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Comptes rendus des sances

de l'Acadmie des Inscriptions


et Belles-Lettres

Une couleur en mutation : le vert la fin du Moyen ge


Monsieur Michel Pastoureau

Citer ce document / Cite this document :

Pastoureau Michel. Une couleur en mutation : le vert la fin du Moyen ge. In: Comptes rendus des sances de
l'Acadmie des Inscriptions et Belles-Lettres, 151 anne, N. 2, 2007. pp. 705-731.

doi : 10.3406/crai.2007.87941

http://www.persee.fr/doc/crai_0065-0536_2007_num_151_2_87941

Document gnr le 21/10/2015


COMMUNICATION

UNE COULEUR EN MUTATION : LE VERT LA FIN DU MOYEN GE,


PAR M. MICHEL PASTOUREAU, CORRESPONDANT DE LACADMIE

Depuis quand, en Occident, a-t-on pris lhabitude de mlanger


du bleu et du jaune pour obtenir du vert ? Rpondre cette ques-
tion simple nest pas un exercice ais, dautant que ni les historiens
de la peinture ni ceux de la teinture ne semblent jamais se ltre
pose. Peut-tre ont-ils cru quune telle pratique, enseigne de nos
jours ds lcole maternelle, existait depuis des temps immmo-
riaux. Or il nen est rien. Aucune recette, aucun document, aucune
image ou uvre dart de lAntiquit ni du haut Moyen ge natteste
un mlange de bleu et de jaune pour faire du vert. Sur ce point les
textes sont muets et les analyses effectues en laboratoire, nga-
tives. En revanche, un tel procd est bien connu au XVIIIe sicle :
la plupart des traits de peinture en parlent couramment dans les
recettes quils proposent, et les analyses de pigments confirment que
ces recettes sont effectivement mises en uvre par la plupart des
grands peintres.
En France, cependant, lusage en parat rcent : lhorizon des
annes 1740, il se trouve encore quelques peintres (Oudry et Natoire
par exemple) pour semporter contre ceux de leurs collgues qui,
plutt que de fabriquer leurs pigments verts partir de produits
traditionnels (malachite, terres vertes, verts de cuivre artificiels)
se contentent simplement de mlanger du bleu et du jaune. leurs
yeux, il sagit l dun procd facile et dvoy, indigne dun vritable
artiste1. Une telle position, toutefois, ne reprsente plus lopinion
gnrale mais seulement celle dune minorit. Il est mme certain
que ds le sicle prcdent, tant en France que dans les pays voisins,
beaucoup de peintres obtenaient dj leurs tons verts au moyen
dun tel mlange2. Le problme est de savoir partir de quand cet

1. Voir, par exemple, les reproches faits par Jean-Baptiste Oudry ses collgues de lAcadmie
de Saint-Luc dans ses Discours sur la pratique de la peinture, rdigs en 1752 et publis par E. Piot
dans Le cabinet de lamateur, Paris, 1861, p. 107-117.
2. S. Bergeon et E. Martin, La technique de la peinture franaise au XVIIe sicle , Techn.
La science au service de lhistoire de lart et des civilisations, 1, 1994, p. 65-78, surtout p. 71-73.

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usage, lorigine empirique et circonstanciel, est devenu gnral et


systmatique.

Le vert des peintres

Longtemps jai cru quil fallait attendre Isaac Newton, ses exp-
riences du prisme et sa dcouverte du spectre pour quun tel
mlange soit concevable3. Lorsque en 1665-1666, le jeune savant
anglais parvient dcomposer la lumire blanche du soleil en diff-
rents rayons colors, il propose en effet au monde des sciences un
nouvel ordre des couleurs au sein duquel le vert trouve dsormais
sa place entre le bleu et le jaune : violet, indigo, bleu, vert, jaune,
orang, rouge4. Malgr dintenses recherches concernant la lumire
et les couleurs dans la premire moiti du XVIIe sicle5, un tel classe-
ment qui est rest jusqu aujourdhui le classement chromatique
de base sur le plan scientifique est pour ainsi dire inconnu avant
Newton. LOccident vit encore et toujours lheure dAristote : le
noir et le blanc sont des couleurs part entire (et mme des ples
forts de tous les systmes de la couleur), et lorsque lon place les
couleurs sur un axe, lordre est trs diffrent du spectre : blanc,
jaune, rouge, vert, bleu, violet, noir.
Tel est le classement le plus rcurrent du IVe sicle av. notre re
jusquau milieu du XVIIe. Il en existe dautres, bien sr, mais cest
celui-ci, attribu Aristote, qui est le plus frquemment dcrit et
mis en uvre6. Or, dans une telle squence, le vert ne se trouve pas

3. M. Pastoureau, La couleur verte au XVIe sicle : traditions et mutations , dans


M.-T. Jones-Davies (d.), Shakespeare. Le monde vert : rites et renouveau, Paris, 1995, p. 28-38.
4. La place manque ici pour exposer en dtail les dcouvertes de Newton et les consquences
quelles ont eues sur le dicours scientifique et philosophique concernant la couleur. Contentons-nous
de renvoyer la bibliographie immense qui leur est consacre. En franais, on lira commod-
ment les travaux de M. Blay, La conceptualisation newtonienne des phnomnes de la couleur,
Paris, 1983 ; Id. Les figures de larc-en-ciel, Paris, 1995, p. 36-77. On lira ou relira galement
lOptics dIsaac Newton, publie Londres en 1702 seulement ; ou bien, pour en avoir une approche
plus aise, les rsums et explications quen a donns Voltaire dans son ouvrage lments de la
philosophie de Newton mis la porte de tout le monde, Paris, 1738.
5. J. Gage, Color and Culture. Practice and Meaning from Antiquity to Abstraction, Londres,
1993, p. 153-171.
6. Aristote na consacr aucun ouvrage spcial la couleur. Mais celle-ci est prsente de manire
disperse dans plusieurs de ses uvres, notamment dans le De anima, dans les Libri Meteologi-
corum ( propos de larc-en-ciel), dans les ouvrages de zoologie et surtout dans De sensu et sensato.
Ce trait est peut-tre celui o ses ides sur la nature et la perception des couleurs sont exposes
le plus clairement. Au Moyen ge circule un trait spcialement consacr la nature et la vision
des couleurs, le De coloribus. Il est attribu Aristote et donc souvent cit, glos, copi ou inter-
pol. Toutefois, ce trait nest pas d Aristote, ni Theophraste, mais probablement une cole
pripatticienne tardive. Il exera cependant une grande influence sur le savoir encyclopdique du

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mi-chemin du jaune et du bleu ; il est certes voisin du bleu mais


loign du jaune. Celui-ci trouve sa place dans une autre moiti de
laxe, loin du bleu, quelque part entre le blanc et le rouge, comme
le chante joliment la fin du XVe sicle le pote Jean Robertet, dans
une dlicate ptre consacre la symbolique de chaque couleur7 :
Jaulne
De rouge et de blanc entremeslez ensemble,
Ma coulleur est ressemblanc soucie ;
Qui joyra damours ne se soussie,
Car il me peult porter se bon luy semble.

partir dune telle squence de couleurs blanc, jaune, rouge,


vert, bleu, violet, noir qui sapplique aussi bien au monde des
emblmes et des symboles quaux domaines concrets de la vie
quotidienne, est-il concevable de mlanger du bleu et du jaune pour
obtenir du vert8 ? A priori, non. Tant que le spectre nest pas dcou-
vert, le jaune se situe trop loin du bleu pour avoir avec lui un palier
intermdiaire qui serait le vert. Au demeurant, la mise en valeur du
spectre ne bouleverse pas lordre des couleurs tout dun coup. Il
faut en effet garder lesprit que les expriences de Newton portent
sur la lumire et non pas sur la matire, et que le nouvel ordre des
couleurs quil propose au monde savant est un ordre physique et
non pas chimique. Or les pigments des peintres et les colorants
des teinturiers sont davantage en prise avec la chimie des couleurs
quavec leurs proprits physiques9. Assurment, il est difficile de
sparer totalement les deux domaines, mais pigments et colorants
relvent dabord de la matire, ensuite seulement de la lumire. Il

XIIIesicle, notamment sur le XIXe livre du De proprietatibus rerum de Barthelemy lAnglais, pour
moiti consacr aux couleurs. On trouvera une bonne dition du texte grec de ce trait par W.S. Hett
dans le tome XIV de la Loeb Classical Library : Aristotle, Minor Works, Cambridge (Mass.), 1980,
p. 3-45. Le texte latin, quant lui, a t souvent dit avec les Parva naturalia du philosophe
grec. Sur Barthlemy lAnglais et la couleur : M. Salvat, Le trait des couleurs de Barthlemy
lAnglais , Senefiance, vol. 24 (Les couleurs au Moyen ge), 1988, p. 359-385. On lira galement
sur la question des couleurs chez Aristote et chez les auteurs latins du XIIIe sicle qui ont subi son
influence : P. Kucharski, Sur la thorie des couleurs et des saveurs dans le De sensu aristotlicien ,
Revue des tudes grecques 67 (1954), p. 355-390 ; B.S. Eastwood, Robert Grossetetes theory on
the rainbow , Archives internationales dhistoire des sciences 19 (1966), p. 313-332 ; M. Hudeczek,
De lumine et coloribus (selon Albert le Grand) , Angelicum 21 (1944), p. 112-138.
7. Jean Robertet, uvres, d. Margaret Zsuppn, Genve, 1970, ptre n 16, p. 139.
8. De mme, partir dun tel classement, on naurait gure lide de mlanger du rouge et du
bleu pour obtenir du violet. De fait, jusquau XVIe sicle, le violet est presque toujours prsent
comme un mlange de bleu et de noir et non pas de rouge et de bleu. Au reste, son nom latin le
plus frquent (subniger) et son emploi dans la liturgie et dans les pratiques vestimentaires du deuil
montrent bien que le violet est une sorte de sous-noir ou de demi-noir et non pas une couleur proche
du rouge ou du pourpre. Pour ce faire, il faut attendre Newton et la mise en valeur du spectre.
9. A.E. Shapiro, Artists Colors and Newtons Colors , Isis 85 (1994), p. 600-630.

