est presque indiff-
rent quelle table on se mette : ce serait l'image de celle de Lacd-
mone, s'il n'y rgnait un peu plus de profusion ; mais cette profusion
mme est alors bien place, et l'aspect de l'abondance rend plus tou-
chant celui de la libert qui la produit 236 .
La fte telle que la dpeint Rousseau a pour effet de rassembler la
communaut dans d'authentiques rites de communion alimentaire, le
banquet devenant le symbole de la participation. Enfin la fte civique
exerce un effet de rgnration sur les individus, en rompant la mono-
tonie des jours. Le dgot du travail accable plus les malheureux
que le travail mme. Voulez-vous donc rendre un peuple actif et labo-
rieux ? donnez-lui des ftes, offrez-lui des amusements qui lui fassent
aimer son tat, et l'empchent d'en envier un plus doux. Des jours ain-
si perdus feront mieux valoir tous les autres 237. Girondins et Mon-
tagnards ont trouv dans la Lettre d'Alembert l'ide d'utiliser les f-
tes au service de l'idologie rvolutionnaire.

233 Ibid.
234 P. 176.
235 P. 177.
236 P. 178.
237 P. 177.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 201

L'influence de Rousseau ne se limite pas l'vocation de ces festi-


vits rustiques et populaires. L'auteur du Contrat social (1762) est
aussi le thoricien de la religion civile dont l'inspiration est prsen-
te dans les ftes de la rvolution. Esprit religieux, Rousseau a t
conduit concevoir les rapports de la religion et du gouvernement
d'une manire originale. Le maintien de l'tat dpend du respect reli-
gieux avec lequel chacun des citoyens se montrera fidle au serment
d'allgeance la communaut. Souverainet du peuple et dmocratie
ont pour consquence une sacralisation de l'appartenance politique ;
l'exercice des droits et des devoirs s'aurole d'une transcendance, in-
commensurable avec les apparences empiriques. Le rgime monarchi-
que fonde l'autorit du roi sur la crmonie du sacre, qui confre au
souverain, par la vertu du sacrement qu'il reoit et du serment qu'il
prononce, la dignit de prtre. Dans une dmocratie telle que la
conoit Rousseau, le peuple souverain et les magistrats auxquels il
dlgue le pouvoir doivent aussi bnficier d'un fondement religieux.
La religion civique correspond cette transfiguration sacrale du lien
social.
Rousseau distingue entre la chrtient universelle, religion de
l'homme en gnral, en vertu de ce qu'il appelle un droit divin civil
ou positif , et les dnominations particulires, variables dans l'espace
et dans le temps, entre lesquelles la chrtient historique s'est divise.
L'auteur du Contrat social se prononce en faveur de la Religion de
l'homme ou le christianisme, non pas celui d'aujourd'hui, mais celui de
l'vangile qui en est tout fait diffrent. Par cette religion sainte, su-
blime, vritable, les hommes, enfants du mme Dieu, se reconnaissent
tous pour frres, et la socit qui les unit ne se dissout pas mme la
mort. Mais cette Religion n'ayant nulle relation particulire avec le
Corps politique laisse aux lois la seule force qu'elles tirent d'elles-
mmes sans leur en ajouter aucune autre, et par l un des [158] grands
liens de la socit particulire reste sans effet. Bien plus : loin d'atta-
cher les curs des citoyens l'tat, elle les en dtache comme de tou-
tes les choses de la terre : je ne connais rien de plus contraire l'esprit
social 238 .

238 Du Contrat social ou principes du droit politique, 1762, livre IV, ch. VIII
(et dernier) ; uvres de Rousseau, Pliade, t. III, p. 465.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 202

Cette formule se justifie en fonction de l'essence mme du chris-


tianisme : Le christianisme est une religion purement spirituelle,
occupe uniquement des choses du Ciel ; la patrie du chrtien n'est pas
de ce monde. Il fait son devoir, il est vrai, mais il le fait avec une pro-
fonde indiffrence sur le bon ou mauvais succs de ses soins. Pourvu
qu'il n'ait rien se reprocher, peu lui importe que tout aille bien ou
mal ici-bas 239. L'appartenance politique, les valeurs nationales sont
trangres l'esprit du christianisme. Si l'acosmisme chrtien est in-
compatible avec le pacte social, il parat ncessaire (sous peine de
sombrer dans un athisme qui est hors de question) de dfinir une re-
ligion parallle, exigible de tous ceux qui s'associent au pacte social.
Il y a donc une profession de foi purement civile, dont il appar-
tient au souverain de fixer les articles, non pas prcisment comme
dogmes de religion, mais comme sentiments de sociabilit, sans les-
quels il est impossible d'tre bon citoyen ni sujet fidle. Sans pouvoir
obliger personne les croire, il peut bannir de l'tat quiconque ne les
croit pas ; il peut le bannir, non comme impie mais comme insociable,
comme incapable d'aimer sincrement les lois, la justice et d'immoler
au besoin sa vie son devoir. Que si quelqu'un, aprs avoir reconnu
publiquement ces mmes dogmes, se conduit comme ne les croyant
pas, qu'il soit puni de mort ; il a commis le plus grand des crimes, il a
menti devant les lois 240. On voit mal comment le bon chrtien pour-
rait tre ensemble un bon citoyen, si les valeurs temporelles sont in-
compatibles avec les valeurs ternelles. D'autant que le contenu de la
religion civile semble bien empiter sur celui de la religion religieuse :
Les dogmes de la religion civile doivent tre simples, en petit nom-
bre, noncs avec prcision, sans explication ni commentaires. L'exis-
tence de la Divinit puissante, intelligente, bienfaisante, prvoyante et
pourvoyante, la vie venir, le bonheur des justes, le chtiment des
mchants, la saintet du contrat social et des lois voil les dogmes
positifs 241.
La religion civile dfinit une forme de disme ou de thisme, voi-
sin de la dfinition kantienne de la religion, avec l'addition caractris-
tique de la saintet du contrat social et des lois , qui manifeste la

239 Ibid., p. 466.


240 P. 468.
241 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 203

sacralisation de la conscience collective. Une premire version du


Contrat social, dont les spcialistes fixent la composition vers 1758-
1760, dclare que cette religion du citoyen est bonne en ce qu'elle
runit le culte divin et l'amour des lois et que faisant de la patrie [159]
l'objet de l'adoration des citoyens, elle leur apprend que servir l'tat,
c'est servir Dieu. C'est une espce de thocratie dans laquelle l'tat ne
doit point avoir d'autres prtres que ses magistrats. Alors mourir pour
son pays, c'est aller au martyre, dsobir aux lois, c'est tre impie et
sacrilge, et soumettre un criminel l'excration publique, c'est le d-
vouer au courroux cleste . Mais cette religion n'est pas sans srieux
inconvnients ; elle risque de noyer le vrai culte de la divinit dans
un vain crmonial . Surtout, devenant exclusive et tyrannique, elle
rend un peuple sanguinaire et intolrant, en sorte qu'il ne respire que
meurtre et massacre, et croit faire une action sainte de tuer quiconque
n'admet pas ses dieux et ses lois 242 .
En dpit de certaines incohrences, ces textes caractrisent la reli-
gion telle que la conoivent un Robespierre ou un Saint-Just. On y
trouve aussi l'vocation de l'espace-temps de la fte civique, dploie-
ment des fastes rvolutionnaires, o les magistrats officieront en tant
que prtres, tel Robespierre le jour de la fte de l'tre suprme. Il
s'agit bien d'une espce de thocratie ; et la pathologie de la reli-
gion civile, dans son exigence totalitaire, exclusive et tyrannique ,
semble annoncer par avance les affres de la Terreur, qui croit faire
une action sainte de tuer . Les liturgies de la guillotine voquent un
culte sanguinaire, base de sacrifices humains ; et les pompes fun-
bres ddies Marat et Lepeletier de Saint Fargeau, avec leur raffi-
nement macabre, revtent le caractre d'une clbration de la mort, du
style le plus noir.
La Rvolution, dans son essence, peut tre considre comme la
prise de conscience collective de la nation en tant que telle. L'ordre
nouveau fait de chaque individu l'homme et le citoyen , appel se
rassembler avec tous ses gaux, ses semblables, dans un corps social,
matre de son prsent et responsable de son avenir, en vertu de la sou-
verainet nationale qui a obtenu la reconnaissance de ses droits. L'As-
semble, nationale et bientt constituante , n'exerce la souve-

242 Du contrat social ou essai sur la forme de la rpublique, premire version ;


mme dition des uvres, t. III, p. 337.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 204

rainet que par dlgation. Il est impossible, matriellement, de runir


le peuple dans son ensemble, pour dlibrer d'une manire efficace ;
supposer qu'un tel rassemblement ft possible, il semble que le langa-
ge usuel ne serait pas appropri l'expression des grandes penses et
des motions fortes qui animent la conscience collective en ces mo-
ments privilgis. Le recours la fte s'impose, parce qu'elle permet
de mobiliser et de rassembler les masses, et parce qu'elle dispose d'un
langage symbolique, la mesure de l'vnement ontologique ainsi c-
lbr. Cortges, musique et chants, danses, toutes les liturgies de la
mise en scne contribuent cette transfiguration de la vie sociale ; le
langage discursif y trouve sa place, sous forme de discours et haran-
gues, mais la fte entire en son dploiement propose et impose une
parole d'une puissance suprieure, qui frappe l'intelligence travers
les sentiments et l'imagination. Les cinq cent mille personnes runies
dans la clbration [160] de la fte de la Fdration, et tous ceux que
regroupent travers le pays des ftes analogues, constituent une autre
assemble nationale, plus vraie que l'Assemble relle par le nombre,
par l'exaltation et la rsolution. Quelque chose s'affirme par ce moyen
grandiose qui ne pouvait tre manifest autrement.
Voltaire, d'Alembert, ne faisaient pas suffisamment confiance au
peuple, dans sa masse, pour comprendre cette signification de la fte ;
l'ide d'un corps social unifi dans l'expression d'une volont gnrale
leur est trangre. Rousseau seul pouvait sur ce point proposer un en-
seignement aux responsables de la rvolution. C'est de lui qu'ils ont
appris que la prsence relle du consensus social ne peut se dployer
l'aise dans l'enceinte mure d'une assemble parlementaire ou dans les
colonnes d'un journal ; la fte permet la libre expansion de ce surplus
de sens et de valeur que dgage la Rvolution. Les petits cantons suis-
ses, longtemps considrs comme le prototype de la dmocratie direc-
te, reconnaissent comme autorit suprieure l'assemble gnrale des
citoyens, runie au chef-lieu. La Rpublique, aux yeux de la plupart
des thoriciens politiques du XVIIIe sicle, ne peut exister que dans
des limites gographiques restreintes. La fte rvolutionnaire parat
permettre de tourner la difficult ; les masses qu'elle mobilise repr-
sentent, par dlgation, le corps social appel manifester sa volont
sous les formes prescrites par le rituel, parmi lesquelles le serment la
nation ou la rpublique joue un rle considrable.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 205

La fte devient moyen de gouvernement. Les rvolutionnaires de


Paris semblent l'avoir compris ds le dbut, et cela explique le soin
avec lequel ils ont mis en scne les clbrations festivales ainsi que
leur souci de multiplier et de systmatiser ces clbrations. Les ftes
cesseront avec la rvolution elle-mme ; la dgradation de l'nergie
festivale est sensible ds la raction thermidorienne, en dpit des ef-
forts de la thophilanthropie. De 1790 1794, la fte n'est pas une r-
jouissance populaire, un moment de dtente ; elle vise l'exaltation de
la conscience nationale, laquelle elle s'adresse selon les voies et
moyens d'un mtalangage beaucoup plus puissant que le langage dis-
cursif destin la seule intelligence. Autrement dit, la fte est utilise
comme le moyen privilgi d'enseignement civique. L'Emile propose
une ducation de style individualiste pour Robinsons de familles for-
tunes ; le Contrat social fonde la possibilit et ensemble la ncessit
d'une pdagogie l'chelle de la masse des citoyens. La religion civile
dveloppe le thme de cette ducation nationale, destine promou-
voir la conscience de la communaut civique.
Les autorits rvolutionnaires ont labor une politique de la fte
dans le cadre de l'organisation gnrale de l'instruction publique. La
loi sur l'organisation de l'instruction publique, du 3 brumaire an IV,
numre, dans son titre VI, le calendrier des ftes nationales qui se-
ront clbres dans chaque canton tout au long de l'anne. Elle spci-
fie que la clbration des ftes nationales de canton consiste : en
chants patriotiques, en discours sur la morale du citoyen, en banquets
fraternels, en divers jeux publics, propres chaque localit et [161]
dans la distribution des rcompenses . Aux derniers jours de la
Convention, l'esprit de la Lettre d'Alembert influence les lgisla-
teurs ; la nationalisation des ftes va de pair avec la nationalisation de
l'enseignement ; l'autorit politique prend en charge des responsabili-
ts jusque-l abandonnes l'glise ou la tradition. Faire de la cl-
bration des ftes un service public, c'est souligner l'extrme importan-
ce qu'on leur donne dans le systme social. Sur ce point, les tendances
diverses s'accordent, en dpit de leurs querelles inexpiables. Les ther-
midoriens qui, sur la recommandation de Daunou, de Lakanal, de
Grgoire, votent la loi de brumaire IV, demeurent fidles une inspi-
ration qui tait celle de Sieys, de Condorcet et de Robespierre. Ds
octobre 1789, l'Assemble nationale, sur la proposition de Mirabeau,
dcide que les assembles primaires des municipalits seront charges
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 206

de dresser le tableau des citoyens majeurs, aprs leur avoir fait pr-
ter serment de fidlit la loi et au roi . Sieys commente : Cet ac-
te, quand on saura tout le parti qu'on pourra tirer du moral de l'homme
pour son bonheur, sera pour les familles des nouveaux citoyens, et
mme pour l'assemble primaire qui les recevra, un jour de rjouis-
sance et de fte 243. Le lien est soulign ici entre le serment et la f-
te : toute fte a valeur de serment social et tout serment se situe dans
l'espace de la fte, parce que la parole du serment, trangre au langa-
ge ordinaire, est une parole fondatrice et inaugurale qui doit retentir
travers le domaine social dfini par le rassemblement des citoyens.
Condorcet, dans ses Mmoires sur l'instruction publique (1791-
1792) fait entrer les spectacles et les ftes dans le systme gnral
d'ducation. L'intellectuel Condorcet reconnat que clbrations et fes-
tivits sont des moyens indirects d'instruction ou plutt d'institu-
tion , dont le nouveau rgime doit utiliser son profit les possibilits.
Rousseau rprouvait le thtre ; Condorcet souligne que l'on peut
user de ces moyens pour rappeler fortement des poques sur lesquelles
il est utile de fixer l'attention des peuples, pour nourrir en eux, pour y
exciter jusqu' l'enthousiasme les sentiments gnreux de la libert, de
l'indpendance, du dvouement la patrie ; enfin pour graver dans les
esprits un petit nombre de ces principes qui forment la morale des na-
tions et la politique des hommes libres 244 . Les peintures de Greuze,
le thtre de Diderot avaient manifest la possibilit de mettre l'art et
la littrature au service de la morale prive. L'esprit de la rvolution,
moralisation de la vie publique, nationalise les beaux arts.
La fte peut tre dfinie comme un spectacle port une puissance
suprieure, o tout le monde est acteur et spectateur pour tout le mon-
de. L'on doit tablir des jours rgls des ftes nationales, les [162]
attacher des poques historiques. Il y en aurait de gnrales et de
particulires. Une ville, dont les citoyens se seraient distingus dans
une occasion mmorable, en consacrerait l'anniversaire par une fte ;
la nation clbrerait celles o elle a pu agir tout entire ; celles-ci ne

243 Sieys, Observations sur le rapport du comit de constitution concernant la


nouvelle organisation de la France, 2 octobre 1789, p. 23 ; dans Paul Bastid,
Sieys et sa pense, Hachette, 1939, p. 394.
244 Mmoires sur l'Instruction publique, IV, 1791-1792 ; uvres de Condor-
cet, d. Condorcet O'Connor et Arago, t. VII, 1847, p. 364.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 207

pourraient dater que du moment de sa libert 245. Ainsi devraient


tre clbrs les hommes illustres et les grandes actions, grce des
spectacles vraiment populaires, (...) des pices simples, o il y aurait
plus d'action que de paroles, plus de tableaux que d'analyses ; o les
penses seraient fortes, o les passions seraient peintes grands traits
(...) ; et de la pantomime et de l'art dramatique natrait un nouvel art
destin ces nobles divertissements 246 . Par l se trouve prfigure
une thorie du thtre populaire, appele un bel avenir ; ces repr-
sentations s'inscrivent dans le cadre d'un spectacle total, dont l'voca-
tion se nourrit de rminiscences des solennits publiques de la Grce
et des Jeux Olympiques. Des marches solennelles, des revues et
volutions militaires, des exercices gymnastiques rapprochs de nos
murs, diffrents de ceux des Anciens, mais propres comme les leurs
disposer aux emplois srieux de nos forces, ou destins prvenir
les effets des habitudes nuisibles que certaines professions peuvent
faire contracter ; des danses dont les figures et les mouvements rap-
pelleraient les vnements qu'on veut clbrer, tous ces jeux se-
raient prpars dans des lieux dont les dcorations, les inscriptions
parleraient le mme langage, ramneraient aux mmes ides, et ces
exercices seraient la fois un divertissement pour la jeunesse et l'en-
fance, un spectacle pour l'ge mr et la vieillesse 247...
La fte de la Fdration a dj eu lieu ; le succs de cette grande
commmoration inspire l'ide d'une technologie des clbrations fes-
tivales qui, captant les nergies populaires diffuses, feraient entrer
dans les murs les nouvelles valeurs. Tout, dans ces ftes, respire-
rait la libert, le sentiment de l'humanit, l'amour de la patrie 248 ;
grce cette persuasion insensible, les individus les plus rticents se-
raient promus la dignit de citoyens. Robespierre, au jour de sa
grande inspiration de mai 1794, ne parle pas autrement que son enne-
mi excr. Les ftes doivent tre l'expression de l'unit nationale, et le
moyen de promouvoir cette unit. Combien il serait facile au peuple
franais de donner ses assembles un objet plus tendu et un plus
grand caractre ! Un systme de ftes nationales bien entendu serait
la fois le plus doux lien de fraternit et le plus puissant moyen de r-

245 Ibid., pp. 365-366.


246 P. 366.
247 P. 367.
248 P. 368.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 208

gnration. Ayez des ftes gnrales et solennelles pour toute la R-


publique, ayez des ftes particulires et pour chaque lieu, qui soient
des jours de repos, et qui remplacent ce que les circonstances ont d-
truit. Que toutes tendent rveiller les sentiments gnreux qui font le
charme et l'ornement de la vie humaine, [163] l'enthousiasme de la
libert, l'amour de la patrie, le respect des lois. Que la mmoire des
tyrans et des tratres y soit voue l'excration, que celle des hros de
la libert et des bienfaiteurs de l'humanit y reoive le juste tribut de
la reconnaissance publique ; qu'elles puisent leur intrt et leur nom
mme dans les vnements immortels de notre rvolution et dans les
objets les plus sacrs et les plus chers au cur de l'homme ; qu'elles
soient embellies et distingues par les emblmes analogues leur ob-
jet particulier. Invitons nos ftes et la nature et toutes les vertus ; que
toutes soient clbres sous les auspices de l'tre suprme, qu'elles lui
soient consacres ; qu'elles s'ouvrent et qu'elles finissent par un hom-
mage sa puissance et sa bont 249.
Ces textes fournissent l'essentiel de la doctrine rvolutionnaire de
la fte. La diffrence, mais elle est capitale, c'est le lien tabli par Ro-
bespierre entre la fte et le culte de l'tre suprme, tranger la pen-
se du Girondin. Le chef Montagnard propose, dans le mme rapport,
cette fte en l'honneur de l'tre suprme, qu'il prsidera le mois sui-
vant, selon l'inspiration de la religion civile qu'il doit son matre
Rousseau. Le dcret vot par la Convention sur la proposition de Ro-
bespierre stipule en son article 1 : Le peuple franais reconnat
l'existence de l'tre suprme et l'immortalit de l'me. L'article 4
ajoute : Il sera institu des ftes pour rappeler l'homme la pense
de la Divinit et la dignit de son tre 250 ; ce qui situe les ftes,
dont l'numration suit, dans la perspective de cette thocratie na-
tionale voque par l'auteur du Contrat social. Marques ou non de
disme, ces clbrations correspondent dans tous les cas au projet
d'une sacralisation de l'existence collective, sacralisation qui apparat
aussi bien dans la fte robespierriste de l'tre suprme, le 8 juin 1794,
que dans la fte de la Raison clbre quelques mois auparavant, le 10
novembre 1793, par les Sans-culottes radicaux. Notre-Dame de Paris

249 Sur les rapports des ides religieuses et morales avec les principes rpubli-
cains et sur les ftes nationales, 1 mai 1794 ; uvres de Robespierre, p. p.
Bouloiseau Soboul, t. X, P.U.F., 1967, p. 459.
250 uvres de Robespierre, volume cit, pp. 462-463.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 209

est transforme pour l'occasion en temple de la raison ; une sainte


Montagne y remplace l'autel ; les rituels de l'athisme sont substi-
tus aux liturgies traditionnelles ; la crmonie drisoire n'en exprime
pas moins, en ce lieu saint, une volont de captation du sacr : on ne
dtruit que ce qu'on remplace, dira Auguste Comte.
Mis part le cas de l'tre suprme, les calendriers des ftes propo-
ss par les uns et les autres prsentent des caractres communs. Ami
de Condorcet, esprit systmatique comme lui, Sieys a prsent au
Comit d'instruction publique de la Convention un programme de fes-
tivits destines moraliser les hommes, les policer de plus en
plus dans leurs relations sociales et leur inspirer, soit en particulier,
soit en commun, une bonne mulation d'estime et de gloire . [164]
En effet, poursuit le thoricien, l'assimilation des hommes est la
premire condition de l'tat social, comme l'ducation des familles
politiques est la premire condition de la grande runion nationale en
un peuple un 251 . Un grand dessein pdagogique prtend capter la
spontanit populaire en vue de la faire contribuer au triomphe de
l'esprit nouveau. Grand artisan de symtries constitutionnelles, Sieys
prvoit une pyramide de ftes correspondant la hirarchie des nou-
velles circonscriptions administratives ; il y aura des festivits
l'chelle du canton, du district, du dpartement, d'autres enfin se d-
ploieront dans le lieu o sige l'Assemble nationale. Un savant dosa-
ge rpartit les 40 ftes prvues dans l'anne entre les divers niveaux :
15 l'chelon cantonal, 5 dans la capitale, chaque subdivision gogra-
phique jouissant du privilge de donner une de ces solennits un
contenu qui lui est propre.
Sieys prvoit trois catgories de ftes, dfinies par le type de
commmoration qu'elles ont en vue. Il y aura une srie de ftes pro-
prement rvolutionnaires selon le modle fourni par la fte de la Fd-
ration. Le canton ftera les droits de l'homme, l'institution de la souve-
rainet du peuple ; le dpartement, la destruction des ordres et l'unit
nationale (17 juin), l'abolition des privilges (4 aot) ; l'Assemble
nationale revient la clbration de la Rvolution (14 juillet) et l'ta-
blissement de la Rpublique (10 aot). Des crmonies sont destines

251 Sieys, Du nouvel tablissement public de l'instruction en France, in Jour-


nal d'instruction sociale, juin-juillet 1793 ; cit dans Paul Bastid, Sieys et sa
pense, Hachette, 1939, p. 496.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 210

scander les poques de la Nature : la nature visible et le jour de l'an


seront honors dans la capitale, l'ouverture et la clture des travaux
des champs ainsi que les animaux amis de l'homme dans les can-
tons ; ailleurs ce sera le retour de la verdure, les fruits, les moissons,
les vendanges, les quinoxes et solstices. Une troisime catgorie de
festivits concerne la socit humaine : ges de la vie (jeunesse, ma-
riage, maternit, vieillards, anctres), vertus (galit, libert, justice,
bienfaisance), activits (posie, littrature, sciences, arts) ; enfin on
clbrera aussi les progrs de la civilisation : perfectionnement du
langage, invention de l'criture, origine des techniques (commerce,
navigation, pche, imprimerie, paix et guerre). Certains articles de ce
programme firent hsiter les collgues de Sieys au comit d'instruc-
tion publique ; ils rayrent de la liste les animaux amis de l'hom-
me , le langage et l'criture, le commerce et la navigation, l'imprime-
rie et la guerre, en particulier. Sans doute songeaient-ils la difficult
d'organiser concrtement de telles clbrations, qui risquaient de som-
brer soit dans le ridicule, soit dans l'ennui, en dpit des chants et des
danses, de la musique, des exercices divers et spectacles qui devaient
les accompagner 252.
Le programme de Sieys en dpit, ou plutt cause de son caract-
re [165] utopique, dfinit un ventail de possibilits inlassablement
reprises par les doctrinaires et organisateurs venir, qui ajouteront ou
retrancheront selon leur humeur dans la liste de Sieys. Le nombre
lev de quarante ftes correspond la ncessit de donner un contenu
au nouveau calendrier rpublicain ; le dcadi se substitue au diman-
che, mais il ne le remplacera vraiment que s'il est consacr par une
clbration festivale qui fasse oublier les fastes du christianisme d-
chu. C'est pourquoi le dcret du 18 floral II, vot sur la proposition
de Robespierre, numre lui aussi quarante festivits : trente-cinq c-
lbrations dcadaires, et quatre anniversaires rvolutionnaires, dont
deux ne figuraient pas dans la liste de Sieys : 21 janvier 1793 (excu-
tion du roi) et 31 mai 1793 (dchance des Girondins). Les clbra-
tions prvues ont un caractre plus abstrait et moralisateur que celles
numres par Sieys ; bien que l'tre suprme et la Nature soient as-
socis en tte de liste, les saisons et la civilisation technique disparais-
sent peu prs (sauf l'Agriculture et l'Industrie). Les ftes sont d-

252 Cf. Bastid, op. cit., pp. 496-498.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 211

dies au Genre humain, au Peuple franais, aux Bienfaiteurs de l'Hu-


manit, aux martyrs de la libert, la haine des Tyrans et des Tratres,
la Gloire et l'Immortalit ; les Ages de la Vie sont honors, ainsi
que les vertus : Amiti, Frugalit, Courage, Hrosme, Pudeur ; le
Bonheur et le Malheur trouvent aussi leur place, ct de l'Amour, du
Stocisme et de la Postrit. En vertu de l'article IX du dcret, la
Convention nationale appelle tous les talents dignes de servir la cause
de l'humanit, l'honneur de concourir (...) l'tablissement de ces
ftes par des hymnes et des chants civiques et par tous les moyens
qui peuvent contribuer leur embellissement et leur utilit . Cette
mobilisation gnrale des arts et des artistes tait indispensable si l'on
voulait donner un contenu rel ces solennits, qui devaient se rpter
tous les dix jours.
Heureusement pour les organisateurs, l'ordonnancement rvolu-
tionnaire du temps demeura l'tat de projet ; le dcret de la Conven-
tion robespierriste ne sera pas appliqu. Seule sera clbre la pente-
cte rvolutionnaire du 8 juin 1793, en l'honneur de l'tre suprme et
de la Nature. Quelques semaines plus tard, le grand prtre de cette c-
rmonie tait emport par les remous de la Terreur. Lorsque la
Convention thermidorienne fixa son tour une liste de festivits rpu-
blicaines, dans le titre VI de la loi sur l'instruction publique du 3 bru-
maire an IV, elle se contenta modestement de ftes mensuelles, dont
les intituls figuraient dj dans les listes antrieures : fte de la Jeu-
nesse, des poux, des Vieillards, de l'Agriculture, etc. Signe des
temps, la fte de la Libert sera clbre les 9 et 10 thermidor. L'ex-
cution de Robespierre semble se substituer celle de Louis XVI, ou
du moins prendre place ct d'elle dans la mmoire collective.
Les thoriciens de la fte hsitent entre un programme maximum et
un programme minimum. Pourtant la multiplication des ftes n'est pas
ncessairement un signe d'orthodoxie rvolutionnaire. [166] Saint-
Just, dans les Fragments sur les Institutions rpublicaines 253, qui da-
tent de la fin de sa vie, esquisse le plan d'un culte de la Divinit, o les
ftes sont clbres le premier jour de chaque mois. Les clbrations
authentiques avaient t celles de la spontanit ; les grandes Journes

253 Saint-Just, Dixime Fragment : Quelques institutions morales sur les f-


tes ; in Saint-Just, L'Esprit de la Rvolution, collection 10/18, 1963, pp. 167-
168.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 212

du dbut de la Rvolution, dans leur imprparation totale, ont un as-


pect festival : l'vnement historique s'y trouve promu une dignit
symbolique ; les manifestants ont conscience de participer un jeu qui
les dpasse. La prise de la Bastille a acquis d'emble une valeur em-
blmatique, bien suprieure son importance relle. L'emplacement
de la forteresse est devenu un lieu saint de la Rvolution ; la dmoli-
tion de l'difice a t une action liturgique.
Les premires ftes avaient un caractre exceptionnel, qui donnait
leur clbration l'intrt de ce qui ne doit pas se renouveler. D'o
l'importance de la fte de la Fdration. De nombreuses clbrations
marqurent travers la France les grandes occurrences rvolutionnai-
res ; les autorits locales et les dlgus du pouvoir central saisissent
les occasions de mobiliser les masses au profit du nouveau pouvoir ;
le recrutement de volontaires, la leve de contributions nationales
s'entourent d'un crmonial festival. Conventionnel en mission, Fou-
ch organise Nevers, le 22 septembre 1793, jour anniversaire de la
rpublique, une fte pour l'inauguration d'un buste de Brutus. Les au-
torits, les fonctionnaires entourent le proconsul ; des dtachements de
l'arme assurent une prsence militaire ; les citoyens des sections sont
porteurs de lgumes, de fruits et de feuillage, d'instruments de culture
et de pche, de branches de vigne ; un tambour-major brandit d'une
main le glaive nu de la justice, de l'autre le code civil et le code crimi-
nel ; les pauvres, les vieillards, les infirmes dfilent es qualits, rev-
tus des attributs de leur tat. Fouch et son collgue Chaumette pr-
chent des sermons patriotiques dans l'glise Saint-Cyr et la journe
s'achve sur un banquet gnral 254. Louis Trnard a analys les ftes
organises Lyon avant, pendant et aprs l'insurrection girondine ; les
ftes fdralistes alternent avec les ftes montagnardes ; l'idologie
change, mais la mise en scne et l'utilisation des moyens relvent
d'une technique identique ; les organisateurs, les dcorateurs, les chefs
de musique et de chur doivent tre souvent les mmes. On fte les
martyrs Chalier, Lepeletier de Saint Fargeau, on fte le 14 juillet,
l'galit, la Raison, l'tre suprme, etc. 255.

254 Cf. Louis Madelin, Fouch, Pion, 1901, t. I, pp. 100-101.


255 Cf. Louis Trnard, Lyon de l'Encyclopdie au Prromantisme, Grenoble,
1958, pp. 361 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 213

La codification d'un systme des ftes par la Convention marquait


le dbut de leur dchance. La commmoration dcide en une grande
occasion profite de l'nergie diffuse de l'vnement ; mais il est absur-
de d'imaginer que l'enthousiasme populaire se mobilisera jour fixe,
prcisment le dcadi. La passion rvolutionnaire est mal compatible
avec l'institution, avec l'habitude, qui apporte le dsenchantement.
[167] Les ftes spontanes traduisent la pulsation de la rvolution
dans sa phrase ascendante. Le discours de la raison, entran par la
passion volontaire, cherche dans le monde son point d'insertion, son
rceptacle. Les grands moments rvolutionnaires sont les pisodes de
cette incarnation (...) Jusqu' la mort de Robespierre, la rvolution se
dploie dans un langage symbolique, dont s'est faite sa lgende, et
sous laquelle l'enqute exacte cherche aujourd'hui retrouver le jeu
des forces " relles ". Les mouvements de foule, les ftes, les embl-
mes sont les lments de ce discours symbolique qui tout ensemble
dissimule et manifeste un pas dcisif de l'histoire 256. On voit mal
pourquoi l'nergie festivale elle-mme ne serait pas une force rel-
le , mais seulement le dguisement d'une ralit plus authentique. La
russite de la fte en sa spontanit, c'est la prsence relle de l'esprit
de la rvolution. Lorsque meurent les ftes, en dpit des encourage-
ments officiels, alors l'chec de la rvolution est proche. L'organisa-
teur des grandes commmorations rvolutionnaires, Louis David, r-
cupr, deviendra le peintre non moins officiel du Sacre de Napolon
et de la Distribution des aigles ; il participe toujours aux ftes, mais ce
ne sont plus les mmes.
La priode rvolutionnaire a vu se dvelopper une littrature
consacre aux ftes, leur signification et leur utilisation par les
pouvoirs publics. Cette rflexion mthodique est postrieure l'apo-
ge du systme festival, que l'on peut fixer la fte de l'tre suprme
(8 juin 1794). Le conventionnel Boissy d'Anglas publie son Essai sur
les Ftes nationales en messidor an II, entre la fte de l'tre suprme
et la chute de Robespierre. La Rvelire Lpeaux donne en l'an VI un
Essai sur les moyens de faire participer l'universalit des spectateurs
tout ce qui se pratique dans les ftes nationales ; titre significatif, il
atteste que les spectateurs ne sont plus gure des participants. L'anne

256 Jean Starobinski, 1789, Les Emblmes de la Raison, Flammarion, 1973,


pp. 54-55.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 214

suivante (1799), parat le trait Des Ftes du cur constitutionnel


Alexandre de Moy. C'est l'anne du 18 brumaire ; le gnral Bonapar-
te, avec la confiance d'une France lasse de la Rvolution, institue le
rgime consulaire, qui se dveloppe bientt en une monarchie imp-
riale. En dpit de la rflexion des docteurs qui viennent aprs l'vne-
ment, les ftes franaises se rduisent de plus en plus des parades
militaires accompagnes de rjouissances populaires. La Rvolution
n'est plus qu'un souvenir et, pour longtemps, un mauvais souvenir.
Le 16 juillet 1801, le premier consul signe le Concordat avec
l'glise catholique ; aboli le 1er janvier 1806, le calendrier rpublicain
n'a pas pu aller jusqu'au bout de son an XIV ; mais qui, en 1806, mal-
gr certains artifices administratifs, peut encore se croire en rpubli-
que ? le nouveau style n'a pas pu prvaloir sur l'ancien. L'antago-
nisme entre le dcadi et le dimanche n'a cess de se manifester, en
particulier dans les campagnes, o la fidlit chrtienne, avait [168]
partie lie avec toutes sortes de trs vieux usages, au grand mconten-
tement des administrateurs rpublicains. Le temps chrtien, avec ses
ftes traditionnelles, a rsist la concurrence du temps rvolutionnai-
re, qui prtendait imposer aux travaux et aux jours des Franais un
cours diffrent, rythm par des solennits spcifiques. La tentative
rvolutionnaire de sacralisation du temps social ne pouvait russir que
si elle faisait accepter par la majorit des citoyens le rseau des festi-
vits destines orienter, fconder les travaux et les jours de l'exis-
tence. Il ne suffisait pas d'abattre la religion catholique, de fermer les
glises et de perscuter les prtres ; il fallait fournir aux hommes et
aux femmes un sens de la vie, une communion avec les valeurs trans-
cendantes capables de rconcilier les hommes entre eux et chaque
homme avec lui-mme.
Les rvolutionnaires se trouveront conduits organiser la reli-
gion civile , dont avait parl Rousseau. Les cultes rvolutionnaires,
et la Thophilanthropie qui en fut le prolongement 257, sont associs
la pratique et la thorie de la fte rvolutionnaire. De 1789 1791, il
semble que l'glise catholique va procder elle-mme sa rformation

257 Cf. A. Aulard, Le culte de la Raison et le culte de l'tre suprme, 3e d.,


Alcan, 1909 ; A. Mathiez, Les origines des cultes rvolutionnaires (1789-
1792), Rieder, 1904 ; La Thophilanthropie et le culte dcadaire (1796-1801),
Alcan, 1903.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 215

interne, de manire devenir l'glise de la nation. Monseigneur l'v-


que d'Autun, en la personne du dput Talleyrand, clbre la messe
solennelle pour la fte de la Fdration. La constitution civile du cler-
g, adopte prcisment le 12 juillet 1790, semble dfinir les bases
d'une religion harmonise avec la nouvelle situation politique et ad-
ministrative du pays. Esprance rapidement due par le schisme qui
opposera les jureurs, qui font profession de fidlit l'tat nouveau, et
les non-jureurs ou rfractaires, mainteneurs du catholicisme tradition-
nel. Le partage des chrtiens entre ces deux obdiences rivales, puis la
perscution dclenche par les rvolutionnaires extrmistes contre l'un
et l'autre clerg, creront un foss entre l'autorit civile et l'autorit
religieuse ; inexpiables ou larvs, les antagonismes ne s'apaiseront
qu'aprs la signature du Concordat de 1801.
Pendant une dizaine d'annes, le schisme, la perscution, la ferme-
ture des glises suscitent une crise de conscience et un vide religieux.
La fte rvolutionnaire apparat comme un moyen de rcuprer les
nergies qui, en l'absence des crmonies traditionnelles, demeurent
sans emploi. Il s'agit de produire et de mettre en scne une nouvelle
conscience collective, la propagande rationnelle bnficiant de l'appui
de l'affectivit pour imposer ses directives la masse des citoyens.
C'est dj une charmante fte, crivait Boissy d'Anglas, qu'une
nombreuse runion d'hommes, c'est dj une grande volupt que de se
retrouver avec ses frres et de partager avec eux le sentiment qui vous
anime. Le cur s'pure et s'amliore par ces rassemblements frater-
nels ; on apprend s'aimer de plus en plus en se communiquant [169]
davantage ; l'amiti se forme ou se cimente, l'estime nat ou se dve-
loppe. On acquiert le droit d'tre confiant, et bientt il n'y a plus dans
la contre qu'une seule et mme famille 258. Il existe une sensibilit
festivale, riche en motions, dont l'utilisation systmatique peut deve-
nir un moyen de gouvernement. Selon de Moy, ce sont les ftes qui
impriment la masse sociale un seul et mme caractre, qui lui don-
nent un seul et mme esprit, qui basent sa morale, fondent ses opi-
nions et qui par consquent forment de tous les membres de l'tat un
seul et mme tout 259 .

