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Dans son chteau, Montaigne sest amnag un refuge consacr sa libert, sa tranquillit et ses loisirs, sa

bibliothque : Je passe dans ma bibliothque et la plupart des jours de ma vie et la plupart des heures du jour () Je
suis au-dessus de lentre et je vois sous moi mon jardin, ma basse-cour21, ma cour et dans la plupart des parties de la
maison. L je feuillette tantt un livre, tantt un autre, sans ordre et sans dessein ; tantt je rve, tantt je note et je dicte,
en me promenant, mes rveries que je vous livre.

Il entame la rdaction des Essais au dbut de 1572 39 ans et la poursuivra jusqu sa mort en 1592, soit une vingtaine
dannes, travaillant lorsque sa vie politique, militaire, diplomatique et ses voyages lui en laissent le loisir. Les premiers
Essais (livre I et dbut du livre II composs en 1572-1573) sont impersonnels et ont une structure qui les rapproche des
ouvrages de vulgarisation des enseignements des auteurs de l'Antiquit, ouvrages trs la mode alors : petites
compositions trs simples rassemblant exemples historiques et sentences morales auxquels saccrochent quelques
rflexions souvent sans grande originalit. Le Moi est absent. Parmi mes premiers Essais, certains sentent un peu
ltranger22. reconnat Montaigne qui sefforcera dans les additions de 1588 dajouter des confidences personnelles
parfois mal jointes lensemble.

Puis, autour de 1579, au fur et mesure quil comprend ce quil cherche faire, il se peint lui-mme. L'intrt principal du
livre passe dans ce portrait. Un genre est n. Si ltranget et la nouveaut ne me sauvent pas, je ne sortirai jamais de
cette sotte entreprise ; mais elle est si fantastique et a un air si loign de lusage commun que cela pourra lui donner un
passage () Me trouvant entirement dpourvu et vide de tout autre matire, je me suis offert moi-mme comme sujet.
Cest le seul livre au monde de son espce : le dessein en est bizarre et extravagant. Il ny a rien dans ce travail qui soit
digne dtre remarqu sinon cette bizarrerie23

Lavant-propos de la premire dition confirme : Je veux quon my voie dans ma faon dtre simple, naturelle et
ordinaire, sans recherche ni artifice : car cest moi que je peins. Mes dfauts sy liront sur le vif, ainsi que ma manire
dtre naturelle, autant que le respect humain me la permis () Ainsi, lecteur, je suis moi-mme la matire de mon livre :
il nest pas raisonnable que tu emploies ton loisir en un sujet si frivole. Adieu donc ? De Montaigne, ce 1er mars 1580 24.

La premire dition, environ un millier dexemplaires, ne comportant que les deux premiers livres, est publie Bordeaux
en 1580. La deuxime en 1582, de retour de son grand voyage en Allemagne et en Italie, tant maire de Bordeaux. Ds
1587, un imprimeur parisien rimprime les Essais sans attendre les annotations de Montaigne. Le livre se vend trs bien.
Une nouvelle dition, estime 4000 exemplaires, est dite Paris en 1588, avec le livre III, o la peinture du Moi
atteint toute son ampleur et nous fait entrer dans lintimit de sa pense. Le succs de ses premires ditions, lge aussi
lui donnent de lassurance : Je dis la vrit, non pas tout mon saoul, mais autant que jose la dire, et jose un peu plus
en vieillissant25. Il est attentif se montrer en perptuel devenir : Je ne peins pas ltre, je peins le passage, non un
passage dun ge un autre, mais de jour en jour, de minute en minute 25. Il est alors bien conscient de la porte de son
projet : en studiant pour se faire connatre, il fait connatre ses lecteurs eux-mmes. Si les gens se plaignent de ce
que je parle trop de moi, moi je me plains de ce quils ne pensent mme pas eux-mmes25.

Il prpare une nouvelle mouture de son livre, l Exemplaire de Bordeaux quand il meurt en 1592.

Montaigne choisit le franais alors que les ouvrages philosophiques ou scientifiques sont crits en latin et que le franais,
consacr comme langue administrative en 1539 par l'ordonnance de Villers-Cotterts, est en pleine volution : Jcris
mon livre pour peu dhommes et pour peu dannes. Si cela avait t une matire destine durer, il aurait fallu la confier
une langue plus stable. Daprs la variation continuelle qui a accompagn la ntre jusqu lheure actuelle, qui peut
esprer que sa forme actuelle sera en usage dans cinquante ans dici ? Depuis que je vis elle a chang pour la moiti 28.

Son style sest dvelopp en mme temps que sa pense. Les premiers essais de 1580 laissent voir une certaine raideur.
Nayant pas de sujet personnel, Montaigne na pas non plus de forme qui soit sienne. Il cherche alors imiter le style de
Snque48. Quand il conoit le dessein de se peindre, il trouve son accent personnel. Pour lanalyse et pour la confidence
il faut sassouplir et se dtendre. Il adopte lallure de la causerie familire. Il a pris conscience de ce quil voulait faire,
mais aussi de la manire de le faire. Son style arrive la perfection dans les Essais de 1588 (Livre III).

Montaigne crit son livre comme il parle : Le langage que jaime, cest un langage simple et naturel, tel sur le papier
qu la bouche49. Il virevolte d'une pense l'autre. Pas de plan. Aucune rigueur dans lordonnance densemble, ni dans
la composition de chaque chapitre : Jaime lallure potique, par sauts et gambades () Je mgare, mais plutt par
licence que par mgarde. Mes ides se suivent, mais parfois cest de loin, et se regardent, mais dune vue oblique ()
Les noms de mes chapitres nen embrassent pas toujours la matire () Mon style et mon esprit vagabondent lun
comme lautre. Il faut avoir un peu de folie si lon ne veut pas avoir plus de sottise 50.

Ce qui caractrise son style, en mme temps que le naturel et la simplicit, cest une grande intensit dexpression.
Montaigne veut une langue simple mais aussi expressive : Ah ! si javais pu ne me servir que des mots qui sont
employs aux halles de Paris51 Sa langue abonde en emprunts au langage populaire (comme Rabelais quil lit avec
plaisir). Lemploi de comparaisons et dimages prises souvent dans les faits de la vie quotidienne et les objets les plus
familiers lui permet de concrtiser sa pense et de nuancer des sentiments et des impressions quil est difficile dexprimer
par des mots. Dans lhabitude et la continuit de son style, crit Sainte-Beuve52, Montaigne est lcrivain le plus riche en
comparaisons vives, hardies, le plus naturellement fertile en mtaphores, lesquelles chez lui ne se sparent jamais de la
pense, mais la prennent par le milieu, par le dedans, la joignent et ltreignent Ce style dont on peut dire quil est une
pigramme continue, une mtaphore toujours renaissante, na t employ chez nous avec succs quune seule fois, et
cest sous la plume de Montaigne.

Montaigne narrive pas sans travail ce style si original. Il revoit inlassablement ses Essais pendant les quatre dernires
annes de sa vie. Les nombreuses corrections concernant le style ou le vocabulaire que lon relve sur lExemplaire de
Bordeaux, rest sur sa table de travail aprs sa mort, tmoignent dun idal dart trs lev et dune extrme rigueur
envers soi-mme: Mes ouvrages moi, il sen faut tellement quils me plaisent quau contraire autant de fois que je les
rexamine autant de fois je suis par eux du et chagrin. Jai toujours dans lesprit une meilleure forme que celle que jai
mise en uvre, mais je ne peux pas la saisir et lexpliciter 53.
On peut stonner de voir Montaigne multiplier les citations latines (plus de 1300 !) pour orner et embellir ses rflexions,
dans un livre aussi personnel, o il na dautre objet que de se peindre. Il en est conscient : Nos pdants ne cessent de
grappiller la science dans les livres () Il est tonnant de voir comme cette sottise trouve exactement place chez moi. Je
ne cesse dcornifler par-ci, par-l, dans les livres, les penses qui me plaisent () pour les transporter dans celui-ci o,
vrai dire, elles ne sont pas plus miennes quen leur premire place 54. . Il explique avoir cd au got de ses
contemporains. Tout ce qui vient de l'Antiquit jouit alors d'une vogue considrable, un homme instruit doit faire des
citations pour prouver son rudition : Jai concd lopinion publique que ces ornements emprunts maccompagnent ;
mais je ne veux pas quils me recouvrent et quils me cachent : cest l le contraire de mon dessein, qui ne veut exposer
que ce qui est mien, et ce qui est mien par nature ; et si je mtais cru ce sujet, jaurais, tout hasard, parl absolument
seul. Je me charge tous les jours plus fortement demprunts, au-del de mon dessein et de ma forme premire, pour
suivre la fantaisie du sicle et les exhortations dautrui. Si cela ne me convient pas moi, comme je le crois, peu importe ;
cela peut tre utile quelque autre55.

Montaigne, qui subit l'influence du milieu littraire, a pleinement partag ce got gnral mais il va faire une uvre
profondment originale : Si le grand public lit encore aujourd'hui Les Essais, crit Michel Magnien56, c'est que leur
auteur a su s'arracher cette fascination pour la culture livresque qui empse et alourdit tous les beaux esprits d'alors. Ils
furent lgion, mais leurs uvres croupissent, dsormais inutiles, au fond des bibliothques. Franc-tireur de l'Humanisme,
Montaigne ne se trouve jamais l o on l'attend. la diffrence de ses confrres en parlerie , il est le premier sur la
brche combattre, auprs des gens de cour et de guerre, la culture livresque lorsqu'elle conduit au pdantisme et au
desschement de l'tre. Et toujours, ajoute Pierre Villey57, il leur oppose sa mthode lui, celle dont il se sent matre
et qu'il pense possder presque seul l'poque : je veux dire l'expression franche et libre d'une pense personnelle, qui
s'claire sans doute par les ides des anciens, mais qui est originale nanmoins .

La philosophie est la science qui nous apprend vivre58. dit Montaigne. Il entend par philosophie le mouvement de la
pense vivante quand elle se confronte lessentiel (la mort, lamour, lamiti, lducation des enfants, la solitude,
lexprience) et soi. Cest pour lui lapprentissage de la sagesse : philosopher cest vivre heureusement, ou le plus
heureusement possible. Cest une trs douce mdecine que la philosophie, car des autres on nen sent le plaisir
quaprs la gurison, celle-ci plat et gurit ensemble () On a grand tort de la peindre comme inaccessible aux enfants
et avec un visage renfrogn, sourcilleux et terrible. Il nest rien de plus gai, de plus allgre et peu sen faut que je ne dise
foltre. Elle ne prche que fte et bon temps59.

La philosophie de Montaigne, qui sexprime le plus nettement dans les derniers essais partir de 1588 et du livre III, est
laboutissement de ses expriences (magistratures, guerres civiles, maladie, voyages) et de ses lectures philosophiques
(systmes qui lont influenc et modles auxquels il a cherch sidentifier : Caton, paminondas, Socrate enfin). Son
volution a t conforme celle de la Renaissance elle-mme, dit Pierre Villey60, qui a commenc par rpter les leons
de lAntiquit avant de produire des uvres originales.