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est donc probable que la dcouverte du spectre par Newton na vrai-


ment concern les peintres et les teinturiers quassez tardivement10.
Inversement, il est probable aussi que, bien avant cette dcouverte,
ceux-ci avaient empiriquement constat quen mlangeant du bleu
et du jaune on pouvait obtenir du vert.
Pour les peintres, en effet, lexprience tait facile faire et
reproduire. Sans doute lont-ils donc tente de bonne heure, proba-
blement ds la fin du Moyen ge11. Dautant que les pigments verts
traditionnels, dj en usage dans la peinture romaine, ne donnaient
pas pleine satisfaction : soit ils cotaient cher (malachite), soit ils
taient peu couvrants (terres vertes), soit ils ne tenaient pas (verts
vgtaux : nerprun, jus diris, jus de poireau), soit ils taient corro-
sifs et attaquaient les couleurs voisines ou le support sur lequel ils
taient poss (verts de cuivre). La tentation a d tre grande de
trouver dautres matires ou procds pour fabriquer la couleur
verte12. Force est cependant de remarquer que chez les grands pein-
tres italiens du XVIe sicle (Lonard, Raphal, Titien, Vronse, etc.),
dont les pigments ont t maintes fois analyss, les tons verts ne sont
jamais obtenus par un mlange de bleu et de jaune mais toujours
issus des produits traditionnels qui viennent dtre nomms. Seuls
Giorgone un des plus grands peintres des verts de tous les temps
et quelques petits matres vnitiens semblent faire exception13.
Une mme absence des pratiques de mlange sobserve chez les
peintres du XVe sicle, quils soient italiens (Pisanello, Mantegna,
Boticelli) ou flamands (Van Eyck, Van der Weyden, Memling) :
aucun na recours au mariage du bleu et du jaune pour faire du vert14.

10. Dautant que mme vis--vis du monde savant, Newton a gard secrte sa dcouverte
pendant presque un quart de sicle. Sur les consquences des dcouvertes de Newton dans le milieu
des peintres, Gage, op. cit. (n. 5), p. 153-176 et 227-236.
11. Il est tonnant que les peintres-verriers, qui ds le dbut du XIVe sicle ont mis au point la
technique du jaune dargent , laient si peu utilise avant le XVIe sicle pour produire la couleur
verte. Cette technique de cmentation, base de sels mtalliques, colore le verre en surface et non
pas dans la masse ; elle rvolutionne la peinture sur verre car elle permet lartiste de colorer partiel-
lement celui-ci sans recourir ni la coupe ni linsertion dans la rsille de plomb. Sur un verre dj
teint en bleu dans la masse, lapplication en surface de ce jaune dargent permet dobtenir par super-
position des tons verts : les peintres-verriers des XIVe et XVe sicles le savent mais ne le font gure.
12. Dans la peinture sur panneau, il est problable que lutilisation dun nouveau liant lhuile
de lin partir de la fin du XIVe sicle ou du dbut du XVe a entran des expriences de toutes sortes
pour utiliser ou associer les pigments autrement. Le mlange du bleu et du jaune pour faire du vert
est sans doute n de ces expriences.
13. Voir le catalogue de lexposition I Tempi di Giorgone, t. 3, Florence, 1978, p. 141-152. Voir
aussi D. Rosand, Peindre Venise au XVIe sicle, Paris, 1993, et M. Hochmann, Venise et Rome,
1500-1600. Deux coles de peinture et leurs changes, Genve, 2004.
14. B. de Patoul et R. Van Schoute, Les primitifs flamands et leur temps, Tournai, 2000,
p. 114-116 et 630-631.

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Mais il en va diffremment des enlumineurs. Des analyses rcentes


ont montr que ds les premires dcennies du XVe sicle, il ntait
pas rare que certains dentre eux procdent ainsi. Non pas seule-
ment en superposant sur le parchemin une couche de bleu et une
couche de jaune ce quils faisaient depuis longtemps, en pratiquant
ce que lon appellera plus tard un glacis mais bien en broyant
dans le mme mortier ou en mlangeant dans le mme rcipient une
matire bleue et une matire jaune. Certes, au XVe sicle, cela est
loin de constituer une pratique gnrale, mais ce nest pas non plus
une faon de faire exceptionnelle, comme lattestent les analyses de
pigments.
Ces analyses, longtemps rserves la peinture sur panneau, se
sont multiplies ces dernires annes du ct des miniatures. Elles
ne sont plus tant chimiques que physiques. Dsormais, pour iden-
tifier un pigment, aucun prlvement ou micro-prlvement de la
couche picturale nest ncessaire. Il suffit, par exemple, de faire
tomber sur cette couche un ou plusieurs rayons lumineux spcifi-
ques et dobserver comment ceux-ci se comportent au contact de la
matire : selon leurs ractions, il sagira de tel ou tel pigment. Ou
bien il est possible par micro-spectromtrie danalyser la structure
molculaire de la couche picturale. Ou encore de recourir lacti-
vation neutronique et de mettre en valeur sparment les diffrents
composants du pigment. Bref, les nouvelles procdures en usage
aujourdhui sont moins lourdes quautrefois, ne mutilent plus la
couche picturale et permettent des identifications plus fines. Par
l-mme, les analyses sont devenues plus nombreuses et se sont
tendues toutes les techniques artistiques de la couleur15. Concer-
nant lenluminure, elles attestent bien, la fin du Moyen ge, le
mlange de matires colorantes bleue et jaune pour obtenir du vert.
Le plus souvent il sagit de deux minerais azurite et jaune dtain,
lapis et orpiment , mais il peut sagir aussi de deux produits dori-
gine vgtale gude et gaude , voire dune matire vgtale et
dune matire minrale indigo et orpiment.

15. On trouvera des explications des diffrentes techniques danalyse des pigments et colorants
dans R.M. Christie, Color Chemistry, Cambridge, 2001, passim.

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Recettes et rceptaires

Un recueil de recettes en latin et en franais, destines la fois


aux peintres et aux enlumineurs, confirme lusage dun tel mlange
au dbut du XVe sicle : celui de Jean le Bgue, clerc de la chancel-
lerie royale li au milieu des humanistes parisiens des annes 1400.
Ce recueil, conserv par un manuscrit unique16, est dat de 1431,
mais il compile diffrents rceptaires antrieurs, certains vieux de
plusieurs sicles et bien connus par ailleurs, dautres plus rcents,
presque contemporains. Contrairement ses devanciers, le manus-
crit de Jean le Bgue indique une partie de ses sources et est pourvu
de deux tables alphabtiques. Lensemble a rcemment t dit et
tudi par Ins Villela-Petit17 : cest elle qui a attir mon attention
sur une recette pour fabriquer de la peinture verte, recette inconnue
de tous les autres recueils18 :
Ad faciendum litteras viridis coloris et ad protrahendum et pingendum
omnia alia in tela, in papiro, in carta seu pergameno, in tabulis ligneis
dealbatis et in sindone. Accipe indicum finum, qod bagadellum nominatur,
et auripigmentum ; et misce et tere simul super lapidem durum cum aqua
putei vel fontis clara ; et erit color viridis. Et quanto volueris ipsum magis
clarum, pone magis de auripigmento. Et quanto magis obscurum, pone
minus de dicto auripigmento et plus de indico ()

ma connaissance, cest la premire fois quune recette propose


de mlanger de lindigo et de lorpiment pour obtenir une matire
colorante verte, destine ici aux peintres, aux enlumineurs et aux
scribes et par l-mme lemploi sur des supports de diffrentes
natures (toile, papier, parchemin, bois, tissu de soie). Il sagit dun
tmoignage dune grande importance puisquil laisse entendre que
le bleu mlang au jaune donne du vert. Je ne connais aucun texte
antrieur qui aille aussi clairement dans le mme sens19.

16. Paris, B.n.F., ms. latin 6741. Sur ce manuscrit, A. Giry, Notice sur un trait du Moyen ge
intitul De coloribus et artibus Romanorum , Mlanges publis par lcole pratique des Hautes
tudes 35, 1878, p. 207-227.
17. I. Villela-Petit, La peinture mdivale vers 1400. Autour dun manuscrit de Jean Le Bgue,
thse de lcole nationale des Chartes, Paris, 1995. Cette thse est en cours de publication. En
attendant sa parution, on consultera le rsum qui en a t publi dans cole nationale des Chartes,
Positions des thses soutenues par les lves de la promotion 1995, Paris, 1995, p. 211-219.
18. Villela-Petit, op. cit. (n. 17), p. 207-209, recette n 295.
19. Il existe en revanche des recettes qui proposent de mlanger dans du vin ou du vinaigre de
lorpiment avec un peu de bois de vigne calcin pour obtenir un jaune verdtre. Voir B. Guineau et
J. Vezin, tude de recettes et dindications de couleurs releves sur un manuscrit dAdhmar de
Chabannes (Leiden, Voss. Lat. O. 15) : lexemple de la couleur gladius , Scriptorium 60 (2006),
fasc. 1, p. 80-95.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 711

qui devons-nous cette recette ? Il est difficile de rpondre. Jean


le Bgue affirme lavoir emprunte, comme beaucoup dautres,
un certain Giovanni Alcherio (Jean Auchier), personnage sur lequel
nous ne savons peu prs rien, pas mme sil tait italien ou fran-
ais, clerc ou marchand. Nous savons seulement quil frquentait les
artistes et les milieux humanistes et quil fut pendant un temps au
service de la Fabrique du Dme de Milan. Comme la montr Ins
Villela-Petit, il est probablement le premier compilateur des Libri
colorum, plus tard remis en forme par Jean le Bgue20. Si lon en
croit ce que nous en dit Giovanni Alcherio lui-mme, une partie de
ses recettes aurait t prise dans les livres et une autre, collecte
directement dans plusieurs ateliers de peinture et denluminure,
Paris et Milan, entre 1382 et 1411. Paris, quelques recettes lui
auraient t fournies par un peintre brugeois install dans cette ville,
Jacques Coene21, puis rvises un peu plus tard, aprs un nouveau
sjour Milan22. Mais, en dfinitive, savoir si la recette qui nous
intresse ici, est parisienne, flamande ou lombarde et en connatre
le vritable auteur na gure dimportance. Les recettes nont pas
dauteur, et lessentiel nest pas l.
Lessentiel est dans la date : le manuscrit de Jean Le Bgue nous
apprend que le mlange du bleu et du jaune pour faire du vert est
connu de certains peintres au dbut du XVe sicle ; peut-tre mme
ds la fin du XIVe sicle. Il faut toutefois se garder de gnraliser
et ne pas confondre le discours didactique des rceptaires et les
pratiques vritables de latelier. Il faut aussi distinguer les exp-
riences individuelles ou circonstancielles de lusage gnral. Il
faut enfin reconnatre que tous les recueils de recettes mdivaux
pour fabriquer des couleurs, quils soient destins aux peintres,
aux enlumineurs ou aux teinturiers, sont des documents difficiles
dater et tudier. Non seulement parce quils se recopient tous,
chaque nouvelle copie donnant un nouvel tat du texte, ajoutant
ou retranchant des recettes, en modifiant dautres, transformant le
nom dun mme produit, ou bien dsignant par le mme terme des
produits diffrents23, mais aussi parce que les conseils pratiques et