258 Boissy d'Anglas, Essai sur les Ftes nationales, an II, pp. 98-99.
259 Alexandre de Moy, Des Ftes, an VII, p. 2.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 216

Un article du journal Le Rdacteur, en date du 9 septembre 1796,


suggre au gouvernement, soucieux de consolider la Rpublique,
d'utiliser l'utile moteur des ftes publiques . Habilement organises,
ces ftes permettront d'en faire les maximes par l'attrait naturel des
dlassements et des spectacles ; (...) de mettre en quelque sorte en re-
prsentation les vertus les plus propres lui servir d'appui pour en
rendre le culte agrable et familier. Tous les lgislateurs des peuples
libres ont su mnager et employer habilement ces espces de commo-
tions lectriques, qui impriment la fois tout un peuple une mme
pense, celle d'une vertu qui identifie tous les citoyens par l'esprit de
fraternit qu'inspirent ces jouissances communes, instants de bonheur
pour les mes sensibles, gots d'avance par l'espoir de les voir rena-
tre, gots aprs qu'ils se sont couls par le souvenir qui les perptue
(...) Mose n'employa que dix articles pour ses lois, et un livre entier
pour les institutions, les crmonies et les ftes publiques ; aussi son
peuple, par ses murs, a-t-il survcu pendant vingt sicles son exis-
tence politique 260 . Le rgime directorial se propose de nationaliser
les ftes. Directeur gnral de l'instruction publique, l'idologue Gin-
guen a dans ses attributions le service des ftes nationales, sous la
responsabilit du ministre de l'Intrieur. Daunou, La Chabeaussire,
membres de l'cole idologique, mettent leur espoir dans l'organisa-
tion d'un systme de festivits rpublicaines.
Le Directoire prend conscience de la dsaffection des masses
l'gard des institutions ; les Directeurs souhaiteraient l'adhsion d'une
opinion publique hsitante et sceptique. L'ancienne religion a conser-
v sa force d'attraction sur un grand nombre de fidles qui retrouvent
le chemin des sanctuaires. Le systme des ftes nationales est solidai-
re de la tentative rvolutionnaire pour instituer une religion de rechan-
ge. Cette exprience, encourage par les pouvoirs publics et par cer-
tains intellectuels, a donn naissance au culte de la Thophilanthropie,
mise en scne d'un disme rpublicain et humanitaire o, sous l'invo-
cation de l'tre suprme, se retrouvent les valeurs de la philosophie
des lumires. De 1797 1799, quelques hommes de bonne [170] vo-
lont s'efforcent de regrouper dans des glises dsaffectes, des com-

260 Texte cit dans Mathiez, La thophilanthropie et le culte dcadaire, Al-


can, 1903, pp. 30-31. Selon Mathiez, l'auteur serait peut-tre La Rvelire L-
peaux, dont le discours l'Institut sur les ftes nationales (vendmiaire an V)
est une des origines de la thophilanthropie.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 217

munauts attaches scander le temps du calendrier rvolutionnaire


par des clbrations de morale civique. Le culte dcadaire se heurte
l'obstacle d'une apathie peu prs gnrale ; en 1800 dj, il n'en sub-
siste peu prs rien. Le Concordat de 1801, restaurant l'glise tradi-
tionnelle, consacre la faillite de cette illusion.
Il n'est pas facile de crer de toutes pices une religion authentique.
L'arrire-plan des cultes rvolutionnaires tait d'ordre conceptuel ; il
s'agissait d'illustrer aux yeux des masses les principes de l'idologie.
La proccupation de l'instruction publique donne un caractre artifi-
ciel des crmonies trop voulues pour tre spontanes. Toute liturgie
est la solennisation d'un langage ; mais un langage vivant et charnel ne
se laisse pas improviser selon des normes rationnelles. Le langage des
ftes chrtiennes avait pour lui le tmoignage d'une tradition millnai-
re qui, gnration aprs gnration, avait faonn les hommes d'Occi-
dent ; les clbrations chrtiennes taient intgres au genre de vie
dont elles rythmaient les occurrences, comme elles jalonnaient les
moments de chaque existence, de la naissance la mort.
Les systmes de ftes, les cultes organiss autour d'abstractions
plus ou moins personnifies ne rpondaient pas la tradition d'un pas-
s immmorial ; ils ne possdaient pas cette grce de spontanit qui
justifie les grands jours de l'exaltation collective. Ils proposaient aux
hommes non une parole vivante, mais une sorte d'espranto, un mat-
riel d'abstractions et d'allgories sans prise directe sur la conscience de
chacun. Bon nombre des rites et symboles des ftes rvolutionnaires
semblent avoir t emprunts aux liturgies maonniques 261 ; il y avait
l un matriel de rechange, tranger aux clbrations chrtiennes et
conforme l'esprit de la Rvolution. Mais la Franc-Maonnerie est
une socit initiatique, rserve une lite soumise un apprentissage
pralable. Chacun des lments du langage maonnique, signes et
emblmes, rites d'entre et de sortie, cortges, chants, banquets, etc.,
trouvent leur place et leur sens dans un contexte global correspondant
une exprience spcifique. La thophilanthropie se proposait sans
doute d'tre une maonnerie ouverte et vulgarise l'chelle des mas-
ses ; mais la plupart des gens n'avaient aucune envie de faire l'effort
ncessaire pour entrer dans ce jeu, dont le caractre intellectuel avait

261 Cf. Jacques Brengues, La Franc-Maonnerie et la fte rvolutionnaire, in


Humanisme, juillet-aot 1974.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 218

un sens dissuasif. L'imaginaire chrtien gardait son prestige, et ds


que fut rouvert le chemin des glises, les ftes et solennits rvolu-
tionnaires furent oublies.

Si d'ailleurs on considre les listes des ftes nationales proposes


par Sieys, Robespierre et leurs mules, on ne peut s'empcher de
songer que les clbrations sur des thmes abstraits, tels que le Genre
humain, le Peuple franais, la Pudeur, la Libert du Monde [171] ou
encore les Animaux amis de l'homme et la Dcouverte de l'imprime-
rie, auraient impos aux organisateurs responsables des efforts consi-
drables, si l'on voulait tous les dix jours, capter l'intelligence et la
sensibilit du public. Les orateurs taient menacs de retomber dans
les mmes lieux communs. Quant aux mises en scne de ces clbra-
tions, elles auraient exig un vritable gnie dcoratif et artistique.
Une spiritualit authentique ne se fabrique pas de toutes pices par un
effort de volont. Les liturgies chrtiennes bnficiaient d'une immen-
se rserve de significations, de thmes et symboles traditionnels, de
chefs-d'uvre esthtiques amasss au cours des ges. Les rvolution-
naires ne pouvaient pas improviser en quelques mois un trsor quiva-
lent pour le service des nouveaux cultes ; leurs clbrations, mme
appuyes sur l'exprience maonnique et le vocabulaire symbolique
qu'elle avait constitu, devaient paratre schement allgoriques, sans
prise relle sur la conscience des individus.

Enfin la clbration des cultes rvolutionnaires dpendait de la


bonne volont d'un certain nombre d'individus, fonctionnaires, profes-
seurs, employs, petits bourgeois de la pense, qui assumaient en plus
de leurs tches habituelles, le service des nouveaux offices. L'glise
catholique, au contraire, disposait d'un personnel spcialis nombreux
et convaincu, renforc encore par les preuves subies pendant les cri-
ses rvolutionnaires. Les prtres, riches d'une exprience spcifique,
appuys sur une puissante tradition, n'avaient pas d'autre raison d'tre
que la desserte de l'glise. L'immense majorit de la population fran-
aise vivait dans les campagnes ; les neuf diximes du corps social
chappaient aux prdications urbaines, thophilanthropiques ou au-
tres. Les curs, les vicaires partout prsents, dpositaires d'une autorit
spirituelle que la perscution n'avait pas entame, ne devaient pas
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 219

avoir beaucoup de peine faire clater le caractre drisoire du simu-


lacre de religion que tentait d'imposer le gouvernement de Paris. En
dpit de quelques russites en des moments privilgis, la fte rvolu-
tionnaire n'tait pas de force concurrencer la fte chrtienne ; elle
disparut dans le reflux de l'enthousiasme dont elle avait t d'abord
l'expression spontane 262.

[172]

262 Pour plus de dtails, cf. Mona Ozouf, La fte rvolutionnaire, N.R.F.,
1976, et le compte rendu, non encore publi, du Colloque tenu sur ce thme
Clermont-Ferrand en 1975.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 220

[173]

Les sciences humaines et la pense occidentale.


Tome VIII. La conscience rvolutionnaire.
Les idologues.

Premire partie
DEUXIME SECTION
PRINCIPES DE
LA RVOLUTION

Retour la table des matires

Daniel Mornet, dans Les origines intellectuelles de la Rvolution


franaise, a dress l'inventaire des sources de l'idologie rvolution-
naire. Ceux qui, le grand jour venu, prirent en charge la transfigura-
tion politique et sociale du domaine franais disposaient d'un ensem-
ble considrable d'indications, de directives et de suggestions ; il leur
suffisait d'y prlever les principes de l'ordre nouveau. Mais les choses
ne sont pas si simples ; on pourrait aussi bien soutenir que l'crivain se
contente de puiser dans les dictionnaires de la langue, ou que l'artiste
n'ajoute rien au stock des outils et instruments, des matires physiques
et spirituelles, des traditions et des thmatiques qu'il utilise dans son
travail crateur. Il n'y a jamais de commencement radical ; le rvolu-
tionnaire, comme le peintre, l'artiste, l'crivain, met en uvre un cer-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 221

tain nombre d'lments prexistants ; le moment dcisif est celui o,


partir de ces possibilits disponibles, il cre une ralit nouvelle,
quoi jusque-l rien n'avait ressembl sur la face de la terre.
Les rvolutionnaires franais, hritiers de la vnrable tradition du
droit naturel occidental, hritiers aussi de la philosophie des Lumires,
ne se sont pas borns grer un hritage, se laisser porter par l'cou-
lement du temps. La pense des Lumires, ne dans le pays de Bacon,
de Locke et de Newton, n'y a produit aucun bouleversement politi-
que ; c'est parce que l'Angleterre tait un pays clair qu'elle n'a pas
eu, au XVIIIe sicle, besoin d'une rvolution. Le roi Frdric II de
Prusse a fait de Berlin l'picentre de lAufklrung, dont il a encourag
efficacement les progrs, au moins dans l'ordre de l'intellect. L'abb
Barruel, thoricien de la Contre-Rvolution, accuse Frdric et ses
amis Voltaire et d'Alembert d'tre les fauteurs de la Rvolution fran-
aise ; or Frdric est mort dans son lit en 1786, dans une Prusse au-
role par son gnie. Si Frdric, de par sa libert de pense, est res-
ponsable d'une rvolution, pourquoi d'une rvolution Paris et non
pas Berlin ?
[174]
Les rvolutionnaires franais travaillent incarner des ides pr-
existantes, mais l'essentiel de leur travail se trouve dans le parti pris de
former un rel nouveau, l'image de la pense. Les penseurs ant-
rieurs, l'exception de Turgot, n'avaient t que des thoriciens, c'est-
-dire des utopistes. Ils mesuraient la distance entre l'idal et le rel, et
possdaient une dose suffisante de sagesse pour chapper la tenta-
tion de la franchir. Tout au plus se contentaient-ils de dlguer les
pouvoirs de la pense aux souverains qui leur servaient de bras scu-
lier ; ceux-ci savaient fort bien qu'il y avait prendre et laisser dans
les consultations chrement payes que leur prodiguaient leurs
conseillers culturels parisiens.
Les hommes de 1789 assument les responsabilits conjointes de la
rflexion et de l'excution. La France, qui n'a pas eu de souverain
clair, propose au monde l'exemple d'un peuple souverain capable de
s'clairer par ses propres moyens et de donner force de loi aux exigen-
ces de l'intellect. La philosophie des Lumires demeure, chez ses plus
glorieux reprsentants, un exercice mental, sans rmunration ni sanc-
tion historique, puisque la vie relle des peuples n'est pas en cause.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 222

Les rvolutionnaires ne pensent pas entre parenthses, mais au cur


mme des vnements, au pril de leur vie et de celle de leurs conci-
toyens. Le prospectus qui annonce, en 1794, la prochaine publication
de la Dcade philosophique, organe proche des Idologues, contient
cette formule : La Rvolution franaise est en quelque sorte la pre-
mire exprience faite sur un grand corps de nation. La thorie poli-
tique se convertit en une philosophie exprimentale et qui, dans le
moment mme o s'annonce la Dcade, en pleine Terreur, revt aussi
la coloration sinistre d'une vivisection tranchant dans le vif du
corps de la nation.
Les principes de la pense rvolutionnaire doivent tre dgags de
l'exprience historique qu'ils ont inspire. Principes d'action,
l'preuve de la pratique constitutionnelle, lgislative, administrative,
ils mettent en lumire certains aspects de la vie sociale et politique,
auxquels les thoriciens des ges prcdents n'avaient pas accord
d'importance. La pratique rvolutionnaire doit rpondre au dfi des
circonstances ; il lui faut intervenir chaud, et les solutions proposes
peuvent avoir pour tous les intresss des consquences redoutables.
Ces principes d'action dessinent les configurations du nouvel espace
politique et social ; ils donnent prise la critique des doctrinaires du
camp oppos, mais aussi la rsistance des faits, qui prend parfois la
forme de l'meute, de l'insurrection, de la rsistance passive ou active
aux multiples visages.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 223

[175]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre I
UNIFICATION,
ADUNATION

Retour la table des matires

Les promoteurs du nouveau rgime veulent oprer le passage de la


multiplicit irrationnelle des hommes et des normes l'uniformit
sous l'invocation de la raison. Sieys, matre de la planification politi-
que rvolutionnaire, a forg le nologisme adunation pour dsigner
cette entreprise de rduction l'unit dans tous les domaines, impra-
tif majeur de l'uvre rvolutionnaire.
L'exigence unificatrice s'est manifeste avant la Rvolution, dans
l'uvre des souverains clairs. Lorsque Catherine II ou Frdric II
rassemblent des commissions de juristes pour codifier dans leurs tats
le droit civil et le droit criminel, ils obissent l'exigence rationnelle
d'une axiomatisation de la condition humaine, seul moyen de mettre
de l'ordre dans une situation confuse, hrite des hasards de l'histoire.
Albert Sorel rsume dans cette perspective l'immense uvre rforma-
trice de Joseph II d'Autriche. Celui-ci entame les rformes partout
la fois. L'histoire est non avenue, les traditions ne comptent point pour
lui, non plus que les faits acquis. Il n'y a ni race, ni temps, ni milieu :
il y a l'tat qui est et qui peut tout. (...) Il lui faut l'unit, et pour condi-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 224

tion premire la table rase. Le hasard fait qu'il opre sur un sol d'tat
le plus htrogne, le plus incohrent, le plus dcoup, morcel et tra-
vers de cltures qu'il y ait en Europe. Rien de commun entre ses su-
jets, ni la langue, ni les traditions, ni les intrts. C'est de l, selon lui,
que vient le vice de la monarchie 263 . L'uvre de restauration com-
mence avec l'unification du langage ; la langue allemande sera impo-
se aux Tchques, aux Polonais, aux Hongrois et aux Slaves qui peu-
plent l'tendue de l'Empire, parce qu'elle est celle de la partie numri-
quement la plus importante de la population ; Joseph aurait aussi bien
gnralis l'usage du hongrois, si la langue magyare avait t majori-
taire ; c'est du moins ce qu'il affirme. Il [176] supprime les ancien-
nes divisions territoriales ; elles rappelaient les agglomrations suc-
cessives, les alluvions irrgulires qui avaient constitu la monarchie ;
il tablit treize gouvernements et les divise en cercles. Les dites dis-
paraissent : le gouvernement passe des intendants selon la formule
franaise 264. Les autorits locales traditionnelles, celles des princes
et des nobles, disparaissent avec leurs immunits. Les privilges des
ordres suprieurs sont abolis : Il les taxe, il taxe les ecclsiastiques,
il rve d'tablir un impt proportionnel aux revenus et frappant toutes
les classes. Il protge les paysans, adoucit le servage, diminue les cor-
ves, construit des hpitaux, des coles surtout, dans lesquelles l'tat
formera des lves son obissance. Son idal serait l'galit de ses
sujets sous l'empire uniforme de son gouvernement. Il unifie les lois ;
il institue des cours d'appel avec une cour suprme pour tout l'empi-
re 265. La rglementation unitaire schmatise les activits industriel-
les et commerciales. Aucun domaine, y compris le domaine religieux,
n'chappe cette normalisation systmatique.
tant donn le retard administratif et lgislatif de l'Empire d'Autri-
che en 1780, l'uvre unificatrice de Joseph II pendant les annes qui
suivent son accession au pouvoir absolu dpasse par l'ampleur de son
projet celle des rvolutionnaires franais. La rvolution que fit l'As-
semble constituante tait peu de chose auprs de celle que prtendit
oprer Joseph II 266. La diffrence est que l'empereur d'Autriche

263 Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, t. I, Plon, 1885, pp. 120-
121.
264 Ibid., p. 121.
265 Ibid.
266 Pp. 121-122.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 225

tait peu prs seul, avec son tat-major de fonctionnaires forms par
la doctrine camraliste, souhaiter ce changement radical. D'o
l'chec de ce projet grandiose, qui ne correspondait pas aux vux des
administrs, et qui sombra partir du moment o la rvolution de
France exhiba tous les yeux les dangers de cette novation radicale.
Les rvolutionnaires franais, reprsentants lus de la nation, taient
des mandataires d'une volont globale de renouvellement des structu-
res. Mme les reprsentants de la droite, les monarchiens des diverses
obdiences, se rallirent assez vite aux principes du nouveau rgime.
L'chec de Joseph II commande, plus d'un sicle d'avance, le tra-
gique naufrage de l'Autriche-Hongrie. La rvolution monarchique et
unificatrice ne travaille pas contre l'absolutisme, mais son profit.
Mirabeau crivait au roi, en 1790 : Une partie des actes de l'Assem-
ble nationale, et c'est la plus considrable, est videmment favorable
au pouvoir monarchique. N'est-ce donc rien que d'tre sans Parlement,
sans pays d'tats, sans corps de clerg, de privilges, de noblesse ?
L'ide de ne former qu'une seule classe de citoyens aurait plu Riche-
lieu : cette surface gale facilite l'exercice du pouvoir. Plusieurs r-
gnes d'un gouvernement absolu n'auraient pas fait autant que cette an-
ne de rvolution pour l'autorit royale 267. Louis XVI, pour son
malheur, [177] ne pouvait comprendre le langage de Mirabeau ; quel-
qu'un d'autre bientt le comprendra et le mettra en uvre : Napolon.
La volont des rvolutionnaires est de substituer au despotisme de
la tradition, consolid par le droit divin, un despotisme de la raison.
Ds l'automne 1789, Sieys dfinit le problme pos aux futurs consti-
tuants : Le royaume est partag en autant de divisions diffrentes
qu'il y a de diverses espces de rgimes ou de pouvoirs : en diocses
sous le rapport ecclsiastique, en gnralits sous le rapport adminis-
tratif, en bailliages sous le rapport judiciaire. Aucune de ces divisions
ne peut tre ni utilement ni convenablement applique l'ordre repr-
sentatif. Non seulement il y a des disproportions trop fortes en ten-
dues de territoire, mais ces antiques divisions, qu'aucune combinaison
politique n'a dtermines, et que l'habitude seule peut rendre tolra-
bles, sont vicieuses sous plusieurs rapports, tant publics que locaux.
Mais puisque l'ordre que la Constitution va tablir est une chose nou-

267 Dans Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution, 1. I, ch. II ; Coll.


Ides, N.R.F., 1952, p. 65.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 226

velle, pourquoi l'asservirions-nous des imperfections anciennes qui


en contrarient l'esprit et qui en gneraient les effets, lorsque la raison
et l'utilit publique commandent d'viter ce double cueil ? L'occa-
sion est unique, poursuit Sieys, de raliser cette adunation politique
si ncessaire pour ne faire qu'un grand peuple, rgi par les mmes lois
et dans les mmes formes d'administration 268 .
Selon Mirabeau, l'ancienne France se prsentait comme un agr-
gat inconstitu de peuples dsunis . Cette mosaque composite doit
faire place un espace gomtrique, terrain de parcours pour la raison
raisonnante. Condorcet, au moment o il propose son projet de consti-
tution rpublicaine, pose le problme dans les termes de la mathma-
tique sociale : Donner un territoire de 27 000 lieues carres, habit
par 25 millions d'individus une constitution qui, fonde uniquement
sur les principes de la raison et de la justice, assure aux citoyens la
jouissance la plus entire de leurs droits ; combiner les parties de cette
constitution de manire que la ncessit de l'obissance aux lois, de la
soumission des volonts particulires la volont gnrale, laisse sub-
sister dans toute leur tendue et la souverainet du peuple et l'galit
entre les citoyens et l'exercice de la libert naturelle, tel est le probl-
me que nous avions rsoudre 269. Le langage du mathmaticien
convient la situation telle qu'elle apparat la plupart des lgislateurs
du temps.
Ce langage abstrait correspond aussi au vu confusment ressenti
d'une bonne partie de la population franaise, dont on retrouve la trace
dans certains des Cahiers de dolances. La royaut avait constitu le
royaume comme un domaine de famille, rsultat d'une trs vieille his-
toire, o s'amalgamaient des lments composites : hritages ou
conqutes, produits de ngociations et contestations de toute [178]
espce. Cette bigarrure de l'espace franais entranait des complica-
tions administratives sans fin, elle soulevait, de part et d'autre des li-
gnes de dmarcation, des sentiments de frustration et d'injustice ; on
pouvait toujours estimer que les autres jouissaient d'un rgime plus

268 Sieys, Rapport au nouveau comit de constitution sur les bases de la re-
prsentation proportionnelle, 29 septembre 1789 ; dans P. Bastid, Sieys et sa
pense, Hachette, 1939, p. 387.
269 Exposition des principes et des motifs du plan de Constitution, uvres de
Condorcet, d. Condorcet O'Connor et Arago, t. XII, 1847-1849, p. 335.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 227

favorable. Scandale logique : les cicatrices de l'histoire continuaient


exercer une influence dterminante bien qu'elles aient perdu toute rai-
son d'tre. Le vu de l'galit de tous devant la loi rsumait toutes
sortes de revendications, majeures ou mineures, les petites la longue
aussi irritantes que les grandes. Les Franais de 1789 souhaitaient une
nouvelle naissance juridique consacrant l'existence d'une nation, tous
les citoyens concourant galement l'expression de la volont gnra-
le. La convocation des tats gnraux, procdure archaque, utilisa
l'occasion offerte pour manifester cette exigence. La runion de Ver-
sailles n'est pas conforme aux prcdentes ; transcendant les particula-
rismes et les divisions, elle sort de l'espace historique pour prendre
position dans un espace rationnel, en s'affirmant Assemble nationale.
En quelques semaines, la runion des dputs des trois ordres en un
corps unique, et l'instauration du vote par tte, chaque dput dispo-
sant d'une voix gale celle de chacun des autres, attestent les progrs
irrmdiables de l'unification et de l'homognisation de la nation.
Une nouvelle France s'est souverainement affirme, sur la base de cet-
te justification en raison et non en tradition, dont la fte de la Fdra-
tion sera l'expression symbolique. Emblmes de cette conscience nou-
velle, le niveau bulle du compagnon maon, signe d'galit, et le
faisceau du licteur, assemblant des baguettes identiques, figureront
dans les blasons de l'tat nouveau.
Cette volont d'unification va inspirer pendant une quinzaine d'an-
ne une uvre lgislative et administrative immense. Les chocs en
retour des vnements, si violents soient-ils, les coups d'tat et chan-
gements de rgime, les rvolutions dans la Rvolution ne rompront
jamais la continuit de cet effort qui se poursuit de l'Assemble cons-
tituante la Convention thermidorienne ; le Directoire, le Consulat,
l'Empire suivront la mme ligne et la restauration de Louis XVIII ne
reviendra pas sur les rsultats acquis. Les principes du nouvel espace
mental ont command une des mutations les plus considrables que la
France ait jamais subies. Or, ces principes s'inspirent d'une tonnante
gomtrie politique ; en parodiant Bergson, on pourrait dire que la
gographie rvolutionnaire se prsente comme du gomtrique plaqu
sur du vivant.
Le reprsentant le plus radical de cette idologie est Sieys, expert
rput en matire de lgislation tout au long de la priode des consti-
tutions. Ds le dbut de l'anne 1789, dans son clbre pamphlet
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 228

Qu'est-ce que le Tiers tat ?, Sieys propose le schma de sa gom-


trie politique, en figurant la loi comme le centre d'un globe immense :
Tous les citoyens sans exception sont la mme distance sur la cir-
confrence et n'y occupent que des places gales. Tous dpendent ga-
lement de la loi, tous lui offrent leur libert et leur proprit [179]
protger, et c'est ce que j'appelle les droits communs des citoyens, par
o ils se ressemblent tous. Tous ces individus correspondent entre
eux, ils s'engagent, ils ngocient, toujours sous la garantie commune
de la loi. Si dans ce mouvement gnral quelqu'un veut dominer la
personne de son voisin ou usurper sa proprit, la loi commune rpri-
me cet attentat et remet tout le monde la mme distance d'elle-
mme. (...) La loi, en protgeant les droits communs de tout citoyen,
protge chaque citoyen dans tout ce qu'il peut tre, jusqu'au moment
o ce qu'il veut tre commencerait nuire au commun intrt 270...
La symbolique du cercle commande l'homognit des individus, b-
nficiaires d'un statut identique, conformment aux prescriptions du
droit naturel. La nation est l'ensemble des associs, tous gouverns,
tous soumis la loi, ouvrage de leurs volonts, tous gaux en droits et
libres dans leur communication et leurs engagements respectifs 271.
Cette formule rsume l'essence de la Rvolution franaise et son ac-
complissement majeur, inscription historique acquise en 1789 dans la
conscience populaire. La pratique gouvernementale pourra s'en carter
dans les faits, mais l'galit en tant qu'exigence est intgre dsormais
l'inconscient collectif.
Il y a loin pourtant de l'exigence la ralisation. Sieys et ses col-
lgues devaient bientt s'en apercevoir lorsqu'ils entreprirent, par la
voie lgislative, de soumettre la France l'unit. L'espace et le temps
offraient aux thoriciens de redoutables obstacles. En rigueur, l'gali-
sation gographique aurait requis l'galisation de la surface du sol,
absurdement couture par les rides des montagnes et valles, ainsi que
la rpartition rgulire de la population sur l'espace ainsi nivel. Selon
le mot de Bastid, une vritable ivresse gomtrique saisit les
Constituants au moment o ils entreprennent de dcouper le royaume
en circonscriptions administratives, substitues aux anciennes provin-
ces. Sur la carte dessine par Cassini, en adoptant Paris pour centre,

270 Sieys, Qu'est-ce que le Tiers tat ? janvier 1789, pp. 88-89 ; dans P. Bas-
tid, Sieys et sa pense, Hachette, 1939, p. 363.
271 Ibid., p. 373.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 229

on forme un carr parfait de 18 lieues sur 18. Ces 324 lieues carres
formeront un dpartement territorial. Sur chaque ct de ce premier
carr, on en forme un autre de mme surface, et ainsi de suite jus-
qu'aux frontires. En approchant des frontires, on n'obtiendra plus de
carrs parfaits, mais on dlimitera toujours des surfaces aussi voisines
que possible des 324 lieues carres. Il est vraisemblable qu'on obtien-
dra ainsi 80 dpartements. On pourra ajouter une unit pour la Cor-
se 272 . Chaque dpartement sera subdivis en 9 communes de 36
lieues carres, et chaque commune en 9 cantons de 4 lieues carres, ce
qui donnera au total 720 communes et 6 480 cantons pour la France
ainsi normalise. La dmographie doit faire entrer dans ces cadres un
peuplement homogne : Si la population du royaume tait galement
rpartie, 26 millions d'mes donneraient, sur une superficie de 26 000
lieues carres, [180] 1 000 individus par lieue carre. Les cantons
tant de 4 lieues carres, chacun devrait contenir 4 000 habitants et
son assemble primaire renfermer 666 citoyens actifs (plus une frac-
tion) 273. Ainsi la gomtrie politique pourra superposer la gogra-
phie gomtrique une de ces pyramides rgulires d'assembles repr-
sentatives et d'autorits qui composeront le type idal de la constitu-
tion selon Sieys, jusqu' l'an VIII et mme au-del.
Le modle gomtrique, pris la lettre, a quelque chose de dlirant
ou de fantasmatique ; il tait inapplicable. Mais, dans l'impossibilit
o ils taient de rduire l'espace vital des Franais sa projection eu-
clidienne, les Constituants, dans leurs dcoupages, prirent le parti de
s'carter le moins possible du quadrillage idal, tout en tenant compte
de la configuration physique du terrain et des vux de la population.
Les rsultats ainsi obtenus ont acquis force de loi jusqu'au point de
devenir des structures mentales du peuple franais, en dpit du dve-
loppement des moyens de communication, qui ont boulevers les
chelles des distances, en dpit des mouvements de population, qui
par dpeuplement et concentration, se sont carts de plus en plus de
l'homognit idale.
Les principes de l'unification et de l'unit vont constituer des dog-
mes de la conscience rvolutionnaire ; toute tentative de division de-
viendra un crime capital ; insister sur la multiplicit au dtriment de

272 Paul Bastid, op. cit., p. 388.


273 Ibid., p. 397.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 230

l'unit, c'est faire acte de contre-rvolution. Les dputs eux-mmes,


comme l'avait dj affirm Sieys, ne sont pas dputs de leur cir-
conscription, mais de la nation dans son ensemble. Dans un jour de
tension, o certains membres de la Convention s'en prennent la pr-
pondrance de Paris, Danton s'crie : Aucun de nous n'appartient
tel ou tel dpartement, il appartient la France entire. Telle tait
l'opinion de Sieys ; et Danton poursuit, faisant allusion la suspicion
de fdralisme qui pse sur les Girondins : On prtend qu'il est par-
mi nous des hommes qui ont l'opinion de vouloir morceler la France ;
faisons disparatre ces ides absurdes en prononant la peine de mort
contre leurs auteurs. La France doit tre un tout indivisible. Elle doit
avoir unit de reprsentation. Les citoyens de Marseille veulent don-
ner la main aux citoyens de Dunkerque. Je demande donc la peine de
mort contre quiconque voudrait dtruire l'unit en France et je propose
de dcrter que la Convention nationale pose pour base du gouverne-
ment qu'elle va tablir l'unit de reprsentation et d'excution. Ce ne
sera pas sans frmir que les Autrichiens apprendront cette sainte har-
monie 274... La conscration de l harmonie commandera la mise
hors la loi des Girondins, suspects de non-conformit au nouvel ordre
gomtrique. Condorcet pourtant avait lui-mme fait vu d'harmonie
gographico-politique, la Convention : Tous les membres ont un
mme objet, l'tablissement d'une rpublique [181] fonde sur l'galit
(...) Personne n'a song, ni partager la France en rpubliques conf-
dres, ni soumettre les dpartements la capitale, ni tablir sous
une forme quelconque une autorit indpendante de la reprsentation
nationale 275... Profession de foi qui n'empchera pas Condorcet de
tomber sous le coup de la pnalit capitale rclame par Danton pour
les tratres l'unit.
L'unification gographique et politique commande une normalisa-
tion du genre de vie. L'espace et le temps de l'existence quotidienne
doivent subir la loi de l'axiomatisation rationnelle. La diversit des
talons de mesure dans l'ancienne France entranait une discordance
des langages, prjudiciable la vie conomique et mme aux relations
humaines. Ds avant la Rvolution, le problme avait t pos ; Tur-

274 Discours la Convention, 25 septembre 1792 ; Danton, Discours choisis,


p. p. P.-J. Jouve et Fred. Ditisheim, Fribourg, Egloff, 1944, p. 102.
275 Condorcet, Discours la Convention, 10 avril 1792 ; uvres compltes,
d. cite, 1847, t. XII, p. 567.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 231

got avait pris des mesures en vue de remdier cette fcheuse incoh-
rence ; mais une telle rforme entrane une modification des murs
qui se heurte des rsistances quasi insurmontables. La mutation ra-
dicale suscite par la rvolution pouvait seule mettre en chec l'objec-
tion de conscience de la mentalit collective. L'Assemble consti-
tuante cra, le 10 mai 1790, la Commission des poids et mesures,
compose de membres de l'Acadmie des Sciences : Borda, Lagrange,
Laplace, Monge, Condorcet. Celle-ci exposa l'Acadmie le 19 mars
1791, que la base du nouveau systme devait tre choisie, non dans la
longueur du pendule, variable avec la latitude des lieux, mais dans la
mesure du mridien terrestre. (...) Le travail commena en 1792. M-
chain et Delambre furent chargs de mesurer le mridien de Dunker-
que Barcelone ; Mchain partit pour l'Espagne. Pendant ce temps
Lavoisier et Hay avaient dterminer le poids d'un volume d'eau dis-
tille 0 degr et pes dans le vide 276.
La fixation d'un nouveau systme des talons de mesure est le
point de dpart d'une pope scientifique o s'affirme la valeur des
savants franais. L'uvre d'unification n'est pas destine la France
seule, bien qu'elle ait pour premier objet de faire disparatre les dispa-
rits provinciales, en substituant aux terminologies traditionnelles la
communaut unitaire d'un langage rationnel. Le systme mtrique, le
systme dcimal, dont les repres et rfrences renvoient l'ordre du
cosmos, doit fournir l'humanit universelle un ensemble d'instru-
ments qui permettront la circulation aise des informations et le pro-
grs des sciences. En date du 1er aot 1793, un dcret de la Conven-
tion stipule que le nouveau systme des poids et mesures, fond sur
la mesure du mridien terrestre et la division dcimale, servira uni-
formment dans toute la Rpublique . Mais il fallut longtemps pour
que la nouvelle loi entre dans les murs ; le 7 avril 1795, la Conven-
tion invite les citoyens donner une preuve de leur attachement
l'unit et l'indivisibilit de la Rpublique, en se servant ds prsent
des nouvelles mesures dans leurs calculs et transactions commercia-
les . [182] Texte curieux, qui atteste la force d'inertie oppose au
nouveau langage du franc, du mtre, du litre et du gramme, mais qui
manifeste que ces talons sont dsormais des lments du langage

276 G. Lefebvre, R. Guyot et Ph. Sagnac, La Rvolution franaise, Alcan,


1930, p. 478.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 232

emblmatique de la France. Ils finiront par obtenir la longue le


consentement mutuel mrit par leur simplicit ; beaucoup plus len-
tement encore, ils persuaderont l'univers humain d'adopter le langa-
ge de la Rvolution franaise.
Il ne suffisait pas de rpublicaniser l'espace ; il fallait aussi mettre
le temps l'heure de la rvolution. La chronomtrie, fonde sur le sys-
tme duodcimal, doit elle aussi se soumettre la discipline du syst-
me dcimal. La Convention dcrta, le 24 novembre 1793, une nou-
velle mesure du jour, de minuit minuit , divis en dix parties ou
heures, chaque partie en dix autres, ainsi de suite jusqu' la plus petite
partie incommensurable de la dure 277 . Le temps vcu devait rsis-
ter aux nouvelles normes, et le dcret du 7 avril 1795 reconnut l'chec
de l'entreprise en suspendant indfiniment l'application de la chrono-
mtrie dcimale. Il aurait fallu mettre en usage sur tout le territoire au
mme instant un nombre immense de chronomtres et d'horloges, tout
en sacrifiant les montres anciennes. En pleine crise rvolutionnaire, la
France ne pouvait se permettre une pareille performance technique,
double d'un immense gaspillage. Les rythmes temporels, par ailleurs,
sont troitement associs aux cycles vitaux ; l'adoption brutale d'une
nouvelle mesure du temps aurait command toutes sortes de perturba-
tions de la vie personnelle et de la vie sociale.
Si la rpublicanisation du temps fut un chec complet, le calendrier
rpublicain, destin fixer la nouvelle origine du peuple franais, re-
prsenta un demi-succs, puisqu'il fut en usage pendant une douzaine
d'annes. La rforme du calendrier revt le sens d'une commmoration
de la nouvelle cration du monde opre par les lgislateurs franais ;
le temps nouveau commence avec la proclamation de la Rpublique,
laquelle, par un hasard heureux, a eu lieu le 22 septembre 1792, jour
de l'quinoxe d'automne, ce qui permet de coordonner la rvolution et
la chronologie : l'anne dbute le jour de l'quinoxe d'automne pour le
mridien de Paris. Des astronomes taient chargs de dterminer
l'instant du phnomne et un dcret fixait ensuite le commencement
de l'anne. Une difficult tait prvoir : lorsque le passage du soleil
l'quinoxe d'automne a lieu trs prs de minuit, Paris, un minime
cart entrane une incertitude d'un jour entier. Selon Delambre, le cas

277 Ibid., p. 479.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 233

se ft pos pour l'an 144 de la Rpublique 278. Le temps du systme


solaire se drobe la discipline gomtrique de la conscience rvolu-
tionnaire. La comptabilit dcimale s'applique la nouvelle division
du mois, la dcade, dont les jours respectent la rigueur de la numra-
tion : primidi, duodi, tridi, quartidi et ainsi de suite jusqu'au dcadi ;
mais les mois, par la faute de la lune, restent au [183] nombre de dou-
ze, et subsiste aussi l'pineuse question des jours complmentaires,
cinq ou six, suivant les annes, placs aprs fructidor. Pour compenser
cette dissymtrie, le sixime jour complmentaire, tous les quatre ans,
est appel jour de la Rvolution. Le nouveau calendrier entra en usage
le 15 vendmiaire de l'an II et fut supprim par Napolon la date du
1er janvier 1806 ; la greffe rvolutionnaire n'avait pas pris ; les Fran-
ais se rinstallrent dans le cadre immmorial du bon vieux temps
traditionnel, en dpit de la posie non gomtrique des noms des mois
proposs par Fabre d'glantine. Les conventionnels, relate Paul
Couderc, espraient que leur calendrier, comme le systme mtrique,
serait adopt dans tous les pays ; or ces dnominations ne correspon-
dent qu'au climat de la France 279. Il tait vain d'imaginer que toutes
les nations du monde emboteraient le pas de l're rpublicaine ; le
mridien de Paris n'a pas t le mridien origine d'une nouvelle histoi-
re universelle, la diffrence du fameux mtre talon du pavillon de
Breteuil, dont le rayonnement s'tend toute notre plante, pour la
grande satisfaction du nationalisme franais. Le Consulat achvera,
sur ce point comme sur d'autres, l'uvre rformatrice de la Conven-
tion.
Il ne suffisait pas d'uniformiser la gographie politique ou les poids
et mesures ; il fallait introduire cette uniformit dans la vie des ci-
toyens, qui se diffrenciaient les uns des autres par toutes sortes de
signes. L'un des plus choquants tait la diversit des langues rgiona-
les, dialectes et patois, obstacle une vritable communication entre
Franais. L'unit nationale ne peut se former que si tous les hommes
parlent la mme langue ; le thme de la Fdration est li l'tablis-
sement d'une communaut linguistique, fonde sur le ralliement de
tous un idiome uniforme. Le 8 pluvise an II, Barre, porte-parole
du Comit de Salut public, dnonce la Convention les dangers que

278 Paul Couderc, Le Calendrier, P.U.F., 1948, p. 82.


279 Ibid., p. 81.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 234

font courir la Rpublique les idiomes anciens, welches, gascons, cel-


tiques, wisigoths, phocens et orientaux ; s'appuyant sur les rapports
des reprsentants en mission, il montre que ces idiomes ont empch
les progrs de la Rvolution dans neuf dpartements importants 280.
La Bretagne, l'Alsace, le pays Basque, la Corse sont les rgions les
plus affectes par cet tat de choses qui risque de transformer la R-
publique en une tour de Babel. Un dcret est pris, crant dans les d-
partements correspondants un instituteur de langue franaise ,
charg d'enseigner la langue franaise et la Dclaration des droits de
l'homme, alternativement, tous les jeunes citoyens des deux sexes,
que les pres, mres et tuteurs sont obligs d'envoyer dans les coles
publiques 281 . Au jour du dcadi, les matres exposeront aux indig-
nes les lois de la Rpublique. Par souci de symtrie, Volney propose
que l'on envoie dans le Midi des instituteurs originaires du Nord et
rciproquement.
L'une des proccupations majeures des grammairiens et linguistes
[184] philosophes au XVIIIe sicle avait t de supprimer les irrgula-
rits de l'usage, de rationaliser l'expression orale de la pense ; les
Idologues hritent de cette proccupation et l'on voit se maintenir
dans leurs rangs le rve utopique d'une langue universelle, axiomati-
sant l'univers du discours pour le plus grand bien de l'humanit. La
cration d'une langue vraiment nationale est le pralable ncessaire
l'adoption d'une langue universelle. La rforme doit commencer par
une puration du franais lui-mme, hritage d'une longue tradition
irrationnelle, dont les prsupposs insouponns dforment systmati-
quement la pense. Sieys est un partisan convaincu de la rpublicani-
sation du discours ; il sent l'humanit courbe sous le joug de ces
simulacres, comme il voit le peuple franais enserr dans le systme
des privilges, et il s'exprime cet gard avec la mme douleur : "Les
signes restent et portent dans les gnrations suivantes l'existence des
chimres et l'pouvante qu'elles causent. La rvision des connaissan-
ces ou la vrification des leons reues ne se fait plus dans les gnra-
tions duques, si leur malheur a voulu que ces signes postiches s'op-
posassent cette opration, la montrant comme prilleuse et mme

280 Jean Gaulmier, Lidologue Volney, Beyrouth, 1951, p. 291.


281 Ibid., pp. 291-292.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 235

comme impossible 282 . Sieys retrouve l'inspiration de l'article Fon-


dations de lEncyclopdie 283 : le langage est une institution, lgue
l'humanit actuelle par les gnrations antrieures ; les hommes d'au-
jourd'hui ne doivent pas s'avouer prisonniers d'une parole donne par
leurs anctres ; ils doivent reprendre la parole, rtablir l'exacte corres-
pondance entre la pense et son expression.
Ces ides forment la base d'un jacobinisme linguistique, dont le
Comit d'Instruction Publique fera sa doctrine. En pleine Terreur,
Grgoire soumet ses collgues un rapport Sur la ncessit et les
moyens d'anantir les patois et d'universaliser la langue franaise,
principes d'un terrorisme linguistique visant rationaliser la langue
nationale, qui doit tre impose par voie d'autorit tous les allopho-
nes de la Rpublique. Les mots tant les liens de la socit et les d-
positaires de toutes nos connaissances, il s'ensuit que l'imperfection
des langues est une grande source d'erreurs. Condillac voulait qu'on ne
pt faire un raisonnement faux sans faire un solcisme et rciproque-
ment (...) La physique et l'art social, en se perfectionnant, perfection-
nent la langue (...) Une nouvelle grammaire et un nouveau dictionnai-
re franais ne paraissent aux hommes vulgaires qu'un objet de littra-
ture ; l'homme qui voit grande distance placera cette mesure dans ses
conceptions politiques. Il faut qu'on ne puisse apprendre notre langue
sans pomper nos principes 284. La politisation du langage ne se
contente pas de supprimer les anomalies, de rgulariser les verbes ir-
rguliers ou dfectifs, d'abolir les exceptions aux rgles gnrales ;
elle tente d'extirper le modle interne, la structure qui perptue [185]
l'Ancien Rgime dans l'ordre de la parole parle. Il y a dans notre
langue, disait un royaliste, une hirarchie de style, parce que les mots
y sont classs comme les sujets dans une monarchie. Cet aveu est un
trait de lumire pour quiconque rflchit. En appliquant l'ingalit des
styles celle des conditions, on peut tirer des consquences qui prou-
vent l'importance de mon projet dans une dmocratie. Celui qui n'au-
rait pas senti cette vrit serait-il digne d'tre lgislateur d'un peuple
libre ? (...) Il est temps que le style mensonger, que les formes serviles