Dans les premiers essais, Montaigne senthousiasme, comme beaucoup dhumanistes de son poque, pour le stocisme
(celui des Lettres Lucilius de Snque en particulier): la raison bien prpare est toute puissante et la volont suffit
supporter tous les malheurs. En 1572 il crit un essai pour prouver que le got des biens et des maux dpend de
lopinion que nous en avons (I, 14) . Dans lessai Que philosopher cest apprendre mourir (I, 20) de mme tonalit,
il emprunte la fin Lucrce (De la nature des choses) et lpicurisme. Mais ds quil commence studier lui-mme et
quil dcouvre ses vrais besoins et sa nature, il sent que les remdes de Snque sont trop violents pour lui et il va sen
loigner peu peu : quoi nous sert cette curiosit qui consiste imaginer lavance tous les malheurs de la nature
humaine et de nous prparer avec tant de peine lencontre de ceux mmes qui peut-tre ne sont pas destins nous
atteindre ? Cest non seulement le coup, mais le vent et le bruit qui nous frappent () Au contraire, le plus facile et le plus
naturel serait den dlivrer mme sa pense61? Il est certain qu la plupart des savants la prparation la mort a donn
plus de tourment que na fait la souffrance mme de la mort45.

Plutarque (Vies parallles des hommes illustres, uvres morales), dont linfluence sur Montaigne est considrable (plus
de 400 emprunts dans les Essais), laide se montrer de plus en plus rserv lgard de ceux qui croient possder la
vrit absolue et incontestable. Le moraliste grec (traduit par Amyot en 1572) observateur de la vie courante, oriente sa
pense dans le sens de la complexit psychologique et de lanalyse intrieure. Sous son influence Montaigne va mler de
plus en plus la rflexion personnelle ses Essais et dvelopper son got pour une morale familire, simple et pratique.
Vers 1576, la lecture du sceptique grec Sextus Empiricus (Esquisses pyrrhoniennes), Montaigne adopte comme mode
de pense le scepticisme qui reprsente un moment important de son volution et un aspect dfinitif de sa sagesse : une
grande circonspection dans le jugement et une extrme prudence se dfendre des prjugs qui envahissent lesprit de
lhomme, du seul fait quil appartient une poque, un milieu, quil est pris dans un engrenage dhabitudes et dides. Il
en expose la doctrine dans son essai Apologie de Sebond qui est un vritable livre lui tout seul (trois fois plus long que
le plus long de ses essais). Enfin, travers Platon et Xnophon, il a accs Socrate, le matre des matres9, dont la
personnalit domine le livre III.

Souffrant de la gravelle depuis 1578, il a supporter la douleur : Je suis prouv un peu trop rudement pour un apprenti
et par un changement bien soudain et bien rude, tant tomb tout coup dune condition de vie trs douce et trs
heureuse dans la plus douloureuse et la plus pnible qui puisse simaginer 62. . Il voit la mort tout prs de lui. Il a l une
ample matire observations. Il se sent en possession dides bien siennes, originales. Il se jugera lui-mme dans le
chapitre Sur la prsomption, et se reconnaitra un seul mrite celui davoir un jugement bon: je pense avoir des opinions
bonnes et saines (mais qui nen croit pas autant des siennes ?) : lune des meilleures preuves que jen aie, cest le peu
destime que jai de moi63 . Plus encore que ses ides, crit Pierre Villey64,il a une manire critique qui le distingue parmi
ses contemporains : il a le sentiment que tout est relatif, il sait quil ne faut pas affirmer trop vite, que les choses ont bien
des faces, quil faut tourner autour et les examiner sous bien des aspects avant de prononcer un jugement () Il sait que
ses ides sont relatives lui-mme, quelles nont pas lambition de rgenter les autres, quelles prsentent au public non
ce quil faut croire, mais ce que croit Montaigne, quelles ne sont que la peintures de ses humeurs: Les autres faonnent
lhomme ; moi je le raconte, et je peins un homme particulier bien mal form65.

Il aboutit ainsi peu peu une philosophie trs personnelle qui est lexpression de sa personnalit bien quelle soit faite
de pices empruntes la grande philosophie grecque dont il se sent si proche. Ne cherchez pas quelque principe
logique qui en cimente les diffrentes parties et btisse un systme, dit Pierre Villey66 Il ny a pas de systme chez
Montaigne. Le seul lien qui unisse entre elles toutes ses ides, cest sa personne, ce sont ses gots, ses besoins, ses
habitudes, qui tous sexpriment par elles.

Lpicurisme de Montaigne ne fera que saccentuer avec le temps ( Il faut tendre la joie, mais retrancher autant quon
peut la tristesse28. ), mais il reste un philosophe sceptique et narrive pas croire que les autres aient pu se fier
totalement leurs propres conceptions : Je ne me persuade pas aisment qupicure, Platon et Pythagore nous aient
donn pour argent comptant leurs atomes, leurs ides et leurs nombres. Ils taient trop sages pour tablir leurs articles
de foi sur une chose aussi incertaine et contestable67.

La sagesse de Montaigne est une sagesse pour les gens ordinaires. Qui ne se sent plus proche de Montaigne que de
Socrate et dEpicure, ou qui ne sent Montaigne plus proche de soi, tellement plus proche, tellement plus fraternel, oui,
bouleversant de fraternelle proximit, plus intime que tout autre, plus clairant, plus utile, plus vrai ? Montaigne accepte
de ntre pas un sage, et cest la seule sagesse peut-tre qui ne mente pas, la seule, en tout cas, que nous puissions
viser, nous, sans mentir ni rver. Est-ce encore une sagesse ? Ceux qui ont lu les Essais savent bien que oui, et que
cest la plus humaine, la plus merveilleusement humaine () Montaigne est un matre, aussi grand que les plus grands,
et plus accessible que la plupart68.

Il nous apprend suivre la nature :

La nature a maternellement observ ce principe que les actions quelle nous a enjointes pour notre besoin nous fussent
trs agrables galement, et elle nous y convie non seulement par la raison, mais aussi par le dsir : cest une injustice
de dtriorer ses rgles69. Essais, III, 13, p. 1337

savoir rester libre :

Mon opinion est quil faut se prter autrui et ne se donner qu soi-mme70. Essais, III, 10, p. 1212

ne pas se prendre au srieux:

La plupart de nos occupations sont comiques. Il faut jouer notre rle comme il faut, mais comme le rle dun
personnage emprunt71. Essais, III, 10, p. 1222

se mfier de tous les extrmismes :

Le peuple se trompe : on va bien plus facilement par les bouts, l o lextrmit sert de borne darrt et de guide, que
par la voie du milieu large et ouverte, mais bien moins noblement et de faon moins estimable 72. Essais, III, 13, p.
1340

tre tolrant :

Je ne partage point cette erreur commune de juger dun autre daprs ce que je suis. Je crois aisment quil y a des
qualits diffrentes des miennes () Je conois et crois bonnes mille manires de vivre opposes ; au contraire du
commun des hommes, jadmets en nous plus facilement la diffrence que la ressemblance 73. Essais, I, 27, p. 283

et surtout aimer la vie telle quelle est et la goter pleinement :

Jai un dictionnaire tout fait personnel ; je passe le temps quand il est mauvais et dsagrable ; quand il est bon, je
ne veux pas le passer , je le gote nouveau, je my arrte. Il faut passer le mauvais en courant et sarrter au
bon74. Essais, III, 13, p. 1341.

Nhsitons pas bien accueillir les plaisirs voulus par la nature :

Quand je danse, je danse ; quand je dors, je dors ; et mme quand je me promne solitairement dans un beau verger75
Il sagit de ce que nous appelons un jardin dagrment., si mes penses se sont occupes de choses trangres
pendant quelque partie du temps, une autre partie du temps je les ramne la promenade, au verger, la douceur de
cette solitude et moi76. Essais, III, 13, p. 1336.

et savoir les amplifier :

Les autres ressentent la douceur dune satisfaction et de la prosprit ; je la ressens comme eux, mais ce nest pas en
passant et en glissant. Il faut plutt ltudier, la savourer et la ruminer pour en rendre grces comme il convient celui qui
nous laccorde. Eux jouissent des autres plaisirs comme ils le font de celui du sommeil, sans les connatre. Afin que le
dormir lui-mme ne mchappt point stupidement ainsi, jai trouv bon autrefois quon me le troublt pour que je
lentrevisse77. Essais, III, 13, p. 1342.

sans toutefois en tre la dupe, en sachant quen tout cela il ny a que vanit :

Moi qui me vante daccueillir avec tant de soin les agrments de la vie, je ny trouve, quand je les considre ainsi avec
minutie, peu prs que du vent. Mais quoi ! Nous sommes tous gards du vent. Et encore le vent, plus sagement que
nous, se complait bruire, sagiter et il est content de ses propres fonctions, sans dsirer la stabilit, la solidit, qualits
qui ne sont pas siennes78. Essais, III, 13, p. 1335.
Les Essais sont l'uvre majeure de Michel de Montaigne (1533-1592), laquelle il travaille de 1572 jusqu' sa mort. Ils
traitent de tous les sujets possibles, sans ordre apparent : mdecine, livres, affaires domestiques, chevaux, maladie n 1
entre autres, auxquels Montaigne mle des rflexions sur sa propre vie et sur l'homme, le tout formant un ple-mle o
se confondent comme plaisir les choses importantes et futiles, les cts vite suranns et lternel1.

Les Essais sont cependant devenus un livre universel, le seul livre au monde de son espce , un livre unique qui met
sous les yeux du lecteur non pas simplement un homme en train de se dcrire, mais une vie en train de se faire 2. Tout ce
quoi s'intresse leur auteur se rsume en effet en une seule question fondamentale : qu'est-ce que l'homme ? ou,
plus exactement, que suis-je, moi, Michel Eyquem de Montaigne ?

Pour saisir ce qu'est l'homme, Montaigne le dcrit aussi bien dans ses misres que dans ce qu'il a de grand : les Essais
dressent le portrait d'un tre dans la moyenne, divers, ondoyant, et surtout plus riche que tous les modles idaux
auxquels on s'efforce de l'identifier. Les Essais sont de ce point de vue l'oppos de tout systme philosophique ; si
Montaigne cherche la ralit de la condition humaine, c'est travers l'observation de ce qu'elle a de plus quotidien, de
plus banal chez lui comme chez les autres. cela s'ajoute la malice de l'auteur diminuer ce qu'il crit : Toute cette
fricasse que je barbouille ici n'est qu'un registre des essais de ma vie 3. Toutes les choses de la vie, mme les plus
humbles, sont dignes d'intrt ses yeux ; son plaisir est de mettre au jour une humanit nue et crue en scrutant son
propre tre intrieur, son arrire-boutique selon ses propres mots.

Les uvres compltes de Montaigne comportent trois titres : la traduction de la Thologie naturelle de Raymond Sebond
( l'origine d'un des plus importants chapitres des Essais : Apologie de Raymond Sebond5 ), le Journal de voyage en
Italie et enfin les Essais. La premire dition des Essais parat en mars 1580 chez Simon Millanges, Bordeaux, en deux
volumes in-octavo. Elle ne comprend alors que les livres un et deux, eux-mmes d'un contenu assez lger par rapport
aux additions que Montaigne fera par la suite. Le mme diteur publie galement l'dition de 1582, postrieure au voyage
de Montaigne en Italie. Elle diffre assez peu de la premire, si ce n'est par des allusions ce voyage et l'ajout de
rfrences des potes italiens.

