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Un chemin de velours vers Dieu . Roman et dvotion en France


(1557-1662)

par Nancy ODDO

| Les Belles Lettres | Linformation littraire

2001/2 - 53e anne


ISSN 0035-1466 | ISBN 2-251-06102-9 | pages 56 59

Pour citer cet article :


Oddo N., Un chemin de velours vers Dieu . Roman et dvotion en France (1557-1662), Linformation littraire
2001/2, 53e anne, p. 56-59.

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ACTUALIT DE LA RECHERCHE

Un chemin de velours vers Dieu .


Roman et dvotion en France (1557-1662) (1)
Dans la seconde moiti du XVIe sicle, des ecclsias- criture retorse na pas toujours dassises thologiques bien
tiques catholiques, soucieux de lducation religieuse des solides : elle se dfinit par son ambigut, jouant de la bigar-
mondains, inventent des combinaisons dcritures suscep- rure souhait, superposant des modles en srie, greffant des
tibles de sduire un public qui rencle labstraction et codes divergents les uns aux autres, avec dans le dtail des
risque sans cesse lapostasie dans le contexte des luttes reli- mlanges diversement doss de fragments gnriquement et
gieuses. Ainsi naissent des hybridations narratives qui ne stylistiquement marqus (roman de chevalerie, roman
relvent daucun genre codifi, qui ne se laissent rduire ni damour, sermon, satire, allgorie, commentaires, hagiogra-
lapologtique, ni au romanesque, ni au talent dun grand phie, rcit de plerinage, rcit de rve) et de tendances dissi-
auteur, et qui sont bien trop frquentes, notamment la char- mules comme lautobiographie. Car comment concilier un
nire des XVIe et XVIIe sicles, pour que lon puisse les processus spirituel (la dvotion) et une criture en gestation
considrer comme des piphnomnes marginaliss. Bien (le roman) dans un espace scripturaire sans forme, sans tho-
que fonde sur une pragmatique religieuse ostensible, cette risation et sans nom ? Entre parole profane et parole sacre,
la confluence est difficile apprhender : entre un roman qui
sinvente et une entreprise confessionnelle qui phagocyte
(1) Thse de doctorat de lUniversit de Paris III - Sorbonne
lcriture, le romancier qui se pique de dvotion, comme
Nouvelle, prpare sous la direction de Marie-Madeleine Fragonard lecclsiastique qui se veut romancier, est ncessairement en
et soutenue le 22 dcembre 2000. porte--faux. Cest cet espace qui est scrut dans cette thse,