20. Villela-Petit, op. cit. (n. 17), p. 36-53.


21. Sur ce peintre, longtemps confondu avec le Matre de Boucicaut, voir le catalogue de
lexposition Paris 1400. Les arts sous Charles VI, Paris, Muse du Louvre, 2004, p. 203 et 263. Voir
aussi Villela-Petit, op. cit. (n. 17), p. 309-339.
22. Ibid. p. 202.
23. B. Guineau, Glossaire des matriaux de la couleur et des termes techniques employs dans
les recettes anciennes, Turnhout, 2005, passim.

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712 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

opratoires voisinent constamment avec des considrations allgo-


riques ou symboliques. Dans la mme phrase peuvent prendre place
des gloses sur la symbolique des couleurs ou sur les proprits des
quatre lments et de pertinentes recommandations sur la faon de
remplir un mortier ou de nettoyer un rcipient. En outre, les mentions
de quantit et de proportion sont souvent imprcises et les temps de
cuisson, de dcoction ou de macration, rarement indiqus, voire
droutants. Ainsi un texte de la fin du XIIIe sicle explique-t-il que
pour fabriquer de la bonne peinture verte , il faut laisser macrer
de la limaille de cuivre dans du vinaigre soit pendant trois jours,
soit pendant neuf mois24 ! Comme souvent au Moyen ge, le rituel
semble plus important que le rsultat, et les nombres sont plus des
qualits que des quantits. Pour la culture mdivale, trois jours ou
neuf mois reprsentent peu prs la mme ide, celle dune attente
ou dune gestation.
Dune manire gnrale, tous les rceptaires, quils sadressent
aux peintres, aux enlumineurs, aux teinturiers, aux mdecins, aux
apothicaires, aux cuisiniers ou aux alchimistes se prsentent autant
comme des textes allgoriques que comme des ouvrages pratiques.
Ils possdent des structures de phrase et un lexique communs, notam-
ment les verbes : prendre, choisir, cueillir, piler, broyer, plonger,
faire bouillir, laisser macrer, dlayer, remuer, ajouter, filtrer. Tous
soulignent limportance du lent travail du temps vouloir acclrer
les oprations est toujours prsent comme inefficace et malhonnte
et du choix mticuleux des rcipients : en terre, en fer, en tain,
ouverts ou ferms, larges ou troits, grands ou petits, de telle forme
ou de telle autre, chacun dsign par un mot spcifique. Ce qui se
passe lintrieur de ces rcipients est de lordre de la mtamor-
phose, opration dangereuse, sinon diabolique, qui ncessite beau-
coup de prcautions dans la slection et lutilisation du contenant.
Enfin, et surtout, ces rceptaires sont trs attentifs au problme des
mlanges et lemploi des diffrentes matires : le minral nest pas
le vgtal et le vgtal nest pas lanimal. On ne fait pas nimporte
quoi avec nimporte quoi : le vgtal est pur, lanimal ne lest pas ;
le minral est mort, le vgtal et lanimal sont vivants. Souvent, pour
fabriquer des pigments, lessentiel des oprations consiste faire

24. Liber magistri Petri de Sancto Audemaro de coloribus faciendis, d. M.P. Merrifield, Original
Treatises dating from the XIIth to the XVIIIth on the Art of Panting..., Londres, 1849, p. 129.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 713

agir une matire rpute vivante sur une matire rpute morte :
lurine sur le cuivre, lindigo sur lorpiment25.
En attendant des corpus, des ditions et des travaux plus
nombreux, ces rceptaires posent tous les mmes questions lhisto-
rien des couleurs : quels usages les peintres mdivaux pouvaient-ils
faire de ces textes, plus spculatifs que pratiques, plus allgoriques
que vritablement opratoires ? Les auteurs sont-ils rellement
des praticiens ? qui destinent-ils leurs recettes ? Certaines sont
longues, dautres trs courtes : faut-il en conclure quelles visent des
publics diffrents, que certaines sont vraiment lues dans latelier et
que dautres ont une existence indpendante ? Quel est du reste le
rle des scribes dans leur mise en forme ? Dans ltat actuel de nos
connaissances, il est difficile de rpondre. Mais, dune manire gn-
rale, force est de constater quavant le XVIIe sicle, il existe peu de
rapport entre les crits des peintres ou destins aux peintres et leurs
uvres. Le cas le plus clbre est celui de Lonard de Vinci, auteur
dun trait de peinture, la fois compilatoire et philosophique, et de
tableaux et panneaux peints qui ne sont en rien la mise en uvre de
ce que dit ou prescrit ce trait26.
En va-t-il de mme de la recette de Giovanni Alcherio et Jean
le Bgue ? Reprsente-t-elle un horizon thorique ou bien est-elle
vraiment destine tre mise en pratique ?

Le vert des teinturiers

Pour les teinturiers, mlanger du bleu et du jaune pour obtenir


du vert est un exercice plus difficile que pour les peintres. cela
diffrentes raisons, dont la principale est dordre professionnel.
la fin du Moyen ge, dans toute lEurope occidentale, le mtier de
teinturier reste fortement cloisonn et svrement rglement. Les
textes sont nombreux qui en prcisent lorganisation et le cursus,

25. Notons cependant que jusquau XVIIe sicle, le savoir occidental a fait de lindigo un
minral et non pas un vgtal : lindigo asiatique arrivait en Europe occidentale sous forme de blocs
compacts et passait pour une pierre. Sur lhistoire des rceptaires et les difficults quelle soulve,
voir les remarques pertinentes de R. Halleux, Pigments et colorants dans la Mappae Clavicula ,
dans B. Guineau (d.), Pigments et colorants de lAntiquit et du Moyen ge, Colloque international
du CNRS, Paris, 1990, p. 173-180.
26. Celui-ci, il est vrai, est inachev et constitu pour lessentiel de notes de lectures que Lonard
na sans doute pas eu le temps de mettre en forme (mme si certains rudits estiment que sa pense
y est dj pleinement luvre). Sur ce trait, dont le manuscrit est conserv la Bibliothque
vaticane : A. Chastel et R. Klein, Lonard de Vinci. Trait de la peinture, Paris, 1960, 19872.

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714 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

la localisation dans la ville, les droits et les obligations, la liste des


colorants licites et des colorants interdits. Ces textes, malheureuse-
ment, sont pour la plupart indits, et les teinturiers, contrairement
aux drapiers ou aux tisserands, attendent encore leurs historiens27.
Les documents pourtant ne manquent pas. Lindustrie textile
est la grande industrie de lOccident mdival, et toutes les villes
drapires sont des villes o les teinturiers sont nombreux et puis-
samment organiss. Or les conflits y sont frquents qui les opposent
dautres corps de mtiers, notamment aux drapiers, aux tisserands
et aux tanneurs. Partout, lextrme division du travail et des rgle-
ments professionnels rigides rservent aux teinturiers le monopole
des pratiques de teinture. Mais dautres mtiers qui nont pas le
droit de teindre, le font quand mme (les tisserands par exemple).
Do des litiges, des procs et donc des archives, souvent riches
dinformations pour lhistorien des couleurs.
Dans la plupart des villes drapires, les mtiers de la teintu-
rerie sont en outre strictement compartiments selon les matires
textiles (laine et lin, soie, ventuellement coton dans quelques
villes italiennes) et selon les couleurs ou groupes de couleurs. Les
rglements interdisent de teindre une toffe ou doprer dans une
gamme de couleurs pour laquelle on na pas licence. Pour la laine,
par exemple, si lon est teinturier de rouge, on ne peut pas teindre
en bleu et vice versa. En revanche, les teinturiers de bleu prennent
souvent en charge les tons verts et les tons noirs, et les teinturiers de
rouge, la gamme des jaunes et des blancs.
Cette troite spcialisation des activits de teinture ntonne gure
lhistorien des couleurs. Elle doit tre rapproche de cette aversion
pour les mlanges, hrite de la culture biblique28, qui imprgne
toute la sensibilit mdivale. Ses rpercussions sont nombreuses,
aussi bien dans les domaines idologique et symbolique que dans la
vie quotidienne et la culture matrielle29. Mler, brouiller, fusionner,