282 Dans Paul Bastid, Sieys et sa pense, Hachette, 1939, pp. 325-326.
283 Cf. plus haut pp. 89 sqq.
284 Grgoire, Sur la ncessit et les moyens d'anantir les patois et d'universa-
liser la langue franaise (9 prairial II, 28 mai 1794) dans Jean Tild, L'Abb
Grgoire, Nouvelles ditions latines, 1946, pp. 168-169.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 236

disparaissent et que la langue ait partout le caractre de vracit et de


fiert laconique qui est l'apanage des rpublicains 285...
La Convention charge son Comit d'Instruction publique, o les
Idologues sont nombreux, de prparer une nouvelle grammaire et un
dictionnaire, o se manifeste le caractre qui convient la langue de
la libert . Cette dcision, qui n'aura pas de suites, correspond la
volont de nivellement caractristique de la conscience rvolutionnai-
re. L'espace linguistique des temps nouveaux implique la mise au
point d'un vocabulaire, d'une grammaire et d'une rhtorique conformes
au renouvellement des valeurs. L'usage de l'poque, en l'absence d'une
lgislation prcise, adoptera une coloration rpublicaine, consacrant
une terminologie et une stylistique caractristiques du citoyen cons-
cient et organis.
Quant au problme de l'anantissement des patois , Grgoire
l'avait pos dans le cas des Juifs, dont le cur d'Embermesnil, en Lor-
raine, avait pris la dfense, l'occasion d'un essai couronn par la So-
cit royale des Sciences et Arts de Metz en 1788. Il s'agit d'obtenir
pour les communauts juives les mmes droits civils qui viennent
d'tre reconnus aux protestants, ce qui suscite la question du particula-
risme linguistique, dans le cas de cette espce d'argot, ce jargon tu-
desco-hbraco-rabbinique dont se servent les juifs allemands 286 .
Les Juifs se trouvent en dehors de la communaut nationale, tout
comme les Bas-Bretons et autres allophones. La France a dans son
sein peut-tre huit millions de sujets dont les uns peuvent peine bal-
butier quelques mots estropis ou quelques phrases disloques dans
notre idiome, les autres l'ignorent compltement. Il faut remdier
cette irrgularit ; Grgoire en contrepartie des mesures qu'il prvoit
en faveur des communauts hbraques, rclame leur intgration la
famille linguistique franaise : Les Juifs seront obligs de savoir
l'idiome national, et astreints s'en servir pour leurs contrats, regis-
tres, bilans, testaments, calendriers, etc., et pour l'exercice de leur

285 Ibid., p. 169.


286 Grgoire, Essai sur la rgnration physique, morale et politique des
Juifs, 1788, dans Jean Tild, op. cit., p. 144. L'abb Grgoire (1750-1831) est
une des figures les plus originales et les plus attachantes de l'intelligentsia r-
volutionnaire. Il est scandaleux qu'aucune tude d'envergure n'ait t consa-
cre ce personnage de premire grandeur.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 237

culte, ou au moins leurs livres liturgiques seront traduits 287. Grgoi-


re n'est pas un adversaire, mais un dfenseur des Juifs ; c'est dans leur
intrt, [186] et dans l'intrt national, qu'il faut les contraindre
adopter la langue commune. Les gouvernements ignorent, ou ne
sentent pas assez, combien l'anantissement des patois importe l'ex-
pansion des lumires, la connaissance pure de la religion, l'ex-
cution facile des lois, au bonheur national et la tranquillit publi-
que 288.
vque de l'glise constitutionnelle, dput la Convention, fidle
toute sa vie ses devoirs de prtre et l'idal rvolutionnaire, Henri
Grgoire est un tmoin significatif de cette intraitable volont d'unifi-
cation de l'univers humain. Cette proccupation d'une incarnation des
normes du nouveau rgime dans les aspects lmentaires de l'existen-
ce humaine fait de la Rvolution franaise un phnomne diffrent de
tous les bouleversements politiques antrieurs. Le projet est de chan-
ger la vie dans sa totalit pour la soumettre globalement l'exigence
de la raison claire. Le radicalisme rvolutionnaire, dans son impa-
tience, s'imagine pouvoir oprer, coups de dcrets, une mutation ins-
tantane ; il ne tient pas compte de l'inertie des hommes et des choses,
de la rsistance passive des institutions et des murs. Beaucoup de
dcisions demeureront sans effet, et celles-l mmes qui parviendront
s'imposer ne russiront qu'aprs de longs dlais surmonter la rpu-
gnance instinctive de l'homme tout changement rel dans son genre
de vie, mme si ce changement est la fois rationnel et raisonnable.
Or, si les dcisions des autorits rvolutionnaires taient souvent
rationnelles, il arrivait qu'elles ne fussent pas raisonnables, ce qui ex-
plique bon nombre d'checs. Les adversaires ne manqueront pas de
dnoncer le gomtrisme morbide des lgislateurs de Paris ; il faut
tre hallucin par le langage mathmatique pour prtendre imposer
la vie des hommes des formes symtriques. Les doctrinaires triom-
phants se sont imagins que le despotisme de la raison raisonnante
prvaudrait par sa seule force, mais ce terrorisme ne tient aucun
compte de ce qu'il y a d'humain dans l'existence humaine. Les hono-
rables membres de l'Acadmie des Sciences, appels la rescousse, ne
font qu'accrotre les illusions des idologues au pouvoir. On ne peut

287 Ibid., p. 144.


288 P. 145.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 238

modifier les rythmes de la vie par quelques oprations mathmatiques


simples, telles que la mutation des coefficients numriques dans une
machine ; l'ordre humain se dploie dans un espace-temps qui n'a rien
voir avec l'univers euclido-galilen. Il ne suffit pas de dnoncer l'ir-
rationalit des coutumes propres l'Ancien Rgime. Ce rgime, dont
les origines se perdaient dans la nuit des temps, devait avoir en lui des
forces d'quilibre, une sagesse interne plus vraie que les normes logi-
ques au nom desquelles on condamnait son style de vie et ses syst-
mes de mesure. La volont d'unification tout prix dcolore le monde
bigarr des traditions ; elle neutralise certaines exigences fondamenta-
les de la vie. Donner la prpondrance l'ordre des normes mathma-
tiques sur les valeurs fondatrices de la prsence humaine au monde
coutumier, c'est dsquilibrer la vie sociale, suspendue en porte--faux
sur les abmes de la gomtrie.
[187]
Telle sera, en substance, la protestation romantique contre l'uvre
systmatique des lgislateurs rvolutionnaires. Ds l'anne 1790, Ed-
mond Burke formule cette critique radicale dans ses Rflexions sur la
rvolution franaise, qui auront un retentissement considrable dans
l'espace europen, et en particulier en Allemagne. Burke, auteur d'un
trait sur l'exprience esthtique du sublime, ne peut admettre le raz
de mare rationnel qui submerge la France. Il dnonce le nouveau d-
coupage administratif opr par les constructeurs franais, balayant
comme de purs dcombres tout ce qu'ils ont trouv, et, semblables aux
jardiniers de leurs parterres, nivelant tout avec soin 289... Les an-
ciennes circonscriptions prsentaient sans doute des inconvnients,
mais c'taient des inconvnients auxquels l'usage avait trouv des
remdes et auxquels l'habitude avait ajout la convenance et la patien-
ce . Rien de tel dans cette nouvelle marqueterie de carrs dans des
carrs , fonde sur le dchanement de la raison raisonnante. Lors-
que ces arpenteurs de l'tat vinrent examiner les uvres de leur sy-
mtrie, ils reconnurent bientt qu'en politique la plus fausse de toutes
les choses tait une dmonstration gomtrique. (...) Il tait vident
que la bont du sol, la population, la richesse et la force des contribu-
tions mettaient des diffrences si infinies entre tous ces carrs que cet-

289 Edmond Burke, Rflexions sur la Rvolution franaise, 1790, trad. J. A.


A., Paris, 1823, pp. 319-320.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 239

te diffrence devait tre une preuve que l'arpentage est de tous les pro-
cds le plus ridicule pour estimer la puissance d'un tat, et que l'ga-
lit gomtrique est la plus ingale de toutes les mesures dans la dis-
tribution des hommes 290.
Burke dnonce chez les rvolutionnaires la mconnaissance syst-
matique de la spcificit du domaine humain. Ils ont beaucoup de
mtaphysique, mais elle est vicieuse, beaucoup de gomtrie, mais
elle est mauvaise, beaucoup d'arithmtique, mais leurs rgles de trois
ne sont que de fausse position ; et quand toutes ces sciences auraient
l'exactitude qu'elles requirent, et quand leurs plans seraient parfaite-
ment rguliers dans toutes leurs parties, il n'en rsulterait qu'une pure
vision, plus nette et plus belle. Il est remarquer que dans un grand
arrangement, qui a le genre humain pour objet et pour but, ils n'ont
rien fait qui soit appuy sur quelque base ou sur quelque rapport moral
ou politique, rien qui se rapporte aux affaires, aux actions, aux pas-
sions et aux intrts des hommes. Hominem non sapiunt 291... La
dnonciation, ds 1790, des excs logiques de la Rvolution, s'appli-
que un homme comme Siys, thoricien du droit constitutionnel et
administratif, qui parat rechercher une satisfaction esthtique cons-
truire des schmas savants et compliqus, dans un esprit de rigueur
abstraite.
Il y a l, estime Burke, un manquement aux droits de la vie et de
l'humanit. Ils ont rduit les hommes l'tat de jetons isols 292 ,
[188] en niant l'exigence de communaut qui rassemble les hommes
en groupes d'une plus ou moins grande ampleur. La nature humaine
concrte est l'objet d'une impitoyable vivisection. Avec cet esprit
d'une distribution gomtrique et d'un arrangement arithmtique, ces
prtendus citoyens traitent la France exactement comme un pays
conquis ; agissant en conqurants, ils ont imit la politique des vain-
queurs les plus farouches 293... Ainsi se trouve formule par avance
la critique romantique de la Rvolution franaise. Le projet de nivel-
lement, d'unification radicale d'une grande nation revt le caractre
d'un sacrilge. Les colons amricains pouvaient dcouper leur fan-

290 Ibid., pp. 321-322.


291 Ibid., p. 337.
292 P. 343.
293 Pp. 338-339.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 240

taisie les territoires o ils s'installaient, parce que ce pays tait du


moins ils le croyaient un no man's land ; mais on ne peut traiter de
la mme manire une nation ancienne, dont les particularits et parti-
cularismes ont acquis travers le temps un caractre vnrable et sa-
cr. L'abb Grgoire dnonait le vandalisme des rvolutionnaires
qui s'en prenaient aux glises anciennes, aux uvres d'art, par passion
idologique ; il se rendait coupable du mme crime lorsqu'il rclamait
l anantissement des patois et dialectes des diverses rgions du
pays, et mme lorsqu'il prtendait corriger systmatiquement les irr-
gularits de la langue franaise. L adunation illimite est un van-
dalisme de la raison.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 241

[189]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre II
CONSTITUTION

Retour la table des matires

Convoqus par le gouvernement royal, les tats gnraux, institu-


tion tombe depuis longtemps en dsutude, se runissent Versailles
le 5 mai 1789. Aprs les hsitations et polmiques des premires se-
maines, les dputs du Tiers, renforcs par les reprsentants du bas-
clerg et quelques aristocrates libraux, proclament le 17 juin, qu'ils
expriment le vu de l'immense majorit de la nation, et adoptent en
consquence la dnomination d'Assemble nationale. Trois jours plus
tard, aprs le ralliement d'un bon nombre d'indcis, l'Assemble natio-
nale, par le serment du jeu de paume (20 juin), se dit appele fixer
la constitution du royaume, oprer la rgnration de l'ordre public et
maintenir les vrais principes de la monarchie 294 . Le 7 juillet, l'As-
semble se dclare Assemble nationale constituante et cre dans son
sein un comit de constitution, charg d'laborer le nouveau statut po-
litique ; le rsultat sera la Constitution de 1791, bientt rendue cadu-
que par la rcurrence des vnements historiques et remplace par la
Constitution de 1793, laquelle sera suspendue avant mme d'tre ap-
plique.

294 Cf. Pierre Goubert, L'Ancien Rgime, t. I, Colin, 1969, pp. 10-12.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 242

Ces changements de dnomination, adopts en un bref espace de


temps, attestent une prise de conscience progressive, qui fait de l'la-
boration d'une constitution la tche primordiale des reprsentants de la
nation. Cette dcision, manant d'une assemble runie titre consul-
tatif pour rsoudre une crise financire urgente, exprime la mutation
radicale de la politique franaise. Le pouvoir rel est pass du monar-
que aux dlgus des ordres traditionnels, qui se considrent dsor-
mais comme des reprsentants du peuple souverain. Le roi subsiste ;
ni sa personne ni son personnage ne sont encore mis en question, mais
sa fonction n'est plus ce qu'elle tait. Pour mesurer le chemin parcou-
ru, il suffit de se reporter aux propos que tenait Louis XV au Parle-
ment de Paris le 3 mars 1766 : C'est en ma personne [190] seule que
rside la puissance souveraine, dont le caractre propre est l'esprit de
conseil, de justice et de raison. C'est de moi seul que mes Cours tien-
nent leur existence et leur autorit. La plnitude de cette autorit,
qu'elles n'exercent qu'en mon nom, demeure toujours en moi. C'est
moi seul qu'appartient le pouvoir lgislatif sans dpendance et sans
partage (...) L'ordre public tout entier mane de moi. J'en suis le gar-
dien suprme ; mon peuple n'est qu'un avec moi et les droits et les in-
trts de la nation, dont on ose faire un corps spar du monarque sont
ncessairement unis avec le mien, et ne reposent qu'en mes
mains 295. Aux magistrats insoumis, Louis XV parle le langage de
son aeul Louis XIV : L'tat c'est moi. Pendant les semaines dci-
sives de 1789, le dessaisissement du monarque est devenu un fait ac-
compli. Tout est reprendre sur des bases nouvelles. Barre, s'adres-
sant aux Constituants dans Le point du jour, prcise leur mission :
Vous tes appels recommencer l'histoire... En se proclamant
Constituante, l'Assemble nationale introduit dans l'histoire de France
une coupure irrversible. Tous les rgimes, tous les gouvernements
sans exception par la suite seront des gouvernements constitutionnels.
L'ide de constitution n'est pas, en Occident, une nouveaut. Les
tats-Unis d'Amrique, l'issue de dbats difficiles, avaient adopt, le
17 septembre 1787, une Constitution destine rgir la vie politique
de la nation, comblant ainsi le vide cr par la rupture de l'allgeance
la couronne d'Angleterre. Le texte est prcd par la dclaration sui-

295 Cit dans Jacques Godechot, La Contre-Rvolution (1789-1804), P.U.F.,


1961, p. 18. Il s'agit de la sance dite de la flagellation.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 243

vante : Nous, peuple des tats-Unis, en vue de former une unit plus
parfaite, d'tablir la justice, d'assurer la tranquillit intrieure, de
pourvoir la dfense commune, de promouvoir le bien-tre de tous, et
d'assurer les bienfaits de la libert nous-mmes et nos descendants,
instituons et promulguons cette constitution pour les tats-Unis
d'Amrique. Les Constituants de Paris suivaient donc l'exemple de
la Convention constitutionnelle de Philadelphie. La constitution fd-
rale des tats-Unis se superposait aux constitutions particulires des
divers tats membres de l'Union, qui taient aussi des documents
crits. Ds le temps de la colonisation britannique, les divers territoi-
res avaient des structures trs diverses, stipules d'ordinaire par des
textes d'ordre constitutionnel, des chartes, dont la rdaction avait par-
fois requis l'intelligence de grands esprits. Locke avait, la demande
de Lord Ashley, son protecteur, collabor la rdaction de la constitu-
tion de la Caroline (The fundamental Constitutions of Carolina,
1669) ; la colonie, cre en 1663, par des lettres patentes du roi Char-
les II, devait avoir des rgles prcises pour son tablissement et le
fonctionnement de ses structures administratives 296. Dans ce cas, la
cration d'un espace politique se fait en terrain vierge ; [191] d'o la
ncessit de dfinir a priori les principes de la nouvelle communaut,
sous forme de rgles de droit, accessibles tous les intresss. Pour
l'auteur de l'Essai sur le gouvernement civil, il ne peut y avoir de li-
bert que sous des lois stables et dfinies, qui mettent les citoyens
l'abri des rcurrences de l'arbitraire. L'ide de constitution est lie
celle de scurit juridique.
Mais les puissances europennes ne possdaient pas de constitution
crite. Le besoin ne s'tait pas fait sentir de systmatiser en un ensem-
ble dfini une fois pour toutes les principes et les structures prsidant
l'exercice du gouvernement dans un pays donn. Burke accuse les
Constituants franais de se comporter dans un vieux pays comme s'ils
taient dans un pays neuf ; la constitution en pareil cas fournit les r-
gles du jeu ncessaires pour l'instauration d'une existence collective.
Mais lorsqu'une communaut nationale subsiste depuis longtemps,
son fonctionnement prsuppose l'existence d'un ensemble de normes
prsidant l'existence de tous et de chacun, et que les uns et les autres

296 Cf. The works of John Locke, London, 1794, t. IX ; A collection of several
pices of Mr John Locke, published by Mr. Desmaizeaux, pp. 149 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 244

peuvent respecter, mme si l'ensemble n'en a jamais t codifi par


crit une fois pour toutes. Burke crit que le rgime britannique est un
modle pour les esprits clairs du continent, pour Voltaire et pour le
grand Montesquieu. Or il n'y a pas de constitution en Angleterre, il
n'y en a jamais eu ; la vie politique de la nation est rgie par un certain
nombre d'actes, datant de diverses poques, et surtout par des tradi-
tions, des prcdents qui font autorit. Le gouvernement parlementai-
re, le systme ministriel s'est form au XVIIIe sicle comme le rsul-
tat d'une pratique, sans qu'un texte ait t ncessaire pour systmatiser
les usages sous l'invocation de quelques principes, gnrateurs d'un
ordonnancement logique. Il existe dans les les britanniques des pro-
cdures constitutionnelles, peut-tre mme un droit constitutionnel
sans constitution.
En France mme, le rgime absolutiste n'est pas celui du bon plai-
sir royal ; la preuve en est que Louis XV est oblig de raffirmer sa
prtention la souverainet absolue devant les magistrats qui la met-
tent en question. Montesquieu et d'autres ont dcrit sous le nom de
despotisme asiatique un gouvernement soumis l'arbitraire pur, et
que l'on attribue, tort ou raison, la Perse, la Turquie. Mais la
France n'est pas en Asie ; les thoriciens les plus critiques l'gard de
la monarchie ne songent pas soutenir une pareille thse. Le pouvoir
royal s'exerce dans certaines formes, selon des usages et des lois res-
pects par les dtenteurs de l'autorit aux divers chelons ; la crise po-
litique franaise sous Louis XV et Louis XVI manifeste que le roi ne
peut pas faire tout ce qu'il veut. Absolue, la monarchie se serait tire
par voie d'autorit de la crise financire, due en bonne partie la guer-
re d'Amrique ; le pays tait prospre, la richesse prive abondait, et si
la faillite menaait, c'tait pour des raisons artificielles. Il aurait suffi
de faire payer les riches, d'tablir un systme d'impositions conforme
au droit naturel. Ni le roi, ni ses conseillers les plus perspicaces,
n'osaient remettre en question les immunits des ordres privilgis ;
[192] manire comme une autre de respecter les principes de la consti-
tution non crite du royaume.
L'exemple le plus remarquable d'une structure politique complexe
fonctionnant en l'absence d'une dfinition claire et systmatique des
lments qu'elle met en uvre serait offert par l'empire germanique.
Ce grand corps, qui rassemble dans son obdience non seulement les
Allemagnes, mais des rgions tendues de l'Europe du Nord et de
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 245

l'Europe de l'Est, est rgi par une organisation minutieuse dont les ori-
gines se confondent avec les origines de l'Occident ; l'empire romain
puis l'empire de Charlemagne proposent un premier horizon de rf-
rence, antrieur la cration ottonienne. Otton Ier succde en 936
Henri l'Oiseleur, roi de Germanie, assure son autorit sur les fodaux
allemands, se fait proclamer roi d'Italie en 951, et devient en 962, le
premier souverain officiellement couronn du Saint Empire. Devenu
germanique par la suite, cet Empire possde une structure compli-
que, souvent rforme ou remise en question, jusqu'aux traits de
Westphalie (1648). Des centaines de territoires, villes libres, enclaves
minuscules, principauts ou royaumes se trouvent runis dans un sys-
tme lectif, ou pseudo-lectif, sous la tutelle thorique, au XVIIIe
sicle, de la maison de Habsbourg. L'Empire possde une existence de
fait et de droit ; c'est une des principales puissances de l'Europe d'An-
cien Rgime. Cette existence solidaire n'a jamais fait l'objet d'une
constitution en bonne et due forme, spcifiant les droits et les devoirs,
les rapports respectifs de chacun des lments au sein de l'ensemble. Il
y a, Mayence, une chancellerie impriale ; il existe des institutions
communes, mais le fonctionnement global n'a pas fait l'objet d'une
rglementation prcise. La forme politique de l'Empire apparat com-
me un monstrueux hritage de traits, de conventions particulires, de
traditions et de prcdents, d'arbitrages entre les parties ; les lgistes,
les diplomaticiens de la chancellerie ont grand-peine s'y retrouver
dans ce fouillis, considr avec respect par les intresss, qui y voient
un moyen de prserver les avantages acquis, et peut-tre d'en acqurir
de nouveaux, grce une utilisation judicieuse du maquis de la proc-
dure.
Le 1er aot 1806, Napolon Ier, empereur des Franais, notifie aux
intresss, par une communication diplomatique, la dissolution du
Saint Empire, contribution considrable la formation de l'Allemagne
moderne. Personne ne songera restaurer, aprs la chute de Napolon,
la structure archaque et vermoulue qu'il avait jete bas ; ce n'tait
plus, ds le XVIIIe sicle, qu'une curiosit historique. Mais la longue
subsistance de ce monstre politique atteste que les Allemands s'ac-
commodaient de l'absence d'une constitution digne de ce nom. Napo-
lon, hritier des exigences logiques de la Rvolution franaise, se
scandalise de l'absurdit qui rgne dans l'espace germanique ; il entre-
prend de le rduire la raison, tout en profitant des circonstances en
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 246

faveur des intrts franais. La mosaque traditionnelle des Allema-


gnes tait d'ailleurs l'effet et ensemble la cause de l'absence d'une
conscience nationale unitaire. Mme de Stal observait [193] en 1800 :
Les Allemands n'ont point une patrie politique ; mais ils se sont fait
une patrie littraire et philosophique, pour la gloire de laquelle ils sont
remplis du plus noble enthousiasme 297. La constitution allemande
ne prendra forme rationnelle que grce la ralisation de l'unit alle-
mande par l'intelligence et l'nergie de Bismarck.
Le concept rvolutionnaire de constitution affirme une exigence de
rationalit oppose l'empirisme historique d'un rgime traditionnel.
Sous le Consulat et l'Empire, la France vivra en rgime constitutionnel
sans que la nouvelle organisation des pouvoirs fasse obstacle l'abso-
lutisme napolonien ; il aura suffi, pour obtenir ce rsultat, de quel-
ques retouches la constitution de l'an VIII, qui n'tait pas rsolument
antidmocratique. Les rvolutionnaires de 1789 n'avaient pas prvu ni
voulu cela. Lorsque les Constituants entreprirent d'unifier en raison
l'espace politique franais, ils ajoutaient leur dsir d'axiomatisation
le thme de la souverainet nationale, substitue au droit divin de la
monarchie. La Constitution, contrat collectif fondateur d'un ordre
nouveau, consacre une mutation de la fonction royale, rduite l'exer-
cice d'un pouvoir excutif soumis des restrictions non ngligeables.
Un droit crit unitaire est substitu un ensemble composite de dispo-
sitions, crites ou non, ce qui correspond une formalisation de l'or-
dre politique ; cette occasion se ralise une mutation des fondements
de cet ordre.
L'Encyclopdie donne une dfinition correspondant aux vues de
l'Ancien Rgime : En fait de lois politiques, les constitutions gnra-
les sont les ordonnances, crits et dclarations qui obligent tous les
sujets du prince ; c'est l ce qu'on dsignait, dans un sens assez im-
prcis, comme les lois fondamentales du royaume. Selon des his-
toriens du droit, on a voulu y voir une constitution de l'ancienne
France. Mais c'est aller trop loin ; il manquait en effet deux choses aux
lois fondamentales pour tre une vritable constitution : la dtermina-
tion prcise des rgles, et surtout une sanction. Le roi tait persuad
qu'il ne pouvait toucher aux lois fondamentales et, en gnral, il n'es-

297 Mme DE Stal, De la littrature considre dans ses rapports avec les ins-
titutions sociales, 1800, p. p. Paul van Tieghem, Droz, 1951, p. 258.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 247

sayait pas ; la plupart, du reste, taient dans son intrt ou, du moins,
dans l'intrt de la monarchie. Mais s'il avait voulu les violer, qui au-
rait pu l'empcher ? La thorie des lois fondamentales n'tait en som-
me qu'une limite morale au pouvoir du roi ; cette limite, amplement
suffisante quand le roi s'appelait Saint Louis, a d paratre moins sre
aux sujets de Louis XI 298... . Les dputs de 1789 sont proccups
de mettre de l'ordre dans une situation confuse, source d'arbitraire :
Le premier Comit de Constitution, crit Pierre Duclos, et la plus
grande partie de l'Assemble, pendant toute la session, ne verront gu-
re dans la Constitution autre chose qu'un [194] texte organique, une
rpartition des pouvoirs, mais une rpartition aussi conforme que pos-
sible au type antrieur, de prfrence mme ce qu'elle tait, croyait-
on, sous les premiers rois. Rdiger la Constitution a moins pour but de
crer un ordre nouveau que de fixer l'ancien, en le dbarrassant des
abus (...) qui s'y taient glisss. Il s'agit de rgnrer la monarchie, le
rgime traditionnel, sur ses vraies bases, c'est--dire de rorganiser un
Etat en quelque sorte dualiste, parce que le souverain s'y prsente
comme une personne double, le Roi joint au peuple 299. Dans la
terminologie des premiers temps de l'Assemble nationale, la Rvolu-
tion se prsente souvent sous les espces d'une restauration , d'un
ordre plus juste que l'Ancien Rgime.
La norme de vrit sera trouve dans la rfrence au droit naturel.
Le but de toute Constitution, affirme Condorcet, est de conserver
aux citoyens l'exercice le plus entier de tous leurs droits naturels. Au-
cune puissance ne peut lgitimement violer ces droits ; aucune loi qui
les enfreint ne peut tre juste, quand bien mme elle manerait de la
nation entire. Aucune assemble de reprsentants, aucune nation en
corps n'a le droit de soumettre un seul individu une loi injuste en
elle-mme (...) Ce n'est pas en vertu de telle ou telle constitution, des
dcrets d'une assemble, que chaque homme doit jouir de ces droits ;
c'est en vertu de sa nature, c'est par une conscience de sa qualit d'tre
sensible et raisonnable 300... La constitution, fixant une loi crite, ne

298 Chenon et Olivier Martin, Histoire gnrale du droit franais, t. II, p.


345 ; cf. Roland Mousnier, Comment les Franais du XVIIIe sicle voyaient
la Constitution, in La plume, la Faucille et le Marteau, P.U.F., 1970.
299 Pierre Duclos, La notion de Constitution dans l'uvre de l'Assemble
constituante de 1789, Dalloz, 1932, pp. 31-32.
300 Texte indit de Condorcet, cit dans P. Duclos, op. cit., p. 202.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 248

saurait, aux yeux des rvolutionnaires, instituer un despotisme juridi-


que la place du despotisme monarchique. La rfrence au droit natu-
rel introduit la possibilit d'un recours contre l'arbitraire. Une constitu-
tion nationale a pour but d'approprier les exigences universelles du
droit naturel aux conditions d'existence d'une certaine partie du mon-
de.
Le comte von Hertzberg, esprit clair et dignitaire de l're frdri-
cienne, dans une communication la Socit Royale des sciences de
Berlin, en octobre 1791, pouvait saluer la Constitution franaise, pro-
mulgue le mois prcdent, comme la premire constitution crite de
l'Europe 301. Michelet commence son Histoire de la Rvolution fran-
aise par la formule : Je dfinis la Rvolution l'avnement de la
loi. L'aspect catastrophique passe au second plan ; les dsordres ne
sont que des moyens en vue de la ralisation d'un ordre nouveau fond
en valeur et en vrit. Vote le 26 aot 1789, la Dclaration des droits
de l'homme et du citoyen stipule en son article 16 : Toute socit
dans laquelle la garantie des droits n'est pas assure, ni la sparation
des pouvoirs dtermine, n'a point de Constitution. La Rvolution
n'est pas un conflit entre la nation et le roi ; elle est [195] une prise de
conscience de la ncessit de convertir l'tat social empiriquement
donn en un tat de droit, digne de servir de cadre des hommes rai-
sonnables.
Ds avant la runion des tats gnraux, Sieys, dans Qu'est-ce
que le Tiers tat (janvier 1789), pose le problme : Il est impossible
de crer un corps pour une fin sans lui donner une organisation, des
formes et des lois propres lui faire remplir les fonctions auxquelles
on a voulu le destiner. C'est ce qu'on appelle la constitution de ce
corps. Il est vident qu'il ne peut pas exister sans elle. Il l'est donc aus-
si que tout gouvernement commis doit avoir sa constitution, et ce qui
est vrai du gouvernement en gnral l'est aussi de toutes les parties qui
le composent. Ainsi le corps des reprsentants qui est confi le pou-
voir lgislatif ou l'exercice de la volont commune, n'existe qu'avec la
manire d'tre que la nation a voulu lui donner. Il n'est rien sans ses
formules constitutives ; il n'agit, il ne se dirige, il ne se commande que

301 Cf. von Hertzberg, Mmoire sur les Rvolutions des tats, externes, inter-
nes et religieuses, 6 octobre 1791, cit dans Roger Ayrault, La gense du ro-
mantisme allemand, Aubier, t. I, 1961, p. 99.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 249

par elles 302. Les hommes de loi qui composent pour une large part
le contingent du Tiers aux tats gnraux prendront leur compte la
tche de raliser l'ordonnancement juridique du domaine franais. La
convocation des tats gnraux, dcide par le gouvernement pour
rsoudre une crise dlicate, mais localise, fut l'occasion d'une prise
de conscience d'un caractre global. Il est constant, crit Sieys, que
les parties de ce que vous croyez tre la Constitution franaise ne sont
pas d'accord entre elles 303. L'Ancien Rgime est un chaos juridique,
auquel il faut porter remde. Sieys, avant la Rvolution, n'imagine
pas que le pouvoir royal puisse se rformer lui-mme, et dfinir des
structures juridiques, octroyes au pays par ses soins. L'ide de consti-
tution est insparable de la reconnaissance de la souverainet nationa-
le : qui donc appartient-il de dcider ? la nation, indpendante
comme elle l'est ncessairement de toute forme positive. Quand mme
la nation aurait ses tats gnraux rguliers, ce ne serait pas ce corps
constitu prononcer sur un diffrend qui touche sa constitution. Il
y aurait cela une ptition de principes, un cercle vicieux 304. Puis-
que, dans une nation importante, il est impossible de runir tous les
citoyens sur la place du chef-lieu, comme dans les cantons suisses, la
dtermination de la constitution devra tre confie une assemble de
reprsentants spcialement choisis cet effet. Des reprsentants
extraordinaires auront tel nouveau pouvoir qu'il plaira la nation de
leur donner 305. Dans ce texte, rdig en 1788, pas un instant Sieys
ne se remmore la personne du roi, qui semble, ds prsent, dessaisi
de sa souverainet : la nation existe avant tout, elle est l'origine de
tout. Sa volont est toujours lgale, elle est la loi elle-mme. Avant
elle et [196] au-dessus d'elle, il n'y a que le droit naturel 306 . Tout se
passe comme si une substitution de souverainet avait dj t op-
re : Le gouvernement n'exerce un pouvoir rel qu'autant qu'il est
constitutionnel : il n'est lgal qu'autant qu'il est fidle aux lois qui lui
ont t imposes. La volont nationale, au contraire, n'a besoin que de

302 Sieys, Qu'est-ce que le Tiers tat ?, dans J. Godechot, La pense rvolu-
tionnaire en France et en Europe, Colin, 1969, p. 82.
303 Ibid., p. 87.
304 Ibid.
305 Pp. 87-88.
306 P. 83.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 250

sa ralit pour tre toujours lgale, elle est l'origine de toute lgali-
t 307. .
La Rvolution est faite avant mme d'avoir commenc. La ques-
tion royale est dj dpasse. Mounier, monarchiste, et qui devait
migrer, note de son ct : Partout o la volont du prince est une
loi, je ne puis apercevoir que le despotisme (...) La vritable monar-
chie est le gouvernement de la loi (...) La loi est suprieure toute au-
torit 308. La position prise par les dputs du Tiers ds les premi-
res sances des tats gnraux ne fera que consacrer cette passation
des pouvoirs dj effectue dans la pense de bon nombre de ces
hommes, devenus trangers l'espace mental de l'ancien rgime. La
plus dcisive des acquisitions de la Rvolution, la plus irrversible
aussi, celle qui commande la mutation des fondements de l'existence
nationale, a t acquise sans dbat et comme par prtrition. La dis-
cussion portera sur les modalits ; tout le monde est d'accord pour
l'laboration d'un document crit codifiant l'exercice de la souveraine-
t nationale.
Selon le juriste Pierre Duclos, ds lors que le Roi, par suite de
l'adoption de la souverainet nationale, base d'galit, devenait un
individu dans la Nation, gal aux autres membres de la collectivit
dans la formation de la volont gnrale, l'ide de forme jaillissait
spontanment : seule en effet la forme pouvait crer des pouvoirs, en
ce sens que, seule, la conformit certaines procdures tablies par
les lois pouvait faire reconnatre la force obligatoire aux actes d'un
individu ; seule, d'autre part, cette mme forme pouvait remdier
l'ingalit naturelle des moyens dont disposent les membres de la
communaut : le plus fort est toujours tent de dvelopper dmesur-
ment son pouvoir et il y parviendrait, s'il n'avait l'obligation, pour
pouvoir agir valablement, d'observer certaines formes qui limitent son
ambition. La forme est donc la fois cratrice et limitative. Elle seule
peut provoquer l'existence, sur un plan abstrait, suprieur au plan na-
turel, d'un ordonnancement juridique, obligatoire pour tous les ci-
toyens et d'o tout ce qui est pouvoir dans la collectivit tire sa com-

307 Ibid.
308 Mounier, Considrations sur les gouvernements, pp. 23 sq ; cit dans P.
Duclos, La notion de Constitution dans l'uvre de l'Assemble constituante de
1789, Dalloz, 1932, p. 44.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 251

ptence. Elle seule peut en assurer la perptuit (...) C'est elle enfin,
qui assure l'galit de droit des citoyens, en la protgeant contre l'arbi-
traire des gouvernants, assurant ainsi, avec l'ordre, la justice dans la
cit. Donc, issue de l'galit, la forme en est aussi la protectrice. Et la
constitution, qui demeure une loi organisatrice de l'tat, [197] ne peut
atteindre son but que par l'intermdiaire de formes et de procdures.
Au sens strict, l'tat pouvoir suprme, qui s'tend toute la collectivi-
t, se confond troitement avec la Constitution 309.
La nature et la fonction du pouvoir vont se trouver, en France,
transformes. L'ordre politique est transmu en un univers du dis-
cours. L'autorit, nagure, avait un caractre mythique et sacr ; cette
pnombre facilitait les jeux de l'arbitraire. Dsormais, le gouverne-
ment doit obir des rgles du jeu fixes avec rigueur ; tout manque-
ment ces rgles revt le caractre d'un crime capital. L'tat fond en
tradition, dont les documents juridiques, dits et dcrets, ne faisaient
que mettre en uvre des prsupposs implicites, objets d'un respect
d'autant plus universel qu'ils taient imprcis, ce qui facilitait la diver-
sit des interprtations, va devenir un tat de droit, dont l'armature est
visible tous les yeux. Le formalisme, gagnant de proche en proche,
commande une rgulation de tous les aspects de la vie, qui dveloppe
les consquences des premiers principes pralablement dtermins.
L'immense labeur lgislateur et rglementaire des assembles rvolu-
tionnaires rsulte de cette obligation ; le Consulat et l'Empire mne-
ront son terme cette reconversion du genre de vie. La rgularisation
des fonctions entrane la multiplication des fonctionnaires ; la fixation
des codes oblige crer des instances de contrle et d'arbitrage, des
tribunaux dont la tche est de vrifier le bon usage de la loi. Le
Conseil d'tat, cr par la Constitution de l'an VIII, et dont Bonaparte
fit un rouage essentiel de l'administration, est l'une des institutions
significatives de cette nature du pouvoir.
L'ide de Constitution implique une mutation de la condition hu-
maine. Le statut de chaque individu est dsormais dfini par la loi, qui
fixe chacun ses droits et ses obligations. L'ordination rationnelle du
domaine humain devient une des rquisitions de la conscience civi-
que. Au moment o s'labore la constitution de 1793, Condorcet re-
prend les thmes exposs par Sieys en 1788-1789 : La France a

309 Duclos, op. cit., pp. 212-213.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 252

besoin d'une constitution qui, runissant tous les citoyens dignes de la


libert, donne aux dpositaires de la puissance publique les moyens de
repousser les ennemis trangers et de rtablir la paix intrieure. Elle a
besoin d'une Constitution qui, assurant les droits de tous, mette enfin
un terme aux craintes exagres, comme aux esprances coupables, et
ramne entre les membres d'une mme nation, cette mutuelle confian-
ce sans laquelle la socit ne peut ni prosprer ni mme
ter 310. Cette constitution, poursuit Condorcet, il faut qu'elle assure
l'galit et la libert rpublicaines, qu'elle ramne le rgne de la
loi 311... . Le fait nouveau auquel il faut donner force de loi, c'est la
dchance de la monarchie ; mais les [198] formules de Condorcet
semblent indiquer, quatre ou cinq ans aprs les affirmations de Sieys,
que tout est encore faire ou refaire. La Constitution de 1791 a t
une mesure pour rien. La Convention doit recommencer la tche de
l'Assemble Constituante.
Un autre problme est de fixer les limites de la Constitution. Si cel-
le-ci doit procder une formalisation de la vie nationale, il faudrait
qu'elle descende jusque dans le dtail des rglements destins rgu-
lariser l'existence des citoyens sous la discipline de la loi, ce qui ris-
querait de lui donner une ampleur et aussi une rigidit considrables.
D'o la ncessit de restreindre le domaine de la constitution aux prin-
cipes fondamentaux, les consquences, les applications tant de la
comptence de l'autorit lgislative normale, alors que les textes cons-
titutionnels sont fixs par une instance extraordinaire. Une constitu-
tion, d'aprs le sens naturel de ce mot, devrait renfermer toutes les lois
qui concernent l'tablissement, la formation, l'organisation, les fonc-
tions, le mode d'agir, les limites de tous les pouvoirs sociaux. Mais, du
moment o l'on attache aux lois renfermes dans la constitution une
irrvocabilit qui leur est propre, du moment o elles ne peuvent tre
changes, comme les autres lois, par un pouvoir toujours subsistant
dans la socit, il devient ncessaire de n'y renfermer, parmi les lois
relatives au systme social, que celles dont l'irrvocabilit ne nuirait