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ACTUALIT DE LA RECHERCHE

ce lieu de passage du bricolage littraire sa stabilisation souligne la richesse des hybridations qui mlent allgorie,
gnrique, sans jamais prsupposer des catgories gn- roman de chevalerie et voyage spirituel pour le premier cas ;
riques et systmes de pense. hagiographie, institution au Prince et roman de formation
Les ecclsiastiques qui sadonnent cette pratique scrip- pour le second ; rcit de vie, exemplum et fiction narrative
turaire cherchent en effet sduire les mondains en leur pour le troisime. Mais le narratif religieux qui requiert la
empruntant leur mode de lecture : dsormais, le thologique subordination de la matire romanesque son entreprise
est dlectable autant qudifiant car on ne lit pas une narra- apostolique, ses thmes comme son organisation structurelle
tion dvote comme un trait de spiritualit. Lapparition dun et son processus de fictionnalisation, finit par laisser dbor-
discours du plaisir (certes, pas toujours conscient et souvent der cette matire opaque des frontires prilleuses o on a
immdiatement rprim) sous la plume de ces crivains reli- voulu lenclore.
gieux rvle lattention porte un nouveau type de lecteurs Sans doute est-ce par lutilisation des images que ce ph-
et les concessions faites lair du temps ainsi qu la civi- nomne apparat le mieux. La deuxime partie est donc
lit. Mais comment lavouer quand on est vque ou arche- consacre ltude de loffensive de la Contre-rforme par
vque ? Comment confesser la troublante fascination exer- le recours lillustration de ces mixtes. Aprs avoir cern le
ce par la matire romanesque ? Alors, on lgitime son discours de lEglise sur les images, et notamment les traits
entreprise narrative par un arsenal de justifications profes- dAntoine Possevin et Franois de Sales, lanalyse des deux
sionnelles et confessionnelles qui encadrent et jugulent des seuls cas de notre corpus qui mlent narration, trait de spi-
narrations effectivement dlectables (il faut bien guider spi- ritualit et iconographie confirme que le romanesque dpas-
rituellement les lacs sous lemprise des tentations mon- se largement les bornes ducatives de la dvotion aise :
daines). Alors on exhibe avec ostentation lenjeu dune cri- que le texte soit destin la Cour ( Les Triomphes de
ture qui se rclame de la propagande catholique, qui se veut lAmour de Dieu de Philippe dAngoumois) ou un public
au service de la Rforme catholique avant dtre une conces- plus humble (Le Plerinage de Colombelle et Volontairette
sion au got du temps ( il faut bien combattre les huguenots de Boce de Bolswert), les gravures soignes outrepassent
toujours vigilants et prts tout). Alors on affiche haut et fort leur enjeu pdagogique pour instaurer un principe de plaisir
dans les pices liminaires comme au sein du texte sa sincre li lesthtisme qui devient prpondrant au cours du XVIIe
vocation pieuse et utilitaire (il faut bien prolonger les sicle, lorsque les lacs dominent cette production littraire.
prches dans le quotidien). Les premiers mixtes sont appels En effet, lore du XVIIe sicle, ce sont des crivains
par commodit romans dvots sans que cette expression lacs militants catholiques qui poursuivent cette entreprise.
soit pleinement satisfaisante puisquil ny a pas une forme- Le trait de morale cde au romanesque, en particulier sur le
genre unique utilise pour remplir cette mission nouvelle de plan de lnonciation qui pose problme. Le statut ecclsias-
conversion par la narration qui a test un ample champ de tique des auteurs prcdents et la dvotion affiche dans les
possibilits. Ces textes noffrent cependant pas de doute sur narrations empchent lexpression du sujet, du moi , for-
leur pure fonctionnalisation idologique et politique un cment empreint de vanit : en qute dune criture sans
moment o les affrontements religieux suscitent des textes amour-propre, les auteurs de romans dvots se sont efforcs
de propagande auxquels ils se rattachent explicitement. Le deffacer toute marque de ce je hassable. Mais les lacs pro-
roman dvot reste avant tout une arme au service de la posent dautres voies plus ambigus qui mnent linvention
Contre-rforme : son militantisme anti-protestant et son but dune voix narrative, de ses styles et ethos, et lencadrement
polmique, souvent occults par le ton feutr et le souci de des interprtations par un narrateur-commentateur-auteur.
sduction, demeurent cruciaux. La troisime partie de la thse sattache ce point en distin-
Aussi, la premire partie de ce travail est-elle dvolue guant les emprunts la rhtorique sacre des emprunts la
aux pieux enjeux de ces narrations hybrides abords sous rhtorique profane, pour finir sur lanalyse de la production
trois angles. Tout dabord, travers lallgorie romance du dvote dAntoine de Nervze, secrtaire du Prince de Cond
Carme Jean de Cartheny, Le Voyage du Chevalier errant avant dentrer au service dHenri IV en 1607-1608. Il sagit
(1557), dont lhistoire ditoriale longue et complexe permet de lauteur le plus reprsentatif de lambigut qui caract-
de mettre au jour la vise de propagande catholique. Puis, rise les combinatoires narratives entre roman et dvotion,
par le biais de lactualisation dune lgende issue du fonds dautant quil fait silence sur sa volont difiante, ne prten-
chrtien, le roman de conversion LHistoire de Barlaam et de dant rien dautre que prendre plaisir crire des fictions pour
Josaphat (1574) du Chartreux Jean de Billy, repris en 1642 sa propre satisfaction. L est son originalit affirmer un
par le Jsuite Antoine Girard. Enfin, en suivant une squen- principe de plaisir individuel qui nest cependant pas disso-
ce narrative autour dun hros rel, contemporain, Henri de ci de la dvotion.
Joyeuse, noble dune trs illustre famille, converti la vie Le lecteur se trouve ds lors mis en difficult par lhy-
religieuse chez les Capucins de Paris. Ce parcours initial bridation sur le plan des modes de lecture qui lui sont offerts.