27. On me permettra ici de renvoyer mon livre, Jsus chez le teinturier. Couleurs et teintures
dans lOccident mdival, Paris, 1997. Voir aussi : F. Brunello, Larte della tintura nella storia
dellumanita, Vicence, 1968, qui concerne davantage lhistoire chimique et technique des teintures
que lhistoire sociale et culturelle des teinturiers ; Id., Arti e mestieri a Venezia nel medievo e nel
Rinascimento, Vicence, 1980 ; D. Cardon, Le monde des teintures naturelles, Paris, 2003. Louvrage
de E. E. Ploss, Ein Buch von alten Farben. Technologie der Texilfarben im Mittelalter, maintes fois
rimprim (6e d., Munich, 1989) sattache davantage aux recettes et aux rceptaires quaux artisans
qui les utilisent.
28. Lvitique XIX.19 ; Deutronome XXII.11.
29. M. Pastoureau, Ltoffe du Diable. Une histoire des rayures et des tissus rays, Paris, 1991,
p. 9-15.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 715

amalgamer sont des oprations juges souvent infernales parce


quelles enfreignent lordre et la nature des choses voulus par le
Crateur. Tous ceux qui sont conduits le faire professionnellement
(teinturiers, forgerons, alchimistes, apothicaires) veillent la crainte
ou la suspicion, parce quils semblent tricher avec la matire. Les
teinturiers sont les premiers viss, comme le souligne un jeu de mots
franais, courant la fin du Moyen ge, qui rapproche les verbes
teindre et feindre. Il se retrouve en anglais quelques dcennies plus
tard (chez Shakespeare, par exemple) : entre to dye (teindre) et to lie
(mentir), la frontire semble floue30.
Cela dit, les teinturiers mdivaux mlangent rarement deux
couleurs pour en faire une troisime31, et jamais du bleu et du jaune
pour obtenir du vert. Non seulement en raison des tabous qui vien-
nent dtre voqus, mais aussi et surtout en raison des cloisonne-
ments professionnels : les cuves de bleu et les cuves de jaune ne se
trouvant pas dans les mmes officines, il est matriellement difficile
de mlanger ces deux couleurs. Une mme impossibilit sobserve
propos des tons violets : ils ne sont jamais obtenus partir du
mlange de bleu et de rouge parce que les teinturiers de bleu nont
pas licence pour teindre en rouge et rciproquement.
Malgr ces difficults, la fois idologiques, rglementaires et
topographiques, la teinturerie mdivale sait tre performante ; bien
plus performante que la teinturerie antique, qui pendant longtemps
na su bien teindre quen rouge. Mme si la teinturerie mdivale a
perdu le secret de la pourpre vritable, elle a fait de grand progrs au
fil des sicles, surtout dans les gammes des bleus, des jaunes et des
noirs. Seuls les blancs et les verts continuent poser des problmes
dlicats. Teindre en un blanc bien blanc nest gure possible que pour
le lin, et encore est-ce une opration complexe. Pour la laine, on se
contente souvent des teintes naturelles blanchies sur le pr avec
leau fortement oxygne de la rose et la lumire du soleil. Mais
cela est lent et long, demande beaucoup de place et est impossible

30. Id., op. cit. (n. 3).


31. Dans la pratique, il peut arriver que les tabous et les rglements professionnels soient trans-
gresss. Si on ne mlange pas dans la mme cuve deux matires colorantes diffrentes, si mme on
ne plonge pas une mme toffe dans deux bains de teinture successifs de deux couleurs diffrentes
pour en obtenir une troisime, il existe nanmoins une tolrance pour les draps de laine mal teints :
quand la premire teinture na pas donn ce que lon esprait (ce qui arrive relativement souvent),
il est permis de replonger ce mme drap dans un bain de teinture plus fonce, en gnral du gris ou
du noir ( base dcorces et de racines daulne ou de noyer) pour tenter de corriger les dfauts des
premiers bains.

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716 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

lhiver. En outre, le blanc ainsi obtenu nest pas vraiment blanc et


redevient bis, jaune ou cru au bout de quelque temps32.
Quant au vert, il est encore plus malais fabriquer et fixer. Sur
ltoffe et le vtement, les tons verts sont souvent dlavs, griss,
peu rsistants la lumire et aux lessives. Faire pntrer profond-
ment la couleur verte dans les fibres du tissu, la rendre franche et
lumineuse, viter quelle ne se dcolore rapidement sont longtemps
rests des exercices impossibles. Pour la teinture la plus ordinaire, on
utilise des produits vgtaux : des herbes comme la fougre, lortie
ou le plantain, des fleurs comme celles de la digitale, des rameaux
comme ceux du gent, des feuilles comme celles du frne ou du
bouleau, des corces comme celle de laulne. Mais aucune parmi ces
matires colorantes ne donne un vert franc, dense et stable. Le vert
ne tient pas, se dcolore, disparat mme sur certains tissus. De plus,
la ncessit de mordancer fortement a tendance tuer la couleur,
toujours terne, jamais lumineuse. Cest pourquoi le vert a longtemps
t rserv aux vtements de travail, sur lesquels il a souvent un
aspect gris. Parfois on a recours des matires colorantes artifi-
cielles base de cuivre pour obtenir des tons plus soutenus (verdet,
vert-de-gris) ; mais, comme en peinture, ces matires sont corro-
sives et dangereuses et ne peuvent donner une teinture stable et
uniforme.

Un procs instructif

Ces difficults pour obtenir de beaux tons verts, francs et lumi-


neux, solides sur ltoffe, expliquent le peu dintrt port cette
couleur dans le costume noble et princier. Longtemps le vert a
t rserv aux tenues domestiques et aux vtements paysans. Au
village, o lon pratique le petit teint , cest--dire une teinture
artisanale base de plantes indignes (la fougre, lortie et le plan-
tain partout, les feuilles de bouleau dans lEurope du Nord) et de
mordants de mdiocre qualit (vinaigre, urine), le vert est bien plus

32. Cest pourquoi, dans les socits mdivales, il est rare dtre habill dun blanc vraiment
blanc. Lutilisation tinctoriale de certaines plantes (saponaires), de lessives base de cendres ou
de minerais (magnsie, craie, cruse) donne aux blancs des reflets gristres, verdtres ou bleuts et
leur te une partie de leur clat. Quant au blanchiment base de chlore ou de chlorures, il nexiste
pas avant la fin du XVIIIe sicle, ce corps nayant t dcouvert quen 1774. Le blanchiment base
de soufre est connu mais, mal matris, il abme la laine et la soie. Il faut en effet plonger ltoffe
pendant une journe dans un bain dilu dacide sulfureux : sil y a trop deau, le blanchiment est peu
efficace ; sil y a trop dacide, ltoffe est attaque.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 717

frquent qu la cour, au chteau ou la ville. Il peut tre clair ou


fonc mais a souvent un aspect terne et dlav. En outre, la lumire
des chandelles et des lampes huile y ajoute parfois une nuance
grise ou noirtre, qui en fait une couleur peu recherche.
ces diffrences sociales sajoutent des diffrences gogra-
phiques. En Allemagne, par exemple, ds le XVIe sicle le vert
vestimentaire ne semble plus se limiter au monde des domestiques
ou la classe paysanne, comme le note avec humour le grand
rudit protestant Henri Estienne, en 1566, au retour dune foire de
Francfort33 :
Si on voyait en France un homme de qualit habill de verd, on pense-
roit quil eust le cerveau un peu gaillard ; au lieu quen plusieurs lieux
dAllemagne cest habit semble sentir son bien.

Cette remarque na pas seulement une porte sociale et cultu-


relle. Elle a aussi une dimension technique et professionnelle : en
Allemagne, les teinturiers paraissent avoir, plus tt quen France, en
Italie ou dans le reste de lEurope, contourn les rglements et associ
leurs efforts et leurs curiosits pour obtenir de nouveaux tons de vert,
francs et solides. Pour ce faire, la solution la plus simple consistait
tremper ltoffe dabord dans un bain de gude (bleu), puis dans
un bain de gaude (jaune). Certes, ce ntait pas encore un vritable
mlange de bleu et de jaune dans la mme cuve, mais ctait dj
une opration en deux temps, une superposition de couleurs qui se
rapprochait des pratiques modernes de la teinturerie et des concep-
tions spectrales de la couleur. Les rglements des mtiers linterdi-
saient expressment, et la spcialisation des ateliers de teinture len
empchait. Pourtant les teinturiers allemands lont fait, non seule-
ment ds le XVIe sicle, comme le prouvent les analyses de fibres
textiles, mais probablement beaucoup plus tt, comme latteste un
procs intent lun dentre eux la fin du XIVe sicle.

33. Henri Estienne, Apologie pour Hrodote (Genve, 1566), d. P. Ristelhuber, Paris, 1879,
I, p. 26. Il est possible aussi que pour le savant calviniste, comme pour tous ses coreligionnaires,
le vert soit une couleur dshonnte dont tout bon chrtien doit se dispenser dans son vtement.
Certes, le rouge et le jaune sont pire encore, mais au vert il faut prfrer le noir, le gris, le bleu et le
blanc. Autour de cette palette sobre et digne, dj recommande par les prlats moralistes du Moyen
ge finissant, saccordent en effet tous les grands rformateurs protestants. Dans de nombreux
domaines, le vert fabriqu par lhomme est ainsi victime du chromoclasme de la Rforme. Sur ce
chromoclasme, A. Agnoletto, La cromoclastia del reforme protestanti , Rassegna 23/3 (sept.
1985), p. 21-31 ; M. Pastoureau, La Rforme et la couleur , Bulletin de la Socit dhistoire du
Protestantisme franais 138 (juill.-sept. 1992), p. 323-342.

