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COMO ES EL UNIVERSO ??

Hoy toca responder a unas cuantas preguntas que quedaron en el aire cuando habl sobre el
concepto de universo observable que, en resumidas cuentas, es el volumen de 46.500
millones de aos luz de radio que nos rodea. Esa esfera representa la distancia a la que
se encuentran hoy en da los objetos ms lejanos de los que tenemos informacin, que son los que
emitieron la radiacin de fondo de microondas hace 13.800 millones de aos.

Pero, qu relacin tiene el lmite del universo observable, tambin llamado horizonte de
partculas, con el tamao real del universo? Hay ms espacio y galaxias tras ese
horizonte o la realidad termina en l como si fuera una carretera cortada? Y, si el universo
contina ms all de este lmite, el espacio y las galaxias se extienden hasta el infinito o
dejaras de ver materia si te alejaras lo suficiente?
Creo que son demasiadas preguntas incluso para m.
No te preocupes, voz cursiva. Empecemos por lo bsico: cmo sabemos que el universo
contina ms all del universo observable?
Ya habamos visto que el universo no est en expansin porque las galaxias se estn
alejando de un punto central del espacio sino que, en realidad, lo hace porque el propio
espacio que las separa se est estirando. Como todas las galaxias se alejan unas de otras
ellas sin ningn punto de referencia comn, siempre te dar la impresin de que t
ests en el centro del universo y que el resto de las galaxias son las que se
estn alejando de ti, vayas donde vayas.
Por supuesto, eso no es ms que una ilusin ptica que se puede apreciar claramente en
esta secuencia de imgenes: cada vez que se superpone el mismo punto de las dos
imgenes de cada fotograma (los puntos estn ms separados en una de ellas), el resto
quedan descentrados, dando la impresin de que todos los dems se han alejado de l.
En la vida real, este fenmeno provoca que cada punto del espacio tenga su
propio universo observable a su alrededor, lo que significa que, si te mudaras a una
galaxia lo suficientemente lejana, observaras regiones distantes del universo
que quedan fuera de nuestra vista desde la Va Lctea.

Y a cada observador que est en el centro de cada universo observable le parece que
todo lo que le rodea se est alejando de l.
Total que, como parece que el universo no tiene un centro absoluto y a lo que
llamamos universo observable es una simple cuestin de perspectiva, entonces parece
lgico concluir que el universo contina ms all de nuestro universo
observable.
Captado. As que, en principio, existiran ms espacio y ms galaxias tras el horizonte de
partculas verdad?
Exactamente, voz cursiva.
Vale, vale. Pero, entonces, qu pasa con todo ese universo que hay ms all de nuestro
universo observable? Es una esfera an mayor, pero con un tamao limitado? O, por el
contrario, las galaxias se extienden para siempre en todas las direcciones?
Esa es una pregunta ms difcil de responder.

Para poder estimar hasta qu distancia se extiende universo ms all del horizonte de
partculas, primero tendramos que recibir algn tipo de informacin de esa regin que
nos permitiera deducir cmo est estructurada. El problema es que todo lo que se
encuentra ms all de nuestro universo observable se aleja de nosotros a
velocidades muy superiores a la de la luz, de modo que nunca podremos recibir
ninguna seal emitida desde su interior.
De hecho, incluso hay objetos que estn dentro de nuestro universo observable que se
alejan de nosotros tan deprisa que nunca sabremos nada ms de ellos. Esto se debe a
que se encuentran tras otro lmite cosmolgico, el horizonte de sucesos del universo, que
representa la distancia a partir de la que un rayo de luz emitido ahora mismo nunca podr
alcanzarnos en el futuro, por mucho que se expanda nuestro volumen de Hubble.
Actualmente, esta frontera se encuentra a unos 16.300 millones de aos luz as que,
como podis ver en la siguiente imagen, eso limita mucho la cantidad de informacin del
resto del universo observable que podremos recibir en un futuro.

Pero, un momento, cmo que no tenemos informacin de la materia que hay ms all
del universo observable? Y qu pasa con el famoso flujo oscuro?
Buena observacin, voz cursiva, aunque no s de dnde sacas eso de famoso.
El flujo oscuro es una supuesta anomala en la distribucin de la velocidad de algunas
galaxias lejanas que parece indicar que se estn moviendo hacia la misma regin del
espacio (an ms alejada que el famoso(ahora s) Gran Atractor). En base a estos datos,
se ha sugerido que, en el pasado, estas galaxias podran haber sido atradas por la
gravedad producida por una gran concentracin de masa situada ms all de nuestro
universo observable Pero an se est debatiendo la existencia de esa anomala as que,
de momento, no hay nada claro.
En cualquier caso, aunque no tenemos evidencias directas de que haya algo ms all del
horizonte de partculas, el consenso es que el universo observable forma parte de un
universo an mayor. Partiendo de ah, existen dos opciones: que la extensin del
universo sea limitada ms all de nuestro horizonte de partculas o que se
extienda infinitamente en todas las direcciones.
Veamos qu consecuencias tendra cada una de ellas.