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ACTUALIT DE LA RECHERCHE

Il est confront au problme de lautorit car si les auteurs aux yeux des lecteurs dans un univers rassurant et connu de
ecclsiastiques peuvent prtendre ldification religieuse, lui. La connivence qui sinstaure par le systme rfrentiel
les crivains lacs sont contraints dinventer des moyens pour de proximit pour le lecteur contemporain se base sur le
asseoir leur crdibilit qui passe par la dmultiplication de la refus de la dimension miraculeuse de la dvotion : elle est au
voix nonciatrice, mais aussi par la construction de hros contraire du quotidien, elle saccroche tous les objets
auxquels les lecteurs vont pouvoir aisment sidentifier. la usuels, tous les chemins suivis par les hros, tous les
manire dun miroir, ce hros dun nouveau type reflte les tableaux quils observent, tous les ermites quils croisent.
habitudes et mme lidentit du lecteur suppos des romans Omniprsente dans lunivers romanesque de notre corpus, la
dvots. La quatrime partie tente de cerner ces miroirs dvotion est doucement infuse au lecteur.
pour mondains que sont les hros et les hrones : les codes Cet ancrage dans une ralit historique se met en place
onomastiques, le traitement diffrent des hommes et des au dbut du rgne dHenri IV, prcisment au moment o les
femmes, la noblesse des hros, la reprsentation de leur Ligueurs sont vaincus et humilis par lEdit de Nantes. Ces
corps, leur condition de voyageurs ou de plerins sont exa- derniers apparaissent dans nos romans, leur confrant une
mins et font ressortir la fin de lhrosme tel que le roman dimension politique quil est opportun dclairer par une
daventure, par exemple, le met en scne la mme poque. analyse sociologique des auteurs et des ddicataires. Les
Dsormais, le hros est fragile et exhibe ses failles jusqu sa rseaux de diffusion et de production de ces hybridations
conversion, sa libration finale ; il se dmultiplie pour refltent limaginaire socio-politique qui sy affiche. La
rpondre au paradoxe propre la production dvote dun sixime partie dlimite ces deux rseaux en incluant ltude
hros qui ne peut tre hroque, au sens dune affirmation de des ptres ddicatoires. Ce travail permet quelques hypo-
soi, parce quil devient religieux. Sil a un nom et une his- thses sur les raisons du dclin de lalliance paradoxale entre
toire individuelle, il est perdu dans la profusion dautres per- roman et dvotion, sensible ds 1630, au moment de lvic-
sonnages, dautres histoires, dautres errances et dautres tion du parti dvot : le militantisme catholique qui prsi-
conversions. La diffrenciation des caractres se fait mal, de cette criture se lit dans les choix frquents de ddica-
justement pour que chacun puisse se reconnatre dans lhis- taires affilis ce parti, lis la Ligue nobiliaire jusqu la
toire dun autre. Leffet de miroir nuit la caractrisation mort dHenri IV, puis aux Grands seigneurs rangs du ct
hroque : le personnage devient comme une chambre dcho de Marie de Mdicis et du parti dvot , hostiles la poli-
de toutes les conversions enchsses. Il apparat ainsi que les tique de Louis XIII et de ses ministres, enfin aux opposants
romans dvots ne se construisent pas sur un personnage, Richelieu. Labsence dhommes nouveaux parmi les ddi-
mais sur une vie retrace. Le hros ne fait pas lhistoire et ne cataires indique une idologie passiste et qui revendique un
constitue pas finalement lintrt des narrations : cest le catholicisme sans concession ainsi que les prrogatives de la
choix dune vie exemplaire qui prime. On comprend alors noblesse. Du ct des auteurs, on retrouve le mme imagi-
limportance de se pencher sur la reprsentation du monde naire dune noblesse vaincue mais encore prsente. Sans
qui est offerte dans ces productions scripturaires : elle per- doute est-ce une cause du dclin du roman dvot o se sont
met dapprocher au plus prs limaginaire dune socit focaliss les checs de toute une gnration de rebelles : le
dvote. passage dun monde un autre, dun systme de valeurs un
Pour suivre les prgrinations des hros travers le autre qui forme le cur de cette tentative romanesque, y est
monde et dans leur rapport au sacr, les espaces de lerrance toujours le signe de la victoire du catholicisme sur les int-
et de la sociabilit ont permis de dfinir le rapport Dieu qui rts du monde et le compromis. Mais les hros convertis
merge dans ces hybrides. Leur tude forme la cinquime sisolent du reste des hommes et surgit un autre imaginaire,
partie centre dans un premier temps sur la gographie du celui de la retraite, refltant lisolement des auteurs, jamais
plerinage, la traverse des lieux symboliques dans la tradi- constitus en quipe vritablement cohrente. Des idolo-
tion de la psychomachie et la vision de lau-del, et dans un gies se croisent un temps autour dun idal teint de nostal-
second temps sur les lieux de la retraite, lapproche senti- gie et damertume, mais les tentatives dhybridation entre le
mentale, la figure rcurrente de lermite et lapproche mys- roman et la dvotion nont pas mobilis de groupes dcri-
tique rendue par les anges, les songes et les visions. Lespace vains dans des espaces dchanges intellectuels. Les liens
de lerrance et celui de la sociabilit sont comme des stations avec le parti dvot sont bien perceptibles jusquen 1630 :
sur le chemin vers lunion Dieu qui se dit dans la fulgu- ils ne se constituent cependant pas en rseau de sociabilit
rance de la mort ou de la scession qui en est la mtaphore. entre les auteurs alors que le champ littraire se forme autour
Dans cette tension vers le sacr se formule une reprsenta- de cercles, de salons et dacadmies. Ainsi, le modle hybride
tion du monde o se distillent des savoirs pieux et moins ne rencontre pas les institutions ( et mme, il sy oppose), ni
pieux, ou des modes vraiment mondaines : la dvotion est les cadres socialiss de lespace littraire parce que ses
largement esthtise pour paratre plus aise et pour soffrir auteurs sont majoritairement des marginaux, des cas isols et