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718 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

Le teinturier mis en cause se nomme Hans Tllner. Il exerce


Nuremberg en tant que Schnfrber (teinturier de grand teint )
et a licence pour teindre en bleu et en noir. En janvier 1386, proba-
blement dnonc par un collgue, on trouve dans son officine des
cuves de teinture jaune, couleur pour laquelle il na pas licence.
Un procs lui est fait, au cours duquel il se dfend trs mal, nie
lvidence, affirme que ces cuves ne lui appartiennent pas et quil
ne comprend pas pourquoi elles ont t transportes chez lui. Il est
condamn une lourde amende et se voit interdire la profession de
teinturier, que son pre et son grand-pre exeraient dj34.
Point nest besoin dtre un expert en teinturerie pour
comprendre que ce Hans Tllner, spcialiste des tons bleus, dont
la vogue nouvelle a gagn Nuremberg au dbut du XIVe sicle,
travaille aussi dans la gamme des verts. Non pas seulement selon
les procds usuels et avec les produits traditionnels, souvent
dcevants, mais partir dune mthode nouvelle, bien plus perfor-
mante. Celle-ci consiste plonger dabord ltoffe dans une cuve
de gude et rpter lopration plusieurs fois pour lui donner un
solide pi de bleu, ensuite la plonger dans une cuve de gaude
afin que le jaune sunisse au bleu pour transformer celui-ci en
vert. Selon que lon veut obtenir du vert clair ou du vert fonc on
intensifie ou on rduit le bain de gaude et lon mordance en cons-
quence. Le procd semble nouveau en cette fin du XIVe sicle (il
sera dcrit pour la premire fois par un manuel de teinturerie vni-
tien publi en 154035) et implique non seulement la transgression
des rglements professionnels ce qua fait Hans Tllner mais
aussi et surtout lide dunir le jaune au bleu pour faire du vert.
Comme les peintres, les teinturiers paraissent avoir eu cette ide

34. Nuremberg, Stadtbibliothek, Ms. Cent. 89, fol. 15-16 (copie dbut XVe s.). Ce procs a dj
t signal par deux auteurs qui nen ont pas vu limportance : R. Scholz, Aus der Geschichte des
Farbstoffhandels im Mittelalter, Munich, 1929, p. 2 et passim ; F. Wielandt, Das Konstanzer Leinen-
gewerbe. Geschichte und Organisation, Constance, 1950, p. 122-129. Je remercie ici mon regrett
confrre O. Neubecker qui, alors que jtais un jeune chercheur, ma aid lire des documents
allemands de la fin du XIVe sicle palographiquement difficiles dchiffrer.
35. Il sagit du clbre Plichto de Giovanni Ventura Rosetti, dont la premire dition date de
1540. Voir S.M. Evans et H.C. Borghetty, The Plictho of Giovan Ventura Rosetti, Cambridge
(Mass.)-Londres, 1969. On devine dj une allusion ce mme procd dans un rceptaire vnitien
des annes 1480-1500 conserv la Bibliothque municipale de Cme (G. Rebora, Un manuale di
tintoria del Quattrocento, Milan, 1970), mais le droulement pratique des oprations nest pas dcrit.
Dune manire gnrale, au XVIe et encore au XVIIe sicle, dans les premiers manuels imprims de
teinturerie, la plupart des recettes ou des chapitres sont consacrs au rouge et au bleu ; le vert y
occupe une place rduite.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 719

ds le XIVe sicle et lavoir aussitt mise en pratique dans le secret


de leurs ateliers36.
Dautres documents nous diront sans doute un jour quil faut
remonter plus haut, peut-tre bien plus haut, pour rencontrer les
plus anciens tmoignages dun tel savoir et dune telle pratique. Le
problme, comme toujours, sera de bien distinguer connaissance
thorique et pratique vritable, exprience isole et usage gnral.
Pour lheure, contentons-nous de cette date et de cette observa-
tion : dans la seconde moiti du XIVe sicle, en Europe occidentale,
ces spcialistes de la couleur que sont les peintres et les teinturiers
savent dj quen mlangeant du bleu et du jaune ils peuvent obtenir
du vert. Certes, ils ne le font pas frquemment parce que diffrents
obstacles matriels, rglementaires ou conceptuels les en empchent,
mais ils le font parfois.

Le tmoignage de lhraldique

Un autre document, trs diffrent et ne concernant ni les peintres


ni les teinturiers, confirme combien au XIVe sicle le vert est une
couleur en pleine mutation. Il sagit dun trait de blason en latin,
compil dans les annes 1380-1390 par un auteur sur lequel nous
ne savons absolument rien : Johannes de Bado Aureo (Jean du Bain
dor), un nom qui sent lalchimie ou la supercherie alchimique. Ce
nom est prsent dans le titre donn ce trait par deux manuscrits
du dbut du XVe sicle : Tractatus de armis Magistri Johannis de
Bado Aureo37. Lauteur nous dit dans le prambule quil a entrepris
la rdaction de son trait ad instantiam quarumdam personarum,
et specialiter Domine Anne, quondam regine Anglie. Cette reine
Anne est la premire femme du roi dAngleterre Richard II, Anne de
Bohme, morte en 1394. Plusieurs rudits ont tent didentifier notre
auteur, familier de la cour, avec John Trevor, vque (1390-1410)
de Saint Asaph au Pays de Galles, et auteur dun trait de blason en
gallois assez proche de celui de Johannes de Bado Aureo38. Mais
cette identification reste fragile.

36. Sur les recueils de recettes du Moyen ge et du XVIe sicle destins aux teinturiers, voir
Ploss, op. cit. (n. 27), passim. Un projet de banque de donnes runissant toutes les recettes mdi-
vales concernant la couleur (teinture et peinture) est depuis longtemps ltude : F. Tolaini, Una
banca dati per lo studio dei ricettari medievali di colori , Centro di Ricerche informatische per i
Beni culturale (Pisa). Bollettino dinformazioni V (1995), fasc. 1, p. 7-25.
37. Londres, The British Library, Ms. Add. 29901 et Ms. Add. 37526.
38. dit par E.J. Jones, Medieval Heraldry, Cardiff, 1943, p. 1-94.

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720 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

Le trait de Johannes de Bado Aureo semble avoir joui dune


certaine renomme du XVe au XVIIe sicle : il est cit plusieurs fois
dans diffrents ouvrages dhraldique et a t imprim Londres en
165439. En 1943, le grand rudit gallois Evan J. Jones en a donn une
excellente dition40. Par rapport aux autres traits de blason de la fin
du Moyen ge, souvent confus et mal rdigs, celui-ci prsente un
plan bien structur (couleurs, figures, brisures, droit aux armoiries)
et manie une langue latine trs correcte. Certes, il compile beaucoup
(Aristote, les grands encyclopdistes du XIIIe sicle, le fameux juri-
consulte Bartole), mais il le fait avec soin et discernement, ce qui est
rarement le cas dans ce type de littrature.
Comme tous les traits de blason mdivaux, celui de Johannes de
Bado Aureo est bavard sur les couleurs. propos du vert, il souligne
combien ce dernier est rare dans les armoiries, beaucoup plus rare
que le rouge, le blanc, le jaune, le bleu ou le noir, et comment certains
auteurs qui lont prcd, lui ont refus le statut de vritable couleur
hraldique41 :
Antiqui illum colorem inter colores armorum non admiserunt quia vide-
batur illis absurdum et inconveniens.

cette occasion, Johannes de Bado Aureo sort du cadre strict


de lhraldique et se met disserter sur les couleurs en gnral.
Cela le conduit proposer une sorte de classement hirarchique des
couleurs, la fois inspir dAristote et des grandes encyclopdies du
XIIIe sicle (notamment celle de Barthlemy lAnglais, qui comporte
un vritable trait des couleurs42) mais aussi partiellement emprunt
dautres sources, que malheureusement il ne nomme pas et qui
pourtant semblent modernes pour le XIVe sicle. Dans un schma
purement aristotlicien, Johannes de Bado Aureo distingue ainsi des
couleurs principales (noir et blanc), des couleurs moyennes
(bleu, jaune et rouge) et des couleurs infrieures (vert et autres
sil sen trouve)43 :
Nam colores quidam sunt principales, quidam medii et quidam submedii.
Colores principales sunt color albus et color niger ; colores vero medii sunt

39. Le trait a t imprim la suite de ldition du De studio militari de Nicholas Upton par
E. Bysshe, Londres, 1654, p. 153-186.
40. Jones, op. cit. (n. 38), p. 95-212.
41. J. de Bado Aureo, Tractatus de armis, p. 99.
42. M. Salvat, Le trait des couleurs de Barthlemy lAnglais , Senefiance 24 (Les couleurs
au Moyen ge), 1988, p. 359-385.
43. J. de Bado Aureo, op. cit. (n. 41), p. 99-100.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 721
azoreus, aureus et rubeus ; colores autem submedii sunt color viridis et alii
similes si inveniantur.

Ce classement diffre grandement de celui que lon trouve habi-


tuellement dans la littrature encyclopdique et qui se contente de
placer les couleurs sur un axe, sans ordre hirarchique : blanc, jaune,
rouge, vert, bleu, noir. Il diffre galement des schmas proposs
par les textes liturgiques, qui ne retiennent que quatre couleurs : le
blanc, le rouge et le noir pour les grandes ftes de lglise, et le
vert pour les jours o ni le blanc, ni le rouge, ni le noir ne convien-
nent, quia viridis color medius est inter albedinem et nigritiam et
ruborem44. Pour la liturgie romaine, les couleurs ne sont pas places
sur un axe rectiligne mais disposes en triangle, et le vert se situe
mi-chemin du blanc, du rouge et du noir. Chez Johannes de Bado
Aureo, la disposition est diffrente ; il ny a pas squence ou quidis-
tance mais construction hirachique : au sommet, le blanc et le noir ;
au palier moyen, le bleu, le jaune et le rouge ; ltage infrieur, le
vert et dautres couleurs semblables (alii colores similes). Que
faut-il conclure de cette position infrieure ? Probablement que le
vert est indigne de figurer au mme palier que le bleu, le jaune et le
rouge parce quil est une couleur compose. Certes, le texte ne le dit
pas expressment et se contente du qualificatif submedius, mais on
devine que pour lauteur le vert et ces mystrieuses autres couleurs
semblables (violet ? orang ? peut-tre gris, rose, brun ?) doivent
leur rang subalterne au fait quelles sont le produit du mlange de
deux couleurs principales ou moyennes .
En cette fin du XIVe sicle, un tel classement hirarchique, presque
gnalogique, constitue une nouveaut pour ordonner lunivers des
couleurs. Il est regrettable que Johannes de Bado Aureo ne nous dise
pas qui il la emprunt il est impossible quil en soit lauteur
car, ma connaissance, aucun texte antrieur nannonce aussi
clairement ce qui, deux sicles plus tard, donnera naissance la
thorie des couleurs primaires (bleu, jaune, rouge) et des couleurs
complmentaires (vert, violet, orang)45. Ce classement confirme en
tout cas que le XIVe sicle est bien une priode de mutation dans le

44. Cette phrase, maintes fois reprise par les traits de liturgie des XIIIe et XIVe sicles, est due au
cardinal Lothaire de Segni (futur pape Innocent III) qui, dans son clbre trait sur la messe compil
lhorizon des annes 1194-1195, dcrit les usages du diocse de Rome en matire de couleurs
liturgiques et justifie lemploi symbolique de chacune des quatre couleurs : De sacro sancti alteri
mysterio, Patrologia latina, 217, col. 774-916 (couleurs = col. 799-802).
45. Sur cette thorie, qui concerne dabord la chimie des couleurs et qui merge dans le milieu
des peintres au XVIIe sicle, voir Shapiro, op. cit. (n. 8), et Gage, op. cit. (n. 5), p. 30-39 et 153-176.