En 1587 parat Paris la troisime dition, chez Jean Richer, en un volume in-duodecimo. Elle est suivie en 1588 d'une
nouvelle dition en un volume in-quarto, publie chez Abel Langelier au premier pilier de la grande-salle du Palais.
Dtail curieux, cette dition porte la page de titre la mention cinquime dition , alors qu'on n'a jamais retrouv trace
d'une quatrime dition. On s'accorde donc considrer l'dition de 1588 comme la quatrime. Cette dition est d'une
importance capitale : c'est en effet la dernire publie du vivant de Montaigne (qui meurt le 13 septembre 1592), et
d'autre part, comme l'annonce la page de titre, elle est augmente d'un troisime livre et de six cents additions aux deux
premiers .

Montaigne disposait d'un exemplaire de cette dition qu'il annotait et corrigeait en vue d'une rimpression. Sur la page de
titre, il crit la mention sixime dition (d'o la question : y a-t-il vraiment eu une quatrime dition ou Montaigne a-t-il
simplement ajout un chiffre l'dition dont il disposait ?) ainsi qu'une citation tire de l'nide, Viresque acquirit
eundon 2. Cet exemplaire personnel de Montaigne fut conserv d'abord au monastre des Feuillants, puis la
bibliothque de Bordeaux partir du XVIIIe sicle, d'o son nom d'exemplaire de Bordeaux . Aprs la mort de l'auteur
des Essais, sa fille d'lection , Marie de Gournay, fait publier la premire dition posthume en 1595, toujours chez
Langelier, dition qui reprend la plupart des annotations crites par Montaigne dans son exemplaire personnel mais en
les tronquant. En effet, ces annotations avaient t d'abord t recopies par un ami de Montaigne, Pierre de Brach, puis
mises la disposition de Marie de Gournay ; et il en rsulte que l'dition de 1595 ne les reproduit pas toujours fidlement.

Les diteurs ont donc trois choix vis--vis du texte des Essais :

suivre l'dition posthume de 1595 tablie de Marie de Gournay, qui a pu bnficier d'indications orales de
Montaigne ou de documents aujourd'hui disparus ;
adopter le texte de l'dition de 1588, dernire dition publie du vivant de l'auteur ;
prfrer le texte de l'exemplaire de Bordeaux, enrichi et corrig par Montaigne lui-mme, sans avoir la certitude
qu'il s'agisse l de la dernire volont littraire de l'auteur. De plus, cet exemplaire est en certains endroits
incomplet : la reliure a fait disparatre ou a tronqu plusieurs des notes que Montaigne crivait dans la marge. On
recourt donc l'dition de 1595 pour pouvoir, autant que possible, rtablir les annotations manquantes.

Jusqu'au XIXe sicle, l'exemplaire de Bordeaux est ignor des diteurs, qui se contentent de reproduire le texte de Marie
de Gournay, bien qu'en 1802, Naigeon, secrtaire de Diderot, se rendant compte de l'importance de l'exemplaire de
Bordeaux, publie une dition qui en reprenne le texte. Mais cette initiative reste isole. Il faut attendre les travaux de
Fortunat Strowski en 1906, puis de Pierre Villey, Arthur Armaingaud, Albert Thibaudet ou encore Maurice Rat pour que le
texte de l'exemplaire de Bordeaux s'impose dans les ditions mo

Composition des Essais[modifier]

Contexte historique[modifier]

Redcouverte des thiques de l'Antiquit au XVIe sicle[modifier]

Le XVIe sicle est puissamment marqu par la redcouverte et l'influence croissante des philosophes et des moralistes de
l'antiquit. Alors que la morale du Moyen ge repose sur l'autorit de la parole divine, la morale antique, redcouverte par
les humanistes, est fonde sur l'ide d'une conscience individuelle se pliant aux devoirs que lui dictent une raison
humaine imparfaite et mouvante. Les grands humanistes de la premire moiti du XVIe sicle, rasme, Bud, Vives, ont
tent d'accorder l'hritage de l'antiquit la pense chrtienne. Ils reconnaissaient habilement que la morale paenne
n'tait que vanit auprs des vrits rvles par lcriture, mais que cette morale pouvait tre utile dans la vie pratique,
tant qu'elle ne conservait qu'un rle subalterne. Les autorits religieuses n'taient videmment pas dupes de cet
argumentaire, pressentant avec quelle facilit la raison se retournerait contre la foi que les humanistes prtendaient
dfendre. Mais la faveur de la monte de la Rforme, les ides drasme s'imposrent ds la deuxime moiti du XVI e
sicle. Catholiques, comme protestants, taient en effet bien dcids tirer profit des leons de la morale antique, en
apparence inoffensive et conciliable avec tout le monde, tout en continuant de la subordonner la morale biblique.
Dsormais, un art de vivre pouvait nouveau exister, qui ne soit pas fond sur la mtaphysique, condition qu'il se
contente d'occuper l'espace laiss libre par les principes sacrs.

Engouement franais pour les ides morales[modifier]

Entre 1550 et 1600, la philosophie antique pntre donc assez largement la production intellectuelle et littraire franaise.
Cet engouement a ses travers : on lit mal les Anciens, et l'on crit peu duvres personnelles. Il est galement progressif.
C'est toujours la doctrine du pch originel qui dicte l'ide que l'on se fait de l'homme, mais on recourt la philosophie
paenne pour prciser des dtails, des petits problmes moraux. On y puise des anecdotes, des maximes, des rflexions,
parfois par simple dsir de faire preuve d'rudition. Toutes ces tentatives prparent nanmoins la voie une morale
rationnelle. Nanmoins, on ne retient encore des auteurs antiques que les dehors, les belles maximes, mme si le
rationalisme se dveloppe, en particulier en physique o Palissy ou Ramus contestent l'autorit sculaire d'Aristote. Mais
dans le domaine de la morale, ce mme rationalisme s'impose beaucoup plus difficilement. cela deux raisons : la
difficult appliquer en morale une mthode positive, et la vigilance de l'autorit religieuse conserver dans le domaine
de la morale le pouvoir perdu dans celui des sciences. Les rares penseurs qui s'affranchissent de cette autorit, comme
Rabelais, n'ont pas le souci de la mthode, d'un cheminement rflchi de l'esprit pour diriger leur vie.

Montaigne entame donc la rdaction de ses Essais au moment o les ouvrages sur la pense antique connaissent un
succs croissant. On multiplie les traductions en franais et les compilations des crits de Platon, Cicron, Snque, et
surtout Plutarque. La traduction de ses uvres morales en 1572 par Amyot connat un si vif succs que cinq ditions se
succdent en moins de dix ans. L'esprit de ces traductions est galement trs diffrent de celui de la Pliade : il ne s'agit
plus d'enrichir la langue franaise, mais de donner des prceptes de bonne vie. On reconnat que les auteurs profanes,
s'ils ne remplacent pas l'tude des critures, peuvent aider corriger l'humaine faiblesse. ct des latins, on traduit
aussi les italiens et les espagnols, Castiglione, Guevara,...On gote galement fort les fabulistes comme sope, les
recueils de sentences, les uvres didactiques en prose ou en vers tels le Miroir de vertu et chemin de bien faire d'Habert
(1559), ou le Sentier de la connaissance de soi-mme de Jean Girard (1579)6. Tout ce mouvement de vulgarisation et de
diffusion de la philosophie morale de l'Antiquit prpare donc le terrain aux Essais.

Dbuts : les Essais impersonnels[modifier]

Les Essais se distinguent cependant de toute la littrature de vulgarisation du XVI e sicle par la place fondamentale
accorde l'introspection et au jugement personnel. C'est en affirmant sa propre subjectivit que Montaigne a produit une
uvre originale et non plus une simple compilation. Cependant, ce dessein a t trs progressif. Montaigne compose ses
premiers essais dans les annes 1572-1573. Il s'carte alors trs peu de ses modles : les citations et les exemples
abondent, l'inverse les confidences personnelles sont totalement absentes. Les chapitres sont courts, ils ne
comprennent qu'une ide matresse, souvent camoufle au milieu d'illustrations issue de la librairie de l'auteur. Si l'on
examine par exemple le sixime chapitre du livre un, L'Heure des parlements dangereuse , il se compose de six
exemples de trahison, auxquels Montaigne joint une sentence de Cicron. Un tel talage d'rudition parat surprenant
aujourd'hui, mais l'poque o crit Montaigne, c'est la marque d'un esprit instruit. Et l'auteur des Essais partage
pleinement le got de ses contemporains pour ces compilations de sentences, ces traits de morale antique : ne va-t-il
pas jusqu' faire graver sur les poutres de sa bibliothque ses maximes prfres, afin de les avoir l'esprit tout en
composant son livre ? Les premiers essais entassent donc, selon la mode commune, citations et apophtegmes. Le plus
souvent, Montaigne cite ses sources fidlement, mais il lui arrive aussi de les transcrire en franais sans y faire mention.
Le plagiat est en effet parfaitement admis dans les murs littraires du sicle. Le chapitre Coutumes de l'le de Cea
s'ouvre ainsi par quatre phrase recopies textuellement de Plutarque dans la traduction d'Amyot.

Puis Montaigne va, progressivement, affiner sa mthode. Il ne fait encore que trs peu de place sa propre personne,
mais il s'ingnie manier et ordonner ses sources, de manire composer une harmonieuse mosaque. Les transitions,
maladroites, voire inexistantes dans les premiers essais, sont plus recherches, et l'occasion pour Montaigne de
s'exprimer, mme si les citations forment encore le corps de ses essai primitifs. Ce stocisme clectique 7, Montaigne
l'emprunte Snque. Mais la doctrine stocienne authentique ne l'intresse pas. Il mle sans hsitations ses essais
stociens des maximes dpicure. Ce qui lui plat dans le stocisme lorsqu'il commence composer ses premiers essais,
ce sont les belles maximes de fermet et dlvation de l'homme. On peroit Montaigne prenant plaisir extraire les plus
beaux traits des Lettres Lucilius. Il ne faut pas en conclure pour autant que le stocisme de Montaigne est personnel ou
durable. Montaigne n'a jamais mis en pratique les austres principes de Snque, mme s'il les a admir ses dbuts.
Cet enthousiasme de circonstance vient surtout du fait qu' cette poque il ne songe pas encore se connatre ni se
peindre. Ce qui l'intressera chez les penseurs de l'Antiquit tout au long de son existence, c'est de savoir comment bien
vivre et bien mourir. Et il est bloui cette poque par l'idal de dignit stocien : commentant la mort de Caton d'Utique, il
s'crie je suis d'avis que non seulement un empereur, comme disait Vespasien, mais tout galant homme, doit mourir
debout7. Plus tard, sans renier entirement ces grands modles de vertu, il s'en dtachera, pour trouver un idal qui soit
vraiment celui de sa nature.