HIPTESIS 1: EL UNIVERSO ES FINITO.


Venga, voy a ayudarte a encaminar esta seccin. Cmo se supone que funciona un
universo finito? Es como una esfera enorme llena de galaxias que se acaba de repente?
O hay algn tipo de barrera al final, como un barranco en el lmite del espacio?
Gracias, voz cursiva, pero no hay nada de eso. Un universo finito no tiene por qu estar
limitado necesariamente por una frontera.
Hace un tiempo estuve hablando sobre qu significa que el universo sea plano.
Los astrnomos no estn afirmando que el espacio tiene literalmente dos dimensiones
cuando dicen que el universo es plano, sino que es un trmino con el que se refieren a
si nuestro espacio tridimensional est curvado o no sobre una dimensin adicional.

La curvatura del espacio influye en la pregunta de hoy porque, si se descubriera que el


universo tiene una curvatura positiva (como una esfera), entonces no slo
significara que el espacio est cerrado sobre s mismo y que, por tanto, el
universo tiene un volumen finito sino que, adems, implicara que tampoco est
delimitado por una frontera.
Pero cmo puede estar el espacio tridimensional cerrado sobre s mismo? Y cmo no va
a tener una frontera? Cmo se supone que tengo que tragarme eso?
Intentar ponerlo de otra manera que suene menos extraa.

Imaginemos que nos encontrramos sobre una superficie plana y finita que flota en
medio del espacio (que no es el caso). Si nos pusiramos a caminar en lnea recta en
cualquier direccin encima de ese mundo plano, entonces terminaramos llegando hasta
el borde y nos veramos obligados a detenernos. Sobre una superficie curvada como la de
una esfera, en cambio, ocurre algo muy distinto: si caminamos en lnea recta en cualquier
direccin, siempre volveremos al mismo punto de origen incluso aunque, desde nuestro
punto de vista, no hayamos hecho ms que alejarnos de l durante todo el camino.

Y qu tiene que ver esto con el universo real? Pues que si el espacio tuviera
curvatura positiva y, por tanto, estuviera cerrado sobre otra dimensin
adicional, entonces podras montarte en una nave, partir en cualquier direccin
en lnea recta y, con el tiempo suficiente, volveras a llegar a la Tierra aunque
nunca hubieras dado media vuelta.
Ah, vale, como en esos videojuegos viejos en los que desaparecas por un lado de la
pantalla y aparecas por el otro.
S, bueno, ms o menos. En cualquier caso, la ventaja de vivir en un espacio cerrado es
que puedes calcular el tamao del universo si consigues medir su curvatura. Y
eso es precisamente lo que se est intentando.
En primer lugar, me gustara adelantar que no tiene pinta de que el espacio tenga
curvatura alguna: las mediciones ms precisas que se han hecho hasta ahora parecen
sugerir que vivimos en un universo plano. Pero, aunque hablar sobre eso en un
momento, en principio tambin existira la posibilidad de que vivamos en un
universo cerrado (y, por tanto, finito), pero tan grande que somos incapaces de
distinguir su curvatura con la tecnologa actual.
Partiendo de esta premisa, hay gente que se ha dedicado a intentar estimar cmo sera
esa curva imperceptible e intentar calcular el tamao del universo. Por ejemplo, en 2011,
un grupo de investigadores aplic anlisis estadstico sobre el mapa de la radiacin de
fondo de microondas y concluyeron que, para observar una curvatura tan pequea,
tendramos que estar metidos en un universo con un volumen 250 veces mayor
que el de nuestro universo observable.
Por otro lado, otro artculo de 2006 sostena que el volumen del universo podra ser al
menos 21 veces mayor que el del universo observable. Pero el artculo aada que, en el
caso de que el universo fuera finito, las perturbaciones que sufre la radiacin de
fondo de microondas de camino a nuestros telescopios harn que nunca
podamos saber si su volumen es ms de 10.000 veces mayor que el del
universo observable, por mucho que mejore la precisin de nuestros instrumentos.
Pero, pese a que existe la posibilidad de que vivamos en un universo cerrado y
finito, aunque tan grande que nunca podremos deducir su tamao, de momento
hay otro escenario que parece ms probable
HIPTESIS 2: EL UNIVERSO ES INFINITO.
Ya en el siglo XVI, se razon que el universo tena que ser finito porque, si fuera infinito y
contuviera una cantidad ilimitada de materia, en todos y cada uno de los puntos del
cielo habra una estrella. Si esto fuera cierto, entonces el cielo debera estar
permanentemente iluminado por la luz combinada de infinitas estrellas Y, como habris
notado, ese no es el caso.
Pero esta contradiccin no demuestra que el universo tenga que ser
necesariamente finito: hoy sabemos que la expansin del universo se acelera con la
distancia as que, incluso aunque existiera un nmero infinito de estrellas ah fuera, slo
podemos ver la cantidad finita que est dentro de nuestro volumen de Hubble. Y eso por
no decir que la luz emitida por objetos suficientemente lejanos est tan estirada por la
expansin del espacio que queda fuera del rango de la luz visible.
En realidad, el hecho de que no se haya podido medir una curvatura apreciable
del espacio apoya la idea de que el universo podra ser infinito.
Pero qu quiere decir exactamente que el universo podra ser infinito? Que sera
infinitamente grande y contendra infinitas galaxias? Que contiene una cantidad
limitada de materia, pero el espacio es infinito? ESPECIFICA!
Me refiero a que podra ser infinito en los dos sentidos: tanto en su extensin como en la
cantidad de materia que contiene.