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722 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

domaine des savoirs et des pratiques de la couleur. Les peintres et


les teinturiers ne sont pas les seuls tenter de nouvelles expriences,
remettre en question lordre tabli, proposer de nouvelles hirar-
chies ; les spculateurs, les encyclopdistes et mme les hraldistes
le font aussi.

Le tmoignage du lexique

Restons dans le domaine hraldique et portons notre attention sur


un point de vocabulaire. Dans la seconde moiti du XIVe sicle, en
effet, la langue franaise du blason, plus ou moins stable depuis trois
ou quatre gnrations, enrichit son lexique et dploie sa syntaxe.
Cela lui permet de dcrire des armoiries de plus en plus nombreuses,
charges et compliques46. Les termes de couleur, dfinitivement fixs
depuis le milieu du XIIIe sicle, ne changent pas : or (jaune), argent
(blanc), gueules (rouge), azur (bleu) et sable (noir) ; une exception
prs toutefois : vert. Au Moyen ge, dans les armoiries franaises
comme dans lensemble des armoiries europennes, la couleur verte
est plus rare que les autres. cela diffrentes raisons, dont la princi-
pale tient peut-tre la difficult pour fabriquer et fixer cette couleur,
aussi bien en teinture quen peinture ; nous venons den parler47.
Peut-tre est-ce la raison pour laquelle le vert, au contraire des autres
couleurs hraldiques, des origines (vers 1140-1160) jusqu la fin du
XIVe sicle, est le seul qui ait conserv son appellation ordinaire. Pour
le dsigner, on nemploie aucun terme rare, prcieux ou emprunt
un autre domaine : on dit tout simplement vert.
Du moins jusquaux annes 1380-1400. cette date, en effet, les
usages changent assez rapidement dans les documents hraldiques
rdigs en franais (armoriaux blasonns, manuels de blason, rcits
de tournois, descriptions darmoiries) : le mot vert disparat et est
remplac par le terme sinople. Les raisons de cette substitution, qui
sopre en moins dune gnration, restent nigmatiques. On peut
comprendre la rigueur que les hrauts darmes, premiers spcia-
listes de la langue du blason, quils cherchent souvent enrichir et
compliquer pour se rendre indispensables, aient voulu aligner la
couleur verte sur les autres couleurs et la dsigner, elle aussi, par un

46. G.J. Brault, Early Blazon. Heraldic Terminology in the twelfth and thirteenth Centuries,
Oxford, 1972, p. 3-17.
47. M. Pastoureau, Trait dhraldique, Paris, 1979, p. 116-121.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 723

terme diffrent du langage ordinaire. On peut aussi reconnatre quil


y avait, en matire de blason mais aussi dans bien dautres domaines,
confusion possible entre vert (la couleur) et vair (la fourrure)48 :
changer lun de ces mots permettait dviter cette confusion. Assu-
rment. Mais pourquoi est-on aller chercher le mot sinople, terme de
couleur dont lusage tait ancien dans la langue littraire et didac-
tique mais qui ne dsignait nullement la couleur verte mais bien la
rouge ? cette question, que je me pose depuis trois dcennies,
javoue tre toujours incapable de rpondre49.
Les occurrences de sinople avec le sens de rouge sont
extrmement nombreuses dans les textes franais des XIIe, XIIIe et
XIVe sicles50. Il en va de mme des formes latines sinope, sinopis,
sinopeus, sinopensis. Au reste, ltymologie est parfaitement claire.
Le mot sinople, qui comme la plupart des termes de couleurs peut
tre adjectif ou substantif, tire son nom de la ville de Sinope (Sinopa),
patrie de Diogne situe en Asie Mineure, sur la mer Noire : depuis
lAntiquit on exploitait dans cette rgion des carrires dargile four-
nissant un ocre rouge de belle qualit, servant diffrents usages.
Pline lAncien les voque plusieurs reprises dans son Histoire
naturelle propos de ce quil nomme le minium sinopium : peinture,
teinture, cosmtiques, soins du corps, mdecine51. Au XIVe sicle,
Jean Corbechon, traduisant et adaptant le De proprietatibus rerum
de Barthlemy lAnglais, vaste encyclopdie compile quelque cent
trente ans plus tt, rappelle avec pertinence cette tymologie du mot
sinople : Synope est une couleur rouge qui fu premier trouve en
la mer prs de la cit de Sinope. 52 Nous sommes alors en 1372, et
sous la plume de Corbechon le mot dsigne bien la couleur rouge53.

48. Nombreux sont les traducteurs modernes de chansons de geste et de romans de chevalerie
des XIIe et XIIIe sicles qui se sont fourvoys en traduisant par heaume(s) vert(s) les expressions
frquentes vert heaume, ver hiaume, verz elmes, verdz eumes, alors quil sagit de heaumes dacier
aux reflets brillants et changeants et non pas de heaumes peints de couleur verte (latin varius et non
pas viridis). Quelques-uns ont mme cru quun cheval ver tait un cheval de couleur verte (!)
alors quil sagit simplement dun cheval tachet ou pommel (equus varius). Voir A. Ott, tude
sur les couleurs en vieux franais, Paris, 1899, p.49-51 et 138-139 et, pour une opinion diffrente,
M. Plouzeau, Vert heaume. Approches dun syntagme , Senefiance 24 (Les couleurs au Moyen
ge), 1988, p. 591-650.
49. M. Pastoureau, Trait dhraldique, Paris, 20034, p. 103.
50. Voir par exemple Ott, op. cit. (n. 48), p. 112-114 et 143-144.
51. Pline lAncien, Historia naturalis XXXV.6 et 31.
52. Le chapitre sur les couleurs du Grand propritaire des choses de Jean Corbechon a t dit
par M. Salvat, op. cit. (n. 41) ; la citation propose ici se trouve p. 381.
53. Le mot sinope sest maintenu en franais moderne sous la forme sinopia, dsignant dans le
vocabulaire des beaux-arts un dessin ou une esquisse trace la craie ocre rouge et produisant des
effets voisins de ceux de la sanguine.

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724 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

Pourquoi, la mme poque, ou peu sen faut, ce terme a-t-il pris


aussi le sens de vert ? La langue du blason est-elle la premire
et principale responsable de cette mutation smantique ? ces deux
questions, il est difficile de rpondre. Il est patent que dans les docu-
ments hraldiques, cest bien dans le dernier quart du XIVe sicle que
sopre le passage de vert sinople pour nommer la couleur verte.
LArmorial du hraut Navarre, compilation darmoiries franaises
et trangres blasonnes vers 1370-1380, utilise encore le terme
vert : dor a ung fanon vert ; de vert a un egle dor ; fess de ermine
et de vert ; dargent a ung lion verd rampant54. Moins dune gn-
ration plus tard, lArmorial dUrf, immense recueil darmoiries
blasonnes, reprenant des sources antrieures, emploie dj le mot
sinople : dargent a trois papegauz de sinople55. Ds lors, ce dernier
terme simpose dans tous les textes de nature hraldique, do le mot
vert disparat compltement partir des annes 1410-142056.
La langue du blason connaissait pourtant le terme sinople et lem-
ployait parfois en posie comme synonyme de gueules (rouge). Vers
1235-1240, par exemple, dans son Tournoiement Antchrist, longue
psychomachie opposant larme de Dieu (vertus) et celle du Diable
(vices), Huon de Mry dcrit ainsi les armoiries de la Colre57 :
De gueules estoit son escu
Plus vermeil que nul sinople.

cette date, et pour plusieurs dcennies encore, dans tous les


textes littraires franais le mot sinople signifie rouge. Cest un
terme lgant, synonyme de vermeil, qui semploie parfois pour
dcrire le teint resplendissant dune jeune femme58 :
Et mielz avenoit sor son vis
Le vermeil sor le blanc assis
Que le synople sor largent.