De 1574 1579 : vers l'affirmation du Moi[modifier]

Il est trs difficile de dater exactement le tournant qui a conduit Montaigne faire de son livre autre chose qu'un
reprsentant du genre des leons du XVIe sicle. On en trouve les premires traces dans l'essai De l'amiti ,
vraisemblablement antrieur 1576, o Montaigne dcrit sa relation avec la Botie. Mais deux influences vont surtout
contribuer permettre sa personnalit de s'panouir dans son livre. Tout d'abord, l'tude de Sextus Empiricus va faire
voluer son got pour les faits concrets vers une mthode critique originale. Paralllement, sous l'influence de Plutarque
et de Snque, Montaigne tourne de plus en plus ses proccupations vers les problmes moraux et psychologiques,
jusqu ce que l'analyse intrieure s'impose dfinitivement comme le sujet principal de ses Essais vers 1578 et que
Montaigne puisse crire c'est moi que je peins , dans son Avis au lecteur de 1580. Mais avant d'en arriver fonder sa
propre morale, Montaigne va sinterroger sur son droit mettre une opinion et s'affranchir de ses modles de
l'Antiquit. De l dcoule naturellement le sujet de l' Apologie de Raymond Sebond , qui examine les limites et les
fondements de la connaissance. Il s'aperoit qu'il lui faut renoncer l'ide d'une morale absolue, mais loin de se
dcourager et muni de la mthode critique qu'il s'est donn, il recentre son sujet sur l'homme, puis sur lui-mme. Si l'on
tente une chronologie sommaire, on peut dire qu' partir de 1574 Montaigne commence dvelopper une rflexion
personnelle, qu'il dveloppe sa thorie relativiste partir de 1576 et que ce n'est qu'en 1579 qu'il formule son dessein de
se peindre. est forge[pas clair] ne pouvait que lui faire dtester cette fausse rudition dont on faisait alors talage : Ils
savent la thorique de toute chose, cherchez qui la mette en pratique 8 crit deux Montaigne. On le peroit trs
nettement dans les essais composs partir 1578, par exemple De l'institution des enfants o Montaigne s'en prend
aux crivains indiscrets de notre sicle, qui parmi leurs ouvrages de nant, vont semant des lieux entiers des anciens
auteurs pour se faire honneur de se larcin. Montaigne conservera jusqu' sa mort ce jugement critique sur les
compilateurs. Quant lui, il va s'attacher de plus en plus Plutarque, et s'loigner du mme coup des stociens. Quand
Montaigne compare Plutarque et Snque, c'est toujours l'avantage du premier. C'est galement lui qui va librer en
grande partie la pense de l'auteur des Essais. En s'attachant commenter les traits qu'il relve dans les uvres
morales ou les Vies, Montaigne s'accoutume exercer son propre jugement. Bientt, ce dernier sera totalement
autonome. Outre la lecture de Plutarque ou de biographies, d'autres facteurs ont pu favoriser cette mancipation, comme
la maladie, qui frappe durement Montaigne partir de 1578, le poussant s'interroger sur la vie, la vieillesse, la
souffrance et la mort d'une tout autre manire qu' travers des observations livresques.

Si bien qu'en 1580, lorsque parat la premire dition des Essais, ceux-ci s'cartent dj considrablement des modles
en usage. Imaginons le lecteur parcourant la table des chapitres. Un titre l'arrte, De la cruaut . Il s'attend retrouver
les fameux exemples de l'antiquit repris par les auteurs en vogue (Messie, Marcouville, Bouaystuau) : Tibre, Caligula,
etc. Mais en ouvrant la page, quelle n'est pas sa surprise ! Au lieu d'une dmonstration d'rudition, il trouve
essentiellement des remarques psychologiques, des rflexions personnelles de Montaigne, appuyes par quelques
exemples bien choisis. Plus loin, voil que l'auteur lui fait des confidences sur sa sant 9 ou dresse son propre portrait
physique et moral, sans omettre le moindre dtail10 Certes, on trouve encore quelques essais assez maigres ( Des
postes ou Des pouces ), mais l'essentiel est l : L'influence livresque a recul devant l'originalit du penseur et de
lcrivain7. Lors d'un voyage la Cour peu aprs la premire publication de son livre, Montaigne rpond au roi qui lui en
fait compliment : Il faut donc ncessairement que je plaise votre Majest puisque mon livre lui est agrable ; car il ne
contient autre chose qu'un discours de ma vie et de mes actions. 11

Rupture de 1588[modifier]

partir de 1580, la soif de se peindre s'empare donc largement de l'auteur des Essais. Elle ne le quittera plus jusqu' sa
mort. Cependant, Montaigne ne modifie gure son livre entre 1580 1586. Sa maladie et ses charges publiques
occupent alors l'essentiel de son temps, mme s'il en tirera d'utiles leons pour la suite. Il reprend finalement la plume
pour prparer l'dition de 1588, qui va dfinitivement consacrer les Essais comme le livre le plus personnel qu'on ait crit
jusque l. Il y est encourag par le succs rapide de son ouvrage. Juste Lipse, une des plus grandes figures du monde
littraire de l'poque, appelle son auteur le Thals franais dans une lettre publique ; de mme La Croix du Maine
consacre un article logieux Montaigne dans sa Bibliothque franaise, sorte de catalogue des meilleurs crivains
franais. L'accueil favorable de la critique conforte donc l'auteur des Essais dans son dessein. Plus des deux tiers des
additions importantes de l'dition de 1588 seront ainsi consacres des ajouts personnels. Gn par le contraste entre le
ton impersonnel de ses premiers essais et ses productions les plus rcentes, Montaigne multiplie les confidences,
graine son Moi tout au long des pages. Par exemple, le cinquime essai, Si le chef d'une place assige doit sortir
pour parlementer , tait entirement consacr en 1580 des questions militaires. En 1588, Montaigne fait cette addition
: Je me fie aisment la foi d'autrui, mais mal aisment le ferais-je, lorsque je donnerais juger lavoir plutt fait par
dsespoir et faute de cur que par franchise et fiance de sa loyaut. Cependant, Montaigne n'entreprend pas de
refondre entirement son livre, il corrige, ajoute, retranche, mais sans briser le cadre assez rigide de ses premiers essais.
C'est plutt dans les nouveaux chapitres qu'il va raliser pleinement son dessein de se peindre.

Comment explique-t-il son entreprise ? En 1580, l' Avis au lecteur prtendait rserver la lecture des Essais au petit
cercle des parents et amis, dans un souci de se prmunir contre la critique. C'est dans l'intervalle entre 1580 et 1588 que
Montaigne va donner son projet son sens dfinitif : il peindra son Moi, car cette peinture, loin de n'tre qu'une
complaisance de son auteur, peut toucher tous les hommes. Je propose une vie basse et sans lustre, cest tout un. On
attache aussi bien toute la philosophie morale une vie populaire et prive qu une vie de plus riche toffe ; chaque
homme porte la forme entire de lhumaine condition. Montaigne ralise prsent la porte de son projet, qu'il n'avait
d'abord que pressenti : pour raisonner de questions morales, pour tudier l'homme, chaque vie en vaut une autre. En un
mot, Montaigne aspire dsormais l'universalit ; il se peindra, mais pour tmoigner de ce qu'il a de plus humain. Ce
nouveau but domine assurment la composition du troisime livre, o sont voques toutes les grandes questions
morales et humaines. Nanmoins, ce dessein dfinitif de Montaigne ne fait que se superposer celui qui orientait les
premiers essais. De l le caractre ml, et la richesse des Essais.

Systme des additions[modifier]

En fvrier 1588, Montaigne voyage Paris pour faire imprimer la cinquime dition de ses Essais, la dernire qui sera
publie de son vivant. Il commence tre durement frapp par les assauts de la maladie et de la vieillesse. Reclus en
grande partie dans sa librairie, il continue de travailler aux Essais, sans en changer dsormais l'orientation. Montaigne
n'crira pas un quatrime livre. Il attend tranquillement la mort, tout en continuant d'enrichir son ouvrage. On trouve
beaucoup de nouvelles annotations personnelles, principalement concentres dans le troisime livre. Montaigne ajoute
galement de nombreuses digressions sur l'opinion qu'il se fait des Essais, s'excuse auprs du lecteur de ses dfauts,
tente de lclairer sur ses intentions. Ce lecteur n'est d'ailleurs jamais trs clairement dfini. Montaigne a pourtant
conscience qu'crire implique de savoir qui sadresser. Il s'est lui-mme pos expressment la question ( Et puis, pour
qui crivez-vous10 ? ) sans y apporter de rponse dfinitive. La prface qui prtend limiter les vises de l'ouvrage au
cercle familial est avant tout une justification initiale de l'audacieux projet qu'il a entrepris : Je l'ai vou la commodit
particulire de mes parents et amis : ce que, m'ayant perdu [] ils puissent retrouver aucuns traits de mes conditions et
humeurs, et que par ce moyen ils nourrissent plus entire et plus vive la connaissance qu'ils ont de moi 12. Si Montaigne
attend du lecteur quelque intrt, il ne parvient donc jamais dfinir prcisment qui se destinent les Essais. La vague
ide du public ( J'cris mon livre peu d'hommes 13. ) montre que c'est surtout lui-mme que Montaigne rapporte son
activit d'crivain.
Pour le reste, il procde comme l'accoutume, ajoutant quelque trait nouveau relev dans Plutarque, ou dans Diogne
Larce. De manire assez surprenante, il revient dans sa dernire priode sa mthode de composition primitive,
multipliant les ajouts, et surchargeant parfois le texte. Il en donne deux raisons : la premire, c'est qu'il faut bien plaire au
public qui demande des autorits anciennes ; la seconde, qu'il aime enrichir son livre du fruit de ses dernires lectures. La
cohrence du texte en est en certains endroits affecte, mme si Montaigne a peru le danger qu'il y avait trop altrer
son premier jet.

Montaigne corrige galement la forme pendant ses dernires annes. il multiplie les mtaphores, les antithses, mais
aussi les tournures populaires, dont il aime la vivacit. Son style devient plus incisif, plus affirm : Celui-ci apprend
parler lorsqu'il faut apprendre mourir se transforme aprs 1588 en celui apprend parler lorsqu'il lui faut apprendre
se taire pour jamais. 14 Montaigne relie son ouvrage avec la plus grande minutie, son exigence avec lui-mme s'tant
accru au fil des ditions. Il effectue plus de trois mille corrections de dtail aprs 1588 et jusqu' sa mort. Ce sont
essentiellement des point formels, des scrupules dartiste15. Ainsi, il remplace l'expression une me garnie de belles
qualits par une me doue de belles qualits . De mme, il a senti qu'il utilisait trop les mots got et goter :
il les remplace dans la moiti des cas aprs 1588. Ce travail tardif a pu parfois masquer l'originalit qui tait vraiment la
sienne en 1588. Nanmoins, il n'a jamais touff la profondeur et la fcondit de son analyse de la nature humaine

dernes, et en particulier dans celle de la Pliade en 1963.

Les Essais sont galement une observation du monde travers les livres. Montaigne commence par compiler et gloser,
commente des faits divers historiques ou des lieux communs de la pense antique. Le nombre des citations,
principalement latines et grecques, peut poser problme au lecteur moderne ; certains critiques ont qualifi cette rudition
de parasite18. Montaigne s'en dfend : Je feuillette les livres, je ne les tudie pas : ce qui m'en demeure, c'est chose que
je ne reconnais plus tre autrui10. L'omniprsence de ces rfrences fait en tout cas encore aujourd'hui dbat: sont-elles
destines voiler par prudence l'originalit d'une pense19; constituent-elles un hommage la tradition selon le mythe
grec qui prsentait Mmoire comme la mre des Muses, ou encore un tissu capillaire reliant l'ensemble de luvre et se
superposant au rseau dj fort complexe de noyaux rayonnants 20 des Essais ? Ou bien ne sont-elles que raillerie
l'usage des faux-savants et des cuistres ( Nous savons dire : Cicron dit ainsi ; voil les murs de Platon ; ce sont les
mots mmes d'Aristote. Mais nous, que disons nous nous-mmes ? que jugeons nous ? que faisons nous ? Autant en
dirait bien un perroquet21. ), voire de la fausse rudition ne visant qu' sduire le lecteur n 3?