310 Les dputs du dpartement de l'Aisne la Convention nationale aux ci-


toyens de leur dpartement, avril 1793 ; dans Condorcet, uvres compltes,
dition Condorcet O'Connor et Arago, t. XII, 1847, p. 573.
311 Ibid., pp. 573-574.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 253

pas la marche de ce systme, ne forcerait pas convoquer trop sou-


vent un pouvoir extraordinaire 312...
La difficult est de distinguer entre ce qui est constitutionnel et ce
qui ne l'est pas. Bonaparte, qui s'y connaissait, souhaitait qu'une cons-
titution ft courte et obscure. Tel n'tait pas le vu des lgislateurs
rvolutionnaires, aux yeux desquels le texte constitutionnel devait ras-
sembler les axiomes fondamentaux, les vrits ternelles prsidant la
vie de la nation, soustraites la relativit des mesures lgislatives ou
administratives du type courant. Seulement la validit absolue d'un
systme d'institutions emprisonnerait les gnrations venir dans une
formule dsute. Thomas Paine, Anglo-Amricain qui fut membre de
la Convention en France, dnonait cette aberration : Il ne peut exis-
ter un Parlement, ou aucun gouvernement d'hommes, ou aucune gn-
ration d'hommes, dans aucun pays, possdant le droit de lier ou de
contrler la postrit "jusqu' la fin des temps". (...) Chaque ge et
chaque gnration doit tre aussi libre d'agir pour lui-mme, dans tous
les cas, que les ges et les gnrations qui les ont prcds. (...)
L'homme n'a aucun droit de proprit sur l'homme, de mme aucune
gnration n'a de droit de proprit sur la gnration suivante. (...)
C'est la vie et non la mort qui doit tre prpare. Quand l'homme cesse
d'exister, son pouvoir et ses dsirs cessent d'exister avec lui 313...
[199]
L'argumentation de Paine rejoint celle de Turgot, dans l'article
Fondations de Y Encyclopdie ; toute fondation perptuelle est abusi-
ve, parce qu'elle confre une volont particulire une consistance
disproportionne par rapport la prcarit de la ralit humaine. La
Dclaration des droits de l'homme et du citoyen, vote le 23 juin 1793,
prambule la Constitution de 1793, stipule, en son article 28 : Un
peuple a toujours le droit de revoir, de rformer et de changer sa cons-
titution. Une gnration ne peut assujettir ses lois les gnrations

312 Condorcet, Exposition des principes et des motifs du plan de Constitution


prsent la Convention nationale les 15 et 16 fvrier 1793 ; uvres, dit. ci-
te, t. XII, p. 409.
313 Thomas Paine, Les Droits de l'Homme I (1791-1792) ; dans J. Godechot,
La pense rvolutionnaire en France et hors de France, Colin, 1964, p. 299.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 254

futures 314. La rfrence au droit naturel, dot d'une vrit ontologi-


que, donnerait penser qu'une constitution doit tre intangible. Mais
le principe de perfectibilit enseigne que nulle cration de l'homme
n'est dfinitive. Admirateur des rvolutionnaires de Paris, le jeune
Fichte enseigne que nulle constitution politique n'est immuable (...)
La clause qui dclarerait le contrat social immuable serait donc en
contradiction flagrante avec l'esprit mme de l'humanit. Dire je
m'engage ne rien changer ni laisser changer dans cette constitution
politique , reviendrait dire : je m'engage n'tre plus un homme et,
autant qu'il dpendra de moi, ne plus souffrir que quelqu'un le soit.
Je me contente du rang d'animal savant. Je m'oblige et j'oblige tous les
autres rester au degr de culture o nous sommes parvenus.
l'exemple des castors qui btissent aujourd'hui exactement comme
leurs anctres d'il y a mille ans, l'exemple des abeilles qui disposent
actuellement leurs alvoles comme les abeilles d'autrefois, nous vou-
lons que notre faon de penser, que nos maximes thortiques, politi-
ques et morales restent dans mille ans ce qu'elles sont aujourd'hui (...)
Non, homme tu n'as pas le droit d'abdiquer ton humanit ; l'une des
prrogatives de cette humanit est en effet le privilge de se perfec-
tionner l'infini 315 .
La Constitution fixe la forme de la socit politique. Une nation
sans constitution est aux yeux des Constituants un terrain vague juri-
dique ; l'autre danger est que l'armature rvolutionnaire ne transforme
le domaine national en une prison ; loin de promouvoir l'exercice des
liberts, elle y ferait obstacle. La consistance ontologique d'une tho-
rie constitutionnelle se trouve l'oppos des exigences de la vie quo-
tidienne, faite d'adaptations toujours recommences des circonstan-
ces variables. Un surcrot de juridisme comporte le risque de rigidit,
si la forme l'emporte sur le fond et paralyse la spontanit de la vie.
Ds le lendemain du 4 aot, souligne Jean Gaulmier, Volney s'lve
contre l'ide, prsente par Camus, d'une Dclaration des droits de
l'homme. Comme Mirabeau et Gart, il estime qu'un tel acte mettant

314 Dans Godechot, op. cit., p. 215. Le Projet de dclaration des droits natu-
rels, civiques et politiques des hommes propos par Condorcet en fvrier 1793
contenait un article textuellement identique (uvres, t. XII, p. 422) ; Giron-
dins et Montagnards sont d'accord sur ce point.
315 Fichte, Considrations destines rectifier les jugements du public sur la
Rvolution franaise, 1792 ; trad. Barni, rd. Payot, 1974, pp. 125-126.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 255

des bornes la raison , ne serait pas une uvre "philosophique et


progressive". (...) Il sent bien qu'au [200] lieu d'affirmer les principes
qui, selon le mot de Prieur, "vivent toujours dans les curs", il serait
plus urgent d'asseoir sur des fondements logiques l'administration de
la France nouvelle 316 . L'organisation concrte doit prendre le pas
sur les proccupations mtaphysiques et les subtilits juridiques ; le
danger est d'imaginer que tous les problmes seront rsolus, pour peu
que l'on parvienne construire, sur le fondement des droits impres-
criptibles de l'tre humain, un difice symtrique et judicieusement
quilibr. Sieys sera l'expert en chteaux de cartes constitutionnels,
auquel on aura recours chaque fois que la construction prcdente se
sera effondre ; toujours prt proposer un nouveau modle plus par-
fait que le prcdent, jusqu'au jour o l'pe du gnral Bonaparte,
que le mme Sieys avait contribu mettre en place, terminera le
dbat, du moins pour quelque temps, en faisant pencher la balance du
droit constitutionnel du ct du despotisme militaire.
Un bon mot de l'poque voquait la rponse d'un libraire auquel un
client demandait le texte de la Constitution de l'an VIII : Je ne tiens
pas les priodiques , rpondait le commerant. La Rvolution fran-
aise a t oblige de repenser sans cesse nouveau les structures de
la vie politique de la nation ; le droit constitutionnel rvolutionnaire
tait toujours en retard d'une rvolution. La Convention, aprs avoir
vot la constitution, pourtant montagnarde, de 1793, dcrte que le
gouvernement sera rvolutionnaire jusqu' la paix, ce qui donne
penser que la constitution n'tait pas rvolutionnaire . La constitu-
tion directoriale de l'an III ne vaudra gure mieux, l'preuve des
faits : le Directoire ne subsistera, tant bien que mal et plutt mal que
bien, que grce une suite de violations rptes de l'ordre constitu-
tionnel qui l'avait tabli. Les Directeurs font de la navigation vue, de
coup d'tat en coup d'tat, jusqu'au jour o, bout d'imagination, ils
ne trouvent d'autre issue que de confier l'tat un sauveur en unifor-
me, lequel excellera dans l'art de rsoudre les problmes constitution-
nels d'une manire expditive.
Il parat impossible de trouver dans l'histoire moderne et contem-
poraine un exemple comparable d'laboration juridique consciente,
raisonne et rpte, qui ait abouti un si mince rsultat, ou plutt

316 Jean Gaulmier, L'Idologue Volney, Beyrouth, 1951, p. 174.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 256

un rsultat pareillement ngatif. Les dbats constitutionnels franais


ont t des expriences de pense, intressantes en elles-mmes du
point de vue technique, mais sans effet pratique. Aussi bien y a-t-il
incompatibilit entre l'ide de Rvolution et celle de Constitution ; la
rvolution s'inscrit dans un vide de constitution ; mais lorsque la cons-
titution, mise au point, entre en application, la rvolution doit s'arrter,
puisque la vie sociale et politique rpond dsormais une forme fixe.
Si la rvolution se poursuit, c'est que la constitution n'est pas adapte
aux exigences d'une situation qui continue se dvelopper en dehors
du formalisme par lequel on a voulu stabiliser le nouveau rgime.
D'o la ncessit de tout recommencer sur de nouvelles bases et ainsi
de suite.
[201]
La Rvolution franaise, du 5 mai 1789 au 9 novembre 1799 (18
brumaire), reprsente dix annes pendant lesquelles il parat difficile
de savoir exactement o se trouve l'autorit. Avant 1789, l'autorit est
localise, thoriquement tout au moins, dans la personne du roi. En
dpit des insuffisances du pouvoir royal, on n'imagine pas d'autre
pouvoir que celui-l ; il n'y a pas de solution de rechange. partir de
la runion des tats gnraux, le pouvoir royal n'est plus le seul. La
Gazette nationale ou Moniteur universel analyse la situation en 1791 :
Ce qu'on appelle la Rvolution n'est que l'anantissement d'une fou-
le d'abus accumuls depuis des sicles par l'erreur du peuple ou le
pouvoir des ministres, qui n'a jamais t le pouvoir du roi ; ces abus
n'taient pas moins funestes la nation qu'au monarque ; ces abus,
l'autorit, pendant des rgnes heureux, n'avait cess de les attaquer
sans pouvoir les dtruire ; ils n'existent plus. La Nation souveraine n'a
plus que des citoyens gaux en droits, plus de despote que la loi ; plus
d'organes que des fonctionnaires publics ; et le roi est le premier de
ces fonctionnaires : telle est la Rvolution franaise 317. La Rvolu-
tion est dfinie comme un dplacement de la souverainet, dsormais
reconnue l'ordonnancement juridique de la nation, dont le roi est le
premier serviteur.

317 Gazette nationale ou Moniteur universel, 1791, p. 473 ; dans P. Duclos, La


notion de constitution dans l'uvre de l'Assemble constituante de 1789, p.
151. Duclos cite aussi le mot de Barre (26 fvrier 1791) : Le Roi doit tre
considr comme un fonctionnaire public par excellence.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 257

La Rvolution aurait pu se stabiliser ce niveau, celui de la consti-


tution de 1791 ; mais la force des choses devait refuser de s'inscrire
dans ce cadre juridique. Une ambigut subsistait entre les attributions
du pouvoir lgislatif et celles du pouvoir excutif, dvolu au roi dans
des limites qui sont matire contestation. Ds avant le vote de la
constitution, la fonction royale, qui subsistera jusqu'au 10 aot 1792,
est de plus en plus chancelante. La Convention institue un rgime
d'assemble o les limites respectives du pouvoir lgislatif, du pouvoir
excutif et du pouvoir judiciaire ne sont pas dtermines d'une mani-
re assez claire pour viter des empitements incessants, des captations
d'un pouvoir par un autre. Mirabeau, dans les premiers jours de la r-
volution, opposait la volont du peuple la force des baonnettes, la-
quelle se rvla l'usage une figure de rhtorique. Les baonnettes
royales ont t limines ; la volont du peuple a pris le pouvoir. La
question est de savoir o se trouve cette volont du peuple. En thorie,
elle est exprime par l'assemble des reprsentants rgulirement lus
de la nation. Mais la lgalit constitutionnelle est dborde par la
pression massive et directe de la population parisienne, ou plutt d'une
partie de cette population, embrigade dans le systme de la Commu-
ne de Paris et des sections. La Convention s'incline diverses reprises
devant la pression arme de ces organisations, qui ne reprsentent
qu'elles-mmes. Le pouvoir est dans la rue ; la constitution est ou-
blie, une grande partie des Conventionnels a abdiqu toute prtention
au gouvernement et se contente d'essayer de survivre. La dictature des
[202] comits (Sret gnrale et surtout Salut public) n'a aucune base
constitutionnelle ; elle confie une poigne d'individus, appuys sur
l'organisation populaire parisienne, les pouvoirs lgislatif, excutif et
judiciaire, grce l'utilisation du Tribunal rvolutionnaire. A l'chelle
locale, dans les provinces, le pouvoir central est relay par l'autorit
des reprsentants en mission, proconsuls souverains qui lgifrent
leur chelle, jugent et font juger, administrent sans souci de la consti-
tution ou des lois existantes.
La Rvolution durera aussi longtemps que l'ambigut de l'autorit.
Situation dangereuse : aussi longtemps que le pouvoir est l'abandon,
tous ceux qui le peuvent essaient de s'en saisir ; en l'absence de rgle
du jeu, les prtentions contradictoires exasprent les passions. Une
fois la monarchie limine, la question se pose de savoir si la souve-
rainet se trouve du ct de l'Assemble ou de la nation, que l'Assem-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 258

ble reprsente. La nation d'ailleurs demeure une entit contradic-


toire, dchire entre des tendances opposes jusqu' la guerre civile. Si
le pouvoir est dans la rue, se trouve-t-il du ct de Paris, qui encercle
l'Assemble, ou de la province, qui souvent ne partage pas les options
de Paris. Paris mme, l'autorit est dispute entre la Convention, le
Comit de Salut public, la Commune et les sections, qui ne sont pas
d'accord entre elles, et se mobiliseront en vue de promouvoir des cau-
ses opposes. Le paroxysme rvolutionnaire se dfinit comme l'absen-
ce totale de scurit juridique. Le dfaut d'autorit engendre l'autorita-
risme. La carence de l'tat, en tant qu'appareillage juridique dfini,
conduit la pratique du coup d'tat comme moyen de gouvernement,
sous la forme de journes populaires ou celle d'opration de police
rapidement excutes, comme au temps du Directoire. Les acteurs de
ce jeu, du moins ceux qui survivent, finiront par rechercher une forte
personnalit militaire, capable de les sauver d'eux-mmes ; Sieys et
ses amis Idologues, leur premier candidat, Joubert, ayant pri sur le
champ de bataille, se remettront entre les mains du gnral Bonaparte.
partir du 18 brumaire, il n'y a plus aucune difficult pour locali-
ser le pouvoir rel, ni d'ailleurs la souverainet thorique. L'ambigut
est leve, la France respire. Gart raconte que pendant la journe du 2
juin 1793, o la Convention est assige par une manifestation popu-
laire rclamant la mise en jugement des Girondins, Barre ne cessait
de dire : "Il faudra voir si c'est la Commune de Paris qui reprsente la
Rpublique franaise ou si c'est la Convention" 318 . Le rvolution-
naire protestait contre la rvolution, au nom d'une objection de cons-
cience juridique. Plus significative encore est l'attitude de Robespierre
lui-mme, dans les journes des 9 et 10 thermidor, o son dsarroi
atteste un manque de rsolution surprenant, comme s'il s'inclinait de-
vant une sorte de fatalit. Robespierre et ses amis, un moment librs
par les sectionnaires, trouvent refuge dans les locaux de la Commune.
Un tmoin raconte l'arrive de Couthon, qui retrouve [203] l les au-
tres membres du groupe : En arrivant, il fut embrass par Robespier-
re (...) Le premier mot que j'entendis de Couthon fut : "Il faut de suite
crire aux armes." Robespierre dit : "Au nom de qui ?" Couthon r-
pondit : "Mais au nom de la Convention ; n'est-elle pas toujours o
nous sommes ? Le reste n'est qu'une poigne de factieux que la force

318 D.-J. Garat, Mmoires sur la Rvolution, an III, p. 141.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 259

arme que nous avons va dissiper, et dont elle fera justice." Ici Robes-
pierre l'an sembla rflchir un peu ; il se baissa l'oreille de son fr-
re ; ensuite il dit : "Mon avis est qu'on crive au nom du peuple fran-
ais 319." Ce dsarroi juridique dans une situation de vacance de la
lgalit apparat dans un document du Muse Carnavalet, en date du 9
thermidor. Il s'agit d'un appel lanc par un Comit d'excution ,
autorit rvolutionnaire rcemment cre par le dernier carr des ro-
bespierristes ; adress aux courageux citoyens de la section des Pi-
ques , c'est un ordre de mobilisation qui leur enjoint de venir en aide
aux nouveaux hors-la-loi. Sous les signatures des membres du Comi-
t, on lit la syllabe Ro, initiale d'un nom inachev. Selon Michelet,
Robespierre n'est pas all jusqu'au bout de sa signature ; il s'est arrt,
et il a demand ses amis : Mais, au nom de qui ?... Cette for-
mule exprime l'angoisse du rvolutionnaire qui, mis en minorit, ne
sait plus o se trouvent la lgalit, la lgitimit. Comme si, l'heure
de la lutte finale, Robespierre reconnaissait son chec. La rvolution
devait procurer la France une constitution, fonde en justice et en
vrit ; cinq ans s'taient couls sans parvenir instituer l'ordonnan-
cement juridique susceptible de modeler l'existence de la nation selon
le vu de tous.
Les tmoins trangers de la rvolution, particulirement aprs
l'chec de la constitution de 1791, premire en date des formalisations
rvolutionnaires, considrent d'un il critique la bizarre obstination
avec laquelle les Franais s'acharnaient dfinir des cadres constitu-
tionnels aussi inapplicables les uns que les autres, au milieu de dsor-
dres civils inexpiables. Burke dnonce trs tt l'alination intellectua-
liste et juridique, la simplicit abusive des lgislateurs , qui ne
tiennent pas compte des ralits concrtes. Pour mettre de l'ordre dans
la vie des hommes, je conseillerais plutt d'avoir recours au fermier
et au mdecin qu'au professeur de mtaphysique 320 . La France
d'ancien rgime possdait une constitution, dont le premier mrite
tait d'exister et d'avoir rsist l'exprience des sicles, dont elle r-
sumait la sagesse acquise. Vous possdiez dans vos vieux tats cette

319 Lettre de H.-G. Dulac au comit de Sret gnrale, 6 frimaire III ; dans
uvres de Maximilien Robespierre, t. X, p. p. Soboul et Bouloiseau, P.U.F.,
1967, p. 601.
320 Edmond Burke, Rflexions sur la Rvolution franaise, trad. J. A. A., Pa-
ris, 1823, p. 108.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 260

varit de parties correspondantes aux diffrentes classes dont votre


ensemble tait heureusement compos. Vous aviez cette combinaison
et cette opposition d'intrts, vous aviez cette action et cette raction
qui, dans le monde politique comme dans le monde naturel, fait sortir
l'harmonie des dbats rciproques des forces opposes. Ces [204]
conflits d'intrts que vous regardez comme un si grand dfaut dans
votre ancienne constitution, ainsi que dans la ntre actuelle, opposent
une barrire salutaire toutes les rsolutions prcipites. Ils font que
les dlibrations ne sont pas une affaire de choix, mais de ncessit ; il
en rsulte que les changements sont regards comme tant de la mme
nature que les compromis qui requirent de la modration, qui enfan-
tent des tempraments, qui prviennent ces douleurs cuisantes que
produisent des rformes non prpares, brusques (...) Vous aviez tous
ces avantages dans vos anciens tats ; mais vous avez mieux aim
agir comme si vous n'aviez jamais t civiliss, et comme si vous
aviez tout refaire neuf... 321
Burke oppose aux Constituants de Paris et leurs amis anglais
l'exemple de la constitution britannique, hritage des sicles et qui
subsiste par droit de prescription , dans le respect universel. No-
tre systme politique est dans une symtrie et dans un accord parfait
avec l'ordre du monde, et avec cette manire d'exister qui convient
un corps permanent compos de parties passagres ; d'un corps o, par
la disposition d'une sagesse merveilleuse qui tablit cette grande et
mystrieuse incorporation de la race humaine, le tout, la fois, n'est
jamais vieux, ni entre deux ges, ni jeune, mais dans la situation d'une
constance immuable et se perptue dans le mme tat au milieu du
dprissement continuel 322. La constitution britannique exprime
dans son ordre les rythmes vitaux ; le logicisme rvolutionnaire, non
respectueux de la vie, a produit ces fictions monstrueuses qui, inspi-
rant des ides fausses et des esprances vaines des hommes destins
parcourir les sentiers obscurs d'une vie laborieuse, ne servent qu'
aggraver et rendre plus amre cette ingalit relle que l'on ne peut
jamais dtruire 323 . Ds 1790, Burke annonce les catastrophes ve-
nir, l'glise pille et l'tat non secouru, l'anarchie civile et militaire

321 Ibid., pp. 60-61.


322 Pp. 57-58.
323 P. 64.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 261

devenue la constitution du royaume (...) et la banqueroute nationale


pour consquence 324 . Il prvoit les consquences fcheuses de la
prminence de Paris dans la nouvelle France ; Paris est compact ; il
a une force norme, une force tout fait hors de proportion avec celle
de toutes ses parties, liaison qu'aucun plan de constitution ne pourra
dtruire. (...) Ce qui arrivera vraisemblablement, c'est qu'au lieu d'tre
tous Franais, les habitants de ce pays ne tarderont pas n'avoir plus
de patrie 325... En supprimant les particularismes locaux, Paris d-
truit l'originalit personnelle des provinces et des hommes. Car ceux
qui prtendent niveler n'galisent jamais 326 .
Burke a vcu jusqu'en 1797, assez longtemps pour vrifier, dans
les dsordres successifs de la rvolution en France, l'exactitude de son
[205] diagnostic. Ses ides devaient fournir une importante contribu-
tion au sommaire de la contre-rvolution europenne ; Burke parle le
langage du bon sens confirm par l'exprience historique ; le person-
nage dmonique ou dmoniaque de Napolon apparatra aux Euro-
pens comme une punition impose la France et l'Europe pour les
excs rvolutionnaires, considrs comme un manquement aux rgles
lmentaires du savoir-vivre des nations. L'un des successeurs de Tur-
got au contrle gnral des finances, Calonne, migr avant la lettre
dans l'imminence de la crise rvolutionnaire, avait crit dans son essai
De l'tat de la France prsent et venir (1790) : Comment est-on
assez inconsidr pour vouloir changer de fond en comble la constitu-
tion sous laquelle un empire a vieilli avec gloire ? Comment est-on
assez peu vers dans la science politique pour ignorer que les gouver-
nements se font avec le temps, mais qu'on ne les fait pas 327 ?
Joseph de Maistre reprend le mme thme sur le mode majeur, et
selon une interprtation transcendante, ou plutt thologique. Le prin-
cipe de la doctrine est que le pouvoir de crer, dans quelque domaine
que ce soit, appartient Dieu seul, le Crateur par excellence. L'hom-
me ne s'est pas cr lui-mme, et cette condition de son existence fait
qu'il ne peut agir que par dlgation ; dans l'univers physique et moral,
l'tre humain ne possde pas la capacit de raliser un commencement

324 P. 67.
325 Pp. 364-365.
326 P. 86.
327 Calonne, De l'tat de la France prsent et venir, 1790, p. 1.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 262

absolu ; il lui est donn de transformer seulement ce qu'il n'a pas pro-
duit ex nihilo. Selon les Considrations sur la France (1796),
l'homme peut tout modifier dans la sphre de son activit, mais il ne
cre rien : telle est sa loi, au physique comme au moral. L'homme peut
sans doute planter un ppin, lever un arbre, le perfectionner par la
greffe, et le tailler en cent manires ; mais jamais il ne s'est figur qu'il
avait le pouvoir de faire un arbre. Comment s'est-il imagin qu'il avait
celui de faire une constitution ? 328 Puisque la capacit cratrice ap-
partient Dieu seul, les lgislateurs, qui se sont attribus la capacit
de crer par voie juridique un nouveau monde politique, ont commis
un sacrilge, que la justice de Dieu ne manquera pas de chtier. Ce qui
proccupe Maistre, ce sont les voies de la Providence dans la Rvolu-
tion franaise ; sa thologie de l'histoire s'efforce de manifester la sa-
gesse de Dieu dans la confusion blasphmatoire des vnements
contemporains.
Les lois morales et politiques s'inscrivent, comme les lois du mon-
de physique, dans le plan de la cration divine. L'homme peut dchif-
frer plus ou moins exactement ces grands principes dans un esprit
d'obissance, sans pouvoir s'en rendre matre et encore moins les re-
mettre en question. Ds lors aucune constitution ne rsulte d'une d-
libration ; les droits des peuples ne sont jamais crits, ou du moins
les actes constitutifs ou les lois fondamentales crites ne sont jamais
que des titres dclaratoires de droits antrieurs, dont on ne peut dire
autre [206] chose, sinon qu'ils existent 329. L'intelligence humaine doit
s'incliner devant un irrductible surplus de significations que la sages-
se de Dieu s'est rserve de toute ternit : Il s'en faut de beaucoup
que tout ce qui peut tre crit le soit ; il y a mme toujours dans cha-
que constitution quelque chose qui ne peut tre crit, et qu'il faut lais-
ser dans un nuage sombre et vnrable, sous peine de renverser
l'tat 330.
Joseph de Maistre devait reprendre ces vues dans un petit trait
Des constitutions politiques et des autres institutions humaines, rdig

328 J. DE Maistre, Considrations sur la France, 1796, ch. VI : De l'influence


divine dans les Constitutions politiques ; Genve, ditions du Milieu du Mon-
de, s. d., p. 83.
329 Ibid., pp. 83-84.
330 Pp. 84-85.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 263

Saint- Ptersbourg en 1809 et publi en 1814 dans cette ville. Les


thses fondamentales prsentes comme videntes par elles-mmes,
sont : 1 que les racines des constitutions politiques existent avant
toute loi crite ; 2 qu'une loi constitutionnelle n'est et ne peut tre que
le dveloppement ou la sanction d'un droit prexistant et non crit ; 3
que ce qu'il y a de plus essentiel, de plus intrinsquement constitu-
tionnel et de vraiment fondamental n'est jamais crit, et mme ne sau-
rait l'tre sans exposer l'tat ; 4 que la faiblesse et la fragilit d'une
constitution sont prcisment en raison directe de la multiplicit des
articles constitutionnels crits 331 . Avec plus de recul historique
qu'en 1796, Joseph de Maistre dgage la leon de l'exprience rvolu-
tionnaire. Les lgislateurs franais se sont imagins qu'ils pourraient
crer artificiellement un nouveau monde sur des bases nouvelles,
transparentes la raison. Ils n'ont vu dans l'ordre juridique que des
problmes rsoudre. Or le gouvernement des hommes est un myst-
re providentiel. Les profanateurs rvolutionnaires de la sagesse trans-
cendante n'ont finalement construit que des tours de Babel en miniatu-
re, des chteaux de cartes, effondrs les uns aprs les autres, ainsi
qu'on pouvait s'y attendre. L'usurpateur Napolon lui-mme, plus
conscient dans son ralisme, des exigences humaines profondes, a fait
appel au pape pour confrer sa pseudo-lgitimit l'aurole de la
conscration divine.

331 Joseph de Maistre, Des Constitutions politiques et des autres institutions


humaines, 1814, article IX ; dition critique p. p. Robert Triomphe, Ophrys,
1959, pp. 25-26. Triomphe souligne, propos de ce texte, l'influence de Saint-
Martin sur Maistre.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 264

[207]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre III
DROITS DE LHOMME

Retour la table des matires

L'espace mental de la Rvolution est unifi, homognis et rgi


par l'ordonnancement juridique de la Constitution, dfinie comme un
agencement de normes rgissant les structures qui prsident l'exerci-
ce des pouvoirs, comme aux relations qu'ils entretiennent les uns avec
les autres. Les formes et institutions diverses ne sont que des moyens
en vue de parvenir un ordre politique et social aussi satisfaisant que
possible, aussi proche du modle idal de la vie collective. On peut
prvoir une assemble ou deux, dfinir d'une manire ou d'une autre la
responsabilit des ministres, confrer le pouvoir excutif un seul in-
dividu ou plusieurs ; ces questions peuvent tre rsolues de plusieurs
manires diffrentes entre lesquelles il faut choisir ; et si une premire
option ne donne pas les rsultats qu'on en attendait, il n'y a rien de
scandaleux en essayer une autre.
La Constitution, ensemble de formes prissables, prsuppose des
principes stables qui fixent ses fins. Les formes pourront changer, sans
que changent les valeurs, afin de rendre possible une meilleure incar-
nation des valeurs dans l'existence de tous et de chacun. La Constitu-
tion de 1791 et celle de 1793 sont prcdes d'une Dclaration des
droits de l'homme et du citoyen qui dfinit les principes rgulateurs
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 265

prsidant l'laboration des structures politiques. La Dclaration ma-


nifeste solennellement les premiers principes mtaphysiques de la
science sociale ; elle a plus de consistance que les dispositifs techni-
ques dfinis ensuite par les textes constitutionnels. On ne peut pas r-
former les droits de l'homme, comme on rforme la constitution ; il y
aurait l une contradiction, puisque les droits de l'homme sont des
droits naturels et imprescriptibles , des droits inalinables et sa-
crs .
Cette distinction entre deux domaines, l'un mtaphysique, l'autre
empirique et technique, est mconnue dessein par le contre-
rvolutionnaire Joseph de Maistre, lorsqu'il s'en prend la constitution
directoriale de l'an III : La constitution de 1795, tout comme ses a-
nes, est faite pour l'homme. Or, il n'y a point d'homme dans le [208]
monde. J'ai vu, dans ma vie, des Franais, des Italiens, des Russes,
etc. ; je sais mme, grce Montesquieu, qu'on peut tre Persan ; mais
quant l'homme, je dclare ne l'avoir rencontr de ma vie (...) Y a-t-il
une seule contre de l'univers o l'on ne puisse trouver un Conseil des
Cinq Cents, un Conseil des Anciens et cinq Directeurs ? Cette consti-
tution peut tre prsente toutes les associations humaines, depuis la
Chine jusqu' Genve. Mais une constitution qui est faite pour toutes
les nations n'est faite pour aucune : c'est une pure abstraction, une u-
vre scolastique faite pour exercer l'esprit d'aprs une hypothse idale,
et qu'il faut adresser l'homme dans les espaces imaginaires o il ha-
bite 332. Les thermidoriens, lorsqu'ils laboraient la constitution de
l'an III, cherchaient dfinir un rgime politique susceptible d'viter
la France le renouvellement des abus inextricables engendrs par le
gouvernement de la Convention montagnarde. Ils estimaient que les
droits de l'homme devaient tre respects dans tous les pays du mon-
de, ou du moins qu'ils y seraient respects le jour o ces pays seraient
suffisamment clairs. Les droits de l'homme ont une porte cosmopo-
litique ; la constitution de 1795, dans ses dispositions particulires, ne
concerne que le domaine franais ; elle ne prtend nullement une
validit universelle et ternelle 333.

332 Joseph de Maistre, Considrations sur la France, 1796, ch. VI, d. cite,
p. 89.
333 Il est vrai que le Directoire tentera d'tablir dans certains territoires oc-
cups par les armes franaises (en Italie, par exemple) des rpubliques surs
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 266

La Dclaration des droits de l'homme peut demeurer identique, ou


peu prs, alors mme que la Constitution subit une refonte complte.
Le prambule (aot 1789) ne laisse aucun doute cet gard, ne ft-ce
que par le style solennel et religieux d'une proclamation faite en pr-
sence et sous les auspices de l'tre suprme . Ces droits ne sont pas
crs, octroys leurs concitoyens par les Reprsentants du peuple
franais ; ils sont remmors tous, afin qu'ils puissent servir de
critres de l'activit gouvernementale. En effet l'ignorance, l'oubli ou
le mpris des droits de l'homme sont les seules causes des malheurs
publics et de la corruption des gouvernements . La Rvolution n'in-
vente pas, elle dvoile une vrit prexistante ; cette vrit justifie
l'ordre rvolutionnaire, lequel n'est pas un ordre nouveau, mais un or-
dre de tous les temps.
La Dclaration des droits de l'homme et du citoyen propose le
frontispice religieux du nouveau contrat social, constitutif de la nation
franaise rgnre. Il ne s'agit pas l du premier document de cette
espce dans l'histoire de l'Occident. Les colonies anglaises en terre
d'Amrique, communauts originales sur un sol neuf, s'taient parfois
attribues une constitution prcde d'une dclaration d'intentions ; le
Mayflower compact, adopt en 1620 par les Pres plerins, sparatis-
tes religieux partis de Plymouth en Angleterre, et qui venaient de fon-
der en Nouvelle-Angleterre une Plymouth nouvelle, commence en
[209] ces termes : Nous, dont les noms suivent, qui, pour la gloire
de Dieu, le dveloppement de la foi chrtienne et l'honneur de notre
patrie, avons entrepris d'tablir la premire colonie sur ces rivages re-
culs, nous convenons dans ces prsentes, par consentement mutuel et
solennel, et devant Dieu, de nous former en corps de socit politique,
dans le but de nous gouverner et de travailler l'accomplissement de
nos desseins ; et en vertu de ce contrat, nous convenons de promul-
guer des lois, actes, ordonnances et d'instituer, selon les besoins, des
magistrats auxquels nous promettons soumission et obissance 334...
Suivi des signatures de quarante et un colons puritains, ce document,

calques sur le rgime de Paris. Mais dj la politique extrieure du Directoi-


re, marque de ralisme et d'imprialisme, tait infidle l'inspiration rvolu-
tionnaire.
334 Dans Tocqueville, De la dmocratie en Amrique, 1835, 1re partie, ch. II ;
d. N.R.F., 1961, t. I, p. 34 ; textes analogues dans les colonies de Rhode
Island (1638), New Haven (1637), Connecticut (1639), Providence (1640).
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 267

le premier en date dans l'histoire constitutionnelle des colonies amri-


caines, fut imit dans les annes suivantes, lorsque se fondrent de
nouveaux tablissements sur les rivages de l'Extrme Occident. En
Amrique, commente Tocqueville, c'est la religion qui mne aux Lu-
mires ; c'est l'observance des lois divines qui conduit l'homme la
libert 335.
La dclaration d'indpendance, rdige par Thomas Jefferson, et
vote par le Congrs des tats-Unis le 4 juillet 1776, comporte, elle
aussi, en son dbut, la profession solennelle des droits distinctifs de la
condition humaine. Nous tenons ces vrits pour videntes par elles-
mmes que tous les hommes sont crs gaux ; qu'ils sont dots par
leur Crateur de certains droits inalinables, parmi lesquels figurent la
vie, la libert et la recherche du bonheur. Les gouvernements sont ta-
blis parmi les hommes pour assurer ces droits ; ils drivent leurs justes
pouvoirs du consentement des gouverns... Les Constituants fran-
ais de 1789 avaient le texte amricain prsent l'esprit lorsqu'ils r-
digeaient le leur. la veille de la rvolution de France, Condorcet d-
die La Fayette son essai De l'influence de la rvolution de l'Amri-
que sur l'Europe. L'Amrique nous a donn cet exemple. L'acte qui a
dclar son indpendance est une exposition simple et sublime de ces
droits si sacrs et si longtemps oublis. Dans aucune nation, ils n'ont
t ni si bien compris ni conservs dans une intgrit si parfaite 336.
Le modle amricain est propos au respect et l'imitation des hom-
mes de bonne volont sur la face de la terre. Le spectacle d'un grand
peuple o les droits de l'homme sont respects est utile tous les au-
tres, malgr la diffrence des climats, des murs, et des constitu-
tions 337... L'exprience amricaine est l'une des preuves qui attes-
tent la tendance au progrs, la perfectibilit inhrente l'espce hu-
maine. Quelques traits rgressifs subsistent encore, par exemple l'es-
clavage des ngres ; mais tous les hommes clairs en [210] sentent

335 Tocqueville, op. cit., p. 41.


336 Condorcet, De l'influence de la rvolution de l'Amrique sur l'Europe (r-
dig entre 1787 et 1789) ; in Collection des principaux conomistes, p. p. Dai-
re et Molinari, 1847, t. XIV, p. 548.
337 Ibid., p. 549.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 268

la honte comme le danger, et cette tche ne souillera plus longtemps la


puret des lois amricaines 338... .
L'homo americanus apparat Condorcet comme l'avenir de
l'homme europen : L'Amrique offre un pays d'une vaste tendue,
o vivent plusieurs millions d'hommes que leur ducation a prservs
des prjugs, et disposs l'tude, la rflexion. Il n'y existe aucune
distinction d'tat, aucun attrait d'ambition qui puisse loigner ces
hommes du dsir si naturel, de perfectionner leur esprit, de l'employer
des recherches utiles, d'ambitionner la gloire qui accompagne les
grands travaux ou les dcouvertes ; et rien n'y retient une partie de
l'espce humaine dans une abjection qui l'a dvoue la stupidit
comme la misre. Il y a donc lieu d'esprer que l'Amrique d'ici
quelques gnrations, en produisant presque autant d'hommes occups
d'ajouter la masse des connaissances que l'Europe entire, en dou-
blera au moins les progrs, les rendra au moins deux fois plus rapides.
Ces progrs embrasseront galement les arts utiles et les connaissan-
ces spculatives. (...) On doit mettre le bien qui en peut rsulter pour
l'humanit au nombre des effets de la rvolution 339...
L'homme amricain avait acquis la dignit de prototype aux yeux
des Franais, ou de certains d'entre eux, ds avant l'accomplissement
de l'indpendance. Selon l'abb Raynal, l'Amrique du Nord semble
tre le lieu propre de la vertu et de l'humanit non corrompue par la
civilisation ; les colons d'Amrique constituent une nouvelle race de
bons sauvages dont l'innocence retrouve se pare de tous les charmes
de l'innocence primitive. la place du luxe qui trane la misre sa
suite, au lieu de ce contraste affligeant et hideux, un bien-tre univer-
sel, rparti sagement par la premire distribution des terres, par le
cours de l'industrie, a mis dans tous les curs le dsir de se plaire mu-
tuellement, dsir plus satisfaisant sans doute que la secrte envie de
nuire qui est insparable d'une extrme ingalit des fortunes et des
conditions. (...) On se rapproche, on se rassemble, on mne enfin dans
les colonies cette vie champtre qui fut la premire destination de
l'homme. (...) On n'y voit pas ces grces, ces talents, ces jouissances
recherches dont l'apprt et les frais usent et fatiguent tous les ressorts
de l'me, amnent les vapeurs de la mlancolie aprs les soupirs de la

338 P. 548.
339 P. 558.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 269

volupt ; mais les plaisirs domestiques, l'attachement rciproque des


parents et des enfants, l'amour conjugal, cet amour si pur, si dlicieux
pour qui sait le goter et mpriser les autres amours. C'est l le specta-
cle enchanteur qu'offre partout l'Amrique septentrionale 340...
Ce spectacle enchanteur de la bonne Amrique, avant ou aprs
l'indpendance, ni Raynal ni Condorcet n'avaient t le contempler de
prs. Leur Amrique est une terre de lgende, en laquelle se concen-
trent un ensemble de fantasmes chers aux intellectuels europens.
[211]Ceux qui eurent l'occasion de se documenter sur place devaient
parvenir des conclusions plus nuances, ainsi qu'on le voit dans le
cas de Volney, dont le voyage aux tats-Unis dura trois ans (1795-
1798) et aboutit la publication du Tableau du climat et du sol des
tats-Unis (1803), o la description du rel prend le pas sur les my-
thes ; le bon sauvage est trop souvent un ivrogne et un paresseux,
et le bon colon un individu raliste, trs soucieux de ses intrts,
pratiquant l'occasion une intolrance qui rappelle fcheusement celle
du catholicisme romain.
Ces tmoignages permettent de prciser la signification de la D-
claration des droits de l'homme, en fonction du contexte politique et
social de part et d'autre de l'Atlantique. Le texte amricain ne s'intitule
pas Dclaration des droits de l'homme ; il s'agit d'un passage situ
au dbut de la Dclaration d'Indpendance 341 . Pour justifier leur
dcision de rompre les liens de sujtion l'gard de la couronne d'An-
gleterre, les reprsentants des tats-Unis proclament les principes sur
lesquels ils s'appuient : Quand, dans le cours de l'histoire humaine, il
devient ncessaire pour un peuple de rompre les liens politiques qui
l'avaient uni un autre peuple, et d'assumer parmi les puissances de la
terre la position spare et gale laquelle lui donnent droit les lois de

340 Raynal, Histoire philosophique et politique des tablissements et du com-


merce des Europens dans les deux Indes (1770), livre XVIII, ch. 34 ; 3e d.
Genve, 1780, t. IV, pp. 362 sq.
341 Une srie d'amendements la primitive constitution des tats-Unis nu-
mre sous le titre Bill of rights un certain nombre de garanties assures au ci-
toyen amricain. Adopts par le Congrs en septembre 1789, entrs en vi-
gueur en dcembre 1791, ces dix articles n'ont pu influencer les rdacteurs
franais de la Dclaration des droits. Ils ont d'ailleurs un caractre empirique
plutt que mtaphysique ; leur but est d'assurer la scurit juridique des indi-
vidus contre les empitements ventuels de l'autorit fdrale.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 270

la nature et du Dieu de la nature, alors le respect d l'opinion de


l'humanit rclame que ce peuple dclare hautement les causes qui le
poussent la sparation. Cette phrase liminaire place expressment
l'nonc des droits dans une situation historique donne. Dans le para-
graphe suivant, l'numration des vrits fondamentales occupe deux
phrases seulement ; le reste de l'alina insiste sur la ncessit de souf-
frir la violation des exigences premires de l'humanit, et l'oppression
qui s'ensuit, jusqu'au moment o elles deviennent intolrables. Les
colonies ont endur longtemps les injures et usurpations du roi d'An-
gleterre, mais sa tyrannie est maintenant telle que la rupture est invi-
table. La suite du texte, sa partie centrale, numre les nombreux
griefs des colonies contre le roi anglais ; d'o rsulte la solennelle pro-
clamation de la rupture du lien d'allgeance. Sur les 121 lignes que
contient au total, dans une dition particulire, la Dclaration d'Ind-
pendance, l'numration des droits de l'homme en occupe 9 342. Le
document, rdig par Jefferson et approuv par ses collgues, revt le
caractre d'une plaidoirie, o l'avocat voque, en commenant, les
principes sur lesquels s'appuie son argumentation. Comme le dit un
historien amricain, le but premier de la Dclaration [212] n'tait pas
de dclarer l'Indpendance, mais de proclamer la face du monde les
raisons de dclarer cette indpendance. Elle tait conue comme la
justification formelle d'un acte dj accompli 343 .
Tout autre est la Dclaration franaise des droits de l'homme et du
citoyen. Extrieurement mme, elle est beaucoup plus longue, puis-
qu'elle comprend un prambule, et, dans sa rdaction d'aot 1789, 17
articles, dont chacun occupe un petit paragraphe spar ; le nombre de
ces articles passera 35 dans la rdaction montagnarde de juin 1793.
De bout en bout, il n'est pas question d'autre chose que des droits de
l'homme, sans rfrence une occasion historique prcise. Les repr-
sentants du peuple ne se rfrent pas au roi de France, ils prennent
position dans l'ordre d'une universalit intemporelle qui intresse
l'humanit entire, alors que les membres du Congrs de Philadelphie
ne songeaient qu' rgler leur compte avec le souverain britannique.