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DOCUMENTATION BIBLIOGRAPHIQUE

surtout des occasionnels en dehors des cercles littraires. Si narcissisme recouvre lenjeu militant. La dimension persua-
leur imaginaire converge, il ne suffit pas tablir solidement sive de ces mixtes sen trouve vince. Sans doute est-ce la
et socialement le mixte entre roman et dvotion. raison rhtorique de lchec des entrelacs entre roman et
Pour conclure, si la mission civilisatrice et ducative qui dvotion. Elle se double dune raison socio-politique : la
prside la narration dvote en fait un instrument de la pro- condition sociale des auteurs qui ont fabriqu ces combinai-
pagande catholique, elle ne nuit pas linvention qui sons narratives rvle la prsence dindividus attachs une
engendre des essais gnriques, sorte de laboratoires qui idologie ligueuse mue par un principe dceptif, de dsillu-
rcuprent des modles anciens et les accolent des cra- sion et dchec. Or, comment une reconqute par des vain-
tions nouvelles. Notre notion de frontire gnrique sen cus, qui porte inscrit en elle le principe fondamental de sa
trouve alors bouleverse et dstabilise, ce qui explique la faillite, pourrait-elle russir ? Le dsenchantement qui lani-
difficult tablir une catgorie pour constituer un corpus de me la voue au pathtique de la ruine et le repli dans la soli-
ces hybrides. La production dvotionnelle est grande pour- tude des dserts reflte la dfaite du roman dvot qui na pu
voyeuse de monstres , cest un fait qui la conduit dpas- devenir la tribune o les nobles vaincus ont pu se faire
ser amplement linstrumentalit qui anime sa cration. Les entendre. Trop de rsignation dans cette criture concurren-
lacs qui gardent le monopole de cette production sous le ce, la mme poque charnire, par les Mmoires qui
rgne dHenri IV contribuent lambigut gnrique reprsentent un vritable rquisitoire contre le pouvoir, ou
comme aux transformations des modles hroques, sans que encore par le roman comique, plus frondeur, qui tourne en
lon puisse se prononcer sur leur degr de conscience de ce drision bon nombre des effets du romanesque. Les limites
phnomne. Cette absence de conscience gnrique ouvre de la tentative dducation dvote par le roman sont par
un espace propice la crativit qui rend possible toutes les ailleurs accentues par la concurrence dautres formes
hybridations. En revanche, ces auteurs prennent conscience dcriture dans le champ religieux lui-mme (les autobiogra-
de lanomalie que constitue une nouvelle voix narrative qui phies pieuses) comme dans le champ littraire (la tragdie
envahit de sa prsence les textes jusqu construire une figu- sacre). La tragdie, plus largement, devient le lieu dun
re paradoxale dauteur dvot, religieux qui affiche son parti- nouvel hrosme de lobscurit et du refus , pour
cularisme. Cet intrusion du moi rprhensible chez les eccl- reprendre une formule de Bernard Beugnot sur le hros cor-
siastiques est aussi suspecte chez les lacs : cest pourtant cet nlien. Au dsenchantement du ligueur retir dans un ermi-
lment qui motive la formulation dun principe de plaisir tage lointain se substitue une image de noble frondeur lui
la source de la cration littraire. Ds lors, la fiction narrati- aussi retir : une gnration a pass.
ve dvote fonctionne sans vise gnrique, pour elle-mme :
lcrivain exhibe sa virtuosit et son plaisir, de sorte que son Nancy ODDO

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