Quoi qu'il en soit, il est indniable que les penseurs de l'Antiquit influencent non seulement la culture de Montaigne, mais
aussi sa formation d'esprit. Montaigne se soucie assez peu de l'exactitude de ses citations (au point que la recherche
exhaustive de ses sources est une entreprise interminable), car il se pique d'tre plus qu'un simple compilateur ( Comme
quelqu'un pourrait dire de moi : que j'ai seulement fait ici un amas de fleurs trangres, n'y ayant fourni du mien, que le
filet les lier. Certes j'ai donn l'opinion publique, que ces parements emprunts m'accompagnent, mais je n'entends
pas qu'ils me couvrent, et qu'ils me cachent : c'est le rebours de mon dessein 22. ). Les diffrentes ditions des Essais
montrent en effet Montaigne s'mancipant de plus en plus de la tradition, sans pour autant y renoncer. L'hritage de
l'antiquit est pour lui un auxiliaire pour ordonner, matriser, et rendre communicables ses propres ides 1 . On peut
dire que la position de Montaigne vis--vis de la tradition littraire est, comme le reste de son livre, d'une extrme
modration : il y adosse sa pense, sans tomber dans une adoration aveugle.

Quels sont les ouvrages utiliss dans les Essais ? Pour la littrature antique, Montaigne balaye tout l'intervalle situ entre
Hrodote et les historiens du IVe sicle. Il cite abondamment Snque, Lucrce et Cicron. Il connat les potes latins,
Virgile (son prfr), Trence, Plaute, Ovide, Lucain et Horace. En revanche, les Essais ne font que peu allusion Platon
et Aristote, bien que Montaigne confesse son got pour Socrate, le matre des matres car le premier reconnatre
son ignorance. Mais il a trs bien senti que Socrate et Platon n'taient pas identiques. Les rfrences religieuses sont
galement peu nombreuses, Montaigne ne cite gure la Bible en dehors de l' Apologie de Raymond Sebond , le seul
essai du livre qui ait pour sujet initial des questions thologiques. De mme, les thologiens sont quasiment absents, on
ne trouve que quelques rfrences La Cit de Dieu de saint Augustin.

Quant aux historiens, ils sont trs bien reprsents dans les Essais car ils rpondent au got de Montaigne pour le dtail
concret, l'anecdote. Plutarque est sa lecture prfre, il connat aussi Tacite, mais de manire surprenante les Essais
ignorent Thucydide. Les historiens modernes ont aussi ses faveurs : Giovanni Villani, Paul Jove, Francesco Guicciardini,
Martin du Bellay, et tant d'autres. Il a par ailleurs lu Machiavel. Enfin, les Essais font de nombreux emprunts aux
littratures du XVe sicle et XVIe sicle , franaise, italienne, espagnole, mais il s'agit plutt d'emprunts de circonstance,
qui natteignent pas la fcondit du rapport de Montaigne avec l'antiquit7.

De nombreux auteurs ont essay de retracer l'volution de la pense des Essais. Les travaux de Pierre Villey7 montrent
que Montaigne fut d'abord influenc par le stocisme qu'il pratiqua sous l'influence de La Botie, et qu'on a parfois qualifi
de philosophie directrice23 des Essais, avant d'voluer vers l'picurisme, en passant par une crise sceptique que
rvle notamment le plus long chap. des Essais, l' Apologie de Raymond Sebond . Nanmoins, toutes ces influences
se retrouvent dans les Essais sans que Montaigne adhre entirement l'une ou l'autre doctrine : On ne peut le dire ni
stocien, ni picurien, ni mme sceptique pur1. Peut-on mme le dire philosophe ? Lui-mme n'a pas la prtention ( Je
ne suis pas philosophe. 13) de se hausser au niveau de tous ces penseurs abstraits et idalistes, qui se font de l'homme
une ide trop ambitieuse. On ne trouve pas dans les Essais de systme philosophique fig, mais plutt une pense
personnelle et mouvante, nourrie de multiples influences extrieures.

Du stocisme, Montaigne retient la solution stocienne aux problmes de l'existence : se librer des biens extrieurs pour
tre heureux, savoir tre soi24 . Son matre stocien est Snque, qui il fait trs souvent rfrence dans les deux
premiers livres. Nanmoins, le stocisme de Montaigne est beaucoup plus de nature littraire que philosophique. Si l'on
examine les emprunts de Montaigne Snque, on s'aperoit qu'il ne retient gure la leon de volont et de force morale
du matre pour lui prfrer ses analyses psychologiques sur la colre, la tristesse, tout ce qui fait la richesse de l'homme
et qui fascine l'auteur des Essais : je n'ai dress commerce avec aucun livre solide, sinon Plutarque et Snque, o je
puise comme les Danaides, remplissant et versant sans cesse25. En dfinitive, la fameuse priode stocienne de
Montaigne n'aurait donc jamais existn 4.

Si Montaigne n'est donc pas proprement parler stocien, qu'en est-il de son fameux scepticisme ? On a souvent rsum
les Essais cette formule de l' Apologie de Raymond Sebond5 , que sais-je ? . trange apologie, qui soutient des
points de vue radicalement opposs ceux du thologien espagnol ! Le problme initial est le suivant : la raison humaine
peut-elle fonder la croyance religieuse ? Montaigne rpond que non, au contraire de Sebond. Mais il ne s'arrte pas l.
Alors que Sebond fait de l'homme le sommet de la cration, Montaigne accumule dans l'Apologie ses arguments contre
les prtentions de l'homme dpasser sa propre humanit-voire sa propre animalit. Il y fait un expos assez fidle de la
doctrine sceptique, qu'il connat essentiellement par sa lecture des Hypotyposes de Sextus Empiricus, dont il reprend la
thorie de la connaissance, : le jugement de l'homme est corrompu par le corps et les passions; les sens, sur lesquels
nous nous appuyons, ne nous permettent pas d'accder au rel; enfin, la raison ne saurait aboutir quelque certitude
que ce soit.

Tout ceci est illustr de manire trs dcousue, selon le style habituel des Essais ; Montaigne n'hsitant pas largir son
propos par des considrations personnelles ou commenter les dcouvertes rcentes-l'hliocentrismen 5, les murs des
indignes du Nouveau Monde,... Il faut toutefois se garder de croire que Montaigne adhre au scepticisme en tant que
doctrine philosophique, ou, plus grave encore, que ce scepticisme dboucherait sur un nihilisme qui nierait toute
possibilit d'un acte intellectuel. Tout au contraire, l'impossibilit d'accder une vrit dfinitive est pour Montaigne la
marque des possibilits infinies de l'tre humain et de sa richesse inventive. Son scepticisme n'est pas destructeur, mais
tolrant. L'homme jamais condamn l'incertitude n'a en effet pas d'autre choix que de se fier son propre jugement,
et de choisir par lui-mme ses conditions d'existence.

Comment expliquer, alors, le conservatisme des Essais, qu'on a parfois beaucoup reproch Montaigne ? Il s'lve en
effet contre la nouveaut, les murs du temps, voire le protestantisme qu'il juge responsable du dsordre qui ravage la
France : Je suis dgot de la nouvellet, quelque visage qu'elle porte, et ai raison, car j'en ai vu des effets trs
dommageables26. Si le scepticisme de Montaigne se traduit par un conservatisme politique et religieux, il ne faut
cependant pas oublier qu'il reflte plus la modration de l'auteur des Essais face aux vnements troubls de son poque
qu'une attitude passiste. En homme pratique, Montaigne voit dans la Rforme un regrettable facteur de divisions et de
violences. Nanmoins, il lui arrive aussi de se fourvoyer, par exemple au sujet des armes feu : sauf l'tonnement des
oreilles [...], quoi dsormais chacun est apprivois, je crois que c'est une arme de fort peu d'effet, et espre que nous en
quitterons un jour l'usage27.

Il est plus difficile de dfinir la place exacte d'picure et de l'picurisme dans les Essais. Montaigne voque sa sympathie
pour les doux fruits des jardins poltronesques dpicure5 , sans se prononcer sur la doctrine picurienne. L'hdonisme,
trs prsent dans le livre trois des Essais a beaucoup contribu faire passer Montaigne pour un picurien ds le XVIIe
sicle. La ralit est plus nuance. Montaigne ne se rclame jamais dpicure, et, s'il cite abondamment Lucrce et son
De rerum natura, il ne manifeste aucune prtention difier un systme philosophique: il limine compltement la thorie
picurienne de l'me, des atomes, des dieux, il conserve les ides lucrciennes de personnification de la nature ou de
petitesse de l'Homme perdu dans un univers infini.

Accuser Montaigne de dbauche comme le font les thologiens de Port-Royal est un contre-sens total : on ne peut le dire
picurien que si l'on fait rfrence l'picurisme authentique, spiritualis. La volupt laquelle les Essais font allusion
se rsume profiter de la plnitude de l'existence, dans la mesure et la rflexion. C'est ainsi que les toutes dernires
pages du livre dvoilent un Montaigne souriant, qui jouit de sa propre humanit, dtach des proccupations qui hantent
le reste des hommes. Il n'a plus besoin de mtaphysique ou de dogmes, il lui suffit de s'couter , et de s'merveiller de
la chance d'avoir men une vie d'homme.

Repli sur soi[modifier]

Il a fallu plusieurs annes Montaigne pour acqurir assez d'assurance pour tenir registre de sa personnalit dans les
Essais. Selon Pierre Villey7, c'est seulement partir des annes 1578-1579 que se rvle pleinement le got de
Montaigne pour l'introspection. C'est ainsi que les Essais deviennent le livre le plus personnel qu'on ait crit jusqu'alors.
Je n'ai pas plus fait mon livre que mon livre ne m'a fait, livre consubstantiel son auteur, d'une occupation propre,
membre de ma vie; non d'une occupation et fin tierce et trangre comme les autres livres 28. , crit leur auteur. Il va y
taler son intimit de faon mthodique, guid par l'ide que c'est l'observation de soi qui renseigne le mieux sur la nature
humaine. Montaigne rpond ses interrogations sur l'homme en se demandant: que suis-je29 ? Son but n'est pas de se
poser en exemple ou de tirer des conclusions morales de ses expriences, la manire de saint-Augustin. Il veut au
contraire montrer le caractre ml de l'tre humain et sa diversit, qui dbouche sur une gnreuse tolrance, aucune
forme de vie ne se rvlant suprieure aux autres : Pour me sentir engag une forme, je n'y oblige pas le monde,
comme chacun fait; et crois et conois mille contraires faons de vie 30. Montaigne est trs conscient des obstacles
inhrents toute introspection-en particulier la tentation de fausser soi-mme sa propre image-et sait que cette qute du
Moi en perptuel mouvement est une lutte de chaque instant : C'est une pineuse entreprise, et plus qu'il ne semble, de
suivre une allure si vagabonde que celle de notre esprit; de pntrer les profondeurs opaques de ses replis internes...il
n'est description pareille en difficult de la description de soi-mme31. Le grand enjeu des Essais est donc de
reconnatre ce qui relve de notre individualit authentique : l'homme prisonnier de sa formation est pour Montaigne un
tre perdu et alin. C'est pour cela qui s'examine sans cesse, cette seule fin de dcouvrir son Moi.