342 L'dition de rfrence est celle des American State Papers, t. XLIII des
Great Books of the Western World dits par lEncyclopaedia Britannica,
Chicago, London, 1952, pp. 1-3.
343 Carl Becker, The Declaration of Independence, New York, A. A. Knopf,
1956, p. 5.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 271

Les publications franaises de l'poque proposent souvent la Dclara-


tion des droits dans une prsentation qui imite la forme traditionnelle
attribue la loi de Mose, enrichie dans les marges d'allgories rvo-
lutionnaires et de symboles emprunts au vocabulaire maonnique.
L'allusion aux tables de la loi mosaque est significative d'une volont
d'affirmer la rvlation naturelle des principes fondamentaux de l'or-
dre humain. Il s'agit d'un document transhistorique, de caractre onto-
logique et proprement sacr.
La rfrence au roi d'Angleterre seul, les frres britanniques
tant mentionns, comme pour mmoire, seulement la fin du docu-
ment, limite la porte de la Dclaration d'Indpendance ; elle met en
cause la politique extrieure des nouveaux tats-Unis d'Amrique. Ce
n'est pas une initiative usage interne, dont les consquences entra-
neraient un bouleversement, ou mme un ramnagement de l'ordre
politique et social tabli. La constitution des tats-Unis, qui sera d-
battue par la suite, ne bouleversera pas l'quilibre propre de chacune
des anciennes colonies ; elle s'occupera essentiellement de dfinir les
structures fdrales rendues ncessaires par la rupture du lien juridi-
que avec la Grande-Bretagne. Les anciens colons et nouveaux ci-
toyens n'auront pas modifier leur mode de vie. C'est pourquoi, nous
l'avons dit 344, la guerre d'Indpendance ne peut tre considre com-
me une vritable rvolution.
Le caractre limit, et comme occasionnel, de la Dclaration am-
ricaine n'enlve rien son importance historique, ni son intrt ido-
logique. A travers l'occasion, Jefferson, lui aussi, se rfre l'absolu ;
la dclaration d'Indpendance fut en lui une sorte d'explosion du
sentiment religieux et patriotique. (...) La libert de fait dont jouis-
saient les colons anglais provenait autant de leur isolement que de
droits acquis et de chartes reconnues. Elle tait en somme un rsultat
des circonstances. Jefferson la magnifie, il en change le sens, il en fait
un produit de la sagesse et de la volont humaine. Il la [213] prsente
au monde comme une vrit absolue, universelle, aussi obligatoire et
ternelle que celle de la religion. (...) Ce Virginien philosophe, diste,
hostile l'glise tablie, pntr au culte de la Raison, attach aux
doctrines physiocratiques et passionn de tolrance, a trouv le texte
qui servira de point de ralliement pour les mes en qute d'une voie

344 Cf. plus haut, pp. 59 sqq.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 272

nouvelle. Si les ides qu'il exprime, venues de Locke et des philoso-


phes franais, sont peu originales, la Dclaration d'Indpendance reste
partout un document capital dans l'histoire des ides. Elle fait passer
du domaine de la spculation et de la polmique dans celui de la
croyance populaire, de la pratique et de la sentimentalit, des notions
hardies et nouvelles 345... La Dclaration d'Indpendance tend lib-
rer les colonies amricaines du joug anglais ; la Dclaration des droits
de l'homme et du citoyen se propose de librer l'humanit entire des
servitudes hrites du pass. Entre les deux documents, le lien le plus
significatif est sans doute la personne de Jefferson, venu Paris en
1784 pour assister Franklin, et qui lui succda bientt comme repr-
sentant officiel des tats-Unis en France, o il demeura jusqu' la fin
de 1789. Selon Bernard Fay, il semble certain que pendant toute la
priode prparatoire de la Rvolution, dans les mois qui ont prcd
les tats gnraux, Jefferson resta en contact constant avec La Fayet-
te. Quand les tats gnraux furent ouverts, nous avons la preuve que
la maison de Jefferson fut le centre du parti patriote. (...) Jefferson te-
nait beaucoup la bonne entente entre les ouvriers de la Rvolution. Il
estimait que, pour russir, la rvolution devait tre radicale en esprit,
amener un changement total des ides, mais tre modre et progres-
sive en pratique. Il avait confiance dans le roi. Il poussait La Fayette
et ses amis faire bloc avec le peuple et le roi contre les privilgis.
La Fayette raconte que les plus importants compromis qui permirent
d'aboutir une constitution furent examins et discuts chez Jefferson.
Mounier, Lally, Rabaut, Duport, les Lameth, Barnave y vinrent et y
acceptrent le veto royal et la chambre unique, divise en deux, dont
le bon Virginien tait fru 346... Pendant les premires phases de la
rvolution, La Fayette est souvent vu, et se voit lui-mme, comme un
autre Washington. Jefferson, pour sa part, est un Idologue in parti-
bus, dont les liens resteront troits avec Destutt de Tracy et Dupont de
Nemours.
L'auteur de la Dclaration d'Indpendance, a collabor d'assez prs,
par personnes interposes, la Dclaration des droits de l'homme. Ce-
la n'entrane nullement l'identit de ces deux textes. Les colons amri-
cains bnficiaient depuis longtemps de ces droits de l'homme que les

345 Bernard Fay, L'Esprit rvolutionnaire en France et aux tats-Unis la fin


du XVIIIe sicle, Champion, 1925, pp. 55-56.
346 B. Fay, op. cit., p. 175.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 273

Franais de 1789 revendiquent ; en quittant leur terre natale pour


s'tablir sur un sol neuf, ils s'taient soustraits au systme des coutu-
mes et obligations de l'Ancien Rgime traditionnel. Ce qu'ils cher-
chaient au-del des mers, c'est une nouvelle vie sur des bases [214]
nouvelles, dans un espace qui leur paraissait libre de toute hypothque
politique ou conomique. Le Mayflower Compact des Pres Plerins,
ds 1620, atteste dj cette conviction de beaucoup d'entre les nou-
veaux colons qu'ils allaient entrer dans une Terre Promise o leur li-
bert religieuse serait sauvegarde 347. Et la libert de religion entra-
ne avec elle les autres liberts. Le pionnier des premiers temps, aussi
isol dans ses bois que Robinson dans son le, s'il se heurte d'innom-
brables et menaantes difficults, ne sent pas sur lui la pesanteur des
droits fodaux. La tutelle de la mtropole anglaise parat d'autant plus
intolrable qu'elle est plus lointaine, et localise quelques exigences
fiscales maladroites. La Dclaration des droits de l'homme, par
contraste, parat radicale et totalitaire ; elle cumule en une seule initia-
tive le Mayflower Compact et la Dclaration d'Indpendance. Les r-
volutionnaires franais prtendent crer leur Amrique sans sortir du
Royaume ; ils instituent le Nouveau Monde au sein mme de l'Ancien.
Davantage, si le prambule voque d'abord les Reprsentants du
peuple franais, constitus en Assemble Nationale , la suite du do-
cument ne fait aucunement rfrence la France, son rgime politi-
que particulier, au roi. La dclaration s'applique tous les peuples de
la terre qui ont le mme droit en rclamer le bnfice. Le texte am-
ricain peut tre considr, dans cette perspective, comme une applica-
tion historique des principes proclams, du haut de leur Sina rvolu-
tionnaire, par les reprsentants du peuple franais . Chronologi-
quement postrieure, la Dclaration franaise est ontologiquement
antrieure.

347 Cf. plus haut pp. 208 sq.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 274

[215]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre IV
GALIT

Retour la table des matires

La premire des vrits videntes par elles-mmes , proclames


par le texte amricain, est que tous les hommes sont crs gaux (all
men are created equal) . Le principe de l'galit bnficie de la m-
me priorit dans la Dclaration franaise de 1789, dont l'article Ier
stipule : Les hommes naissent et demeurent libres et gaux en
droits ; les distinctions sociales ne peuvent tre fondes que sur l'utili-
t commune. L'article II numre ensuite les droits naturels et im-
prescriptibles de l'homme , qui sont la libert, la proprit, la sret
et la rsistance l'oppression . La Dclaration des droits qui figure
en tte de la constitution montagnarde de 1793 ne place plus l'galit
en exergue ; elle figure seulement dans l'numration de l'article II ;
les droits naturels de l'homme sont l'galit, la libert, la sret, la
proprit . L'galit rentre dans le rang, mais elle conserve la priorit
par rapport la libert. Condorcet avait, de son ct, rdig un projet
de constitution en 1793 ; il proposait une Dclaration des droits o
l'ordre tait invers, la libert venant avant l'galit 348. Peut-tre

348 Projet de Dclaration des droits naturels, civils et politiques des hommes ;
en tte du Plan de constitution prsent la Convention les 15 et 16 fvrier
1793 ; uvres compltes, 1847, t. XII, p. 417.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 275

l'exigence de libert pour les Girondins avait-elle, cette poque, pris


le pas sur le souci d'galit.
L'ide d'galit relve de la perspective du droit naturel, selon le-
quel tous les hommes, par nature, sont gaux, mme s'ils ne bnfi-
cient pas, dans l'ordre social, d'une condition identique. Condillac,
dans son Trait de l'art d'crire, destin au prince de Parme, propose
cet exemple stylistique : Un prince clair est persuad que tous les
hommes sont gaux. Louis Racine, dans un pome ddi Au roi ren-
trant Paris, son retour de Metz, formule l'usage de Louis XV le
Bien Aim un aphorisme que l'on croirait dat de 1789 : Sous un roi
citoyen, tout citoyen est roi 349. Le mot galit bnficie d'un [216]
article dans le Dictionnaire philosophique de Voltaire : Il est clair
que tous les hommes jouissant des facults attaches leur nature sont
gaux ; ils le sont quand ils s'acquittent des fonctions animales et
quand ils exercent leur entendement. Le roi de la Chine, le Grand Mo-
gol, le padisha de Turquie ne peut dire au dernier des hommes : "Je te
dfends de digrer, d'aller la garde-robe et de penser." Tous les ani-
maux de chaque espce sont gaux entre eux.
L'galit entre les hommes semble aller de soi ; ce n'est pas elle,
c'est l'ingalit qui fait problme. D'o la question pose par l'Acad-
mie de Dijon en 1753 : Quelle est l'origine de l'ingalit parmi les
hommes, et si elle est autorise par la loi naturelle ? Rousseau y r-
pondra par son Discours, attribuant le dveloppement de l'ingalit
la corruption croissante entrane par la civilisation, qui carte l'ordre
humain de la nature originaire. L'analyse de Voltaire n'est pas telle-
ment diffrente : Si cette terre tait ce qu'elle semble devoir tre, si
l'homme y trouvait partout une subsistance facile et assure et un cli-
mat convenable sa nature, il est clair qu'il et t impossible un
homme d'en asservir un autre, (...) Dans cet tat naturel dont jouissent
tous les quadrupdes dompts, les oiseaux et les reptiles, l'homme se-
rait aussi heureux qu'eux ; la domination serait alors une chimre, une
absurdit laquelle personne ne penserait ; car pourquoi chercher des
serviteurs quand vous n'avez besoin d'aucun service ? Autrement dit,
l'ingalit est une consquence inluctable du climat physique et so-
cial de notre monde. Il est impossible, dans notre malheureux globe,

349 Exemples cits dans Albert Sorel, L'Europe et la Rvolution franaise, t. I,


Plon, 1885, pp. 158-159.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 276

que les hommes vivant en socit ne soient pas diviss en deux clas-
ses, l'une de riches qui commandent, l'autre de pauvres qui servent ; et
ces deux se subdivisent en mille, et ces mille ont encore des nuances
diffrentes. De cette situation, Voltaire qui, par chance, se trouve du
ct des riches, prend allgrement son parti ; en effet tous les pau-
vres ne sont pas malheureux. La plupart sont ns dans cet tat, et le
travail continuel les empche de trop sentir leur situation . Disposi-
tion providentielle, car le genre humain, tel qu'il est, ne peut subsis-
ter moins qu'il n'y ait une infinit d'hommes utiles qui ne possdent
rien du tout ; (...) l'galit est donc la fois la chose la plus naturelle,
et en mme temps la plus chimrique (...). Chaque homme dans le
fond de son cur a le droit de se croire entirement gal aux autres
hommes ; il ne s'ensuit pas de l que le cuisinier d'un cardinal doive
ordonner son matre de lui faire dner... .
Les propos de Voltaire, dans leur rude franchise, expriment l'opi-
nion de la plupart des philosophes, assez satisfaits d'un monde o ils
avaient, somme toute, trouv une belle place au soleil, et peu soucieux
de partager leur aisance, leurs belles relations, avec des masses popu-
laires, pour lesquelles ils ne se sentaient aucune sympathie. Les hi-
rarchies sociales sont invitables ; tout au plus faut-il souhaiter qu'el-
les soient accueillantes aux gens clairs. Jusqu' la Rvolution la re-
vendication galitaire ne peut s'accomplir que dans l'ordre de l'utopie,
en dehors de l'espace-temps de la ralit humaine concrte ; [217]
la Christianopolis religieuse, la Cit philosophique du Soleil, pro-
posent des variations sur ce thme. Le Code de la Nature, de Morelly
(1755), dcrit les rouages d'un socialisme galitaire et niveleur. Puis-
que, selon Rousseau et Voltaire, c'est l'appropriation du sol qui est
l'origine de l'ingalit, le modle de socit propos par Morelly sup-
prime la proprit prive, institue la communaut des biens et impose
tous les citoyens un mode de vie fond sur l'uniformit la plus com-
plte. Tout le monde sera nourri, vtu, entretenu et log par l'tat, et
tout le monde travaillera au profit de tout le monde ; partir de l'ge
de cinq ans, les enfants seront pris en charge par l'autorit publique,
qui leur donnera une ducation identique. Morelly est un rgent de
collge qu'enchante l'ide de raliser sur le papier un ordre naturel
conforme aux intentions de la Providence, et qui conduira l'humanit
vers un nouvel ge d'or. Il n'est pas le seul rver en son temps d'un
communisme utopique, avec ou sans rfrence la Divinit.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 277

L'ide d'galit n'est donc pas une ide neuve ; ce qui est neuf, c'est
qu'elle figure, la premire place, dans un expos des principes fon-
damentaux qui doivent rgir la vie d'une grande nation, tats-Unis ou
France. L'galit descend du ciel des ides pour s'inscrire dans une
lgislation positive. Dans le domaine franais, le thme galitaire se
conforme la norme de l'unification ( adunation ) qui doit rgir
l'espace politique et social. Les premiers dbats des tats gnraux
sont domins par cette revendication majeure ; le doublement du Tiers
avait, par avance, fait valoir que la reprsentation des ordres non pri-
vilgis devait tre au moins gale celle des ordres privilgis r-
unis ; puis la dcision du vote par tte, et non par ordre, impliquait
qu'une voix tait gale une autre voix, sans discrimination qualitati-
ve. Cette galit acquise est une innovation considrable. Aux tats
gnraux de 1614, derniers en date avant ceux de 1789, les reprsen-
tants de la noblesse avaient protest contre la prtention du Tiers tat
qui se donnait comme le frre cadet de la noblesse : En quelle
misrable condition sommes-nous tombs si cette parole est vrita-
ble ? En quoi tant de services rendus d'un temps immmorial, tant
d'honneurs et de dignits transmis hrditairement la noblesse et m-
rits par leurs labeurs et fidlit, l'auraient-ils bien, au lieu de l'lever,
tellement rabaisse qu'elle ft avec le vulgaire en la plus troite sorte
de socit qui soit parmi les hommes, qui est la fraternit 350 ?
La noblesse de 1614 refuse d'accepter le Tiers comme un frre in-
frieur ; celle de 1789 doit se rsigner l'accepter comme un gal. Et
cette situation provisoire d'galit sera bientt dpasse par la rfren-
ce l'ingalit numrique des ordres dans le pays rel, la dispropor-
tion du nombre allant de pair avec celle de l'importance au sein de la
vie de la nation. Dans la campagne en vue des lections aux tats g-
nraux, Volney s'crie : Amis et citoyens, nous sommes en Bretagne
[218] prs de deux millions de roturiers de tout ge, de tout sexe ; les
nobles ne sont pas dix mille ; mais quand ils seraient vingt, nous se-
rions encore cent contre un. Si nous voulions, rien qu' leur jeter nos
bonnets sur la tte, nous les toufferions 351. L'loquence des chif-

350 Cit dans Paul Bastid, Sieys et sa pense, Hachette, 1939, p. 329.
351 Volney, La Sentinelle du peuple, aux gens de toutes les professions, scien-
ces, arts, commerces et mtiers composant le Tiers tat de la province de Bre-
tagne, n 1,10 novembre 1788, p. 6 ; cit dans Sergio Moravia, Il tramonto
dell' Illuminismo, Bari, Laterza, 1968, p. 113.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 278

fres est confirme par la considration de l'utilit sociale : En exa-


minant ce que nous sommes, je me suis aperu que tous les arts utiles
et ncessaires la vie taient concentrs parmi nous, pendant que les
nobles n'en savent pas un, et de l une ide lumineuse : puisqu'ils veu-
lent nous sparer d'eux, sparons-les de nous ; entendons-nous tous
la fois leur retirer nos services 352...
L'argumentation de Volney est celle que Sieys dveloppe dans
son pamphlet : Qu'est-ce que le Tiers tat ? publi deux mois plus
tard. L'galit des ordres, revendication initiale, n'est pas conforme, et
de trs loin, l'ingalit statistique des classes. La structure des tats
gnraux correspond une situation prime. Changez vos termes
(...), ajoutera bientt Volney ; le Tiers tat n'est point un Ordre, il est
la Nation, c'est un corps entier et complet, dont la noblesse et le clerg
ne sont pas mme les membres utiles, car ils ne le font ni vivre, ni
agir 353 . Sieys crit de son ct : Qui donc oserait dire que le
Tiers tat n'a pas en lui tout ce qu'il faut pour former une nation com-
plte ? Il est l'homme fort et robuste dont un bras est encore enchan.
Si l'on tait l'ordre privilgi, la nation ne serait pas quelque chose de
moins, mais quelque chose de plus. Ainsi qu'est-ce que le Tiers ?
Tout, mais un tout entrav et opprim. Que serait-il sans l'ordre privi-
lgi ? tout, mais un tout libre et florissant. Rien ne peut aller sans lui,
tout irait infiniment mieux sans les autres. Il ne suffit pas d'avoir mon-
tr que les privilgis, loin d'tre utiles la nation, ne peuvent que l'af-
faiblir et lui nuire, il faut prouver encore que l'ordre noble n'entre
point dans l'organisation sociale ; qu'il peut bien tre une charge pour
la nation, mais qu'il n'en saurait faire une partie 354.
La revendication par le Tiers de l'galit avec les autres ordres d-
passe le but qu'elle s'tait fix. L'galit acquise est encore une inga-
lit criante ; elle aboutit la condamnation du systme des ordres,
qui s'effondre dfinitivement ds le 17 juin 1789, lorsque la dnomi-
nation d'tats gnraux est abandonne pour celle d'Assemble natio-
nale. Il n'y a plus dsormais que des dputs gaux entre eux, dont

352 Sentinelle du peuple, ibid., p. 8, cit ibid.


353 La Sentinelle du peuple, 5 dcembre 1788, p. 10 ; dans Moravia, op. cit.,
pp. 113-114.
354 Sieys, Qu'est-ce que le Tiers tat ? (janvier 1789), dans Godechot, La
pense rvolutionnaire en France et en Europe, Colin, 1964, p. 76.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 279

chacun, quel qu'ait t son mode d'lection, reprsente la nation tout


entire. Le clerg, la noblesse n'existent plus en tant [219] qu'ordres et
ne figureront plus comme tels dans les constitutions de l'avenir. Ainsi
se trouve supprim le statut privilgi reconnu certaines catgories
sociales, qui taient exemptes d'impts et jouissaient l'gard de
leurs concitoyens de prrogatives exorbitantes, d'autant plus scanda-
leuses qu'elles ne reprsentaient aucunement la contrepartie de servi-
ces rendus la communaut. Les privilgis bnficient des situations
acquises par leurs anctres en des temps lointains ; mais les fonda-
tions , comme aurait dit Turgot, ont perdu toute signification, et doi-
vent tomber en dsutude.
Tel est le sens de Y Essai sur les privilges publi anonymement
par Sieys en 1788, qui oppose le pays lgal des privilgis, oisifs et
inutiles, au pays rel des catgories sociales dont l'activit fait la ri-
chesse de la nation : C'est inutilement que l'agriculture, que les fa-
briques, le commerce et tous les arts rclament pour se soutenir, pour
s'agrandir et pour la prosprit publique une partie des capitaux im-
menses qu'ils ont servi former. Les privilgis engloutissent et les
capitaux et les personnes, et tout est vou sans retour la strilit pri-
vilgie 355. Le rquisitoire de Sieys met en lumire le chemin par-
couru depuis l'article galit du Dictionnaire philosophique de Voltai-
re. Sieys dnonce l'injustice tablie et demande qu'on y mette fin,
avec l'approbation du duc d'Orlans, l'un des plus grands personnages
du royaume, et le patron du jeune abb provenal. La revendication
n'est pas nonce sur le mode de l'utopie ; elle aboutira bientt l'une
des premires mesures radicales de la rvolution franaise : l'abolition
des droits fodaux et des privilges de toute espce, ainsi que des res-
tes du servage sur le territoire franais, dcrte dans la nuit du 4 au 5
aot 1789. Certes, les droits fodaux avaient perdu beaucoup de leur
importance, et l'institution du servage n'tait plus gure qu'une curiosi-
t historique, limite certaines rgions cartes du royaume ; il n'en
reste pas moins que l'vnement du 4 aot, prcdant de peu le vote de
la Dclaration des droits de l'homme, possde une haute valeur psy-
chologique et emblmatique ; les chanes brises font partie du blason
de la Rvolution. Une rupture dcisive est consomme. L'Essai sur les
privilges de Sieys oppose les privilgis, classe strile , tous

355 Sieys, Essai sur les privilges, 1788, p. 24 in fine.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 280

ceux qui dans la nation, font uvre cratrice et productive. La fameu-


se parabole de Saint Simon opposera l'lite aristocratique des grands
dignitaires, simples figurants dans le jeu social, cette autre lite des
ingnieurs, contrematres, banquiers, techniciens, savants, sur le tra-
vail desquels reposent la prosprit publique et le progrs social. Le
Saint Simonisme n'est pas un galitarisme ; il annonce et prconise la
relve de l'lite mondaine traditionnelle par la nouvelle lite des pro-
moteurs de la civilisation industrielle. La dmarche de Sieys n'est pas
diffrente ; il s'en prend aux privilges dans la mesure o ceux-ci per-
ptuent des avantages acquis, non fonds dans la ralit prsente ; il
va de soi que les promoteurs de la richesse nationale ont droit une
situation sociale correspondant leurs mrites rels. La [220] Dclara-
tion des droits de l'homme stipule que les hommes naissent gaux en
droits : ils doivent bnficier du mme statut juridique ; cela ne sup-
prime pas, bien entendu, l'ingalit conomique entrane par la
condition particulire de chacun, par l'hritage, ni non plus l'ingalit
naturelle des aptitudes et de leur dveloppement.
L'galit des droits ne signifie pas l'instauration d'une dmocratie
sociale, nivelant le genre de vie et les ressources ; elle n'entrane m-
me pas l'tablissement d'une dmocratie politique vritable, o tous
les citoyens bnficieraient vraiment des mmes droits. Dans l'histoire
juridique de la Rvolution, seule la constitution montagnarde de 1793
institue un suffrage universel et direct ; cette constitution n'a jamais
t applique. Les initiatives fondatrices de la Rvolution et les dci-
sions les plus durables sont dues l'Assemble nationale constituante,
c'est--dire, sous un autre nom, aux tats gnraux lus en vertu d'un
systme aussi peu dmocratique que possible et qui, du moins, ne pr-
tendait pas l'tre.
Aux yeux de Sieys, expert en la matire, il faut distinguer deux
catgories de citoyens ; les uns sont dits passifs , les autres, rputs
actifs , sont plus citoyens que les autres. Selon les calculs de
Sieys, la classe des nouveaux privilgis comprendrait environ
4 400 000 personnes, le sixime de la population totale. Il ne s'agit pas
exactement d'un suffrage censitaire. Les citoyens actifs seraient ceux
qui ont droit prendre une part active dans la formation des pou-
voirs publics. (...) L'aptitude lectorale ne se mesure pas la fortune,
elle se mesure la capacit intellectuelle et un lment volontaire
que l'on peut appeler le civisme, savoir l'intrt spontanment pris
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 281

aux affaires publiques 356 ; les asociaux, les vagabonds et mendiants


ne peuvent voter, de mme que les domestiques, parce que la dpen-
dance personnelle est un obstacle la libert. Les citoyens actifs pour-
raient en quelque sorte se dsigner eux-mmes par le versement d'une
contribution volontaire symbolique : 3 livres pour tre lecteur, 12
livres par tre ligible. Car les citoyens actifs sont comme les vrais
actionnaires de la grande entreprise sociale 357 ; d'ailleurs on peut
compter que l'ducation nationale permettra d' amliorer l'espce
humaine en France 358 , ce qui entranera une augmentation du nom-
bre des citoyens actifs.
La Constitution de 1791 rservera le droit de suffrage des ci-
toyens actifs dsigns en fonction d'un certain montant d'impt ; pour
tre lecteur au second degr, il fallait tre impos davantage, et l'li-
gibilit tait rserve aux propritaires fonciers versant un marc d'ar-
gent de contribution. Il y avait loin de ce systme censitaire l'galit
des droits solennellement proclame. Le progrs de la conscience r-
volutionnaire devait entraner la dnonciation de cette incohrence. Le
systme lectoral tabli en vue de l'Assemble lgislative s'effondra
avec elle, sous le coup de la vague insurrectionnelle qui triomphe le
[221] 10 aot. La nouvelle assemble rpublicaine fut lue au suffrage
universel, comme Robespierre l'avait demand ; ainsi dsigne, la
Convention devait laborer une constitution entrinant le nouveau
principe. Condorcet dfend cette position, commune aux Girondins et
aux Montagnards. Certains, dit-il ont regard l'exercice des droits
politiques comme une sorte de fonction publique, pour laquelle on
pouvait exiger des conditions appuyes sur l'utilit commune. Ils ont
cru qu'on pouvait confier exclusivement une portion de citoyens
l'exercice des droits de tous , ce qui aboutit crer une nouvelle es-
pce de privilgis . Une thse oppose a t soutenue par d'autres
qui pensaient que les droits politiques devaient appartenir tous les
individus avec une entire galit, et que si l'on pouvait lgitimement
en soumettre l'exercice des conditions, c'tait seulement celles qui

356 Paul Bastid, Sieys et sa pense, Hachette, 1939, p. 390.


357 Ibid., p. 392.
358 Cit p. 393.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 282

seraient ncessaires pour constater que tel homme appartient telle


nation et non pas telle autre 359 .
La logique de l'galit conduit Condorcet adopter cette dernire
thorie, plus conforme la raison, la justice et mme une politi-
que vraiment claire ; il s'agit l d'un droit naturel, avou par la
raison la plus simple , et auquel on ne peut opposer que des consi-
drations dont la ralit est au moins incertaine 360 . La Constitution
de 1791 tait injuste : Nous n'avons pas cru qu'il ft possible, chez
une nation claire sur ses droits, de proposer la moiti des citoyens
d'en abdiquer une partie, ni qu'il ft utile la tranquillit publique de
sparer un peuple activement occup des intrts politiques en deux
portions dont l'une serait tout et l'autre rien, en vertu de la loi, malgr
le vu de la nature qui, en les faisant des hommes, a voulu qu'ils res-
tassent tous gaux 361. Ce rappel de la Dclaration des droits
condamne le systme censitaire ; dans une dmocratie vritable, tous
les citoyens sont actifs . Condorcet conclut qu'il importe de ne
souiller, par aucune tache d'ingalit le systme de nos lois et, pour la
premire fois sur la terre, de conserver dans les institutions d'un grand
peuple toute l'galit de la nature 362 . Conformment aux principes
de la dmocratie politique, le projet de Condorcet stipule : Tout
homme g de vingt et un ans, tant n en France, ou dclarant l'inten-
tion d'y fixer son sjour, est admis, aprs un an d'habitation sur le ter-
ritoire, jouir de tous les droits de citoyen franais (...) Tout citoyen
sera ligible pour toutes les places que confre l'lection du peuple.
On exige seulement l'ge de vingt-cinq ans 363. L'ide d'galit b-
nficie ainsi d'une extension cosmopolitique.
Malgr la rpression intervenue entre-temps contre les Girondins,
la Constitution de 1793, vote au dbut de l't, consacre le principe
[222] du suffrage universel. Mais la dmocratie politique n'est pas
l'galit vritable ; les citoyens, galement lecteurs et ligibles, ne
sont pas encore gaux entre eux aussi longtemps que subsistent les

359 Exposition des principes et des motifs du plan de Constitution prsent la


Convention nationale les 15 et 16 fvrier 1793, uvres de Condorcet, 1847-
1849, t. XII, pp. 384-385.
360 Ibid., p. 385.
361 Ibid.
362 P. 388.
363 Pp. 388-389.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 283

ingalits conomiques et sociales. Le libre jeu de la concurrence et


de la slection, la disparit de l'ducation, la pesanteur de l'hritage
ont pour effet d'accrotre la distance entre les possdants et ceux qui
n'ont rien, entre les citoyens influents et ceux qui ne comptent pas. La
rvolution de 1789 est une rvolution bourgeoise, dont les intentions
se prolongent dans l'idologie des Girondins ; il s'agit de consacrer la
promotion sociale d'une nouvelle classe dirigeante et nantie. La re-
vendication de l'galit parvient vite son terme, ainsi que l'atteste le
cas de Mme Roland, authentique hrone rvolutionnaire ; selon An-
dr Monglond, elle n'arrivera jamais digrer que lors d'un sjour
la campagne, invite dans un chteau par la parente d'un fermier gn-
ral, on l'ait fait dner l'office . Tout en remchant ce mauvais sou-
venir dans le dsuvrement de la prison, elle exhale son mpris pour
les femmes de chambre et les valets dont il lui avait fallu subir la
promiscuit. la veille de la Rvolution, elle se dmenait pour se fai-
re anoblir. C'tait la manie commune. Mais, ayant chou, elle n'avait
pas assez de sarcasmes, ds septembre 1789, pour ces anoblis de fra-
che date, petits conseillers, petits financiers, fils de boulanger, de ca-
baretier, qui sont furieux aujourd'hui de se voir rapprocher de leurs
parents, et qui crient anathme la Rvolution , cherchant faire
repentir le peuple d'une rvolution qui met tous les hommes de ni-
veau 364 .
Il y aurait une psychanalyse tenter des motivations galitaires
chez bon nombre d'acteurs du drame rvolutionnaire, qui ont pu trou-
ver une seconde chance dans l'universelle redistribution des rangs et
des rles. Ce que les hommes de 1789 et leurs continuateurs Giron-
dins appelaient galit, c'tait surtout la reconnaissance des prrogati-
ves substantielles que la bourgeoisie franaise avait acquises dans le
courant du XVIIIe sicle. L'aristocratie traditionnelle dtenait encore
des droits de prsance abusifs, et une influence politique dispropor-
tionne avec son importance relle au sein de la nation. L'ordre nou-
veau, ce sera la mise en place d'une classe nouvelle, qui d'ailleurs
n'hsiterait pas s'allier avec la partie la plus claire de l'aristocratie,
pour peu que celle-ci consente une pareille alliance. La cration de
la noblesse d'Empire par Napolon reprsente l'aboutissement des

364 Andr Monglond, Le prromantisme franais, 2e d., Corti, 1966, t. II, p.


80 ; citant une lettre de Mme Roland Brissot du 1er septembre 1789.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 284

principes de 1789 ; et cela expliquerait pourquoi certains des hommes


de 1789 ont accept sans tonnement les titres et dignits que leur
confrait le fondateur de la nouvelle dynastie, consacrant ainsi la
promotion mrite d'une relve des lites. Lorsque Sieys et Volney
revendiquaient au nom du Tiers tat, ils se servaient des masses plutt
qu'ils ne les servaient.
Il existe une discordance entre la rvolution bourgeoise et une
[223] revendication plus radicale, qui s'exprime travers le gouver-
nement montagnard et la Terreur. Bien qu'il ne s'agisse pas l d'une
tentative de rvolution proltarienne, on peut y voir l'esquisse ou le
projet d'un galitarisme social, qui ne parvient que trs imparfaitement
prendre corps dans la ralit. Les esprits les plus radicaux, alors
mme qu'ils en avaient la possibilit, hsitrent prendre des initiati-
ves qui auraient mobilis contre eux le ressentiment actif des poss-
dants. La dictature montagnarde s'appuyait sur une minorit fragile de
rvolutionnaires rsolus ; elle ne pouvait se permettre de pousser au
dsespoir une grande masse de la nation, traumatise et apathique,
mais susceptible de se rveiller et de balayer des gouvernants abusifs
qui, d'un jour l'autre, risquent de passer du pouvoir absolu la guil-
lotine. Le droit de proprit figure parmi les droits de l'homme. Les
mesures en vue de promouvoir l'galitarisme social prendront la forme
de rpression de certains abus, par exemple dans le sens de la nationa-
lisation des biens de l'glise ; la confiscation des possessions des mi-
grs quivaut une sanction judiciaire pour haute trahison. D'ailleurs
la vente des biens nationaux profitera essentiellement la bourgeoi-
sie ; elle contribuera la formation de la classe des nouveaux privil-
gis. Des mesures authentiquement galitaires furent prises sous la
dictature du Comit de Salut public, au temps o l'arme absolue de la
Terreur facilitait les choses. Le dessein se fait jour d'une redistribution
des richesses sous le contrle des comits rvolutionnaires et de cer-
tains reprsentants en mission. La bienfaisance nationale doit rcup-
rer sur les possdants, par la voie de l'impt exceptionnel ou de la
confiscation, les moyens de venir en aide aux indigents, aux invalides
et infirmes de toute espce. L'emprunt forc d'un milliard sur les ri-
ches, dcrt le 3 septembre 1793, va dans le mme sens ; sous la
pression des sans-culottes une politique s'esquisse en vue d'attribuer
aux plus dpourvus les biens des suspects de toute espce, qui sont
fort nombreux.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 285

En dpit de ces mesures o se manifeste l'exigence d'un radicalis-


me galitaire, les Jacobins ne sont pas des socialistes avant la lettre ;
l'opinion rvolutionnaire garde des marques d'individualisme et de
libralisme. Au surplus, le gouvernement rvolutionnaire n'a pas dur
assez longtemps, il a eu affronter la fois tant de difficults multi-
ples, urgentes et contradictoires, qu'il lui aurait t impossible de met-
tre en application une politique sociale cohrente, supposer qu'il en
ait eu la volont. L'ide d'galit demeure donc limite en ses applica-
tions ; elle propose chez les rvolutionnaires les plus radicaux une sor-
te de mythe, principe rgulateur d'une rpublique utopique qui se pare
des couleurs prestigieuses de la Sparte idalise par les rgents de col-
lge. Le jeune Saint-Just, mditant en 1791 sur la Dclaration des
droits de l'homme, consacre un paragraphe la nature de l'galit :
Celle qu'institua Lycurgue, qui partagea les terres, maria les filles
sans dot, ordonna que tout le monde prendrait ses repas en public, et
se couvrirait du mme vtement, une telle galit, relative l'utile
pauvret de la rpublique, n'et amen en France que [224] la pauvre-
t ou la paresse ; l'galit politique seule tait sage dans cet tat o le
commerce est une partie du droit des gens 365... L'galit de plein
exercice est prfrable en thorie, mais la Rvolution franaise ne
peut pas se permettre d'aller jusqu'au bout de la thorie. Ds lors on se
contentera de l'galit des droits politiques : L'esprit de l'galit, dit
Saint-Just, est que chaque individu soit une portion gale de la souve-
rainet, c'est--dire du tout 366. Le suffrage universel suffit pour sa-
tisfaire une telle revendication.
L'ide de l'galit sociale subsiste nanmoins au long de la rvolu-
tion, comme une nostalgie rcurrente, dont on trouve des traces chez
Saint-Just lui-mme. Certains projets ducatifs tel celui de Lepele-
tier de Saint-Fargeau, dont Robespierre se fera l'avocat - portent la
marque de ce spartanisme rpublicain ; mais tout en prsentant le pro-
jet de Lepeletier, Robespierre prend ses distances par rapport l'gali-
tarisme ducatif intgral. Lepeletier voulait, dit-il, que l'ducation
nationale ft force, c'est--dire que tous les pres fussent contraints
de faire lever leurs enfants en commun dans les coles publiques. Or
cette mthode est destructive du droit des pres sur leurs enfants ; elle

365 Saint-Just, L'esprit de la rvolution et de la constitution en France, 1791 ;


collection 10/18, 1963, pp. 32-33.
366 Ibid., p. 33.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 286

est tyrannique et rappelle cet dit de Louis XIV qui avait enlev aux
protestants leurs enfants pour les faire lever dans les coles de la ca-
tholicit 367. Robespierre ne rprouve pas le projet galitaire ; mais
il refuse d'en tirer la consquence qui consisterait nationaliser les
enfants pour les confier une cole unique gre par l'tat. La rf-
rence aux droits des pres de famille manifeste le primat, chez Robes-
pierre, des motivations librales, qui le conduisent aussi faire respec-
ter la libert des cultes. Inscrit dans la constitution, le principe de
l'galit se voit limit dans son application, au point que ceux qui se
rclameront d'une galit de plein exercice seront poursuivis, jugs et
mme, l'occasion, excuts pour inconstitutionnalit. La conspira-
tion des gaux, partisans du rgime de l'galit, sous la direction de
Babeuf et de Buonarotti, sera durement rprime par le Directoire en
1796.
L'galit, conue comme un droit naturel, ne peut prtendre une
validit absolue ; ainsi de tous les autres droits de l'homme qui, la
limite, semblent se nier eux-mmes. Au lendemain de la Terreur, La-
harpe, rvolutionnaire repenti, proclame : C'est le dernier excs de la
btise ou de l'impudence de prtendre qu'il puisse jamais exister une
autre espce d'galit que celle des droits ; c'est celle-l que nous
avons consacre comme une base de tout gouvernement lgal ; tout
autre est le rve de la folie ou le mot d'ordre des brigands 368. Dans
sa diatribe contre l'usage montagnard du tutoiement rvolutionnaire,
[225] Laharpe insiste sur les dangers engendrs par le non-respect des
diffrences et hirarchies entre individus : Si l'galit des droits na-
turels et civils est fonde sur la nature et la raison, l'ingalit morale et
sociale, celle qui drive des facults personnelles, comme les talents,
l'industrie, les vertus ; des diffrences de sexe et d'ge et des liens du
sang, comme l'autorit paternelle, maternelle, conjugale ; de la puis-
sance lgale, comme toutes les places dans lesquelles un seul ou plu-
sieurs sont chargs de reprsenter le pouvoir de tous (...) est fonde

367 Sance du 29 juillet 1793 la Convention ; uvres de Maximilien Robes-


pierre, t. X, p. p. Bouloiseau et Soboul, P.U.F., p. 11.
368 Laharpe, in Sances des coles normales recueillies par des stnographes,
t. IV, nouvelle dition, 1800, p. 212.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 287

aussi sur la nature et la raison encore plus imprieusement 369...