54. L. Dout dArcq, Armorial de France de la fin du XIVe sicle , Le Cabinet historique V
(1859), p. 10-23, 48-60, 89-94, 197-207, 249-257 ; VI (1860), 33-39, 116-122, 193-200, 225-232,
273-281 (ici cus nos 341, 344, 1012, 1137).
55. Cit ici par Brault, op. cit. (n. 46), p. 275.
56. Pour le XIVe sicle, on trouvera de nombreux exemples de lemploi hraldique des mots vert
et sinople dans la thse dactylographie de A. M. Barstow, A Lexicographical Study of Heraldic
Terms in Anglo-Norman Rolls of Arms, 1300-1350 , University of Pennsylvania, 1970.
57. Huon de Mry, Li Tournoiemenz Antecrit, d. G. Wimmer, Marburg, 1888, vers 614-615.
Voir aussi M. Prinet, Le langage hraldique dans le Tournoiement Antechrist , Bibliothque de
lcole des Chartes 83 (1922), p. 43-53.
58. Cit par Ott, op. cit. (n. 48), p. 112, daprs A. de Montaiglon et G. Raynaud, Recueil
gnral et complet des fabliaux, II, Paris, 1873, p. 95, vers 15-17.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 725

lhorizon des annes 1375-1380, quel hraut darmes cuistre et


ignare a pris linitiative de remplacer le mot vert par le terme sinople
pour blasonner des armoiries ? Sagit-il dune confusion propos
dune armoirie prcise ? Mais alors pourquoi tous ses confrres
lont-ils si rapidement suivi ? Lhistorien reste perplexe devant un
tel changement de sens.
Toutefois, celui-ci ne serait-il pas plus ancien ? Les hrauts
darmes nauraient-ils pas simplement suivi en la matire un usage
antrieur, dont ils ne seraient nullement les auteurs ? De fait, il
semble bien que lon puisse trouver plus en amont des emplois
du mot sinople avec son nouveau sens de vert . Froissart, par
exemple, dans son Joli buisson de jeunesse (1373), donne sinople,
sans gure dquivoque, une telle signification59. Mais il nest pas
le premier le faire : presque trois dcennies plus tt, Guillaume de
Machaut tablit dj une synonymie entre vert et sinople dans son
Remde de Fortune (1341). Le passage concern, il est vrai, se situe
dans un contexte hraldique, o lauteur est conduit numrer les
couleurs du blason60 :
La couleur pers est clame
Asur, selle est a droit nomme,
Le rouge gueules, le noir sable,
Et le blanc argent ; mais sans fable
Je te di quon appelle encor
Le vert sinople et le jaune or.

Si lon en croit Guillaume de Machaut et si ce passage na pas t


interpol ou partiellement rcrit, cest dans les annes 1340 et non
pas 1380 quil faut situer le changement de sens du mot sinople61. Un
tel changement attire une fois de plus lattention sur les mutations
subies par la couleur verte au XIVe sicle. On observe que les trans-
formations qui affectent cette couleur dans le domaine technique
des pigments et des colorants se retrouvent dans les faits de langue
et de lexique. On pourrait du reste ajouter lexemple du vocabu-
laire franais celui du latin. Certes, le terme viridis ne change pas de
sens, mais la fin du Moyen ge il semble occuper lui seul tout

59. J. Froissart, uvres. Posies, d. A. Scheler, Bruxelles, 1870, II, p. 123, vers 1405-1409.
60. Guillaume de Machaut, uvres, d. E. Hoepffner, II, Paris, 1911, p. 1-157 ; ici p. 68.
61. Je remercie M. Robert Martin, membre de lAcadmie des Inscriptions et Belles-Lettres,
davoir attir mon attention sur cette prcocit et de mavoir fait connatre ce passage du Remde
de Fortune de Guillaume de Machaut. Sur les deux sens du mot sinople au XIVe sicle, rouge puis
vert, on peut dsormais consulter en ligne le Dictionnaire du moyen franais (DEM 2), riche en
exemples dats.

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726 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

le champ smantique du vert : des mots comme prasinus, herbeus,


porraceus, vitreus, designant autrefois diffrentes nuances de vert,
se font rares ou bien disparaissent de la langue latine courante.
Contrairement au franais, le lexique, ici, se rtrcie. Distinguer les
verts clairs des verts foncs, les verts saturs des verts dlavs, est
difficile, et viridis, accompagn ou non de ses prfixes (perviridis,
superviridis, subviridis), devient un terme extrmement fort, tant sur
le plan smantique que sur le plan symbolique.

La symbolique des couleurs

Dans le monde des symboles galement, le Moyen ge finis-


sant constitue pour la couleur verte une priode de changement.
lpoque fodale et encore au XIIIe sicle, cette couleur, comme
toutes les autres, tait ambivalente ; mais ses aspects ngatifs
restaient plus nombreux et plus frquemment mis en scne que ses
aspects positifs. Le vert, ctait surtout la couleur du Diable et de
ses cratures les plus tranges (serpents, dragons, crapauds, dmons
de toutes sortes). Ctait aussi la couleur religieuse de lislam et, de
ce fait, une couleur souvent mal aime ou rejete par les chrtiens.
Ctait galement une des couleurs du dsordre et de la folie : dans
les images, associ au jaune, il prenait place sur les vtements des
bouffons, des jongleurs et de tous ceux qui exeraient une activit
perturbant lordre social62. Ctait enfin une couleur chimiquement
instable en peinture, les verts base de cuivre ; en teinture tous les
verts vgtaux et, par l mme, symboliquement associe tout ce
qui tait instable : la jeunesse (qui ne dure pas), lamour (infidle),
la chance et la malchance, lesprance et le dsespoir, le hasard, la
fortune, le destin63. Dans les romans arthuriens des XIIe et XIIIe sicles,

62. Le vert est dj la couleur des bouffons dans la Rome antique : J. Andr, tude sur les
termes de couleur dans la langue latine, Paris, 1949, p. 148-149 et 192. Associ au jaune, il devient
au Moyen ge la couleur de la folie et au XVIe sicle, celle de la mlancolie. Shakespeare, par
exemple, parle plusieurs reprises dune green and yellow melancholy ou dune green sickness,
qui perdureront jusque dans la posie romantique et la peinture prraphalite. Voir M. Pastoureau,
Formes et couleurs du dsordre : le jaune avec le vert , Mdivales 4 (1983), p. 62-73 ; Id., op. cit.
(n. 3).
63. Il y a l matire rflexion sur les rapports que la chimie et la symbolique entretiennent dans
les faits de socit et de sensibilit. Au Moyen ge et encore lpoque moderne, le vert, couleur
longtemps chimiquement instable, est, dans le domaine symbolique, la couleur de tout ce qui est
instable, depuis le vtement des jeunes jusquaux tables de jeu (dj vertes la fin du XVe sicle et
donnant plus tard naissance la langue verte, laquelle est lorigine la langue des joueurs de cartes).
Entre le chimique et le symbolique, entre le technique et lidologique, la frontire est floue, les
osmoses, nombreuses, et les allers et retours, incessants.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 727

par exemple, lorsque sur le chemin daventures le hros rencontre


un chevalier vert , cest--dire un chevalier entirement vtu et
quip de vert (cotte darmes, cu, bannire, housse du cheval), cest
presque toujours une mauvaise rencontre : soit il sagit dun person-
nage plus ou moins diabolique, venu de lAutre-Monde pour dfier
ou tourmenter le hros ; soit il sagit dun vritable combattant anim
de mauvaises intentions, parfois dun guerrier non chrtien : saxon,
paen ou sarrasin ; soit, plus frquemment, il sagit dun bachelier
ou dun jeune chevalier, irrflchi et emport, dont le comportement
fougueux, mme sil nest pas franchement hostile, va tre cause de
dsordre ou de malheur64. Le clbre roman anonyme Sir Gawain
and the Green Knight, crit en moyen-anglais dans le dernier quart
du XIVe sicle, prolonge ce topos hrit du sicle prcdent et le
porte au paroxisme de ltranget et de la sauvagerie.
Cependant il sagit dun exemple tardif et exceptionnel. Au
XIVe sicle, partout en Europe occidentale, la symbolique de la
couleur verte se revalorise. Dune part, dans les textes et les images
le Diable et ses cratures dmons, sorciers, animaux ne sont plus
verts mais noirs ; de lautre, lislam et sa couleur verte, la prfre du
Prophte selon la tradition, ne sont plus gure dactualit. Quant aux
romans de chevalerie, ils renouvlent leur symbolique des couleurs,
et le vert devient bien plus positif que ngatif. Certains princes en
font mme leur couleur favorite, qui vient complter ou concur-
rencer leurs couleurs hraldiques. Ainsi le duc de Savoie Amde
VI (1343-1383), surnomm de son vivant mme le Comte vert :
dans sa jeunesse, loccasion dun tournoi tenu Chambry, il se
serait prsent dans une armure et un quipement entirement verts,
puis serait rest fidle cette couleur jusqu sa mort65. Ou bien le
duc Louis II de Bourbon (1337-1410), qui associa le vert au mot
Esperance pour en faire une devise dynastique dont linsigne avait
la forme dune ceinture, la fameuse ceinture desprance de la

64. G. Brault, op. cit. (n. 46), p. 32.


65. Associ au rouge (gueules) et au blanc (argent), couleurs hraldiques des armoiries
savoyarde, le vert forme une triade de couleurs qui constitue, ds les annes 1375-1380, la livre
de la Maison de Savoie ; celle-ci donnera naissance, beaucoup plus tard, au drapeau italien. Voir
M. Pastoureau, De la croix la tiare. Amde VIII et lemblmatique de la maison de Savoie ,
dans A. Paravicini-Bagliani (d.), Amde VIII-Flix V, premier duc de Savoie et pape, Lausanne,
1992, p. 89-104 ; Id., Lemblmatique princire la fin du Moyen ge. Essai de lexique et de
typologie , dans A. Paravicini-Bagliani (d.), Hraldique et emblmatique de la maison de Savoie
(XIe-XVIe s.), Cahiers lausannois dhistoire mdivale 10, Lausanne, 1994, p. 11-43.

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728 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

maison ducale de Bourbon66. Ou encore le roi de France Charles VII


qui ds son jeune ge montra un got personnel pour cette couleur et
qui, dans la seconde partie de son rgne, en fit, associe au blanc et
au rouge, la couleur de sa livre, identique celle de son grand-pre
Charles V67.
Le vert se revalorise galement dans le domaine de lalchimie, dont
il devient une couleur de base, et dans celui des pierres prcieuses.
Dsormais lmeraude prend souvent le pas sur le rubis ou le saphir
ce qui ntait jamais le cas prcdemment non seulement en
raison de la beaut de sa couleur mais aussi de ses reflets, supposs
bnfiques pour les yeux et la vue. On relit ce sujet plusieurs textes
antiques mdicaux ou encyclopdiques qui prtent au vert des
vertus thrapeutiques, notamment un passage de lHistoire naturelle
de Pline, repris par Solin et Isidore68 :
quippe nullius coloris aspectus jucundior est ; nam herbas quoque
virentes frondesque avide spectamus, smaragdos vero tanto libentius,
quoniam nihil omnino viridius comparatum illis viret.