Cependant, les rsistances vaincre sont nombreuses. Montaigne a d tout d'abord briser celles de ses contemporains,
pour lesquels parler de soi est la marque d'une vanit peu chrtienne. Les soupons sont d'autant plus grands que les
Essais sont exempts de toute trace de repentir, or la thologie du XVIe sicle ne permet l'usage du je qu' la condition
de tmoigner de la faon dont on a atteint le salut, toute autre utilisation tant juge inconvenante. La coutume a fait le
parler de soi vicieux, et le prohibe obstinment crit Montaigne 31. Le deuxime obstacle est celui de la transparence.
Montaigne s'est dpeint avec une admirable prcision, dcouvrant au fil des pages que les dtails les plus fugaces et les
plus triviaux sont souvent les plus rvlateurs: nous apprenons entre autres chose que l'auteur des Essais est petit
(Montaigne ne s'en cache pas), peu habile de ses mains, mauvais musicien ; mais bon clerc (c'est--dire lettr) et
d'une intelligence mousse et tardive (mousse et lente) 10. Parfois, il se perd mme dans la minutie de la description,
car sa plus grande inquitude est de donner de lui-mme une image errone : je reviendrais volontiers de l'autre monde
pour dmentir celui qui me formerait autre que je n'tais, fut-ce pour m'honorer13.

Les Essais s'interrogent galement sur la manire de concilier obligations sociales et affirmation de l'individualit. La
solution propose par Montaigne est d'accepter les invitables contraintes lies au commerce des hommes, mais en se
gardant d'aliner ce bien prcieux que reprsente notre autonomie personnelle. Le chap. X du livre trois, au titre
vocateur de mnager sa volont , dcrit en particulier l'exprience de Montaigne en tant que maire de Bordeaux :
pour lui, exercer des charges publiques est un sacrifice parfois ncessaire mais dont il faut se dfier. Le Maire et
Montaigne ont toujours t deux, d'une sparation bien claire 33. S'il aime la solitude, Montaigne ne prne donc
certainement pas une retraite d'anachorte: les Essais nous invite respecter une hirarchie des devoirs dans notre
rapport au monde, en sachant qu'il n'y a souvent dans tout ceci qu'illusion et vanit : Il faut jouer dument notre rle,
mais comme rle d'un personnage emprunt. Du masque et de l'apparence, il n'en faut pas faire une essence relle, ni de
l'tranger le propre. [...] C'est assez de s'enfariner le visage sans s'enfariner la poitrine 33.

Soin de la mort[modifier]

Montaigne achve son portrait par de nombreux dveloppements sur la mort qui font de ce thme l'un des plus importants
des Essais. Cette rflexion est essentiellement motive dans les premires ditions des Essais par le souvenir de la
disparition de son ami tienne de La Botie, qui le laisse accabl ( Depuis le jour que je le perdis, je ne fais que traner
languissant34. ). Cependant, au fur et mesure que progresse l'exprience de Montaigne, il va s'loigner de plus en plus
des emprunts initiaux la pense stocienne de son ami pour dvelopper une approche originale. Les passages des
Essais ddis la mort se caractrisent par leur srnit: Montaigne la regarde calmement, sans couardise, mais aussi
sans grandiloquence. Il n'prouve pas non plus l'ivresse mystique d'un Pascal ; au contraire, sa conception de la mort est
d'un courage tranquille, bien que trs diffrent de l'effort stoque. Au lieu de se fier une doctrine, qu'elle soit d'inspiration
chrtienne ou stocienne, Montaigne prfre s'apprivoiser la mort . Celle-ci revient comme un leitmotiv dans les
Essais, propos de voyages ou de coutumes, de considrations sur la maladie ou l'histoire, dans des contextes qui
impliquent parfois directement l'ide de mort ou en sont au contraire trs loigns: on peut dire de l'auteur des Essais qu'il
a de la mort une curiosit taraudante, nourrie par d'innombrables lectures.

Mais ce qui fait l'originalit de la pense de Montaigne, c'est qu'il regarde la mort avant tout comme une exprience
intime, et qu'il va en faire lui-mme l'essai. Un jour, aprs un grave accident de cheval, il demeure plus de deux grosses
heures tenu pour trpass31 et se rend compte dans ce voisinage de la mort qu'elle est bien moins effrayante que ce
qu'il ne le pensait. La seule chose connatre de la mort, ce sont les impressions prouves lors du passage de vie
trpas, et Montaigne dcouvre que cette transition n'a rien de redoutable-tout au contraire, il s'est senti mourir sans
aucune douleur , d'une faon trs douce et trs paisible . Cette rconciliation avec la mort n'efface pas son ct
ngatif et anantissant, mais Montaigne s'aperoit que la mort n'est rien d'autre qu'une dernire exprience intrieure.
Ds lors, pourquoi se prparer mourir, puisque la mort est toujours la moins prmdite et la plus courte ? Pourquoi
troubler la vie par le soin de la mort, et la mort par le soin de la vie 35? . La mort n'est plus que le bout, non pourtant le
but de la vie , un quart d'heure de passion sans consquence, sans nuisance, (qui) ne mrite pas des prceptes
particuliers35 . Aussi Montaigne, rpugnant gcher une si brve existence en supputant pertes et profits, ciel et enfer,
choisit d'accorder ses soins au savoir-vivre, plutt qu'au savoir-mourir.

Les Essais liminent l'interprtation chrtienne de la mort, l'ide d'une me libre de son corps et qui retourne dans la
demeure des cieux. L'immortalit de l'me est pour Montaigne une chimre spculative, la mort ne lui inspire pas
l'angoisse qui habite Pascal : mourir, c'est le saut du mal tre au non tre 36 , l'extinction du moi; et Montaigne
n'prouve nul besoin de recourir au salut ou la foi. Montaigne va mme de manire trs audacieuse aller jusqu'
ramener celle-ci une faiblesse, une tentative de diversion par des prires : Ils fuient la lucidit, ils dtournent de la
mort leur considration, comme on amuse les enfants pendant qu'on veut donner le coup de lancette 37. Une page plus
loin, on trouve ces mots : Nous pensons toujours ailleurs, l'esprance d'une meilleure vie nous arrte et appuie, ou
l'esprance de la valeur de nos enfants, ou la gloire future de notre nom. Montaigne prfre quant lui une mort
anonyme mais qui soit pleinement la sienne : Je me contente d'une mort recueillie en soi, quite et tranquille, toute
mienne, convenable ma vie retire36. En intriorisant sa propre finitude, il parvient la srnit : une vie n'est
authentique que si elle a une fin, l'amour de la vie et de la mort ne font qu'un.

loge de la vie[modifier]

Savoir-vivre des Essais[modifier]

Le memento mori se mue chez Montaigne en un projet de confrer chaque instant de vie la plus complte justification.
Tandis que l'imminence de la mort incite le chrtien diriger sa pense vers l'au-del, Montaigne au contraire reporte son
regard sur l'en de : la vie est rendue d'autant plus prcieuse de par sa prcarit mme 38. Reste alors savoir comment
vivre. Rien n'est plus ais, mais rien n'est plus difficile, car il faut entreprendre de bien et naturellement vivre cette vie ,
de vivre propos , et il n'est point de science si ardue : elle est notre grand et glorieux chef duvre. Or la v ie
se manifeste chaque instant comme dj l, et l'on ne peut que la parfaire. Mais Montaigne se refuse accepter la vie
de manire passive, il prfre entreprendre une tche infinie en se racontant et ne pas se contenter du legs des annes :
La vie est un mouvement ingal, irrgulier et multiforme 39. Le mouvement est mouvement vers la mort, car Montaigne
sait que la vie est perdable de sa condition . Mais cette mort n'empche pas une conversion totale la vie.

Ainsi, Montaigne rpond aux assauts de la maladien 1 par la louange de notre condition corporelle : De nos maladies les
plus sauvages, c'est mpriser notre tre 3. Il connat dsormais mieux la valeur de la sant et le bonheur d'avoir un
corps. Reconnaissant que la mort se mle et se confond par tout notre vie 3 , Montaigne redouble son attention
envers chaque objet qu'offre l'existence et se fait le partisan d'un bonheur trs terrestre : Toutes les opinions en sont l,
que le plaisir est notre but, quoiqu'elles en prennent divers moyens36. Il nous faut donc consentir ce corps prissable
qui est le ntre,et se contenter de ce bonheur chtif, le seul qui ne soit pas une chimre pour l'homme, duquel la
condition est merveilleusement corporelle .
Montaigne n'est cependant pas dupe du commerce des hommes et son hdonisme a des limites. La rinvention de
l'otium issu de la pense antique est essentielle son art de vivre, mais il n'ignore pas la notion de mesure-au point de
consacrer un chap. entier la modration-40 La modration de Montaigne lui permet de se prserver de la
dshumanisation, en vitant de tomber dans des vices vulgaires ou dans l'asctisme, et de replonger son corps et son
me dans l'innocence de la nature. Montaigne ne fait qu'une seule exception ce principe, lamiti, le plus parfait et
doux fruit de la vie34 . Les passages des Essais qui traitent de lamiti de Montaigne et de La Botie figurent parmi les
plus beaux de la littrature universelle. Alors qu'il raille ailleurs les prtentions de l'homme ( Il n'est si frivole et si
extravagante fantaisie qui ne me semble bien sortable la production de l'esprit humain 32. ), il s'lve au sujet de l'amiti
une exaltation qui tranche avec le reste des Essais. Montaigne s'exprime avec la tristesse de l'amant qui a perdu l'tre
cher : Si on me presse de dire pourquoi je l'aimais, je sens que cela ne se peut exprimer qu'en rpondant: parce que
c'tait lui, parce que c'tait moi34. Son exprience de l'amiti telle qu'il la dcrit dans les Essais est une plnitude
affective, un lien idal et dsintress que Montaigne regrettera toute sa vie. Or depuis la perte de cet alter ego qu'tait
La Botie, Montaigne confesse ne manifester aucun got pour les partis, les communauts, et se dfier de la comdie du
monde : La plupart de nos vacations sont farcesques n 6,33

Quant au mariage, il le dcrit comme une institution utile mais qui n'atteint pas la force de ses relations avec La Botie. Il
avoue qu'il n'a pas contract son mariage de sa propre initiative, et qu'il ne se serait pas mari spontanment, par besoin
d'indpendance. Il en supporte les imperfections et les devoirs domestiques avec l'habitude laquelle se plie son esprit
conservateur. L'amour sexuel est pour lui une des ncessits du corps, un jeu auquel il vaut mieux cder que s'en affliger.
Les Essais critiquent donc l'absurdit de ceux qui prchent la continence : Je trouve plus ais de porter une cuirasse
toute ma vie qu'un pucelage17". Nanmoins, Montaigne ne voit dans cet amour physique qu'une ridicule titillation , un
besoin animal qu'il nous faut satisfaire. Il n'est pourtant pas misogyne, ce qu'on lui a parfois reproch du fait du peu
d'attention qu'il semble porter sa femme dans ses Essais. Mais il n'est pas non plus fministe : la place de la femme est
avant tout de plaire et de se faire aimer ( Que leur faut-il que vivre aimes et honores ? 41), de sduire par ses
charmes et les agrments de sa conversation. Il estime la femme incapable de juger les questions religieuses, de
comprendre la vritable amiti, ou mme dexprimer des penses srieuses. La femme savante est pour lui une enfreinte
aux rgles de la nature, leur instruction ne doit viser qu' veiller un peu et rchauffer les facults qui sont en elles.
Cette analyse ne sera pas sans influencer, plus tard, les ouvrages de Molire n 7.