Ainsi l'galitarisme est la ngation ou la perversion de l'galit.
Laharpe, le converti, le rengat, prche au profit de la Contre-
Rvolution ; il se rencontre mi-chemin avec Robespierre, lui aussi
avocat de la puissance paternelle. Mais la relativisation du principe de
l'galit n'a pas nui sa fcondit dans l'uvre des assembles rvolu-
tionnaires. Le souci de l'galit naturelle entre les citoyens a mis fin
certaines ingalits choquantes, qui frappaient d'ingalit sociale, et
mme de mort civile, certaines catgories de Franais. En ce qui
concerne les Protestants et les Juifs, les initiatives rvolutionnaires
prolongent celles de l'ancien rgime finissant. L'opinion claire et les
philosophes avaient fait campagne pour la restitution aux adeptes de la
religion rforme des droits civils dont ils avaient t dpouills par
Louis XIV lors de la rvocation de l'dit de Nantes. L'dit de tolrance
de 1788 leur restituait une bonne partie de ces droits, sans en faire tout
fait des citoyens comme les autres, ainsi que le souligne l'ide mme
de cette tolrance dont ils taient les bnficiaires. L'Assemble
constituante, soucieuse de mnager l'glise catholique, n'alla pas jus-
qu' proclamer la libert des cultes ; et elle attendit jusqu'au 24 d-
cembre 1789 pour reconnatre aux protestants la plnitude des droits
civiques.
En ce qui concerne les Juifs, le problme tait plus complexe, dans
la mesure o ils semblaient constituer une nationalit part. Les
communauts juives, en particulier dans le Midi et dans l'Est de la
France, tout en bnficiant d'une tolrance de fait, paraissaient fer-
mes sur elles-mmes, isoles par leurs institutions spcifiques, par
leur pratique rituelle et aussi par leur langue. Applique ces commu-
nauts, l'ide d'galit semblait indissociable d'une certaine assimila-
tion qui intgrerait l'ensemble de la nation les fidles de confession
isralite 370. Le problme avait t pos en Prusse, du ct des Juifs,
par le philosophe Mose Mendelssohn, partisan d'une ouverture du
judasme la modernit. Le haut fonctionnaire prussien Christian von
Dohm, ami de Mendelssohn, avait consacr ce problme son essai
Sur la rforme politique des Juifs (1781), qui avait trouv en France

369 Ibid., p. 213.


370 Cf. notre ouvrage Les principes de la pense au sicle des Lumires,
Payot, 1971, pp. 392 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 288

des chos par l'intermdiaire de Mirabeau, voyageur en Prusse et ami


de Dohm ; de l le trait de Mirabeau Sur Mendelssohn et la rforme
politique des Juifs (1787). Louis XVI lui-mme tait conscient de la
[226] ncessit de prolonger les mesures en faveur des protestants par
des mesures en faveur des Juifs, en plein accord avec des libraux
comme Malesherbes et surtout l'abb Grgoire, originaire de l'Est et
li d'amiti avec certains Juifs de Metz. Ds 1779, l'abb philanthrope
avait rdig un Mmoire sur les moyens de recrer le peuple juif, et,
partant, de l'amener la vertu et au bonheur. Puis l'acadmie de Metz
proposa comme sujet de concours la question : Est-il possible de
rendre les Juifs plus utiles et plus heureux en France ? Grgoire ob-
tint le prix en 1788, et publia en 1789 son Essai sur la rgnration
physique et morale des Juifs, qui concluait en ces termes : Un sicle
nouveau va s'ouvrir (...) Les Juifs sont membres de la famille univer-
selle, qui doit tablir la fraternit entre tous les peuples ; et sur eux
comme sur nous la Rvlation tend son voile majestueux 371...
Aux yeux de Grgoire, la rgnration des Juifs doit aller de
pair avec leur assimilation la communaut nationale. Les Isralites
doivent envoyer leurs enfants dans les coles publiques, adopter la
langue commune pour les usages de la vie, et l'introduire jusque dans
leur rituel. La logique de l'galit est ici une logique double entre ;
ce qu'elle concde a pour contrepartie des exigences qui peuvent para-
tre difficiles admettre pour les intresss, car elles prsupposent une
mutation de la mentalit tablie. C'est ce qui explique la lenteur des
progrs raliss dans ce domaine. L'Assemble constituante aprs
s'tre occupe des protestants reconnut les droits civiques aux Juifs du
Midi, o se posait la question des Juifs du pape de l'ancien Comtat
Venaissin, en janvier 1790 ; les Juifs de l'Est ne bnficirent de cette
mesure qu'en septembre 1791. Cette politique sera poursuivie par Na-
polon, partisan de l'intgration, et qui ambitionna de se faire recon-
natre la qualit, plus ou moins mrite, de protecteur des Juifs de
l'Empire ; la question n'tait pas simple, et elle ne pouvait tre rsolue
par de simples dispositions juridiques. Au total pourtant, on doit re-
connatre la Rvolution le mrite d'avoir aboli d'une manire irrver-

371 Cit dans Jean Tild, L'abb Grgoire, Nouvelles ditions latines, 1946, p.
13.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 289

sible les discriminations d'origine religieuse, pour faire prvaloir l'ga-


lit entre les citoyens 372.
Le succs ne fut pas aussi net dans le domaine de l'esclavage et de
la traite des Noirs. Les Amricains propritaires d'esclaves, tel Jeffer-
son lui-mme, lorsqu'ils invoquaient l'galit naturelle des hommes,
ne pensaient pas que leurs ngres fussent concerns par cette dclara-
tion. L'esclavage n'existait pas dans la France mtropolitaine ; mais la
traite enrichissait un certain nombre d'entrepreneurs des ports de
l'Atlantique ; elle fournissait aux planteurs des Antilles une main-
d'uvre juge indispensable. Le principe thorique de l'galit se
heurtait donc des intrts particuliers cette bourgeoisie d'affaires
qui prtendait souvent parler au nom du Tiers tat, et reprsentait l'un
des supports du parti girondin.
La condamnation de l'esclavage est un lieu commun du XVIIIe si-
cle [227] clair ; Montesquieu, Voltaire affirmaient, tout comme
Helvtius : il n'arrive point de sucre en Europe qui ne soit teint de
sang humain 373 . Jaucourt, l'article Esclavage de l'Encyclopdie,
rsume en quelques mots l'essentiel, dans une rfrence anticipe la
Dclaration des droits de l'homme : Tous les hommes naissent li-
bres. Les philanthropes europens clbrent l'initiative des Quakers,
librant leurs esclaves d'Amrique en 1769. Le mouvement d'ides
tend devenir une activit militante lorsque Brissot, futur dput gi-
rondin, en liaison avec les philanthropes britanniques, fonde en 1786
la Socit des Amis des Noirs, socit de pense, qui a des attaches
avec la maonnerie. Parmi les membres actifs de ce groupe figurent
Condorcet, avocat des ngres comme il l'est des protestants, et l'abb
Grgoire, qui soutient la cause des esclaves avec la mme rsolution
que celle des Juifs. En 1781, Condorcet a publi des Rflexions sur
l'esclavage des ngres, o il affirme : rduire un homme l'esclava-
ge, l'acheter, le vendre, le retenir dans la servitude, ce sont de vrita-
bles crimes et des crimes pires que le vol 374 ; la traite des Noirs,

372 Cf. le recueil publi sous la direction de B. Blumenkranz et A. Soboul, Les


Juifs et la Rvolution franaise, Toulouse, Privt, 1976.
373 Helvtius, De l'esprit, Londres, 1784, t. I, Discours I, ch. III, p. 35.
374 Condorcet, De l'esclavage des ngres, 1781 ; Collection des principaux
conomistes, p. p. Daire et Molinari, 1847, t. XIV, p. 505.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 290

l'infme commerce des brigands d'Europe 375 est galement un


crime contre l'humanit. Condorcet tudie des mesures concrtes pour
remdier aux consquences fcheuses que la brusque suppression de
l'esclavage pourrait entraner dans l'ordre conomique. Quant l'abb
Grgoire, il publie en 1789 un Mmoire en faveur des gens de couleur
et des sang-mls, suivi, en 1790, par une Lettre aux Philanthropes sur
les malheurs, les droits et les rclamations des gens de couleur. Gr-
goire continuera inlassablement le combat jusqu' la fin de sa vie, s'in-
tressant la culture africaine et traitant, en 1826, De la noblesse de
peau ou du prjug des Blancs contre la couleur des Africains et celles
de leurs descendants noirs et sang-mls. Aux obsques de Grgoire,
en 1831, en prsence du reprsentant de Hati, un discours est pronon-
c par un Martiniquais au nom des gens de couleur. En dpit des ef-
forts de Grgoire, le gouvernement rvolutionnaire n'tait pas parvenu
rendre effective l'galit entre les races. L'Assemble constituante
comprenait dans son sein des reprsentants des planteurs coloniaux,
vritable lobby esclavagiste. C'est tout juste si Grgoire put faire vo-
ter, en juillet 1793, la suppression d'une prime gouvernementale ac-
corde ceux qui pratiquaient la traite des Noirs. Quelques philan-
thropes obstins obtinrent la suppression de l'esclavage dans les colo-
nies, vote par la Convention l'unanimit, le 4 fvrier 1794. Les
Noirs se voient reconnatre les droits de citoyens. Mais si l'affranchis-
sement des esclaves mettait fin, en thorie, une violation inadmissi-
ble des droits de l'homme, l'application du principe posait des probl-
mes conomiques, ou simplement pratiques, dont la solution ne pou-
vait pas tre obtenue par un coup de baguette magique. Les colonies
connurent des dsordres sociaux, et par ailleurs les propritaires [228]
ne se rsignaient pas la perte de leur cheptel humain. Le rgime
consulaire rtablit l'esclavage, par un vote du Conseil lgislatif en
mars 1802, non sans susciter de graves troubles au-del des mers. Les
philanthropes europens poseront nouveau la question de l'esclavage
l'occasion du Congrs de Vienne en 1815, sans autre rsultat qu'une
dcision platonique pour l'abolition de la traite, demeure sans effet.
La reconnaissance de l'galit entre les hommes de toutes les races fait
l'objet d'un dbat et d'un combat qui, travers le XIXe sicle, devait se
prolonger jusqu' nos jours, o il n'a pas encore perdu toute son actua-
lit.

375 Ibid., p. 506.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 291

Un autre champ, enfin, s'ouvrait la revendication galitaire, celui


de la condition fminine, frappe d'incapacits millnaires, et grande
oublie dans les progrs de la conscience politique et lgislative.
Quelques indications d'un esprit nouveau se font jour la fin du
XVIIIe sicle, l'occasion des nouvelles structures constitutionnelles.
Aux tats-Unis, l'une des premires fministes, sinon la premire, fut
Abigail Adams, pouse de John Adams, second prsident de la jeune
rpublique. En mars 1776, ayant appris que le Congrs prpare, Phi-
ladelphie, une dclaration d'indpendance, elle crit son mari pour
exprimer le souhait que le nouveau code des lois contienne des dispo-
sitions librales en faveur des femmes, accables par la tyrannie des
hommes. Ni John Adams ni ses collgues ne semblent avoir prt
beaucoup d'attention ce vu. En France, l'un des avocats de la cause
fminine fut Condorcet, seul grand fministe de la Rvolution , au
dire de Paul Hoffmann. Rationaliste, Condorcet estime que le principe
de l'galit naturelle entre les hommes ne doit pas trouver sa limite
dans la diffrence des sexes. Selon les Lettres d'un bourgeois de New-
haven (1787), et le Fragment sur l'Atlantide (1793), l'infriorit de la
femme n'est pas prdestine par sa faiblesse physique, ou par la fonc-
tion maternelle ; l'ingalit provient d'une ducation diffrente, et
mme d'une absence gnrale d'instruction dans le cas de la femme.
Une ducation commune des garons et des filles dans des coles
mixtes permettra la moiti fminine de l'espce humaine de prendre
son tour le chemin de la perfectibilit indfinie.
Sieys dplorait que les femmes demeurent en dehors de la vie po-
litique : On voit des femmes appeles porter la couronne et, par
une contradiction bizarre, on ne permettrait nulle part de les compter
parmi les citoyens actifs, comme si la saine politique ne devait pas
toujours tendre accrotre de plus en plus le nombre proportionnel des
vrais citoyens, ou comme s'il tait toujours impossible une femme
d'tre jamais d'aucune utilit la chose publique 376. Les bonnes in-
tentions de Sieys, comme celles de Condorcet, demeurrent l'tat
d'intentions ; aucune tentative ne fut faite pour inscrire dans les lois ce
qui demeurait une vue de l'esprit. La participation des tricoteuses
la Rvolution se cantonna dans les limites d'une figuration [229] plus

376 Sieys, Observations sur le rapport du comit de Constitution concernant


la nouvelle organisation de la France, 2 octobre 1789, p. 19 ; dans Bastid,
Sieys et sa pense, Hachette, 1939, pp. 390-391.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 292

ou moins intelligente. Le gouvernement rvolutionnaire gouverna tou-


jours au masculin et ne reconnut, en fait d'galit, au sexe dit faible,
que l'galit devant la guillotine, accorde sans dbat Marie-
Antoinette, Charlotte Corday et bon nombre d'autres suspectes de
contre-Rvolution. Ceux qui attribuaient aux femmes la capacit de
devenir des adversaires redoutables de l'ordre nouveau n'ont pas ad-
mis, en contrepartie, qu'elles pouvaient contribuer efficacement son
instauration, avec la plnitude des droits du citoyen.
Une femme devait s'illustrer dans le dbat en opposant la Dcla-
ration des droits de l'homme une Dclaration des droits de la femme et
de la citoyenne (septembre 1791). Olympe de Gouges, auteur de ce
manifeste enflamm, voudrait dclencher une rvolution dans la rvo-
lution, au nom de la moiti de l'espce humaine, opprime par l'autre
moiti : Homme qui t'a donn le souverain empire d'opprimer mon
sexe ? (...) Bizarre, aveugle, boursoufl de science et dgnr, dans
ce sicle de lumires, dans l'ignorance la plus crasse, il veut comman-
der en despote sur un sexe qui a reu toutes les facults intellectuelles
et qui prtend jouir de la rvolution et rclamer ses droits l'galit
(...) Femme, rveille-toi ; le tocsin de la raison se fait entendre. Re-
connais tes droits. Le puissant empire de la nature n'est plus environn
de prjugs, de fanatisme, de superstition, de mensonges (...) Opposez
courageusement la force de la raison aux vaines prtentions de la su-
priorit ; runissez-vous sous les tendards de la philosophie ; quelles
que soient les barrires qu'on vous oppose, il est en votre devoir de les
franchir, vous n'avez qu' le vouloir 377. Olympe de Gouges clamait
dans le dsert ; une suffragette ne suffisait pas pour faire le printemps
du fminisme triomphant. La Rvolution qui a chang tant de choses
en France n'a rien chang dans le statut de la femme, ainsi que le ma-
nifestera bientt le nouveau Code civil, mainteneur de la supriorit
virile. Les rvolutionnaires ont tent de faire quelque chose pour sup-
primer l'esclavage des Noirs ; ils n'ont rien tent, au nom du droit na-
turel, pour remdier une infriorit antinaturelle, mais fortement im-
prime dans les murs et les structures, implicites et explicites, de la
civilisation.

377 Olympe de Gouges, Les droits de la femme, s.l.n.d., pp. 5, 12, 13 ; cit
dans Paul Hoffmann, La femme dans la pense des Lumires, Ophrys, 1976,
Conclusion ; cf. Alfred Dessens, Les revendications des droits de la femme
pendant la Rvolution, Toulouse, 1905.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 293

Lorsque les rvolutionnaires invoquent tout propos la volont du


peuple, les droits du citoyen, la mconnaissance de ces droits et l'op-
pression qui en rsulte, leur combat pour l'humanit oublie la fminit,
immense tache aveugle au centre de leur champ visuel. Cet exemple
montre bien toute la distance qui spare la thorie de la pratique. Une
fois la rvolution proclame dans l'absolu, il reste encore la faire
entrer dans les murs. Robespierre, Saint-Just et bien d'autres taient
clibataires ; un pre de famille nombreuse ferait un mdiocre rvolu-
tionnaire.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 294

[230]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre V
LIBERT

Retour la table des matires

L'article premier de la Dclaration des droits de l'homme de 1789


stipule que les hommes naissent libres et gaux en droits ; la liber-
t figure de nouveau l'article second, en tte des droits naturels et
imprescriptibles de l'homme . L'article 4 fournit une dfinition de la
libert qui consiste pouvoir faire tout ce qui ne nuit pas autrui .
Les articles suivants prcisent les conditions d'exercice de cette fa-
cult. Il est dit l'article 5 : Tout ce qui n'est pas dfendu par la loi
ne peut tre empch et nul ne peut tre contraint faire ce qu'elle
n'ordonne pas. Dans la suite sont fixes les liberts du citoyen en
matire de droit pnal, la libert d'opinion et d'expression (article 11),
la libert de conscience (article 10), etc. Tout doit tre fait pour la li-
bert de chacun et de tous dans le cadre et sous la protection des lois.
La Dclaration peut tre considre, dans sa quasi-totalit, comme une
charte de la libert civique. Ce caractre se retrouve dans la Dclara-
tion montagnarde de 1793, qui reprend bon nombre de formules du
texte de 1789.
Or, les gouvernements rvolutionnaires, en France de 1789 1799,
ne semblent pas avoir tenu grand compte de cette exigence d'une li-
bert idale, et des garanties de scurit juridique dont elle devait b-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 295

nficier. Selon l'article 16, toute socit dans laquelle la garantie des
droits n'est pas assure, ni la sparation des pouvoirs dtermine, n'a
point de constitution ; ce compte, le domaine franais, depuis la
prise de la Bastille jusqu'au coup d'tat du 18 brumaire, et au-del, n'a
t qu'un dsert juridique, o la rfrence perptuelle la libert, gra-
ve dans la pierre, inscrite sur les drapeaux, ne faisait que souligner
l'absence de toute libert. La Dclaration des droits de l'homme appa-
rat comme un alibi intellectuel, le somptueux voile d'utopie dont se
drapent les abus les plus criants, hommage rendu par le vice la vertu.
Ici commence le pays de la libert , proclamaient les pancartes
plantes au bord du Rhin, face la rive allemande. cette fire devise
fait sinistrement cho la parole de Mme Roland l'chafaud : [231]
Libert, que de crimes on commet en ton nom ! La devise rvolu-
tionnaire : La libert ou la mort , dans l'exaspration mme d'une
revendication porte jusqu' l'absolu, est rvlatrice : ni le degr zro
ni l'infini de la libert ne sont de ce monde ; le choix n'est pas entre
tout et rien, mais entre le plus et le moins.
Il existe une extraordinaire discordance entre les invocations quasi
rituelles la libert, parties intgrantes du discours rvolutionnaire, et
la violation permanente des droits de l'homme et des liberts fonda-
mentales dans la pratique quotidienne. Cette contradiction se prolonge
chez les historiens ; Michelet voit la rvolution comme une clbra-
tion liturgique de la libert humaine la face d'un monde encore as-
servi ; emblme de la rvolution, le bonnet phrygien est le signe dis-
tinctif de l'esclave affranchi. Les Origines de la France contemporaine
de Taine dcrivent la rvolution comme une immense fresque d'atten-
tats, de meurtres, de pillages, d'exactions en tous genres, d'assassinats,
juridiques ou non, de massacres, qui suscitaient en compensation,
lorsque la situation le permettait, des reprsailles en sens inverse.
Dans le dchanement de la guerre civile et de la guerre trangre, la
Terreur rvolutionnaire suscite la Terreur blanche, non moins atroce et
impitoyable. Pendant dix ans, la France vit dans la hantise des com-
plots, conspirations, attentats, soulvements et rpressions qui dcha-
nent des haines fratricides et font de certaines parties du pays une terre
brle. L'adhsion quasi universelle de l'opinion franaise au 18 bru-
maire atteste chez les Franais l'esprance unanime que ce coup d'tat
mettra fin aux coups d'tat. Il faut arrter cette rvolution qui n'en fi-
nit pas de finir, emptre dans ses propres contradictions ; n'importe
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 296

quoi, et mme une dictature militaire, vaut mieux que ce rgime d'in-
scurit gnralise, o tout le monde est suspect tout le monde,
sans que la loi puisse garantir l'exercice des liberts les plus lmen-
taires.
Les deux interprtations de la Rvolution semblent ainsi reprendre
les termes de la devise la libert ou la mort . D'un ct, il s'agirait
d'une immense idylle fraternelle, rassemblant tout un peuple pour fter
la Fdration, l'unit du peuple de France, ou pour rendre hommage
l'tre suprme sous la conduite du citoyen Robespierre, en habit bleu,
un bouquet d'pis la main. cette commmoration de la libert
s'oppose la clbration de la mort sur l'autel de la guillotine, o le
mme Robespierre, ayant manqu son suicide, montera avec ses der-
niers fidles, cinquante jours plus tard. La Rvolution est la Saison en
enfer, la ngation systmatique de toutes les valeurs humaines, le des-
potisme quotidien et le triomphe de la frocit retrouve. Taine rap-
porte des scnes de cannibalisme au cours des dsordres qui suivent la
prise de la Bastille. Ces horribles souvenirs sont refouls au plus pro-
fond de l'inconscient collectif franais, qui a choisi, ds 1790, de faire
du 14 juillet le jour sacr de la fte nationale.
La prise de la Bastille, ainsi dote d'une valeur emblmatique,
symbole de la libert reconquise, parat, dans sa ralit historique,
disproportionne avec la signification qui lui a t donne. Le symbo-
lisme [232] est prsent ds le dbut, dans l'imagination de ceux qui
assaillent la vieille forteresse devenue prison d'tat, incarnation du
despotisme. En fait, la prison est peu prs dsaffecte, il n'y a plus
de prisonniers, et cette absence de victimes librer sauvera la vie
quelques soldats en petite tenue, que l'on prendra pour des captifs. La
garnison ne dpasse pas l'effectif de 120 hommes, dont un certain
nombre d'invalides et seulement 32 militaires suisses de l'arme rgu-
lire. Cette garnison ne s'est gure dfendue : A la premire deman-
de, le gouverneur fait retirer ses canons des embrasures ; il fait jurer
la garnison de ne point tirer, si elle n'est attaque ; il invite djeuner
la premire dputation ; il permet l'envoy de l'Htel de Ville de vi-
siter toute la forteresse ; il subit plusieurs dcharges sans riposter et
laisse emporter le premier pont sans tirer une amorce. S'il tire enfin,
c'est la dernire extrmit, pour dfendre le second pont, et aprs
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 297

avoir prvenu les assaillants qu'on va faire feu 378... Militairement,


la forteresse, attaque avec des moyens techniques drisoires, aurait
pu rsister longtemps, sinon indfiniment ; les assigs cdent non la
force matrielle, mais l'intimidation psychologique et morale, devant
l'immense foule amasse autour d'eux ; ce sont eux qui baissent le
pont-levis, qui introduisent l'ennemi : tout le monde a perdu la tte, les
assigs comme les assigeants, ceux-ci encore davantage, parce qu'ils
sont enivrs par la victoire. A peine entrs, ils commencent par tout
briser, et les derniers venus fusillent les premiers, au hasard (2)... .
La capitulation de la garnison devait lui valoir la vie sauve, ce qui
n'empche pas le massacre du gouverneur, de Launay, et d'une partie
de ses hommes ; la contagion aidant, un certain nombre de suspects
furent abattus dans Paris.
La prise de la Bastille, en tant que fait d'armes, est ce coup de
poing donn un paralytique, selon la formule de Trotzki, dfinissant
l'essence du processus rvolutionnaire. Cette insignifiance matrielle
souligne la signification morale de l'vnement. La paralysie des d-
fenseurs de la forteresse devant la mobilisation populaire est le signe
loquent de la dchance de l'ancien rgime, incapable de faire face
un pareil dfi. Peu importe donc que la Bastille ait t vide de prison-
niers ; la prise et la destruction de la Bastille attestent que l'opinion
franaise ne supporte plus l'arbitraire du pouvoir monarchique, sym-
bolis par le systme des lettres de cachet. Le gouvernement royal lui-
mme reconnaissait l'injustice de ce rgime, puisqu'il n'embastillait
plus. La Dclaration des droits de l'homme pourra prononcer, avec
l'assentiment de tous, en son article 7 : Nul homme ne peut tre ac-
cus, arrt ni dtenu que dans les cas dtermins par la loi et selon
les formes qu'elle a prescrites ; ce que confirmera l'article 9, aux
termes duquel tout homme tant prsum innocent jusqu' ce qu'il
ait t dclar coupable selon les modalits lgales, la garantie de la
libert individuelle doit tre assure chacun. Mme vide, la prison
[233] royale tait encore de trop ; s'en prenant elle, les vainqueurs de
la Bastille ne se trompaient pas d'adresse. Ils en taient si convaincus
que, pour perptuer leur victoire, ils rasrent le monument ; des indus-
triels aviss firent un fructueux commerce avec les reliques du despo-

378 H. Taine, Les origines de la France contemporaine, La Rvolution, t. I,


Hachette, 1878, p. 56. (2) P. 58.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 298

tisme abattu ; dans les pierres de la Bastille on tailla de petites Bastil-


les en modle rduit, souvenirs patriotiques l'chelle liliputienne.
La journe du 14 juillet se dploie l'intrieur du nouvel espace
mental des droits de l'homme, qui trouvera sa conscration et sa for-
mulation dfinitive dans le texte labor le mois suivant. L'ide pr-
vaudra par la suite, dans la conscience rvolutionnaire, que l'ancien
rgime se caractrisait par l'absence de toute libert, alors que la R-
volution institue le rgne de la libert. Cette double affirmation est
inexacte, d'un ct comme de l'autre ; il est vrai pourtant que 1789
consacre une mutation dans le sens de la libert. Lorsque Condorcet
rdige son testament philosophique, il admet que la libert n'tait pas
absente du rgime sous lequel vivaient un certain nombre de pays
d'Europe ; mais c'tait une libert incomplte, composite, variable se-
lon les lieux et les individus : On chercherait en vain dans les pays
appels libres, crit-il, cette libert qui ne blesse aucun des droits na-
turels de l'homme ; qui non seulement lui en rserve la proprit, mais
lui en consacre l'exercice. Celle qu'on y trouve, fonde sur un droit
positif ingalement rparti, accorde plus ou moins de prrogatives
un homme suivant qu'il habite telle ou telle ville, qu'il est n dans telle
ou telle classe, qu'il a telle ou telle fortune, qu'il exerce telle ou telle
profession ; et le tableau rapproch de ces distinctions bizarres dans
les diverses nations sera la meilleure rponse que nous puissions op-
poser ceux qui en soutiennent encore les avantages et la ncessit
(...) Dans ces mmes pays, les lois garantissent la libert individuelle
et civile, mais si l'homme n'y est pas tout ce qu'il doit tre, la dignit
de sa nature n'y est point avilie ; quelques-uns de ces droits sont au
moins reconnus ; on ne peut plus dire qu'il soit esclave ; on doit dire
seulement qu'il ne sait pas encore tre vraiment libre 379.
Condorcet songe aux principes du gouvernement anglais, premier
en Europe assurer aux individus la scurit juridique. Il reconnat
certains avantages acquis par la voie des souverains clairs, qui
maintiennent pourtant l'absolutisme monarchique ; il souligne la va-
leur du prcdent amricain. Les treize anciennes colonies britanni-
ques se sont donn des constitutions rpublicaines, fondes sur une
reconnaissance solennelle des droits naturels de l'homme ; mais elles

379 Condorcet, Esquisse d'un tableau historique des progrs de l'esprit hu-
main, 1793 ; ditions sociales, 1971 ; neuvime priode, pp. 204-205.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 299

ne sont pas encore parvenues la perfection souhaitable : Nous, tra-


cerons le tableau de ces constitutions ; nous montrerons ce qu'elles
doivent aux progrs des sciences politiques, et ce que les prjugs de
l'ducation ont pu y mler des anciennes erreurs ; nous montrerons
pourquoi ce systme de l'quilibre des pouvoirs en altre encore la
simplicit ; pourquoi elles ont eu pour principe l'identit des intrts
plus encore que [234] l'galit des droits 380. L'indpendance des
tats-Unis est un jalon sur le chemin de la libert, mais non pas le
point d'arrive ; le maintien de l'esclavage est incompatible avec le
respect de la libert proclame par les textes constitutionnels. Le r-
gne de la libert ne peut se dire qu'au futur. Il arrivera donc, ce mo-
ment o le soleil n'clairera plus sur la terre que des hommes libres, ne
reconnaissant d'autre matre que leur raison 381...
L'Ancien Rgime n'tait pas incompatible avec l'existence d'un cer-
tain nombre de liberts individuelles. Mais l'exigence rvolutionnaire
de libert ne peut aller sans l'tablissement de l'galit dans un pays
o tous les citoyens jouissent d'un seul et mme statut. La Rvolution
franaise doit aller jusqu' la limite o s'institue la libert idale.
L'analyse de Tocqueville rejoint celle de Condorcet ; il souligne que
l'Ancien Rgime n'tait nullement un nant de libert : On aurait tort
de croire que l'Ancien Rgime fut un temps de servilit et de dpen-
dance. Il y rgnait beaucoup plus de libert que de nos jours ; mais
c'tait une sorte de libert irrgulire et intermittente, toujours contrac-
te dans la limite des classes, toujours lie l'tat d'exception et de
privilge, qui permettait presque autant de braver la loi que l'arbitraire,
et n'allait presque jamais jusqu' fournir tous les citoyens les garan-
ties les plus naturelles et les plus ncessaires. Ainsi rduite et dfor-
me, la libert tait encore fconde. C'est elle qui, dans le temps m-
me o la centralisation travaillait de plus en plus galiser, assouplir
et ternir tous les caractres, conserva dans un grand nombre de par-
ticuliers leur originalit native, leur coloris et leur relief, nourrit dans
leur cur l'orgueil de soi et y fit souvent prdominer sur tous les gots
le got de la gloire (...) Il serait bien trange que des vertus si mles

380 Ibid., p. 224.


381 Ibid., dixime priode : Des progrs futurs de l'esprit humain, d. cite, p.
259.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 300

eussent d crotre sur un sol o la libert n'tait plus 382. Ainsi, m-


me les plus ardents des rvolutionnaires sont redevables l'Ancien
Rgime de leur passion pour la libert.
Le dialogue de Condorcet et de Tocqueville souligne l'cart entre
les liberts et franchises empiriques, historiques, dans les cadres de
l'Ancien Rgime, et la revendication de la libert en sa plnitude selon
l'esprit de la rvolution. Aux droits acquis s'oppose le droit naturel en
son exigence mtaphysique. Les liberts de l'Ancien Rgime, dans
leur dispersion et leur miettement, n'offrent pas des perspectives aus-
si exaltantes que la libert chrie des patriotes, appele fleurir
sur la terre comme un printemps universel. L'enthousiasme pour cette
libert mystique et eschatologique permet d'oublier la ralit quoti-
dienne de la pratique rvolutionnaire, qui prive les individus des ga-
ranties les plus lmentaires. Condorcet, terr dans un refuge prcaire,
alors que la mort l'attend sur le pas de la porte, Condorcet, rvolution-
naire convaincu, lorsqu'il rdige son trait sur les progrs de l'esprit
humain, exalte la nouvelle libert franaise, sans songer [235] que son
cas personnel s'inscrit fcheusement en faux contre sa propre thorie.
Il considre avec condescendance les insuffisantes liberts britanni-
ques et amricaines, dont la thorie demeure imparfaite ; la perfection
de la Dclaration franaise des droits de l'homme ne lui permet pas
pour autant de bnficier des garanties lmentaires de lhabeas cor-
pus... Pareillement les ennemis mme de Condorcet, ses perscuteurs,
Robespierre, Saint-Just, pour ne nommer que les plus intgres, parais-
sent totalement aveugles au fait que leur discours de la libert est en
complte contradiction avec leur action politique. Ou plutt, ils se
contentent d'un compromis assez trange : la libert doit tre parfaite,
et nous luttons pour son avnement ; mais, pour le moment, elle n'est
pas possible ; elle doit attendre. Le seul rgime concrtement utilisa-
ble est le despotisme de la Terreur.
Le 14 juillet 1791, le thologien libral et chimiste anglais de
grande qualit, Joseph Priestley, partisan convaincu de la Rvolution
franaise, est victime d'une meute. La populace de Birmingham sac-
cage sa maison, sa bibliothque, son laboratoire ; suspect d'infidlit
au Roi et l'glise tablie, Priestley doit s'enfuir ; il finira par se rfu-

382 A. de Tocqueville, L'Ancien Rgime et la Rvolution, collection Ides,


N.R.F., 1967, pp. 204-205.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 301

gier aux tats-Unis. L'Acadmie des Sciences de Paris, justement in-


digne de cette perscution scandaleuse subie par un illustre confrre,
charge Condorcet d'exprimer en son nom ses sentiments la victime :
Vous n'tes point, crit Condorcet, le premier ami de la libert
contre lequel les tyrans aient arm ce mme peuple dont il dfendait
les droits (...) Il se forme actuellement en Europe une ligue contre la
libert gnrale du genre humain ; mais depuis longtemps il en existe
une autre, occupe de propager, de dfendre cette libert sans autres
armes que la raison, et celle-ci doit triompher. Il est dans l'ordre n-
cessaire des choses que l'erreur soit passagre et la vrit ternelle,
sans cela elle ne serait pas la vrit (...) Ce beau jour de la libert uni-
verselle luira pour nos descendants ; mais, du moins, nous en aurons
vu l'aurore, nous en aurons got l'esprance 383... Condorcet ne se
fait pas d'illusions ; la libert triomphante n'est pas pour aujourd'hui ni
pour demain. Deux ans plus tard, le 8 aot 1793, la Convention sup-
primera l'Acadmie des Sciences, suspecte bien que la plupart de ses
membres aient collabor de leur mieux l'uvre rformatrice de la
Rvolution. Le Priestley franais, Lavoisier, sera arrt le 28 novem-
bre 1793 et excut le 8 mai 1794. Quelques semaines auparavant, la
fin du mois de mars, Condorcet lui-mme, pour viter le mme sort,
avait cherch refuge dans le suicide. Priestley n'tait pas mort et, s'il
avait t victime d'un grave attentat, les lois anglaises n'y taient pour
rien, tandis que Condorcet et Lavoisier tombaient sous le coup d'accu-
sations fondes en rigueur juridique, dans le pays mme qui se flattait
d'avoir adopt le respect des droits de l'homme et du citoyen comme
principe de gouvernement.
On conoit que les tmoins trangers de la Rvolution franaise,
[236] lors mme qu'ils avaient t favorables ses dbuts, se soient
ensuite tonns des tranges cheminements de la libert rvolutionnai-
re. Burke n'avait jamais cd l'enthousiasme francophile ; tout en
affirmant son attachement la cause de la libert civile et politique,
attest par toute sa carrire, il rserve son jugement quant aux ides
franaises en la matire : Est-ce parce que la libert, en son sens
abstrait, doit tre classe parmi les bienfaits du genre humain que
j'irais srieusement complimenter un fou qui se serait soustrait la

383 Condorcet, Lettre Priestley, 30 juillet 1791 ; uvres de Condorcet,


1847-1849, t. I, pp. 333-334.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 302

contrainte protectrice et l'obscurit salutaire de son cachot, sur le


recouvrement de la lumire et de la libert ? Irais-je complimenter un
voleur de grands chemins, ou un meurtrier qui aurait bris ses fers, sur
ce qu'il aurait repris ses droits naturels ? Ce serait renouveler la scne
des criminels condamns aux galres et de leur hroque librateur, le
rveur chevalier de la Triste Figure 384. L'inspirateur de la pense
contre-rvolutionnaire, cette date prcoce de 1790, pressent que les
dclarations de principes risquent de demeurer sans effet rel. Je
suspendrai, poursuit-il, mes flicitations sur la nouvelle libert de la
France jusqu' ce que j'aie t inform de la manire dont elle a t
combine avec le gouvernement, avec la force publique, avec la disci-
pline et l'obissance militaire, avec l'exactitude et la distribution des
paiements effectifs, avec la morale et la religion, avec la sret des
proprits, avec la paix et l'ordre, avec les murs publiques et prives
(...) L'effet de la libert pour les individus consiste en ce qu'ils fassent
tout ce qui leur plat ; nous devrions voir ce qu'il leur plat de faire
avant de hasarder des flicitations, au risque d'tre obligs de les
changer ensuite en compliments de condolances... 385
L'exprience franaise des annes suivantes devait justifier le pro-
nostic de Burke. Sous l'invocation de la libert se regroupait un en-
semble de valeurs et de comportements contradictoires dans un pays
qui semblait en proie une sanglante anarchie. Un homme avis et
trs libral comme Thomas Jefferson, rvolutionnaire d'Amrique,
estimait qu'il fallait doter la France d'un rgime de libert ; il conseil-
lait La Fayette et ses amis, en juin 1789, de promouvoir une rvo-
lution limite, qui consisterait entrer en arrangement avec le roi,
assurer la libert de la presse, la libert religieuse, le jugement par ju-
ry, lhabeas corpus et une lgislation nationale, choses qu'on tait cer-
tain de lui faire adopter, se retirer ensuite chez eux et laisser agir
ces institutions sur la condition du peuple, jusqu' ce qu'elles le ren-
dent capables de plus grands progrs, avec la certitude que les occa-
sions ne leur manqueront pas pour lui faire obtenir davantage 386 . Ce
schma de ce qu'aurait pu tre une rvolution franaise l'amricaine

384 Edmond Burke, Rflexions sur la Rvolution franaise, 1790 ; trad. J. A.


A., Paris, 1823, p. 10.
385 Ibid., p. 11.
386 La Fayette, Mmoires, t. V, p. 42 ; cit dans Taine, Les Origines de la
France contemporaine, La Rvolution, t. I, Hachette, 1878, p. 157.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 303

fut bientt dpass par les vnements. L'ironie de l'histoire voulut


que vingt-cinq ans plus tard, aprs bien des pripties, lorsque [237]
Louis XVIII monta sur le trne de France avec les pouvoirs d'un sou-
verain constitutionnel, il intgre aux murs politiques du pays ces
structures neuves souhaites par Jefferson, et devenues l'hritage
consolid de la Rvolution.
Il serait injuste d'accuser de mauvaise foi, ou de double jeu, les
protagonistes du drame rvolutionnaire, sous prtexte qu'ils cl-
braient une libert qu'ils ne pratiquaient pas. La plupart taient per-
suads que la rvolution tait une priode transitoire, l'issue de la-
quelle pourrait fonctionner un rgime de libert sous la protection des
lois, car l'ide de libert est indissociable de celle de lgalit. Selon
Saint-Just, la servitude consiste dpendre de lois injustes ; la liber-
t, de lois raisonnables ; la licence, de soi-mme. Je savais bien que
les Belges ne seraient pas libres ; ils ne se donnrent point de
lois 387 . Le thme rapparat dans le discours prononc par Saint-
Just la Convention, en avril 1793, au cours du dbat sur le vote de la
nouvelle constitution : La libert d'un peuple est dans la force et
dans la dure de sa constitution ; sa libert prit toujours avec elle,
parce qu'elle prit par des tyrans qui deviennent plus forts que la liber-
t mme 388. La libert civique n'est possible que dans un tat de
droit, dfini selon des normes prcises et solides ; une constitution
faible, en ce moment, peut entraner de grands malheurs et de nouvel-
les rvolutions funestes la libert 389 . La thorie seule, d'ailleurs,
n'est pas suffisante : la libert ne doit pas tre dans un livre ; elle
doit tre dans le peuple et rduite en pratique 390 .