Lassociation du vert et des plaisirs de la vue devient un topos


qui perdurera jusqu lpoque romantique. Dornavant le vert est
constamment associ lide de nature, et, contrairement ce quon
pourrait croire, la fin du Moyen ge cest une ide relativement
rcente. Certes, la vgtation et ses cycles sinscrivaient depuis long-
temps dans la gamme potique et symbolique de cette couleur, mais
le lien entre la nature et la vgtation ntait ni oblig ni vident. Au
XIIe sicle encore, pour la plupart des textes didactiques ou encyclo-
pdiques, la nature est dabord associe la Cration en gnral et au
monde dici-bas, voire spcifiquement aux quatre lments : leau,
lair, le feu, la terre ; beaucoup plus rarement au monde vgtal,
la fort, larbre ou la plante. Par l-mme, la nature est surtout
noire, blanche ou rouge, rarement verte ; et quand elle est de cette
couleur, il sagit davantage du vert de leau que de celui de lherbe

66. L. Hablot, La ceinture Esperance et les devises des Bourbon , dans F. Perrot (d.),
Esprance. Le mcnat religieux des ducs de Bourbon la fin du Moyen ge, Souvigny, 2001,
p. 91-103.
67. M.G.A. Vale, The livery Colours of Charles VII of France in two Works by Fouquet ,
Gazette des Beaux-Arts 1969, p. 243-248 ; repris et dvelopp dans War and Chivalry. Warfare and
Aristocratic Culture in England, France and Burgundy at the End of the Middle Ages, Londres,
1981.
68. Pline, Historia naturalis XXXVII.62 ; Solin, Collectanea rerum memorabilium 15.24 ;
Isidore, Etymologiae XVI.7,1. Voir la belle tude de J. Trinquier, Les vertus magiques et hygi-
niques du vert dans lAntiquit , L. Villard (d.), Couleurs et vision dans lAntiquit classique,
Rouen, 2001, p. 97-128.

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 729

ou des feuilles. Toutefois, dans la seconde moiti du XIIe sicle, les


signes et les songes commencent changer : les potes chantent le
vert de la nature, couleur dilectable pour les yeux, couleur de tout
ce qui pousse, de tout ce qui produit du fruit, de tout ce qui vit.
En latin, les jeux de mots ne sont pas rares entre viridis (vert), vir
(homme), virere (tre vigoureux) vivere (vivre) et ver (printemps).
Le vert est spcifiquement la couleur de la vie et de la sve. Ce nest
pas encore la couleur de la libert pour ce faire il faudra attendre la
fin du XVIIIe sicle mais cest dj pleinement celle de tout ce qui
se rattache la jeunesse ou ce qui la caractrise : la gat, la joie, la
vitalit, la tmrit et surtout lamour et la novelet69.
Cest pourquoi, dans toutes les classes de la socit, au dbut du
mois de mai chacun shabille de vert, surtout de vert clair (le fameux
vert gay qui soppose au vert perdu), ou bien fait coudre sur ses
habits des rameaux et des feuilles pour clbrer le renouveau de la
vgtation70. On porte le mai , coutume qui en certaines rgions,
notamment dans les pays de montagnes, se prolongera fort avant
dans lpoque moderne. Cet intrt nouveau ou renouvel pour
les tons verts de la nature atteste une forte revalorisation de cette
couleur la fin du Moyen ge ; mutation symbolique profonde que
rsume fort bien lauteur dun trait de blason du XVe sicle71 :
La dernire couleur que lon rencontre en armoirie est le vert. En blason,
on la nomme sinople. Elle est verte comme les prs, les bois, les champs
et la verdure du jardin. Mais certains lont trouve ple et de peu de prix.
Dautres ont affirm quelle tait la moins noble des couleurs du blason.
Pourtant, parmi les vertus, le vert signifie joie, hardiesse et jeunesse. Et en
pierrerie, il est semblable lmeraude, pierre trs prcieuse (). Quand
certains auteurs ont dit que le vert tait la moins noble des couleurs, cela
sentendait en peinture et en teinture, mais non pas du vert franc et naturel
qui se trouve au milieu des herbes, des arbres et des montagnes. Car il ny a

69. M. Pastoureau, Les emblmes de la jeunesse. Attributs et mises en scnes des jeunes dans
limage mdivale , dans G. Levi et J.-Cl. Schmitt (d.), Histoire des jeunes en Occident, I, Paris,
1996, p. 255-276.
70. Sur les origines du mai , H. Bchtold-Stubli, Hanwrterbuch des deutschen
Aberglaubens, V, Berlin, 1933, col. 1513-1523 et 1542-1550.
71. Le blason des couleurs en armes, livres et devises du hraut Sicile, hraut darmes au
service du roi Alphonse V dAragon, seconde partie, 66. Ce trait clbre nest pas entirement
luvre de Sicile, mort vers 1435. Il est en outre indit dans son intgralit : la vieille dition publie
par H. Cocheris, Paris, 1860, est fautive et incomplte. Mme Claire Boudreau en prpare une dition
enfin scientifique, partir des principaux manuscrits du XVe sicle et dun unique incunable. Je la
remercie vivement de mavoir communiqu le texte de son dition. Pour le passage cit ici, jai
pris la libert dabrger et de transcrire en franais moderne le chapitre consacr la couleur verte.
Cette partie du trait, qui ne figure pas dans tous les manuscrits, nest pas de Sicile mais dun auteur
anonyme crivant vers 1470-1480.

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730 COMPTES RENDUS DE LACADMIE DES INSCRIPTIONS

plus belle chose voir que cette verdure : elle rjouit le cur et la vue et fait
chanter les oiseaux. Et pour ce aussi est le mois de mai le plus dlectable
de tous.

*
* *

lissue de cette communication, M. Jean DELUMEAU prsente


les observations suivantes :
Je suis depuis longtemps passionn par vos tudes sur lhistoire
des couleurs et je lai t nouveau par votre expos daujourdhui.
Je voudrais savoir depuis quand la couleur verte est lie, notam-
ment dans le domaine religieux, la symbolique de lesprance. Je
note que, dans le clbre retable de lAgneau mystique de Gand
(termin en 1432), saint Jean-Baptiste porte un somptueux vte-
ment vert. La couleur, ici, na-t-elle pas t choisie parce que le
Prcurseura annonc la prochaine venue du Sauveur, donc des
ralisations de la grande esprance dIsral ?

M. Jean-Bernard de Vaivre, correspondant de lAcadmie,


prsente galement des observations :
Tout en remerciant M. Michel Pastoureau pour sa communica-
tion tout fait riche et intressante, je souhaite apporter la prcision
quon trouve, mon sens, la couleur verte avant quelle ne soit
nomme sinople dans les rles darmes compils par les hrauts sur
les cus danciennes et notables familles, comme les La Guiche, en
Bourgogne, qui portent de sinople au sautoir dor ou, en Normandie,
les dAboville, qui arborent un chteau dargent sur un champ de
sinople. Cela tant, les armoiries ayant eu lorigine une fonction
didentification, dabord sur les champs de bataille o ils taient
figurs sur les boucliers mais galement, si lon peut dire, la ville,
o les illettrs de tous ordres taient nombreux, la couleur verte na
jamais eu le mme caractre de lisibilit que le bleu, le jaune ou
le rouge, beaucoup plus rpandus ds le dbut de lutilisation du
systme hraldique dans les pays dEurope occidentale.
Il ne faut pas oublier, pour nuancer lide dune perception nga-
tive de cette couleur, que lon trouve le vert, altern avec le rouge
et le blanc notamment, dans les pans de tissus placs au-dessus
de certaines reprsentations royales aux XIVe et XVe sicles et que

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LE VERT LA FIN DU MOYEN GE 731

certains souverains franais ont, comme cela vient dtre dit, affec-
tionn le vert. On se souviendra aussi que, ds la fin du XIIe sicle,
les lacs du sceau royal sont, en France, verts, puis rouges et verts,
ce qui, avec le blanc du parchemin reconstitue la triade vert-blanc-
rouge, qui aura une longue histoire et que lon trouvait dj dans la
Qute du saint Graal, vers 1220. La couleur verte a, comme on le
sait, eu trs tt une valeur diplomatique particulire. Ainsi la chan-
cellerie royale franaise, les lettres simples taient scelles de cire
vierge sur double queue de parchemin, les mandements ltaient de
cire vierge sur simple queue tandis que les lettres closes ou lettres
scelles du sceau du secret, ltaient de cire rouge ; en revanche,
les diplmes actes solennels par excellence taient toujours
scells de cire verte sur lacs de soie rouge et verte, la cire verte
caractrisant en France les actes valeur perptuelle.
Pour clore cette intervention, jaimerais vous poser deux
questions.
En dehors des exemples, que vous avez cits, danalyses rcentes
de pigments sur les supports de certaines peintures, des recherches
analogues et un catalogue systmatique ont-ils t entrepris pour
les vitraux ? L encore, en effet, si le bleu prdomine certaines
poques anciennes, le vert est loin dtre absent des verrires de
haute poque, comme on le voit en Allemagne et, dans nos pays,
Strasbourg, Chartres (la fuite en gypte, vers 1155), Saint-
Denis (verrires de Saint-Benoit, du milieu du XIIe sicle), Chenu
(fin du XIIe sicle) ou Saint-Germain-des-Prs (XIIIe sicle).
Seconde question : sagissant de luvre de Johannes Bado
Aureo, dont Jones, qui dita au Pays de Galles une partie de lun
de ses manuscrits, avait longuement tudi luvre comme il le
soulignait dans la correspondance quil madressait dans les annes
1960 , avez-vous pu travailler sur ldition donne autrefois par
Upton, qui la fit imprimer dans un ouvrage aujourdhui trs rare paru
Londres chez Roger Norton en 1654 et qui comporte un chapitre
De coloribus viridis ?

MM. Bernard POTTIER, Philippe CONTAMINE, Robert MARTIN,


Marc PHILONENKO, Michel BUR, Michel ZINK, Jean-Pierre
BABELON, Andr CRPIN et Pierre-Sylvain FILLIOZAT interviennent
galement aprs cette communication.

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