Finalement, quelles sont les cls de l'art de vivre dcrit par Montaigne dans les Essais ? Cultiver la fois l'ouverture au
monde et l'attention soi. Montaigne fait en particulier l'loge du plaisir de la conversation, du voyage, mais aussi de la
lecture. Il nous dpeint son idal en ce qui concerne l'art de confrer : ne pas tre pdant, ni vaniteux, ne se
formaliser de rien, choisir ses interlocuteurs avec soin car c'est la rencontre de deux belles mes qui fait de la
conversation une occupation exquise. La fin de ce commerce, c'est simplement la privaut, frquentation et confrence,
l'exercice des mes sans autre fruit. 41 Pour mieux converser, on pourra s'adonner la lecture, mais condition de n'en
faire qu'un passe-temps, car on risquerait sinon d'oublier toute sociabilit : Et combien ai-je vu de mon temps d'hommes
abtis par tmraire avidit de science ? Carneades s'en trouva si affol qu'il n'eut plus le loisir de se faire le poil et les
ongles. 25 Montaigne lui-mme se dfend de se terrer dans l'tude ou faire aux livres une trop grand place dans sa vie.
Parlant de sa librairie , il avoue : je n'y suis jamais la nuit 42, manire de railler ceux qui se perdent dans une vaine
rudition. On profitera donc de la lecture avec modration, pour tromper l'oisivet ou l'ennui. Le plaisir des livres ctoie
tout mon cours et m'assiste par tout. Il me console en la vieillesse et en la solitude. Il me dcharge du poids dune oisivet
ennuyeuse ; et me dfait toute heure des compagnons qui me fchent. Il mousse les pointures de la douleur si elle
nest du tout extrme et matresse. Pour me distraire dune imagination importune, il nest que de recourir aux livres ; ils
me dtournent facilement eux et me la drobent. 41

Nature dans les Essais[modifier]

Montaigne voque souvent la nature dans ses Essais. Cette mre nature se confond parfois mme avec Dieu.
Comme le remarque Hugo Friedrich, jusque dans les dernires pages des Essais, on peut remplacer le mot Dieu, de
plus en plus rare, par celui de nature, sans rien changer au sens des phrases qui le contiennent 1. Montaigne se mfie
en effet des humeurs transcendantes , de ceux qui rejettent notre condition : Ils veulent se mettre hors d'eux et
chapper l'homme. C'est folie : au lieu de se transformer en anges,ils se transforment en btes; au lieu de se hausser,
ils s'abattent3. Cette apologie de la nature au complet sans la grce , de l' homme naturel 43 apparat donc
scandaleuse aux yeux des jansnistesn 8.

Montaigne remet mme en cause l'ide d'une supriorit de l'homme sur l'animal: Quand je me joue ma chatte, qui
sait si elle passe son temps de moi, plus que je ne fais delle 5,n 9. Nous qui ne savons pas ce que nous sommes nous-
mmes, que savons nous des btes ? L'animal et l'homme sont confrres et compagnons , l'animal tant parfois mieux
dou que l'homme chez qui la pense corrompt l'obissance la nature. L'homme est donc dpossd de sa situation
privilgie de roi de la Cration, mis galit avec l'animal et confi la bienveillance de notre mre nature : Nous
devons la justice aux hommes, et la grce et la bnignit aux autres cratures qui peuvent en tre capables 44... . Un tel
rapprochement est videmment scandaleux aux yeux de thologiens comme Pascaln 10 ou Bossuetn 11,n 12, alors qu'il sera
approfondi par La Fontaine dans ses Fables. Il est en effet vident que cette affection pour la nature n'a rien de
chrtienne. Dans la thologie catholique, la nature n'est qu'un ens creatum , une chose cre qui n'entretient plus de
lien avec le crateur, au contraire de l'homme. Aussi, celui qui suit la nature est condamnable, car il se dtourne de Dieu.

Finalement, de quelle nature nous parle Montaigne ? Pour l'essentiel, il adopte la conception de ses grands
prdcesseurs de l'Antiquit, Lucrce, Cicron ou encore Snque : la nature est pour lui une mre gnreuse avec les
hommes, un tout qui nous enveloppe et qui nous abrite. En revanche, au contraire des philosophes antiques, il ne tente
pas d'invoquer une raison, une causalit de la nature : il lui suffit de la sentir, il n'a pas besoin de spculer sur les origines
de notre mre nature en son entire majest25. C'est pourquoi, si la conception montanienne de la nature reste assez
vague dans les Essais, Montaigne en parle toujours avec une tonalit trs affective. Elle est ainsi souvent personnifie :
comme elle nous fournit des pieds marcher, aussi a elle de prudence prudence pour nous guider en la vie 3 Les Essais
dcrivent la nature avec la reconnaissance que lui doit l'homme, son enfant ; et Montaigne la vnre dans son immensit,
grce laquelle il voit le peu qu'il est, un point perdu dans l'univers, le trait d'une pointe trs dlicate 25. On songe bien
sr ici Pascal. L'ide d'une suprmatie technique de l'homme sur la nature est totalement trangre l'auteur des
Essais. L'homme qu'il dcrit n'en est pas le matre, mais le protg. On mesure combien une telle conception est loigne
des ides de Descartesn 13 ou mme de la tradition bibliquen 14. On aura donc soin d'entretenir un rapport d'obissance
envers notre mre nature , obissance qui va pour Montaigne jusqu' l'acceptation sereine de la maladie n 1 : on doit
donner passage aux maladies; et je trouve qu'elles arrtent moins chez moi, qui les laisse faire...Laissons faire un peu
nature: elle entend mieux ses affaires que nous3.

Cependant, obir la nature ne signifie pas que tout est permis, il faut au contraire se soumettre un ordre qui seul
donne son sens une vie mene conformment l'humaine condition . Il faut obir la nature, mais surtout sa
nature, et Montaigne ne redoute qu'une chose, l'alination de soi. Il nous invite vivre en trouvant un accord phmre
entre les exigences mouvantes de la nature et de la conscience : Les plus belles vies sont, mon gr, celles qui se
rangent au modle commun et humain, avec ordre, mais sans miracle et sans extravagance 3. Lorsque Montaigne
professe que chaque homme porte la forme entire de l'humaine condition 42 , c'est une manire de dire : je parle de
moi qui ne suis pas un hros, mais peu importe, car les grands hommes ne sont pas d'une autre sorte que ceux dont la
vie est basse et sans lustre . Autrement dit, une vie sans extravagances vaut bien celles des rois et des hommes
illustres : Sur le plus haut trne du monde, on n'est jamais assis que sur son cul 3. Il nous suffit donc d'accepter les
dons de la nature, cette force qui rgit notre individualit; de prendre et d'accepter tranquillement ce qu'elle nous offre :
on fait tort ce grand et puissant donneur de refuser son don, l'annuler et dfigurer. Tout bon, il a fait tout bon3.

Malgr l'apparent vagabondage du propos dans Essais, un thme essentiel se dgage tout au long du livre : l'homme.
Quand Montaigne voque Dieu, la nature ou encore les coutumes, c'est toujours pour en tirer une rflexion sur notre
condition: l'tude que je fais, duquel le sujet c'est l'homme 10. En plaant l'Homme au centre de ses interrogations (
Les autres forment l'homme ; je le rcite42. ), Montaigne semble s'inscrire dans la tradition des humanistes qui l'ont
prcd. Toutefois, il s'en spare en grande partie par son jugement sur l'homme. l'humanisme conqurant d'un
Rabelais ou d'un rasme, confiant dans les progrs de la raison humaine, Montaigne rpond par un aveu d'humilit : La
reconnaissance de l'ignorance est un des plus beaux et plus srs tmoignages de jugement que je trouve33. Les ides
de perfectibilit, de puissance de l'esprit humain, qui structurent l'humanisme depuis Ptrarque, sont totalement
trangres Montaigne. De la mme manire, les Essais rejettent l'ide de progrs, d'une ascension lente et graduelle
de l'humanit vers un avenir meilleur. Pour Montaigne, l'homme n'est plus le centre de tout, mais un tre ondoyant,
insaisissable. Il se plait autant en faire l'loge qu' l'abaisser, tout en recourant l'observation de sa propre personne
pour tenter d'en dmler les contradictions.

On trouve en effet tout au long des Essais deux thmes antagonistes : la misre de l'homme (miseria hominis) et sa
grandeur (dignitas hominis). Montaigne n'a de cesse de dcrire les infirmits de la condition de l'homme, qu'il abaisse au
rang de crature dsempare : est-ce pas un misrable animal que l'homme40 ? L'homme que dcrivent les Essais
est rduit un petit point chtif, perdu dans un univers qui n'est lui-mme plus hirarchis ni ordonn selon l'ancienne
conception aristotlicienne. Ce n'est plus le roi de la Cration, ce qu'il tait dans l'humanisme mdival, mais un tre
balbutiant parmi tous ceux qu'abritent la nature. Quant la raison, grce laquelle il fonde sa supriorit sur les animaux,
elle est et sera toujours insuffisante car il n'y a pas de connaissance certaine. Montaigne la qualifie d'ailleurs de
fantaisie , de rverie , de pot deux ances, qui se peut saisir gauche et dextre pour signifier que ce qu'on
appelle raison n'est que jugement emprunt de subjectivit et tromperie : J'appelle toujours raison cette apparence de
discours que chacun forge en soi ; cette raison, de la condition de laquelle il y en peut avoir cent contraires autour d'un
mme sujet, c'est un instrument de plomb et de cire, allongeable, ployable, et accommodable tous biais et toutes
mesures5.

Une seule chose est sre, l'esprit humain est impuissant dcouvrir le vrai, et Montaigne en veut pour preuve toutes les
thories contradictoires qu'ont labores les philosophes et les savants, ce tintamarre de tant de cervelles
philosophiques5. Accder la connaissance n'est pas impossible, mais on devra se contenter d'un savoir relatif, en
changement constant. Montaigne est le prcurseur d'une mthode qui sera reprise et dveloppe par Francis Bacon et
Descartes, il insiste sur l'aspect prcaire et trompeur de notre connaissance, qui ne saurait atteindre l'origine et l'essence
des choses. Il n'en conclue pas qu'il faille se soumettre une vrit rvle, mais dveloppe une attitude positiviste: il
nous faut reconnatre que notre savoir est relatif et conditionnel. En bon sceptique, Montaigne conseille donc de
privilgier l'tude des faits matriels : j'aime mieux suivre les effets que la raison 5.