387 Saint-Just, L'esprit de la rvolution et de la constitution de la France,


1791 : collection 10/18, 1963, p. 33. Georg Forster, le naturaliste allemand,
futur Jacobin, de passage Bruxelles au printemps 1790, est tmoin d'une agi-
tation contre-rvolutionnaire dans cette ville, o il s'entend dire par les parti-
sans de l'Ancien Rgime : Nous ne voulons pas tre libres ! (G. Forster,
Ansichten vom Niederrhein, von Brabant, Flandern, Holland, England und
Frankreich im April, Mai, und Junius 1790 ; II, XV ; Werke, Frankfurt am
Main, Insel Verlag, 1969, Band II, p. 564.)
388 Saint-Just, Discours du 24 avril 1793, in Discours et Rapports, ditions
sociales, 1957, p. 98.
389 Ibid., p. 103.
390 Ibid., p. 105.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 304

Malheureusement, cette libert dans la loi et selon la loi se heurte


l'opposition des ennemis de la libert, qui trouveraient dans la consti-
tution, dans les lois, un refuge d'o ils pourraient dvelopper leurs
coupables actions. Ds lors la libert s'identifie avec la cause rvolu-
tionnaire elle-mme, elle en est l'apanage et le signe distinctif ; elle
devient l'enjeu du dbat entre les factions qui se disputent le pouvoir.
Chacune estime possder le monopole de la libert, dont il prtend se
servir comme d'une arme absolue contre ses ennemis. D'o le nouveau
langage du mme Saint-Just : la libert doit vaincre tel prix que ce
soit 391 ; il s'agit d'instituer un gouvernement rvolutionnaire, af-
franchi de toute limitation constitutionnelle, qui permettra de faire r-
gner le despotisme de la libert. Et dans le mme discours du 10 octo-
bre 1793, Saint-Just proclame : Il n'y a point de prosprit [238]
esprer tant que le dernier ennemi de la libert respirera 392. En ver-
tu de quoi, trois semaines plus tard, le 31 octobre, les Girondins seront
guillotins ; l'exigence de libert se mue en une logique de l'extermi-
nation, que le mme Saint-Just, en toute rigueur, s'applique lui-
mme : Ceux qui font des rvolutions dans le monde, ceux qui veu-
lent faire le bien, ne doivent dormir que dans le tombeau 393. La li-
bert, c'est la Terreur ; Burke lui-mme, dans ses prdictions les plus
sinistres, n'avait pas os aller aussi loin.
Le catchisme des liberts numres dans la Dclaration des
droits de l'homme ne changeait rien l'ingalit entre les conditions
sociales ; il protgeait seulement les privilges maintenus de la riches-
se et de l'influence. L'ancien cur Jacques Roux, comparaissant la
Convention la tte d'une dlgation de sans-culottes, le 21 juin 1793,
proteste contre cette conception toute formelle de la libert : Qu'est-
ce que la libert, quand une classe d'hommes peut affamer l'autre ?
Qu'est-ce que l'galit, quand le riche peut, par son monopole, exercer
le droit de vie et de mort sur ses semblables ? Libert, galit, Rpu-
blique, tout cela n'est qu'un fantme 394. Les rvolutionnaires se
heurtent la surenchre de rvolutionnaires plus radicaux encore, et le

391 Saint-Just, Rapport la Convention au nom du Comit de Salut public, 10


octobre 1793 ; recueil cit, p. 117.
392 Ibid., p. 118.
393 Ibid., p. 127.
394 Cit dans Jacques Godechot, La pense rvolutionnaire en France et en
Europe, Colin, 1964, p. 32.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 305

dveloppement de la rvolution semble fournir la preuve par l'absurde


de son impossibilit.
La dmonstration pourrait tre reprise propos de chacune des li-
berts particulires qui figurent dans la Dclaration des droits. L'arti-
cle 11 prononce que la libre communication des penses et des opi-
nions est un des droits les plus prcieux de l'homme : tout citoyen peut
donc parler, crire, imprimer librement, sauf rpondre de l'abus de
cette libert dans les cas dtermins par la loi . Toute la difficult se
concentre dans le dernier membre de phrase, car il est difficile, sinon
impossible, de distinguer entre l'usage du droit et l'abus du droit.
Sieys qui se proccupait de cette question se heurta bientt de re-
doutables obstacles 395 ; autant il est simple de proclamer un droit
imprescriptible et sacr , vident par lui-mme, autant il parat ar-
bitraire de prciser quel moment la libert excessive de l'un devient
attentatoire la libert de tous les autres. Pareillement, l'article 10 sti-
pule que nul ne doit tre inquit pour ses opinions, mme religieu-
ses, pourvu que leur manifestation ne trouble pas l'ordre tabli par la
loi . Or la reconnaissance de la libert de conscience semble faire de
la libert de religion une concession extrme ( mme religieuses ) ;
et, bien entendu, rien n'est tabli en ce qui concerne l'ordre public
tabli par la loi . L'histoire de la Rvolution franaise atteste lo-
quemment la difficult de garantir chacun des Franais ce droit l-
mentaire ; la perscution religieuse se confond troitement avec la
perscution politique dans la motivation [239] d'un grand nombre d'at-
tentats, de meurtres et de massacres, juridiques ou non. Robespierre
fera dcrter la libert des clbrations religieuses, le 8 dcembre
1793, dcision symbolique et sans gure d'effet dans une histoire plei-
ne de sang et de fureur. Si cette libert est institue cette date, c'est
qu'elle n'existait pas auparavant ; et d'ailleurs Robespierre fit ajouter
la liste des crimes contre-rvolutionnaires celui d'athisme. La libert
de conscience semble refuse aux athes...
Il est enfin un autre domaine o la libert se rvle pleine d'ambi-
gut, c'est le domaine conomique et social. Sous l'Ancien Rgime,
les activits productrices dans l'ordre de l'artisanat, du commerce et de
l'industrie se trouvaient soumises un systme complexe de rgle-
mentation, qui faisait obstacle la libre entreprise des individus. Les

395 Cf. Paul Bastid, Sieys et sa pense, Hachette 1939, pp. 509 sqq.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 306

Physiocrates protestaient, au nom de l'ordre naturel, contre les entra-


ves imposes la production et la circulation des richesses ; en
conformit avec leur enseignement, Turgot avait pris des mesures
pour affranchir les activits conomiques de ces contraintes abusives.
L'influence d'Adam Smith, dont le grand ouvrage sur la Richesse des
nations avait paru en 1776, allait aussi dans le sens du libralisme in-
tgral. L'Assemble constituante reprit son compte, en les largis-
sant, les mesures de Turgot. Le systme corporatif, qui limitait troi-
tement les activits traditionnelles dans un cadre venu du Moyen Age,
apparaissait favorable l'aristocratie des matres ; il faisait obstacle
la promotion professionnelle des simples travailleurs ; ce systme fut
aboli le 16 fvrier 1791. Ainsi se trouvaient dlivres les nergies in-
dividuelles, dont on pensait qu'elles pourraient prendre un nouvel es-
sor, pour le bien de la communaut, dans un espace libr des hypo-
thques du pass. Mais la suppression des jurandes et matrises ne suf-
fisait pas assurer aux travailleurs une libert de plein exercice. L'ini-
tiative de l'ouvrier comme celle de l'entrepreneur pouvaient se trouver
menaces par des coalitions ou associations, par des groupements d'in-
trts capables d'instituer, par des mesures de pression ou de coalition,
une nouvelle tyrannie dans le monde du travail.
La loi Le Chapelier (14 juin 1791) interdit aux ouvriers toute for-
me d'association et de coalition et leur fait dfense de cesser collecti-
vement le travail. La mme logique du libralisme qui avait suscit la
suppression des corporations devait commander celle du compagnon-
nage. L'ordre conomique doit se constituer dans l'affrontement d'in-
dividualits libres et gales en droit. Les bonnes intentions des Consti-
tuants, lorsqu'ils votaient la loi Le Chapelier, leur dissimulaient le fait
que les liberts ainsi thoriquement dgages n'taient pas compara-
bles entre elles. L'ouvrier solitaire, dtenteur de sa seule force de tra-
vail, se trouve en fait la merci de l'entrepreneur, disposant du capital
et des instruments de travail. Toute l'histoire conomique et sociale du
XIXe sicle atteste les effets nfastes du libralisme intgral, qui
maintient la main-d'uvre dans une complte dpendance l'gard
des chefs d'industrie. La lgislation du travail, dans [240] tous les pays
industrialiss, est ne de la ncessit de corriger cette situation o une
pseudo-libert n'est que le masque d'une entire ingalit.
Il serait absurde de reprocher aux lgislateurs rvolutionnaires leur
ignorance du socialisme tel qu'il se dveloppera partir des annes
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 307

1830. Leur attitude en matire conomique n'en atteste pas moins la


discordance entre les certitudes abstraites et l'exprience relle. La
proclamation de la libert ne se produit pas l'intrieur d'un vide
d'humanit ; elle remet en cause, de proche en proche, tout l'ordre ta-
bli des relations sociales. L'application d'un principe, avec les chocs
en retour qu'elle suscite, peut produire des rsultats exactement oppo-
ss ceux qu'espraient les initiateurs du changement. La rhtorique
rvolutionnaire des bonnes intentions se heurte au dmenti sanglant
des mauvaises ralisations, en lesquelles se manifeste un renverse-
ment du pour au contre. Pour Danton, la cause du peuple et de la
libert 396 , c'est la cause mme de la rvolution ; mais l'association
de ces deux termes prsuppose le dogme de l'infaillibilit du peuple.
Et d'ailleurs, qu'est-ce que le peuple ? qui d'entre tous ceux qui
prtendent se rclamer de lui parle vraiment au nom du peuple ? Et
qu'arrivera-t-il si, d'un jour l'autre, le peuple change d'avis ? O si-
tuer la frontire entre la dmocratie et la dmagogie ? Le jour o la
Convention vote l'abolition de l'esclavage, aux cris de Vive la liber-
t ! Vive l'galit ! Honneur l'Humanit ! , Danton s'crie : Nous
proclamons la libert universelle 397. Cette affirmation gnreuse
exprime la conviction profonde des rvolutionnaires de Paris ; en sup-
primant la servitude des noirs comme ils ont supprim les servitudes
intrieures de l'Ancien Rgime, ils ont conscience de donner un
exemple qui fera autorit dans le monde entier. Lorsque s'labore la
Constitution de 1793, Saint-Just dclare ses collgues de la Conven-
tion : Vous mditez la libert du monde , et cette mditation, ajou-
te-t-il, se ralise sous l'il attentif des peuples, qui sont les vrita-
bles grands de la terre 398 .
Les rvolutionnaires de Paris ont vot la libert du monde ; ils en
taient persuads. Le monde, il est vrai, ne semble pas avoir t trs
sensible cette libration, du moins sur le moment. En France mme,
la proclamation de la libert par Danton, Saint-Just et leurs collgues
se situait au milieu des pires convulsions, avec les pires consquences
pour les proclamateurs eux-mmes. Dans une rtrospective de la R-

396 Discours du 2 fvrier 1794 la Convention ; Danton, Discours, p. p. P.-J.


Jouve et F. Ditisheim, Fribourg, Egloff, 1944, p. 228.
397 Danton la Convention, 4 fvrier 1794, recueil cit, p. 229.
398 Saint-Just, Discours la Convention, 24 avril 1793 ; Discours et rapports,
ditions sociales, 1957, p. 95.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 308

volution, Benjamin Constant observe : En 1800, l'ide dominante


fut : "la libert nous a fait du mal, nous ne voulons plus de libert", et
ceux qui observaient modestement ces candidats la servitude que
les maux de la rvolution venaient prcisment de ce que la rvolution
avait suspendu toute libert, taient poursuivis dans [241] les salons
du nom de jacobins et d'anarchistes. Une nation qui demandait l'escla-
vage un chef militaire couvert de gloire, et g de trente ans, devait
tre servie souhait ; elle le fut. Au Consulat succda l'Empire. Les
guerriers rpublicains restrent dans les camps ; les Spartiates de la
Convention prirent place dans les Conseils, les paladins de la Contre-
Rvolution dans les antichambres. Ils y retrouvaient l'air natal 399...
L'exprience acheve, Benjamin Constant dgage des faits des
conclusions dsabuses, d'autant plus significatives que Benjamin,
bien loin d'tre un adversaire des principes de 1789, en est l'hritier et
le mainteneur dans la premire partie du XIXe sicle. Ce fait mme
permet de corriger le tmoignage de Benjamin par celui de Benjamin
lui-mme, consign dans une profession de foi en date de 1829 : J'ai
dfendu quarante ans le mme principe, libert en tout, en religion, en
philosophie, en littrature, en industrie, en politique ; et par libert,
j'entends le triomphe de l'individualit, tant sur l'autorit qui voudrait
gouverner par le despotisme, que sur les masses, qui rclament le droit
d'asservir la minorit la majorit. Le despotisme n'a aucun droit. La
majorit a celui de contraindre la minorit respecter l'ordre ; mais
tout ce qui ne trouble pas l'ordre, tout ce qui n'est qu'intrieur, comme
l'opinion, tout ce qui, dans la manifestation de l'opinion, ne nuit pas
autrui, soit en provoquant des violences matrielles, soit en supposant
une manifestation contraire, tout ce qui, en fait d'industrie, laisse
l'industrie rivale s'exercer librement, est individuel, et ne saurait tre
lgitimement soumis au pouvoir social 400.
Le libral Benjamin Constant, par-del les outrances de la Terreur,
renoue avec la Dclaration des droits de l'homme, qui inspire le com-
bat de sa vie entire, au temps du Consulat et de l'Empire et sous la
monarchie constitutionnelle. Avant de mourir le 8 dcembre 1830, il

399 Benjamin Constant, Fragments sur la France du 14 juillet 1789 au 31 mars


1814 ; in Mlanges de littrature et de politique, 1829 ; uvres, Bibliothque
de la Pliade, pp. 851-852.
400 Constant, prface des Mlanges de littrature et de politique, 1829 ; d.
cite, p. 835.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 309

aura pu assister une rvolution non sanglante, ou peu, qui consacre


le triomphe de ses ides. Le roi citoyen Louis Philippe et le peuple de
Paris honoreront sa mmoire de funrailles nationales. La rvolution
de Juillet apparat l'opinion franaise, traumatise par les souvenirs
de la Terreur, comme la victoire du libralisme sur le despotisme ; une
rvolution est possible qui ne sombre pas dans le chaos de la guerre
intrieure et extrieure, et qui permette des progrs rels dans le sens
de la libert des citoyens. L'opinion franaise va se rconcilier avec
l'histoire de sa rvolution, et reprendre son compte l'hritage des
principes de 1789, dsormais partie intgrante de l'inconscient collec-
tif.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 310

[242]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre VI
PROPRIT

Retour la table des matires

Le droit de proprit ne figure pas dans la Dclaration d'Indpen-


dance amricaine de 1776, qui mentionne seulement la vie, la libert
et la poursuite du bonheur . Ce silence ne correspond pas une nga-
tion ; la proprit n'est pas mise en question ; si l'on n'en parle pas,
c'est qu'elle ne se trouve pas en cause dans le conflit qui oppose les
colons au souverain britannique. Par contre, la proprit figure dans
l'numration des droits d'aot 1789, immdiatement aprs la libert,
l'article second. L'article 17 et dernier prcise et limite ce droit : La
proprit tant un droit inviolable et sacr, nul ne peut en tre priv, si
ce n'est lorsque la ncessit publique, lgalement constate, l'exige
videmment, et sous la condition d'une juste et pralable indemnit.
L'expropriation pour cause d'utilit publique n'est pas une ngation du
droit de proprit, mais plutt sa conscration. La Dclaration monta-
gnarde de 1793 ne revient pas sur cette reconnaissance expresse ; tout
au plus peut-on constater que le droit de proprit passe du deuxime
au quatrime rang dans l'numration, qui aligne l'galit, la libert,
la sret, la proprit (article 2). Il ne semble pas que cette modifi-
cation corresponde une mutation de la pense, ni mme une modi-
fication des prsances. En effet, l'article relatif l'expropriation se
retrouve sous le n 19, et, le nombre des articles tant pass de 17
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 311

35, un article supplmentaire introduit une dfinition nouvelle : Le


droit de proprit est celui qui appartient tout citoyen de jouir et de
disposer son gr de ses biens, de ses revenus, du fruit de son travail
et de son industrie (article 16). L'article 18 ajoute qu'un homme ne
peut se vendre ni tre vendu , car sa personne n'est pas une propri-
t alinable . L'esclavage, la servitude personnelle se trouvent ainsi
mis hors la loi.
La sacralisation de la proprit au nombre des droits naturels de
l'homme est un point particulirement important de l'idologie rvolu-
tionnaire. Dans l'universelle remise en question des situations et insti-
tutions tablies, le droit de proprit reprsente un lot de rsistance.
[243] La suppression des privilges et des droits fodaux aurait pu
avoir comme corollaire logique l'abolition de l'hritage, qui perptue
entre les hommes l'ingalit lie la fortune. Ni les Constituants ni les
Conventionnels n'ont voulu aller jusque-l. En fvrier 1793, le Projet
de dclaration des droits naturels, civiques et politiques des hommes,
prsent par Condorcet en mme temps que la Constitution propose
la Convention par les Girondins, contient une dfinition du droit de
proprit qui correspond presque mot pour mot avec la rdaction mon-
tagnarde finalement adopte 401. On considre souvent les Girondins
comme les porte-parole de la bourgeoisie possdante, mais en la cir-
constance leurs implacables adversaires semblent faire chorus avec
eux. Dans une situation difficile, les Montagnards n'ont pas voulu ren-
forcer le camp de leurs opposants, en alarmant tous ceux en France
qui se sentiraient menacs dans leurs biens, c'est--dire l'ensemble des
notables et des citoyens actifs. L'hypothse d'un opportunisme prudent
parat confirme par le fait que la Convention ne jugea pas bon de re-
prendre son compte l'attitude plus radicale adopte par Robespierre,
encore qu'avec des rserves significatives.
Au cours de la sance du 24 avril 1793, la Convention, Robes-
pierre intervient dans le dbat sur la nouvelle dclaration des droits,
propos du droit de proprit : Que ce mot n'alarme personne ; mes
de boue qui n'estimez que l'or, je ne veux point toucher vos trsors,

401 Cf. Condorcet, uvres, 1847, t. XII, p. 420 ; article 18 du Projet de


Condorcet : Le droit de proprit consiste en ce que tout homme est le ma-
tre de disposer son gr de ses biens, de ses capitaux, de ses revenus et de son
industrie.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 312

quelque impure qu'en soit la source. Vous devez savoir que cette loi
agraire dont vous avez tant parl n'est qu'un fantme cr par les fri-
pons pour pouvanter les imbciles 402.
La proccupation avoue de n' alarmer personne est significati-
ve. Les propositions de Robespierre n'iront pas jusqu'au bout de sa
pense. Son attitude s'inspire surtout de principes moraux ; il ne fal-
lait pas une rvolution, sans doute, poursuit-il, pour apprendre l'uni-
vers que l'extrme disproportion des fortunes est la source de bien des
crimes ; mais nous n'en sommes pas moins convaincus que l'galit
des biens est une chimre. Pour moi, je la crois moins ncessaire en-
core au bonheur priv qu' la flicit publique ; il s'agit bien plus de
rendre la pauvret honorable que de proscrire l'opulence ; la chaumi-
re de Fabricius n'a rien envier au palais de Crassus 403 . Robespier-
re critique le projet girondin de dclaration des droits prsent par
Condorcet, dans le sens d'une limitation, mais non d'une ngation du
droit de proprit : En dfinissant la libert le premier des biens de
l'homme, le plus sacr des droits qu'il tient de la nature, vous avez dit
avec raison qu'elle avait pour bornes les droits d'autrui. Pourquoi
n'avez-vous pas appliqu ce principe la proprit, qui est une institu-
tion sociale ? comme si les lois ternelles de la nature taient moins
inviolables que les conventions des hommes. Vous avez multipli les
[244] articles pour assurer la plus grande libert l'exercice de la pro-
prit ; et vous n'avez pas dit un seul mot pour en dterminer le carac-
tre lgitime, de manire que votre dclaration parat faite non pour
les hommes, mais pour les riches, pour les accapareurs, pour les agio-
teurs et pour les tyrans 404.
Robespierre complte ces accusations redoutables par quelques
principes qu'il propose d'insrer dans la Dclaration des droits et qui
tendent tous enlever au droit de proprit sa validit absolue.
D'abord une dfinition : La proprit est le droit qu'a chaque citoyen
de jouir et de disposer de la portion de biens qui lui est garantie par la
loi. Trois autres propositions prcisent encore cette limitation : Le
droit de proprit est born, comme tous les autres, par l'obligation de
respecter les droits d'autrui. Il ne peut prjudicier ni la sret, ni la

402 uvres de Maximilien Robespierre, t. IX, P.U.F., 1958, p. 459.


403 Ibid.
404 Ibid., p. 460.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 313

libert, ni l'existence, ni la proprit de nos semblables. Toute pos-


session, tout trafic qui viole ce principe est illicite et immoral 405. La
Convention dcrtera l'impression du projet de Robespierre, mais
adoptera une rdaction diffrente qui reproduit peu prs le texte de
Condorcet. Le dbat se situe dans le contexte de l'affrontement inex-
piable entre les fractions opposes de la Convention.
La position de Robespierre se comprend partir de la pense de
Rousseau, son grand inspirateur, qui a dnonc l'appropriation du sol
comme cause de tous les malheurs de la socit. Le premier qui,
ayant enclos un terrain, s'avisa de dire : Ceci est moi, et trouva des
gens assez simples pour le croire, fut le vrai fondateur de la socit
civile. Que de crimes, que de guerres, de meurtres, que de misres et
d'horreurs n'et point pargn au genre humain celui qui, arrachant les
pieux ou comblant le foss, et cri ses semblables : "Gardez-vous
d'couter cet imposteur ; vous tes perdus si vous oubliez que les
fruits sont tous et que la terre n'est personne 406..." ces lignes
clbres, on peut ajouter que la souverainet du peuple ne doit pas se
heurter la proprit prive comme une limite infranchissable. Ro-
bespierre emprunte aussi Rousseau le principe selon lequel la pro-
prit ne peut tre considre comme un droit naturel originaire ; elle
apparat avec la constitution de la socit civile, ce qui permet, lors de
toute remise ou question du statut social, de remettre galement en
question le rgime de la proprit.
Les Montagnards demeurent trangers l'idologie communiste
qui s'affirmait chez certains thoriciens du XVIIIe sicle, et dj dans
les critures clandestines du cur Meslier, mort en 1729. Mably
(1709-1785), frre de Condillac et sensible l'influence de Rousseau,
avait dvelopp, contre les doctrines librales des Physiocrates, l'ide
d'un communisme agraire des origines, en forme d'idylle conomique.
Il propose certains moyens pour retrouver le temps perdu, en particu-
lier [245] la suppression de l'hritage. Des thmes analogues se re-
trouvent dans le Code de la Nature (1755), longtemps attribu Dide-
rot, mais rendu Morelly, son auteur vritable, d'ailleurs fort mal
connu. Ici aussi, le communisme agraire prend la forme d'un ge d'or,

405 Ibid.
406 Discours sur l'origine et les fondements de l'ingalit parmi les hommes,
seconde partie, dbut ; uvres de Rousseau, Pliade, t. III, p. 164.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 314

en arrire et peut-tre en avant. La proprit suscite l'gosme et nuit


la fraternit entre les hommes ; dans la socit idale, chacun travail-
lera pour le bien commun et recevra de la communaut tout ce dont il
a besoin pour sa subsistance.
Ces rveries utopiques n'ont pas prvalu dans la conscience rvolu-
tionnaire. Les atteintes nombreuses la proprit, tout au long de la
Rvolution, se justifiaient par des motivations de circonstance, mais
jamais par la ngation de la proprit prive. Les plus clairvoyants des
meneurs, comme Robespierre lui-mme, ont toujours tenu rassurer
les possdants. Sans doute agissaient-ils ainsi par tactique, mais on
peut penser qu'ils se seraient estims satisfaits d'une limitation du
droit de proprit ; ils n'envisageaient pas sa suppression. Le jour
mme o la Convention se runissait pour la premire fois, le 21 sep-
tembre 1792, Danton soulignait la ncessit d'apaiser une opinion
alarme : On a paru croire, d'excellents citoyens ont pu prsumer,
que des amis ardents de la libert pouvaient nuire l'ordre social en
exagrant leurs principes. Eh bien ! abjurons ici toute exagration ;
dclarons que toutes les proprits territoriales, individuelles et indus-
trielles, seront ternellement maintenues. Le compte rendu des d-
bats signale ici des applaudissements unanimes 407 . Un dcret est
vot, selon lequel les personnes et les proprits sont sous la sauve-
garde du peuple franais 408 .
Les reprsentants contemporains de l'idologie communiste n'ont
pas manqu de dnoncer ces limites et contradictions 409 dplora-
bles de la pense rvolutionnaire, non encore claire par la lumire
qui vient de Marx. Jacobins et Montagnards, Sans-culottes sont pri-
sonniers de leurs attaches bourgeoises. Artisans et compagnons,
commerants et boutiquiers, moyens et petits bourgeois des profes-
sions librales, ces hommes sont unis par leur commune hostilit
contre les riches et les "gros", contre le capitalisme qui menace de les
rduire au rang de proltaires : de l leurs aspirations galitaires. Ils
n'en sont pas moins attachs l'ordre bourgeois, parce que dj pro-

407 Danton, Discours choisis, par P.-J. Jouve et F. Ditisheim, Fribourg, Egloff,
1944, p. 98.
408 Ibid., p. 99.
409 Albert Soboul, Introduction Saint-Just, Discours et Rapports, ditions
sociales, 1957, p. 27.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 315

pritaires ou aspirant le devenir : de l le dsir de conserver de la


proprit ses bienfaits, mais d'en supprimer les dangers en lui impo-
sant des limites. C'est pourquoi, ces rvolutionnaires insuffisamment
clairs demeurrent, au dire d'Albert Soboul, attachs l'indpen-
dance de la boutique, de l'artisanat, de la petite proprit rurale, adep-
tes en cela du libralisme conomique de la bourgeoisie 410 .
[246]
Ainsi s'explique, en bonne logique marxiste, l'chec de la rvolu-
tion. Cette contradiction rend compte de l'impossibilit o furent
tous les dfenseurs de la cause rvolutionnaire, Jacques Roux et les
Enrags, Hbert et le groupe Cordelier, Saint-Just et les Robespierris-
tes, d'tablir un programme politique et social cohrent. Ni Robespier-
re ni Saint-Just, qui sentaient la ncessit du partage des grandes fer-
mes, rclam par les Sans-culottes ruraux privs d'exploitation, ne
proposrent jamais cette mesure : c'et t porter atteinte la libert
de l'exploitation, la libert de l'conomie et dj en un certain sens
au principe de la proprit. Contradiction qui vouait l'chec tous les
efforts des Robespierristes comme des Sans-culottes, pour fonder cet-
te rpublique galitaire de petits producteurs indpendants, qui consti-
tuait leur idal social 411.
On peut videmment se demander comment aurait volu l'histoire
si la chance avait t donne Robespierre, Saint-Just et leurs
contemporains d'tudier le Manifeste communiste et le Capital. Enco-
re faut-il reconnatre que la rflexion de Marx s'exerce sur un moment
de civilisation o la proprit industrielle est devenue prpondrante,
alors que l'ide de proprit, l'poque de la Rvolution franaise, se
rfre essentiellement la terre et l'agriculture. L'espace mental de
la Rvolution, avec le modle de civisme correspondant, est essentiel-
lement terrien. Dans la pense de Saint-Just, o les considrations
thiques sont prdominantes, l'ide de proprit se conjugue avec les
thmes de la libert et de l'galit. D'o la suppression des proprits
injustifies en raison. La constitution civile du clerg, qui nationalise
l'glise, entrane la confiscation des biens du clerg, hritage sculaire
constitu par des fondations accumules. L'tat, qui prend sa charge
les traitements des prtres, pouvait esprer oprer une redistribution

410 Ibid.
411 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 316

des biens ecclsiastiques au profit des citoyens les plus dpourvus, de


manire promouvoir l'galit civique selon les normes de la justice
et de la raison.
L'galitarisme rfrence morale se trouve favoris par le cours
mme de la Rvolution, ainsi que le constate Saint-Just dans son dis-
cours du 26 fvrier 1794 : La force des choses nous conduit peut-
tre des rsultats auxquels nous n'avons point pens. L'opulence est
dans les mains d'un assez grand nombre d'ennemis de la Rvolution ;
les besoins mettent le peuple qui travaille dans la dpendance de ses
ennemis 412. Les proprits des contre-rvolutionnaires et des mi-
grs doivent revenir la masse, comme ceux de l'glise : La Rvo-
lution nous conduit reconnatre ce principe que celui qui s'est montr
l'ennemi de son pays n'y peut tre propritaire 413. La logique de la
Terreur vient limiter le droit de proprit, pour le plus grand bien de la
morale. Selon les Institutions rpublicaines, l o il y a de trs gros
propritaires, on ne voit que des [247] pauvres 414 . Or il ne faut ni
riches ni pauvres (...) L'opulence est une infamie (...) Il faut dtruire la
mendicit par la distribution des biens nationaux aux pauvres 415 . Il
ne s'agit pas de dtruire la proprit, mais de susciter de nouveaux
propritaires parmi ceux qui en sont dignes. Les proprits des pa-
triotes sont sacres, mais les biens des conspirateurs sont l pour tous
les malheureux. Les malheureux sont les puissances de la terre ; ils
ont le droit de parler en matres aux gouvernements qui les ngli-
gent 416.
Les dcrets de ventse attestent que le gouvernement rvolution-
naire reprend son compte l'argumentation, et les formules, de Saint-
Just. Le droit naturel de proprit n'est pas ni pour autant ; mais son
bnfice est limit ceux qui en sont dignes : Les proprits des pa-
triotes, dcrte la Convention, sont inviolables et sacres. Les biens
des personnes reconnues ennemies de la Rvolution seront squestrs
au profit de la Rpublique ; ces personnes seront dtenues jusqu' la

412 Saint-Just, Rapport du 8 ventse, an II, Discours et rapports, d. cite, p.


145.
413 Ibid.
414 Fragments sur les institutions rpublicaines, in Saint-Just, L'esprit de la
Rvolution, Collection 10/18, 1963, p. 154.
415 Ibid., p. 155.
416 Rapport du 8 ventse II, loc. cit., p. 145.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 317

paix et bannies ensuite perptuit. Quelques jours plus tard, de


nouveaux dcrets institueront le recensement des indigents, qui seront
indemniss sur les biens des contre-rvolutionnaires. La notion
d'indemnisation parat en retrait par rapport celle d'un partage des
terres. Les mesures d'application furent d'ailleurs incohrentes, varia-
bles selon les rgions, selon la rsolution des autorits locales et des
reprsentants en mission, dont certains n'avaient pas attendu les d-
crets de la Convention pour instituer des taxations exceptionnelles sur
la fortune des riches et des rquisitions de toute espce leur dtri-
ment. Mais les jours du gouvernement rvolutionnaire taient comp-
ts ; dans la confusion gnrale, et compte tenu de la rsistance passi-
ve d'une partie de la population, les rves galitaires de Robespierre et
de Saint-Just ne se ralisrent pas. Ils avaient eux-mmes mis une fin
brutale aux agissements des rvolutionnaires les plus radicaux, Hber-
tistes et Enrags, en les envoyant la guillotine.
Ainsi le gouvernement rvolutionnaire, s'il a pris des mesures en
vue d'une redistribution des proprits, n'a pas mis en question le droit
lui-mme. Rares sont ceux qui, tel Gracchus Babeuf, iront jusqu' cet-
te extrmit. S'adressant la majorit imposante de citoyens d-
pouills , il proclamera : c'est le droit de proprit qui est la cause
odieuse de toutes vos souffrances. Ce droit n'est point naturel, il n'a
point une origine pure et lgitime ; il n'est qu'une dplorable cration
de nos fantaisies, de nos erreurs ; il est n d'un vice affreux, de l'avidi-
t, et il donne naissance tous les autres vices, toutes les passions,
tous les crimes, tous les chagrins de la vie, tous les genres de maux
et de calamits. Et puis l'on vient nous dire que le droit de proprit
est tout ce qu'il y a de plus respectable ! Qu'il faut [248] par-dessus
tout respecter les proprits ! mourir l'ombre de ce respect, quand les
propritaires, quand les dpositaires de ce droit assassin vous l'ordon-
nent 417 !! Babeuf franchit la limite de l'espace mental circonscrit
par la dclaration des droits de l'homme ; du coup, il se met hors la
loi, et se dnonce au tribunal rpressif de la Convention thermidorien-
ne.

417 Babeuf, dans son journal Le tribun du peuple, t. II, n 37, 21 dcembre
1795 ; in Jacques Godechot, La pense rvolutionnaire en France et en Euro-
pe, Colin, 1964, p. 51.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 318

Babeuf n'a t qu'un marginal, vou l'chec. Saint-Just et Robes-


pierre n'ont occup une position dominante que pendant un temps re-
lativement court, o d'ailleurs ils ont men un combat incessant contre
des factions adverses, en attendant de succomber eux-mmes devant
la coalition de leurs ennemis. L'opinion moyenne des rvolutionnaires
considre le respect de la proprit comme un principe intangible,
dans la mesure o le systme censitaire, admis par les diverses consti-
tutions l'exception de celle de 1793 rserve la plnitude des
droits civiques aux citoyens actifs, c'est--dire aux possdants. En d-
pit de la proclamation de l'galit naturelle par la Dclaration des
droits, ceux qui ne possdent rien sont moins citoyens que les autres.
La constitution directoriale de l'an III accorde le droit de suffrage au
premier degr tous les contribuables, ce qui exclut les citoyens les
plus dfavoriss ; mais seuls sont lecteurs au second degr, pour le
corps lgislatif, les propritaires, fermiers ou locataires d'une terre
d'une certaine importance, 20 000 citoyens environ sur une population
qui dpasse vingt-cinq millions d'habitants. Aprs la Rvolution, la
monarchie parlementaire conservera la base censitaire du droit lecto-
ral.
Li aux Idologues, Sieys est l'artisan d'une dmocratie reprsen-
tative et hirarchise, qui rserve les droits politiques rels et l'exerci-
ce du pouvoir une lite de la capacit et de la fortune. Absorbs par
les rudes travaux que leur impose la ncessit de gagner leur vie, les
gens du peuple n'ont pas les loisirs requis pour la mise en uvre d'une
vritable conscience politique. L'exprience des journes rvolution-
naires atteste qu'ils seront une proie facile pour les agitateurs en tous
genres ; la souverainet du peuple, l'affirmation du droit du Tiers tat
diriger la nation ne se confond nullement avec l'ide moderne d'une
rvolution proltarienne, qui ferait des masses le support mythique
de tous les pouvoirs. Les seuls reprsentants autoriss du Tiers tat
sont les membres de la nouvelle aristocratie non nobiliaire de la com-
ptence et de la russite sociale, dont on peut esprer qu'elle saura di-
riger les affaires publiques avec autant de sagesse et de dvouement
que ses affaires prives. Le droit lectoral de Sieys conduit une re-
lve de l'aristocratie dans un sens qui annonce le saint-simonisme.
Les thmes de la lutte des classes, de l'alination, de l'exploitation
de l'homme par l'homme, aujourd'hui monnaie courante dans un mon-
de soumis l'emprise de la rvolution industrielle, ne fournissent
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 319

[249] pas une grille d'interprtation pour la France du XVIIIe sicle


finissant, rurale 90 %. Dans le contexte mental de l'poque, nourri
de rminiscences de la rpublique romaine telle que la proposait le
collge, le citoyen conscient et organis tend se confondre avec le
type du petit propritaire qui fait lui-mme valoir son bien. Ce point
de vue est propos par Volney au cours de la discussion sur la dvolu-
tion des biens nationaux, enlevs l'glise : La puissance d'un tat
est en raison de sa population ; la population est en raison de l'abon-
dance ; l'abondance est en raison de l'activit de la culture, et celle-ci
en raison de l'intrt personnel et direct, c'est--dire de l'esprit de pro-
prit ; d'o il suit que plus le cultivateur se rapproche de l'tat passif
de mercenaire, moins il a d'industrie et d'activit ; au contraire, plus il
est prs de la condition de propritaire libre et plnier, plus il dve-
loppe les forces et les produits de la terre et la richesse gnrale de
l'tat 418.
Volney sera l'adversaire rsolu de la Terreur montagnarde ; il esti-
me pourtant, d'accord avec Robespierre et Saint-Just, que l'extrme
ingalit des fortunes reprsente une dangereuse injustice ; l'idal,
pour une nation libre, serait d'tre constitue par le plus grand nombre
possible de petits propritaires. Le catchisme civique publi par Vol-
ney sous le titre : La loi naturelle ou principes physiques de la morale
enseigne que la nature prescrit la justice par trois attributs physiques
inhrents l'organisation de l'homme , qui sont l'galit, la libert,
la proprit 419 . La proprit est bien un attribut physique en ce
que tout homme tant constitu gal ou semblable un autre et par
consquent indpendant, libre, chacun est le matre absolu, le propri-
taire plnier de son corps et des produits de son travail 420 . Fonde
sur la nature de l'homme, la justification du droit de proprit se situe
dans la perspective d'une anthropologie.
Si l'on lgitime le droit de proprit par la rfrence aux produits
du travail, on introduit une certaine ingalit entre les hommes, l'in-

418 Volney, dans le Moniteur ; cit dans A. Bossange, Notice sur la vie et les
crits de C.-F. Volney, uvres compltes de Volney, Didot, 1876, p. 5.
419 La loi naturelle ou Principes physiques de la morale, dduits de l'organi-
sation de l'homme et de l'univers, XI, 1793 ; la suite de Les Ruines, 10e d.,
1822, p. 297.
420 Ibid., p. 299 ; la Loi naturelle avait paru d'abord sous le titre Catchisme
du citoyen franais.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 320

galit se trouvant encore accrue par le fait que certains hriteront des
fruits du travail de leurs parents. Cette contradiction entre proprit et
galit ne fait pas reculer les Idologues, soucieux de prserver les
avantages acquis par les divers membres du corps social. Au cours du
dbat dj voqu concernant la constitution de 1793, les Idologues
comme les Girondins prtent aux Jacobins, sans doute tort, des in-
tentions attentatoires la proprit prive. Daunou intervient pour
soutenir que le droit civil de proprit est le seul lien possible entre
25 millions d'individus runis en une indivisible rpublique : tout au-
tre systme provoquera l'anarchie ou supposera au moins le dlire du
fdralisme le plus extrme. (...) Qui peut ignorer d'ailleurs [250] que
l'ingalit des jouissances n'est pas une invention politique, mais une
loi de la nature ; et qu'il faut ou que cette ingalit subsiste, ou que la
nature des choses et des hommes soit videmment comprime. (...)
Non, nul Franais n'est assez dnu des premires notions de l'art so-
cial et de la prosprit commune pour avoir conu des projets versifs
du droit de proprit, et pour donner, par les paroles dsastreuses de
nivellement ou de loi agraire, l'horrible signal qui bouleverse les em-
pires et qui crase les nations 421 .
L'argumentation de Volney et de Daunou se retrouve chez Roede-
rer, dans un cours d'Organisation sociale profess au Lyce en avril
1793. Le besoin de jouir n'est pas gal chez tous les hommes ;
c'est donc une vrit que le travail doit tre permis l'homme sui-
vant l'intrt qu'il y met pour ses jouissances personnelles ; or un
rgime d'exploitation de type communiste, tel que le prconisaient
Mably et Morelly, imposerait au citoyen une norme uniforme, sans
rapport avec ses besoins personnels ; il n'y a donc que la proprit
foncire qui puisse lui assurer la jouissance de ses droits. Enfin la fa-
cult de dvelopper, de perfectionner ses moyens de travail, son in-
dustrie, ses talents, ses forces, n'est pas moins propre l'homme, ne
fait pas moins partie de ses droits que la facult de jouir. Or ce dve-
loppement, ce perfectionnement seraient impossibles dans un pays o,
les terres tant tout le monde, toute proprit et avec elle toute divi-
sion des mtiers serait interdite, puisque c'est de la division des m-
tiers que procde l'industrie et que sont nes les machines presque in-

421 Daunou, Remarques sur le plan propos par le Comit de salut public, s.
d., pp. 5-6 ; cit dans S. Moravia, Il tramonto dell' Illuminisimo, Bari, Laterza,
1968, p. 196.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 321

telligentes qui centuplent la force de l'homme et diminuent la peine de


tous ses travaux 422 . L'individualisme, le libralisme figurent parmi
les valeurs chres aux promoteurs du nouvel ordre de choses.
Cette manire de voir justifie l'hritage, prolongation de l'exercice
du droit de proprit. Quand les premiers cultivateurs ont exploit la
terre, ils l'ont fait sans doute en proportion du nombre de leurs en-
fants ; il tait naturel qu'ils leur transmissent par l'hrdit ce qui avait
t fait pour eux 423. Dans un rgime collectiviste, d'o tout intrt
personnel serait absent, chacun limiterait son effort au strict mini-
mum, ce qui serait prjudiciable tous. Roederer s'en prend au sim-
plisme de Rousseau : Il ne suffit pas de dire, pour devenir propritai-
re : "Ceci est moi" ; il faut pouvoir en prendre possession. Or, on ne
prend possession de la terre que par le travail, puisque le travail seul la
rend fconde, et la puissance du travail ne s'tend pas tout le domai-
ne que l'imagination peut envahir 424. Les premiers occupants ont
mis en valeur une terre inculte, force de travail et d'pargne ; il serait
contraire la justice et l'galit d'attribuer gratuitement le fruit de
tant de peines de nouveaux venus. Le survenant [251] qui nat d-
pouill de toute proprit est prcisment dans la mme situation que
les premiers exploitants. Il a fallu que ceux-ci travaillassent pour ex-
ploiter leur terre, qu'ils travaillassent pour former le capital ncessaire
cette exploitation. Eh bien ! les survenants travailleront pour gagner
de quoi acheter, s'ils le veulent, de cette terre dfriche 425...
La conscience rvolutionnaire demeure attache au droit de pro-
prit ; la pratique des nationalisations, confiscations et expropriations
ne doit pas dissimuler la fidlit ce dogme du droit naturel. On peut
se rfrer ici Benjamin Constant, matre du libralisme europen,
qui prophtise encore en 1829 : En fait d'conomie politique, il y
aura, quant la proprit, respect et protection, parce que la proprit
est une convention lgale, ncessaire l'poque ; mais la disposition,
la division, la subdivision, la circulation et la dissmination de la pro-
prit, ne rencontreront aucune restriction, aucune entrave, parce que
la libert illimite de conserver d'aliner, de morceler, de dnaturer la

422 P.-L. Roederer, uvres publies par son fils, t. V, Didot, 1857, p. 526.
423 Ibid., p. 527.
424 Ibid., pp. 527-528.
425 P. 528.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 322

proprit est, dans notre tat social, le droit inhrent, le besoin de tous
ceux qui possdent. Tous les genres de proprit seront galement sa-
crs aux yeux de la loi 426... Constant souligne par ailleurs l'avne-
ment de la proprit industrielle, appele supplanter la proprit ter-
rienne : La proprit industrielle se placera, sans que la loi s'en m-
le, chaque jour plus au-dessus de la proprit foncire, parce que (...)
la proprit foncire est la valeur de la chose ; l'industrielle, la valeur
de l'homme. Il y aura de plus, relativement l'industrie, libert,
concurrence, absence de toute intervention de l'autorit 427...
Dans la perspective du libralisme radical et optimiste de Adam
Smith, la civilisation industrielle, en son dveloppement, est une attes-
tation de la perfectibilit du genre humain. Ds cette poque, Y Essai
sur le principe de la population de Malthus (1798) et les Principes de
l'conomie politique et de l'impt de Ricardo (1817) auraient pu justi-
fier une analyse fort diffrente. Pourtant Jean-Baptiste Say (1767-
1832) qui avait t dans l'cole idologique le thoricien de l'cono-
mie, demeure fidle au libralisme ; c'est seulement chez Sismondi
(1773-1842), affili au groupe de Coppet, que s'annonce la protesta-
tion philanthropique en faveur des victimes de l'oppression industriel-
le, premier germe du socialisme. Le droit de proprit n'est pas un ab-
solu. Son exercice illimit devient attentatoire aux autres droits de
l'homme, la libert et l'galit, lorsqu'il suscite la cration d'une
classe de travailleurs asservis aux vicissitudes de la production indus-
trielle, et dpouills de toutes les scurits lmentaires qui protgent
la dignit humaine. De l une nouvelle problmatique, capitale pour
l'avenir de la pense et de la civilisation, mais trangre l'espace
mental de la Rvolution franaise.