Hemos visto que, en un espacio tridimensional cerrado, siempre volveras al punto de


origen si te movieras en lnea recta. Pero, si hicieras lo mismo en un espacio plano (e
infinito), simplemente te alejaras de tu planeta de origen eternamente y nunca
ms volveras a ver a tus seres queridos Aunque es posible que encontraras cosas
bastante raras por el camino.
Como explica Fraiser Cain en Phys.org la probabilidad de que cualquier cosa se
repita en alguna regin del espacio en un universo infinito debera ser del
100%. Por tanto, podras encontrar cualquier cosa imaginable si te alejaras lo suficiente
de tu planeta natal, siempre y cuando las leyes de la fsica permitieran su existencia. De
hecho, en un universo infinito, nada impedira que exista un planeta idntico a la Tierra
habitado por una copia exacta de ti mismo en algn lugar del espacio O incluso que
existieran infinitas versiones de ti mismo perdidas en la distancia eterna.
Pero, antes de que convirtamos la ficcin en ciencia, no est de ms mencionar que todo
esto es especulacin: hay quin se opone a esta idea y sostiene que un universo
infinito no implica necesariamente que cualquier evento se tenga que repetir
ms de una vez en su interior.
Bueno, vale, pero estoy empezando a aburrirme de tantas elucubraciones sin
fundamento. Ve al grano: El universo es finito o infinito?
Pues siento decepcionarte, voz cursiva, pero nadie lo sabe de momento. En base a los
datos de los que disponemos a da de hoy, podemos encontrarnos en dos escenarios:
Si el espacio no tiene curvatura (que, de momento, parece ser el caso), el
universo podra ser infinito tanto en su extensin como en la cantidad de materia que
contiene.
Si el espacio tiene una curvatura positiva tan leve que no la podemos detectar,
entonces viviramos en un universo inmenso, pero finito, cerrado sobre s mismo.
Para variar, las cosas no son tan simples porque, mientras que un espacio con curvatura
positiva da lugar necesariamente a un universo finito, parece ser que hay topologas
que permiten que un espacio plano tambin genere un universo finito.
En cualquier caso, si desconocer la verdadera extensin del universo os impide dormir,
tened en cuenta este dato: tanto si el universo es finito como si es infinito,
permaneceremos siempre atrapados en el interior de nuestro universo
observable.
Es ms: teniendo en cuenta que el horizonte de sucesos del universo est mucho ms
cerca que el lmite del universo observable, incluso aunque ahora mismo nos montramos
en una nave del futuro y pusiramos rumbo a los confines del espacio, tan slo
tendramos acceso al 3% del universo observable. Y ese nmero no hace ms que
bajar a medida que la expansin del universo se acelera.
O sea, que nunca podremos comprobar personalmente si alejarte en lnea recta de la
Tierra te lleva de vuelta a casa o si, por el contrario, te distancia para siempre de tus
seres queridos, porque nunca llegaremos a atravesar el lmite del universo observable
para ver qu hay ms all A menos que alguna de esas tecnologas tericas tan
recurrentes en la ciencia-ficcin se convierta en una realidad (como los agujeros de
gusano).

As que no te preocupes de momento, voz cursiva, porque, independientemente de


que el espacio sea finito o infinito, estaremos para siempre atrapados en un
pequeo volumen del universo observable.
Bieeeeen
Dicho todo esto, toca pasar a la publicidad poco invasiva de Ciencia de Sof.

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