426 rface des Mlanges de littrature et de politique, 1829 ; dans uvres de


Benjamin Constant, Bibliothque de la Pliade, p. 837.
427 Ibid.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 323

[252]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre VII
BONHEUR

Retour la table des matires

La Dclaration d'indpendance des tats-Unis (1776), dans sa br-


ve numration des droits naturels de l'homme, mentionne la recher-
che du bonheur (pursuit of happiness). Cette mention ne figure pas
dans la premire Dclaration franaise des droits de l'homme (aot
1789) ; mais la phrase initiale de l'article premier de la Dclaration de
juin 1793 stipule que le but de la socit est le bonheur commun .
Il est noter que le Projet de dclaration des droits naturels, civils et
politiques des hommes, soutenu la Convention par Condorcet, les 15
et 16 fvrier 1793, prambule du plan de constitution propos par les
Girondins, ne reconnat pas ce droit au bonheur 428 ; mais la Dclara-
tion des droits de l'homme prsente la mme assemble par Robes-
pierre le 24 avril ne le mentionne pas non plus 429. Nanmoins, la liste
des ftes nationales propose plus tard, le 7 mai 1794, l'assentiment
de la Convention, comporte une clbration du Bonheur, qui fait cho
une autre, ddie au Malheur 430. On peut en conclure que le droit au

428 Condorcet, uvres, 1847, t. XII, pp. 417 sqq.


429 uvres de Maximilien Robespierre, t. IX, P.U.F., 1958, pp. 463 sqq.
430 Mme dition des uvres, t. X, p. 464.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 324

bonheur inscrit dans la dclaration montagnarde correspond aux vux


de l'opinion jacobine.
Saint-Just souligne la nouvelle exigence de ce droit au bonheur,
qui ne semblait pas avoir t jusque-l mis au nombre des droits natu-
rels de l'humanit : Le bonheur est une ide neuve en Europe 431 ,
s'crie-t-il la Convention le 3 mars 1794. Reste prciser le sens de
cette formule, souvent mal comprise, et que certains partisans d'un
eudmonisme rvolutionnaire tireraient volontiers dans le sens d'un
libertinage sensuel, en s'appuyant sur quelques juvenilia potiques et
galants, paves de l'adolescence du meneur futur de la Convention
montagnarde ? ; La poursuite du bonheur , mentionne dans la
[253] Dclaration amricaine, ne peut avoir la signification d'une vali-
dation de la sensualit libertine, tout fait contraire l'esprit du puri-
tanisme, si puissant, pendant longtemps, et aujourd'hui encore, dans
les communauts britanniques d'outre-Atlantique. On n'imagine pas le
Congrs de Philadelphie prenant parti officiellement, la face du
monde, pour la dissolution des murs. Jefferson et ses collgues ont
voulu dire tout autre chose. La plupart des colons d'Amrique avaient
quitt leur terre natale parce que les conditions de leur existence mat-
rielle et morale devenaient insupportables dans la mre patrie. Les P-
res Fondateurs puritains estimaient ne pouvoir continuer vivre selon
leur conscience sur le sol anglais ; pareillement les Quakers et des
groupes trangers la religion dominante espraient trouver outre-mer
une vie conforme leurs aspirations. D'autres taient pousss par la
misre matrielle, par le vu d'une existence plus libre, exempte des
contraintes qui pesaient sur eux en Europe. L'entreprise coloniale cor-
respond une poursuite du bonheur ; elle dveloppe la recherche
d'une nouvelle chance pour ceux qui n'ont pas eu de chance et qui en-
durent l'oppression sous toutes ses formes. Or les autorits britanni-
ques, par des mesures tatillonnes, par toutes sortes de brimades et
d'exigences qui sont presque des exactions, viennent troubler la vie
des communauts, menaant la paix et la scurit de chacun et de
tous. Il est contraire l'ordre naturel d'empcher les hommes de re-
chercher une vie heureuse selon leurs prfrences personnelles. L'af-
firmation du droit au bonheur se justifie pleinement par des considra-

431 Saint-Just, Discours et rapports, ditions sociales, 1957, p. 150.


Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 325

tions de ce genre, sans rfrence aucune une thique, ou prtendue


telle, de la satisfaction plnire de tous les dsirs.
La situation franaise est fort diffrente de la situation amricaine.
Nanmoins, ses ennemis mmes s'accordent reconnatre en Saint-
Just un puritain de la Rvolution franaise, et non point un jouisseur
comme Mirabeau, Danton, Barras, Tallien et bien d'autres. Propos
par un homme aussi austre, le thme du bonheur ne saurait avoir le
sens d'un dfoulement de tous les dsirs. La fameuse formule de
Saint-Just figure dans un Rapport prsent la Convention au nom du
Comit de Salut public, le 13 ventse an II (3 mars 1794). Dans les
jours prcdents a t dcide la confiscation de tous les biens des
contre-rvolutionnaires et suspects en tous genres. Saint-Just, au nom
du Comit de Salut public, propose d'utiliser cette masse de ressources
disponibles pour indemniser tous les malheureux avec les biens des
ennemis de la Rvolution 432 . La perspective du bonheur est celle
d'une lutte contre le malheur, jug attentatoire l'humanit. Que
l'Europe apprenne que vous ne voulez plus un malheureux ni un op-
presseur sur le territoire franais ; que cet exemple fructifie sur la ter-
re ; qu'il y propage l'amour des vertus et le bonheur. Le bonheur est
une ide neuve en Europe 433 ! En consquence de quoi, [254] Saint-
Just propose de faire tablir dans toutes les communes un recensement
gnral des indigents ; ensuite on pourra les indemniser avec les
biens des suspects ; formule curieuse ; elle signifie que l'indigence des
premiers tait un dommage subi en consquence de l'oppression des
seconds.
Aucune trace d'eudmonisme en tout cela. La formule mme de
Saint-Just est maladroite. Il n'est pas exact que l'ide de bonheur soit
neuve en Europe ; on s'en convaincra aisment en parcourant la grosse
thse de Robert Mausi : L'ide de bonheur au XVIIIe sicle (1960). Le
bonheur est une proccupation majeure de ce temps, plusieurs gnra-
tions avant 1789 ; Saint-Just, mme s'il n'a pas lu la thse de Mausi,
ne peut pas l'ignorer. Ce qui est nouveau, c'est qu'une grande nation
reconnaisse officiellement, aprs les Insurgents des Etats-Unis, le
droit de chaque individu sa part de bonheur. Ce qui est nouveau ga-
lement, c'est qu'une nation prenne des mesures concrtes en vue d'as-

432 Ibid., p. 149.


433 Ibid., p. 150.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 326

surer cette part ceux qui ne la possdent pas. Mais dans ce contexte,
le bonheur promis l'indigent, c'est le remde son indigence ; c'est
ce que le vocabulaire moderne appellerait sans doute l'assurance d'un
minimum vital qui le tire de sa misre.
Cette conception restrictive apparat dans les Fragments sur les
Institutions rpublicaines, o Saint-Just observe : Il s'agit moins de
rendre un peuple heureux que de l'empcher d'tre malheureux. N'op-
primez pas, voil tout. Chacun saura bien trouver sa flicit 434... Un
certain libralisme s'allie ici avec un thme philanthropique assez r-
pandu au XVIIIe sicle, o la lutte contre la pauvret est reconnue
comme ncessaire par certains esprits clairs et par certains gouver-
nements. La misre urbaine et rurale est trs rpandue ; des famines
priodiques font suite de mauvaises rcoltes ; les meutes de la faim
sont frquentes en France jusqu' la veille de la Rvolution elle-
mme. L'chec de Turgot sera d pour beaucoup la guerre des fa-
rines , c'est--dire des troubles au cours desquels la mauvaise orga-
nisation du ravitaillement vient accrotre la pnurie des denres ali-
mentaires. La paysannerie d'Ancien Rgime semble vivre la limite
de la disette, tantt en de, tantt au-del, selon l'alternance capri-
cieuse des bonnes rcoltes et des mauvaises. Situation intolrable, qui
maintient une grande partie de la population dans un tat de torpeur
vgtative, sans possibilit d'accder une relle conscience civique.
Un peuple qui n'est pas heureux n'a pas de patrie 435 , avait dclar
Saint-Just dans un discours sur les subsistances en novembre 1792,
paraphrasant la formule antique ubi bene, ibi patria.
Une dizaine de jours aprs avoir prsent le bonheur comme une
ide neuve , Saint-Just prcise sa pense, dans un autre discours
la Convention, destin dissiper des malentendus : Nous vous par-
lmes du bonheur : l'gosme abusa de cette ide pour exasprer [255]
les cris et la fureur de l'aristocratie. On rveilla soudain les dsirs de
ce bonheur qui consiste dans l'oubli des autres et dans la jouissance du
superflu. Le bonheur ! le bonheur ! s'cria-t-on. Mais ce ne fut point le
bonheur de Perspolis que nous vous offrmes ; ce bonheur est celui

434 Saint-Just, L'esprit de la rvolution..., 1791 ; collection 10/18,1963, Frag-


ments sur les institutions rpublicaines, III, 2, p. 147.
435 Discours sur les subsistances, 29 novembre 1792, Discours et rapports, d.
cite, p. 75.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 327

des corrupteurs de l'humanit ; nous vous offrmes le bonheur de


Sparte et celui d'Athnes dans ses beaux jours ; nous vous offrmes le
bonheur de la vertu, celui de l'aisance et de la mdiocrit ; nous vous
offrmes le bonheur qui nat de la jouissance du ncessaire sans super-
fluit ; nous vous offrmes pour bonheur la haine de la tyrannie, la vo-
lupt d'une cabane et d'un champ fertile cultiv par vos mains. Nous
offrmes au peuple le bonheur d'tre libre et tranquille et de jouir en
paix des fruits et des murs de la Rvolution ; celui de retourner la
nature, la morale et de fonder la Rpublique 436...
Cette page d'loquence voque le mythe de la frugalit rvolution-
naire o se conjuguent le retour l'antique et le retour la nature. Le
bonheur n'est pas une ide neuve en Europe ; mais la Rvolution fran-
aise propose l'Europe une nouvelle ide du bonheur ; non plus se-
lon les raffinements de la volupt aristocratique, mais un bonheur
dans la justice, dans l'galit, dans la vertu qui fondent l'unit entre les
citoyens. Si vous voulez fonder une rpublique, avait dit Saint-Just,
vous devez vous occuper de tirer le peuple d'un tat d'incertitude et de
misre qui le corrompt. Si vous voulez une rpublique, faites en sorte
que le peuple ait le courage d'tre vertueux : on n'a point de vertus po-
litiques sans orgueil ; on n'a point d'orgueil dans la dtresse 437...
Ainsi se justifie l'inscription du bonheur au nombre des droits natu-
rels de l'homme. La rpublique idale, objet des vux des hommes
libres, est une socit o il fera bon vivre. Les ftes rvolutionnaires
sont l'expression directe de cette reconnaissance de la joie de vivre par
les intresss eux-mmes. L'essence profonde de la fte correspond
cette action de grces de l'homme l'humanit ; en dehors mme de
ces moments consacrs la rjouissance publique dans l'unanimit, la
Rvolution, en son droulement quotidien, est une fte continue, dans
la libre expression des individus librs des pesanteurs millnaires qui
les accablaient.
Les vues de Saint-Just, partie intgrante de l'idologie rvolution-
naire, prolongent les recherches et travaux de l'ge des lumires. Les
contraintes thologiques du christianisme traditionnel faisaient obsta-
cle la reconnaissance d'un droit au bonheur ; l'existence terrestre
tait un lieu d'preuve, selon la perspective d'une compensation qui

436 Rapport sur les factions de l'tranger, 13 mars 1794, ibid., pp. 164-165.
437 29 novembre 1792, ibid., p. 75.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 328

rmunrerait dans une autre vie, aprs la mort, les mrites acquis par
le juste malheureux ici-bas. Le thme du bonheur, sauf rares excep-
tions comme celle de Franois de Sales, est tranger aux proccupa-
tions chrtiennes, comme frapp de suspicion. La pense sensualiste
du XVIIIe sicle fait de la recherche du bonheur l'une des fins lgiti-
mes de l'tre humain, depuis Shaftesbury et Fontenelle jusqu' Helv-
tius [256] et Bentham. Le thme d'un calcul des plaisirs et des peines
introduit une mathmatisation de la vie morale, dont l'intention est de
parvenir, en fin de compte, un solde positif des plaisirs. Le vivant
humain s'efforce, de par sa nature, de parvenir la satisfaction des
exigences constitutives de son tre.
Volney a rsum ce naturalisme moral dans ses Ruines, l'un des
matres livres de la pense rvolutionnaire. Par la loi de la sensibilit
l'homme tend aussi invinciblement se rendre heureux que le feu
monter, que la pierre graviter, que l'eau se niveler. Son obstacle est
son ignorance, qui l'gar dans les moyens, qui le trompe sur les effets
et les causes. force d'exprience, il s'clairera ; force d'erreurs, il
se redressera ; il deviendra sage et bon parce qu'il est de son intrt de
l'tre ; (...) et tous les hommes connatront quels sont les principes du
bonheur individuel et de la flicit publique 438. Il existe une an-
thropologie et une sociologie du bonheur, consquences du fait que
la morale est une science physique , dont les lments simples et
invariables dans leur nature (...) sont les lments mmes de l'organi-
sation de l'homme 439 . Dans le nouveau monde social, fond en rai-
son scientifique, les particuliers sentiront que le bonheur individuel
est li au bonheur de la socit ; (...) les riches, que la mesure des
jouissances est borne par la constitution des organes, et que l'ennui
suit la satit ; le pauvre, que c'est dans l'emploi du temps et la paix du
cur que consiste le plus haut degr du bonheur de l'homme 440 .
Volney n'a pas l'ardeur rvolutionnaire qui enflamme Saint-Just ; il
n'est pas ncessaire d'appartenir la Montagne pour affirmer le droit
de l'homme au bonheur ici-bas. L'Idologie, rationalisme appliqu, se
propose de formaliser l'ensemble du domaine humain selon les nor-

438 Volney, Les Ruines ou mditation sur les rvolutions des empires, 1791,
ch. XIII ; 10e d., 1822, p. 83.
439 Ibid., pp. 83-84.
440 P. 84.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 329

mes de la raison raisonnante. Dans son Catchisme universel, le vieux


Saint-Lambert, l'ancien ami de Mme du Chatelet, l'ancien compagnon
de Diderot, pote retrait, enseigne que nous ne pouvons prtendre
au degr de bonheur auquel il nous est possible de parvenir qu'autant
que nous aurons perfectionn notre raison ; j'en ai cherch les
moyens ; j'en ai vu quelques-uns dont on ne faisait pas usage 441 .
Saint-Lambert se flatte d'avoir mis au point une logique du bonheur,
c'est--dire une mthode d'opposer les passions les unes aux autres,
d'exalter celles qui doivent tre exaltes, de temprer celles qu'il faut
temprer 442... Grce au Catchisme de Saint Lambert, tout individu
raisonnable pourra devenir l'oprateur de son propre bonheur bien
tempr.
Saint-Lambert demeure cantonn dans l'individualisme, mais il est
[257] clair que les satisfactions et insatisfactions de chacun sont en
troite interdpendance avec les plaisirs et les peines de tous. L'espace
mental de la morale selon les Idologues est un espace euclidien o se
composent les tats d'me des uns et des autres. L'individu isol repr-
sente un premier niveau d'analyse. Le mathmaticien Monge donne la
formule de l'ducation morale personnelle : L'homme est tout entier
le produit de ses facults intellectuelles, et mesure que ses facults
se dveloppent, l'homme multiplie ses jouissances, augmente la som-
me de son bonheur, et sent de plus en plus que, sans la vertu, il n'est
point de flicit universelle 443. Ainsi se trouve rsolue pour le plus
grand profit du citoyen conscient et organis la question traditionnelle
du souverain bien, qui doit assurer l'unit entre la vertu et le bonheur.
Mais la flicit universelle englobe l'heureux citoyen et tous
ses concitoyens dans un dessein global. ce second niveau d'analyse,
la politique rationnelle doit assumer de nouvelles responsabilits. Ins-
crire le droit au bonheur dans la Dclaration des droits de l'homme,
prambule de la Constitution, c'est charger les pouvoirs publics d'une
obligation qui, jusqu'alors, leur tait trangre. La vie sociale, comme
la vie individuelle, peut s'analyser par les voies et moyens d'un calcul

441 Saint-Lambert, Principes des murs chez toutes les nations ou Catchisme
universel, 1798 ; t. I, pp. 42-43.
442 Ibid., p. 44.
443 Monge, cit dans la Dcade philosophique, 10 pluvise an VI ; dans Marc
Regaldo, Un milieu intellectuel : la Dcade philosophique, 1976, exemplaire
dactylographi.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 330

des plaisirs et des peines, vaste systme de compensation entre les ex-
priences des individus isols. La conscience rvolutionnaire, lors-
qu'elle entreprend le remembrement gnral de l'espace politique et
social, dispose de nouveaux moyens d'analyse et de possibilits d'in-
tervention inconnues auparavant. Helvtius reprochait aux thoriciens
d'avoir trait du commerce comme d'une activit isole dans le
contexte social global : Ils n'ont pas assez fortement senti (...) qu'en
fait de gouvernement, il n'est point proprement de question isole,
qu'en ce genre le mrite d'un auteur consiste lier ensemble toutes les
parties de l'administration, et qu'enfin un tat est une machine mue
par diffrents ressorts, dont il faut augmenter ou diminuer la force,
proportionnment au jeu de ces ressorts entre eux et l'effet qu'on
veut produire 444...
Les lgislateurs rvolutionnaires, matres de l'espace politique et
social ds 1789, se proccupent d'utiliser pour le mieux les pleins
pouvoirs qu'ils se sont attribus. Ils peuvent dfinir les structures de
l'tat nouveau, avec un enthousiasme tout neuf d'ingnieurs constitu-
tionnels frachement promus. Le rgime monarchique, systme us,
continuait sa route en vertu de la force d'inertie, sans trop se proccu-
per de savoir o il allait. La Rvolution impose de nouvelles fins et de
nouvelles valeurs ; l'optimisme juridique propre l'ge des lumires
permet d'esprer que la ralit humaine se pliera sans rsistance au
nouvel ordonnancement juridique, plus rationnel que l'ancien et plus
conforme l'intrt de chacun et de tous.
[258]
Rousseau crivait, dans la premire version du Contrat Social, en
1760, que la premire loi, la seule vritable loi fondamentale qui
dcoule immdiatement du pacte social, est que chacun prfre en
toutes choses le plus grand bien de tous 445 . Dans cette perspective,
toute action juste a ncessairement pour rgle la plus grande utilit
commune ; cela est sans exception 446 . Rousseau ajoute peu aprs :
Ce plus grand bien de tous qui doit tre la base de tout systme de
lgislation (...) se rduit ces deux objets principaux, la libert et

444 Helvtius, De l'esprit, Discours I, ch. III, Londres, 1784, t. I, p. 38.


445 Rousseau, Du Contrat social ou essai sur la forme de la Rpublique, Pre-
mire version, livre II, ch. IV ; uvres, Pliade, t. III, p. 328.
446 Ibid., p. 330.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 331

l'galit ! 447. Ainsi le thoricien du Contrat social dveloppe sa


pense dans la perspective de l'utilitarisme ; la formule : le plus
grand bien de tous est proche de cet autre mot d'ordre : le plus
grand bonheur du plus grand nombre , appel un grand retentisse-
ment dans l'espace politique et social de l'Europe, entre le milieu du
XVIIIe sicle et le milieu du XIXe.
Le plus grand bonheur du plus grand nombre , ce sera la devise
de l'utilitarisme, dont le thoricien, Jrmie Bentham (1747-1831),
radical anglais et disciple d'Helvtius, est un admirateur et un partisan
de la Rvolution franaise in partibus infidelium. Bentham n'est pas
l'inventeur du slogan dont il s'est servi ; il s'agit de l'un des aboutisse-
ments de la pense des lumires. Paul Hazard, qui a relev des occur-
rences de cette ide dans le XVIIIe sicle italien (Beccaria, 1764 ; Pie-
tro Verri, 1763), conclut son enqute en soulignant que la formule
est moins une trouvaille isole que l'expression de la pense du si-
cle 448 . Ds 1726, le matre de l'cole cossaise, Francis Hutcheson
(1694-1747) voque the greatest happiness for the greatest number,
dans son Inquiry concerning moral Good and Evil (article 3). L'essen-
tiel de la doctrine utilitaire est dvelopp dans une dissertation d'une
trentaine de pages de John Gay, imprime en 1731 en tte d'une rdi-
tion du trait de William King sur l'Origine du mal 449. En France,
l'ide que le but du gouvernement des hommes est de promouvoir la
flicit universelle se retrouve dans l'idologie des Physiocrates. La
notion du Welfare State, l'ide que l'tat est responsable du bien-tre
gnral, qu'il est charg d'assurer non seulement la scurit, mais aussi
le bonheur et la prosprit des citoyens, est un thme de la pense des
Lumires.
Lorsqu'il confie la rpublique franaise la charge d'assurer le
bonheur des citoyens, Saint-Just reprend un lieu commun ; le fait nou-
veau est que cette ide est affirme par des hommes qui dtiennent le
pouvoir et dfinissent les fins d'une politique, avec le ferme propos de
la mettre en uvre. Les rsultats ne seront pas la mesure de [259]

447 Ibid., ch. VI, p. 332.


448 Paul Hazard, La pense europenne au dix-huitime sicle, t. III, Boivin,
1946, p. 86.
449 Cf. lie Halvy, La formation du radicalisme philosophique, t. I : La jeu-
nesse de Bentham, Alcan, 1901, passim.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 332

leurs esprances ; mais ceci est une autre histoire. Au moment mme
o les Montagnards promettent le bonheur universel, ils sont les pro-
moteurs du gouvernement rvolutionnaire qui dchane travers le
pays les horreurs de la Terreur. La dvastation et les massacres de
Lyon font avec les professions de foi des Conventionnels un contraste
sinistre.
L'exprience ne dcourage pas les Idologues. Ils persistent pen-
ser que l'conomie politique doit tre la science du bonheur gnral.
L'cole normale de l'an III comporte, pour la premire fois en France,
une chaire ddie l'enseignement de cette discipline nouvelle. Le
professeur, Vandermonde, traite de cette question dans sa premire
leon, devant l'lite de l'intelligence nationale. Il cite une formule du
philosophe britannique William Paley, emprunte ses Principes de la
philosophie morale et politique (Moral and political philosophy), dont
la premire dition a paru en 1785. Le bonheur de la socit, crit
Paley, est en raison compose du nombre d'individus qui profitent des
avantages et de la dose qui en revient chacun d'eux 450. Ce calcul
est insuffisant, estime Vandermonde, parce que le produit demeure
constant si l'on diminue le nombre des bnficiaires en augmentant la
quantit de bonheur imparti chacun. Il faut que les moyens de
bonheur soient les plus gaux et les plus dissemblables qu'il soit pos-
sible entre tous les hommes. Le but atteindre est que nul ne soit
jamais sans ressource ; il ne sera pas sans ressource si tous les autres
ont besoin de lui. Si l'un cultive pendant que l'autre fait des habits,
celui qui cultive aimera mieux donner son grain celui qui les fait que
de les faire lui-mme ; celui qui fait des habits tant sr de trouver du
grain, parce que celui qui cultive a besoin d'habits, ils seront dans une
mutuelle dpendance ; tout le jeu de la machine politique est fond sur
ce principe 451...
Le thme du bonheur social, fond sur une compensation mutuelle
des plaisirs et des peines, atteste que les Idologues, dans leurs com-
binaisons politiques et conomiques, n'oublient pas, comme tant d'au-
tres, le facteur humain. Vandermonde voit dans la division du travail
le moyen d'assurer une heureuse interdpendance. Adam Smith, fon-

450 Vandermonde, conomie politique, Ve leon ; Sances des coles norma-


les, nouvelle dition, 1800, t. II, p. 241.
451 Ibid., p. 245.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 333

dateur de l'conomie politique avec son Enqute sur la nature et les


causes de la richesse des nations (1776), avait t auparavant l'auteur
d'une Thorie des Sentiments moraux (1759), ouvrage qui eut gale-
ment un grand retentissement dans l'espace europen. Parmi les tra-
ductions franaises, l'une eut pour auteur Sophie de Condorcet, la
veuve du philosophe, troitement associe au groupe des Idologues.
Or, la Thorie des sentiments moraux dveloppe une anthropologie de
la sympathie, qui assure une sorte d'harmonie naturelle prtablie en-
tre les individus humains. L'optimisme conomique de Smith a pour
contrepartie un optimisme humain, que les Idologues [260] repren-
nent leur compte. La rvolution dont ils rvent est une rvolution
pour le meilleur et pour le bonheur, assure de russir parce qu'elle est
fonde en humanit. Le temps n'est pas encore venu o, tmoin des
mfaits d'une industrialisation forcene, un concitoyen d'Adam Smith,
Carlyle, prononcera que l'conomie politique est une science funeste
et sinistre, une science de malheur (dismal science).
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 334

[261]

Premire partie.
Deuxime section. Principes de la rvolution

Chapitre VIII
TERREUR

Retour la table des matires

La Terreur apparat ceux qui l'ont vcue, ceux qui l'tudient,


comme l'apothose sanglante de la Rvolution franaise, mais aussi
comme son issue fatale. Le 9 Thermidor fixe un point de non-retour
dans l'histoire ; les survivants se regardent les uns les autres, comme
les rescaps d'un tremblement de terre, tonns d'avoir chapp au
pire. Quelle qu'ait pu tre leur attitude antrieure, mme et surtout s'ils
ont t partisans de la violence, ils sont maintenant d'accord pour es-
timer qu'il faut empcher le recommencement de la saison en enfer.
Dgriss, ils prennent conscience de l'inanit de l'exprience terroris-
te, dveloppement d'une logique de l'absurde jusqu' un degr d'exas-
pration qui atteint l'eschatologie. Tous les moyens sont bons pour
chapper la hantise de ce cauchemar, tous les moyens, y compris la
dictature militaire laquelle adhrera avec soulagement la quasi-
unanimit des Franais.
La Rvolution franaise de 1789 annonce l'Europe, blouie par
cette splendide aurore , l'avnement du rgne des bonnes inten-
tions. La justice, la vrit, la raison vont devenir la loi crite d'une
grande nation ; l'galit, la libert, le bonheur mme, figurent au nom-
bre des droits assurs chaque citoyen par la Constitution ; la propri-
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 335

t est garantie et la scurit juridique de chacun solennellement recon-


nue : tout homme, nonce l'article 9 de la Dclaration des droits de
l'homme, est prsum innocent jusqu' ce qu'il ait t dclar coupa-
ble ; l'article 8 prcise : La loi ne doit tablir que des peines stric-
tement et videmment ncessaires, et nul ne peut tre puni qu'en vertu
d'une loi tablie et promulgue antrieurement au dlit, et lgalement
applique. Jamais les citoyens n'ont t aussi efficacement protgs
contre l'arbitraire. L'Ancien Rgime permettait au pouvoir royal d'em-
prisonner sans justification aucune, par lettre de cachet, les individus
qu'il lui plaisait de priver de leur libert. L'excution de Calas, celle
du chevalier de La Barre, bien que dcides par des tribunaux rgu-
liers, avaient fait scandale ; l'opinion [262] claire les dnonait
comme des erreurs judiciaires et des manquements inadmissibles aux
exigences lmentaires d'une justice digne de ce nom. L're nouvelle
empcherait jamais le renouvellement de ces horreurs.
Or si l'on fait le compte des abus de l'Ancien Rgime dans cet or-
dre de choses, au cours du XVIIIe sicle, le total en parat mince, si-
non insignifiant, ct des pratiques rvolutionnaires dont les victi-
mes, au bout d'une dizaine d'annes, paraissent chapper tout d-
nombrement possible. Pourtant, le gouvernement royal ne faisait pas
profession de philanthropie, alors que les gouvernements rvolution-
naires s'obligeaient expressment respecter l'humanit de tous et de
chacun. Voltaire avait pu prendre en charge la mmoire du malheu-
reux Calas ; par sa gnreuse obstination, il avait contraint la justice
tablie reconnatre son erreur, et rhabiliter l'innocente victime.
Sous le rgne des Droits de l'homme, nul ne songeait prendre le parti
des excuts et massacrs par fournes. L'injustice, sous l'Ancien R-
gime, tait rduite une production artisanale ; avec la Rvolution,
elle s'accomplit en grande srie, avec les voies et moyens d'une indus-
trie. La perspective du temps coul amortit les contrastes ; la mmoi-
re historique fait intervenir une sorte de prescription et d'ailleurs la
Rvolution franaise a t intgre au patrimoine national sous la
forme d'une lgende des saints, ou d'une lgende des sicles, au bn-
fice des enfants des coles et de leurs parents. Vide de prisonniers, la
Bastille demeure un sinistre symbole et nul ne songe voquer, en
contrepartie, l'innombrable cohorte des captifs trs rels des prisons
rvolutionnaires. Ayant refoul les mauvais souvenirs dans l'incons-
cient collectif national, le Franais moyen applique sans problme
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 336

deux poids et deux mesures l'apprciation de situations analogues.


Lady Macbeth, du moins, se souvenait de cette tache de sang sur sa
main ; aux yeux des bons rpublicains, il y a longtemps que la Rvo-
lution franaise a perdu ses reflets sanglants.
Le paradoxe mrite pourtant qu'on s'y attache, ne ft-ce que parce
que la Terreur a dcid du sort de la Rvolution, et ne saurait tre trai-
te par prtrition, comme un -ct ngligeable, bavure ou ac-
cident de parcours . Il y a un lien entre 1789 et 1793, un enchane-
ment par la vertu d'une ncessit inhrente aux vnements et aux
hommes. On peut rver de ce qu'aurait t la Rvolution sans la Ter-
reur, mais il faut aussi se demander si la Rvolution pouvait tre sans
la Terreur, et donc intgrer la Terreur dans le droit fil de l'histoire.
L'instauration, en France, d'un rgime d'inscurit matrielle, juridi-
que et morale ne concide pas avec une priode particulire dans l'his-
toire de la rvolution, par exemple avec les dcrets contre les suspects
ou le renforcement des tribunaux d'exception. La pratique rvolution-
naire du terrorisme ne se situe pas dans la seule priode de la dictature
des Comits ; en dehors de ce temps de la Grande Terreur, o la guil-
lotine fonctionne en permanence, il faut tenir compte d'une terreur
quotidienne et sans doctrine, qui s'affirme trs tt sur le territoire na-
tional, dans un climat de guerre civile, de [263] brigandage gnralis
et de perscution contre certaines catgories de la population, varia-
bles selon les temps et selon les rgions. Rouge ou blanc, le terrorisme
a commenc de bonne heure et il a continu longtemps ; Vendens et
Chouans ne dposent les armes que d'une manire provisoire, en at-
tendant une prochaine occasion. C'est le Directoire qui fait fusiller les
750 migrs pris Quiberon ; il y aura encore des remous pendant le
Consulat, et la Terreur blanche de 1815 solde de vieux comptes en
suspens depuis la Grande Terreur.
Selon le monarchiste Malouet, pour tout homme impartial, la
Terreur date du 14 juillet 452 . La reddition de la Bastille est l'occa-
sion, Paris, des premiers massacres ; une partie de la garnison est
mise mort sans justification relle, et ce premier sang est suivi par de
vritables chasses l'homme dans les rues de Paris. Ces scnes de
meurtre et de pillage, en dehors de toute raction des autorits, susci-

452 Malouet, cit dans H. Taine, Les origines de la France contemporaine, La


rvolution, t. I, Hachette, 1878, p. 65.
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 337

tent, dans les jours qui suivent, la premire migration dans les rangs
de l'aristocratie. En mme temps se dclenche travers le territoire
national la panique collective de la Grande Peur ; des rumeurs in-
contrles et incontrlables, des histoires de brigands, mobilisent les
masses paysannes qui, surexcites par les grandes nouvelles venues de
Versailles et de Paris, attaquent les chteaux, brlent leurs archives et
ranonnent les chtelains. La Grande Peur est dj une Petite Terreur ;
cette terreur, avec des hauts et des bas, avec des intensits variables
suivant les rgions, va s'installer pour de nombreuses annes.
La premire vague d'inscurit collective est indpendante de toute
dogmatique idologique ; elle ne rpond nullement une volont poli-
tique. Si l'vnement du 14 juillet, qui ne rpondait pas un dessein
prmdit, a jou le rle d'un signal l'chelle nationale, c'est parce
que l'meute manifestait de manire clatante l'impuissance du gou-
vernement monarchique. Il tait impensable que la puissante forteres-
se tombe aux mains d'une poigne d'insurgs. La garnison a cd
l'intimidation et non la force ; elle a t convaincue plutt que vain-
cue. Mais cette faiblesse morale est plus grave encore que la faiblesse
des armes ; les dfenseurs de la Bastille n'avaient rien dfendre ;
compltement dsorients, ils doutaient de la lgitimit de leur mis-
sion ; ils ont pay de leur vie le refus d'tre les hros d'un service inu-
tile. Mais il y a davantage ; les dfenseurs de la Bastille auraient pu
aussi bien se trouver hors des murs de la forteresse. Il ne manquait pas
de troupes dans Paris et aux environs ; l'meute a grond toute une
journe sans que les autorits prennent la moindre initiative pour la
rprimer. Si incroyable que cela paraisse, la garnison a t abandon-
ne son sort ; l'intimidation, la mauvaise conscience rgnaient chez
les dfenseurs de la loi. L'autorit royale et les nouvelles autorits
n'osaient pas intervenir ; le pouvoir vritable tait dans la rue, la
merci de qui voulait le prendre. La lgalit se trouvait en vacances.
[264] D'o les meutes et pilleries de tous genres, les chteaux brls,
les suspects ranonns, emprisonns ou mis mort, sans que personne
ait encore song l'institution d'un tribunal rvolutionnaire et d'une
lgislation rpressive.
La prise de la Bastille est la consquence et ensemble le signe de la
carence soudaine de toutes les disciplines qui assuraient la cohsion
du systme social. L'arme, la police, la justice ne fonctionnent plus ;
on ne peut plus compter sur elles ; la libert rvolutionnaire est
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 338

d'abord l'assurance de l'impunit. La limite entre le permis et le dfen-


du est devenue floue. La premire Terreur correspond au rgne de l'in-
scurit juridique. L'homme est par nature un loup pour l'homme,
avait dit Hobbes ; lorsque cesse la contrainte salutaire de la loi, la vie
quotidienne devient le combat de tous contre tous, dans le dchane-
ment des rancunes, des jalousies, des haines, d'ordinaire contenues par
la crainte du chtiment. Toute occasion est bonne de rgler les vieux
comptes, et de faire payer au centuple les affronts mal digrs. On
s'est interrog sur les raisons de la Grande Peur, laquelle Georges
Lefebvre a consacr une importante tude. Nous pouvons mieux la
comprendre aujourd'hui, la lumire des trs graves dsordres qui
ensanglantrent certaines rgions au moment de la libration de la
France en 1944. Dans la vacance de toute autorit se produisit le m-
me dfoulement des passions inexpiables ; le dsir de vengeance, re-
venu l'tat sauvage, multiplia les meurtres, les pillages, les incendies
aussi longtemps que ne fut pas restaure une lgalit vritable. La Ter-
reur est prsente dans l'humanit l'tat endmique ; la violence inh-
rente l'tre humain est prte en permanence se dchaner, lorsque
l'occasion lui en est offerte. La violence sociale de l'autorit impose,
que l'on entend souvent dnoncer aujourd'hui, n'est qu'une violence
seconde, une contre-violence qui empche le dchanement de la bar-
barie toujours menaante.
L'armature de l'Ancien Rgime tait constitue par un ensemble de
disciplines sculaires dont l'ordre maintenait le systme des rapports
humains. La Rvolution, brusquement, supprime les contraintes ; ou
plutt, elle manifeste tous les yeux que ces contraintes ont perdu
leur justification essentielle. Priv de toute structure politique et socia-
le, le domaine humain semble faire explosion ; chasss de leurs em-
placements traditionnels, librs de leur condition, les individus errent
l'aventure dans un nouveau milieu, dgag des obligations et des
sanctions qui le caractrisaient depuis un temps immmorial. De nou-
veaux rapports de force apparaissent, la puissance et l'impuissance ne
sont plus ce qu'elles taient ; dans cette situation, une nouvelle redis-
tribution des rles est indispensable. La grande peur, la petite terreur,
correspond ce moment, entre deux mondes, o l'ordre ancien est
aboli sans que l'ordre nouveau soit institu. La Rvolution va mettre
en place des cadres de remplacement, promouvoir une lite neuve sor-
tie du rang des hommes obscurs de nagure ; mais la dsignation des
Georges Gusdorf, La conscience rvolutionnaire. Les idologues. (1978) 339

nouveaux responsables de l'administration, de l'arme, de la politique


ne peut se faire du jour au lendemain ; leur formation [265] demande
du temps. Ce dlai est le lieu propre du dsordre et de l'anarchie, qui
rgresseront peu peu ; mais ne disparatront peu prs complte-
ment qu'au temps du Consulat. Au moment o s'instaure le gouverne-
ment rvolutionnaire, au milieu de l'anne 1793, une soixantaine de
dpartements chappent plus ou moins l'autorit du gouvernement
central. La dictature des Comits n'est que l'envers, ou l'endroit, de la
dsagrgation o risque de sombrer le pays. L'autoritarisme tente d-
sesprment de remdier au manque d'autorit. Il ne faut jamais ou-
blier qu'aux pires moments de la rvolution Lyon, Marseille, Bor-
deaux, Toulon et quantit d'autres villes, ainsi que des rgions enti-
res, doivent tre considres comme suspectes d'hostilit l'ortho-
doxie montagnarde. Paris mme, l'opposition royaliste ou monar-
chienne n'est jamais que temporairement jugule. La Commune et les
sections Sans-culottes ne parviendront pas sauver Robespierre et ses
amis les 9 et 10 thermidor ; partir de cette date, la ville qui avait t
l'picentre de la rvolution devient l'enjeu d'une lutte entre les mod-
rs et les extrmistes, au cours de laquelle les radicaux ne cesseront de
perdre du terrain, jusqu' leur dfaite complte.
Telle est la premire assise de la Terreur. L'inscurit juridique, la
dfaillance des autorits suscitent un climat ambigu ; l'inquitude r-
gne ; la peur, gnratrice de ractions catastrophiques dans le sens de
l'agression aussi bien que dans celui de l'effondrement. Cette terreur
premire demeure diffuse, elle s'oriente suivant les indications ou inci-
tations du moment ; exaspration de l'esprit partisan, elle profit