Parmi ces fait matriels, il en est dont l'tude le passionne : il s'agit des faits humains, des coutumes, des murs, des
rcits de vie...il y voit la confirmation des infinies possibilits de l'tre humain, sans que l'une soit plus louable que l'autre.
L'humanisme, fond sur l'ide d'une permanence humaine dans le temps et l'espace, se teinte volontiers de
cosmopolitisme : J'estime tous les hommes mes compatriotes et embrasse un Polonais comme un Franais,
postponant cette liaison nationale l'universelle et commune 45. Les Essais sont ainsi une leon de tolrance, ce qui
apparat dans un clbre passage o Montaigne oppose la barbarie des civiliss et des colonisateurs du Nouveau Monde
l'innocent bonheur des Cannibales, tout proches de l'tat de Nature : Nous les pouvons donc bien appeler barbares,
eu gard aux rgles de la raison, mais non pas eu gard nous, qui les surpassons en toute sorte de barbarie46. Et
mme dans le giron d'une socit, qu'est-ce qui distingue un hros, un de ceux dont Plutarque fait le portrait, du dernier
des esclaves ? Les deux sont en fin de compte tout aussi dignes du nom d'homme : La vie de Csar n'a point plus
d'exemples que la ntre pour nous, [...] c'est toujours une vie que tous accidents humains regardent 3. La gloire n'est
que vanit, un petit homme est un homme entier, comme un grand36. , tout comme la tentation d'chapper notre
condition, que ce soit par la foi ou par une prtendue sagesse : tout sage qu'il voudra, mais en fin c'est un homme,
qu'est-il plus caduque, plus misrable et plus de nant 47 ?

Il nous faut donc renoncer l'ide d'une forme suprieure de l'humanit que nous pourrions atteindre dans cette vie ou
dans une autre. Les Essais font l'apologie non de l'homme exceptionnel, mais bien de l'homme ordinaire, ce miracle de
diversit: oui, je le confesse...la seule varit me paye, et la possession de la diversit, au moins si aucune chose me
paye13. Cette infinie diversit de l'homme est pour Montaigne un sujet inpuisable, ce qu'il exprime en recourant une
fois encore la comparaison avec l'animal : Plutarque dit en quelque lieu qu'il ne trouve point si grande distance de
bte bte, comme il en trouve d'homme homme. Et il ajoute : j'enchrirais volontiers sur Plutarque; et dirais qu'il y
a plus de distance de tel homme tel homme qu'il n'y a de tel homme telle bte48. Les Essais s'attachent montrer
tout ce qu'une personnalit a d'intime et d'irremplaable, tout ce tissu de contradictions qui fait notre richesse. En
dfinitive, ce qui spare l'homme de l'animal n'est plus la pense mais sa prodigieuse capacit de diffrenciation, car
nous sommes tous de lopins et d'une contexture si informe et diverse, que chaque pice, chaque montant, fait son jeu. Et
se trouve autant de diffrences de nous nous-mmes, que de nous autrui49.

L'homme est trop complexe pour rentrer dans des classifications grossires, et Montaigne le dmontre avec une
profusion d'anecdotes lies la morale et la psychologie. A ceux qui lui reprocheraient de se perdre dans des dtails
insignifiants, il rpond tout argument m'est galement fertile17. Son observation de l'homme doit sa profondeur son
refus de tomber dans les raisonnements abstraits des moralistes de son temps. L'homme est en effet plus riche que tous
les modles idaux auxquels on s'efforce de l'identifier ( Nous sommes chacun plus riches que nous ne pensons; mais
on nous dresse l'emprunt et la queste : on nous duict nous servir plus de l'autruy que du nostre50. ). Montaigne
feuillette l'me humaine, il en observe toutes les nuances ( L'tranget de notre condition porte que nous soyons
souvent par le vice mme pousss bien faire49 ), mais s'abstient d'en conclure qu'une qualit ou qu'une action suffit
en dcouvrir le dedans. Seule une observation patiente et approfondie peut rvler les contrastes d'un caractre : Pour
juger d'un homme, il faut suivre longuement et curieusement sa trace 49. Alors qu'un Pascal dsespre de la finitude de
notre existence, les Essais nous montrent au contraire Montaigne s'merveillant de la richesse de la vie et dfendant la
dignit de la condition humaine : Il n'est rien si beau et si lgitime que de faire bien l'homme 3.

Dans l' Apologie de Raymond Sebond , en parlant des croyances humaines, Montaigne observe qu'il aurait volontiers
vnr le soleil s'il avait vcu une poque antrieure. Adepte d'un culte de la nature sans miracle et sans
extravagance , il ne se proccupe pas du pch ni du salut, voque peu le crateur, dfend l'empereur Julien qualifi
d'apostat par l'glise et montre le mme relativisme envers la religion qu'envers le reste : Nous sommes chrtiens
mme titre que nous sommes Prigourdins ou Allemands5. Quant au Christ, il n'en est pour ainsi dire jamais question
dans les Essais.

Quelle est donc la religion de leur auteur ? C'est pourtant le catholicisme. Montaigne a toujours t en rgle avec les
autorits religieuses, et il ne fut pas inquit lorsque les inquisiteurs du Saint-Office examinrent la premire dition des
Essais (qui furent nanmoins mis l'Index en 1676). Cependant, les divergences entre critiques sont radicales: certains
voient dans les Essais le livre d'un paen51 , d'autres d'un ennemi de lglise, d'un fidiste1, enfin certains en font un
thologien catholique52 ! Si Montaigne parle peu volontiers de la chute ou du pch originel, il se rattache en partie la
pense religieuse par sa vision assez pessimiste de l'homme, superficiel ( Peu de chose nous divertit, car peu de chose
nous tient37. ) et esclave de ses passions. Nanmoins, si Montaigne utilise les preuves chrtiennes de l'infirmit de
l'homme, il les combine galement avec les sources antiques, et surtout ces preuves, qu'elles viennent de l'Ecclsiaste ou
de Lucrce, ne sont pour lui qu'un moyen d'accder l'homme tel qu'il est. Les Essais ne s'intressent pas au Crateur,
mais bien la crature humilie.

Montaigne ignore les proccupations mtaphysiques qui hantent un Pascal ; il prfre s'installer dans un bonheur
terrestre, en voisin respectueux qui se garde de toucher aux mystres et aux dogmes 53 . Son art de vivre ignore les
prceptes chrtiens, et la mort qu'il dsire est un nant brutal, sans proccupation du salut. Dieu, dpersonnalis n'est
plus qu'une lointaine puissance, selon la conception picurienne ( Les Dieux s'battent de nous la pelote et nous
agitent toutes mains13... ). En somme, comme le rsume Andr Maurois, Montaigne ne nie pas Dieu, loin de l, mais
il linstalle sur un trne, magnifiquement isol, et vit comme si Dieu nexistait pas 54 . Bien que pratiquant, le christianisme
n'est pour lui qu'une des grandes possibilits de l'esprit humain, et lglise un principe de cohsion sociale : ce qui lui
plat dans le catholicisme, ce qu'il y admire et en prne, c'est l'ordre et l'anciennet55. Le conservatisme religieux des
Essais est beaucoup plus d'ordre sociologique que thologique ; Montaigne est en effet bien plac pour connatre les
effets dsastreux des guerres de religion qui ensanglantent alors la France.

Guerres d'autant plus tragiques que ce qui spare les croyants est drisoire : la simple lecture d'un passage de Saint
Paul, Hoc est corpus meum n 17 prononc lors de la conscration de l'hostie suffit diviser catholiques et protestants.
Pour les premier, l'hostie reprsente rellement le corps du Christ, alors que pour les seconds ce qu'on mange est
simplement du pain commmorant un sacrifice. Et Montaigne de commenter : combien de querelles et combien
importantes a produit au monde le double sens de cette syllabe, Hoc 5... Cependant, son conservatisme pratique ne
l'empche pas de garder un esprit extraordinairement ouvert toutes les formes de religions; il voit dans celles-ci le
rsultat de conditions naturelles, dans le sillage de la pense de Jean Bodin ( La forme de notre tre dpend de l'air, du
climat et du terroir o nous naissons, non seulement le tain, la taille, la complexion et les contenances, mais encore les
facults de l'me5. ). Le scepticisme de Montaigne est beaucoup plus tolrant que destructeur, il tudie les conduites
religieuses au mme titre que les autres conduites humaines.

Son scepticisme naturel le conduit faire preuve de la plus grande prudence dans l'examen de tout ce qui touche la foi.
Il ne faut toutefois pas le confondre avec celui de Fontenelle ou de Voltaire, prompts dmasquer les superstitions
populaires. Le scepticisme de Montaigne est tout frmissant de craintes mtaphysiques 1 , il se dfie aussi bien des
thologiens que des philosophes, et prfre reconnatre son ignorance et son incertitude. Il juge ainsi la question des
miracles indcidable, comme l'a not Pascal dans ses Penses: Montaigne contre les miracles. Montaigne pour les
miracles. Montaigne ne s'engage fermement que pour condamner les consquences du fanatisme, en particulier les
procs en sorcellerie. Le doute, admissible dans ce qui relve des croyances humaines, ne l'est plus quand il s'agit
d'envoyer au bcher de prtendues sorcires. L'auteur des Essais, qui en a vu de prs, leur aurait plutt ordonn de
lellbore que de la cigu56.

Montaigne ne dveloppe jamais de grandes synthses historiques dans ses Essais. L'histoire est pour lui "un ple-mle
d'actions, de gestes, de brefs entretiens, de situations morales ou sociales, de coutumes, de traits de caractres 1". Il ne
se soucie pas de perspectives chronologiques. Les anecdotes historiques foisonnent, mais Montaigne n'y voit qu'une
confirmation du fait que notre condition est un changement perptuel. Il n'utilise pas les historiens antiques pour prvoir
l'avenir, mais pour sonder l'humain, et en conclure qu'il ne saurait y trouver une vrit dfinitive. Son rudition historique
est pourtant immense: grand lecteur de Plutarque, d'Hrodote, de Tacite, il s'appuie aussi sur les chroniqueurs du Moyen
ge, Joinville, Froissart ou Commynes, car en ce genre d'tude des Histoires, il faut feuilleter sans distinction toutes
sortes d'auteurs58 . Son scepticisme clairvoyant est aliment par les rcits de voyages de Lopez de Gomara ou de
Simon Goulard. Certaines pages des Essais26 puisent ainsi abondamment dans cette littrature ethnographique qui
fascine Montaigne et nourrit sa tolrance. Des pages vhmentes dnoncent la colonisation de l'Amrique, nouvellet
l'origine de violences innommables et qui dvoilent les vices des vainqueurs : Tant de villes rases, tant de nations
extermines, tant de millions de peuples pass au fil de l'pe, et la plus riche et la plus belle partie du monde
bouleverse pour la ngociation des perles et du poivre : mcaniques n 18 victoires57.

D'o la tentation, phmre, de refaire l'histoire : Que n'est tomb sous Alexandre ou sous ces anciens Grecs et
Romains une si noble conqute. Montaigne ruine les prjugs europens de barbarie et de civilisation: chacun
appelle barbarie ce qui n'est pas de son usage ; comme de vrai, il semble que nous n'ayons autre mire de la vrit et de
la raison que l'exemple et ide des opinions et usances du pays o nous sommes 46. . Nanmoins, Montaigne se garde
de quelque exaltation que ce soit : pour lui, l'homme est dans son droit, peu importe sous quelle forme et dans quels lieux
il existe. On est encore loin des ides rousseauistes, mme si les Essais reconnaissent que la barbarie n'est finalement
rien d'autre qu'une vie tranquille dans le bonheur d'une nature toute proche : Ce n'est pas sans raison que l'art gagne le
point d'honneur sur notre grande et puissante mre nature. Nous avons tant recharg la beaut et la richesse de ses
ouvrages par nos inventions, que nous l'avons du tout touffe 46. Montaigne n'prouve nul regret pour un ge d'or
perdu dont les peuples exotiques seraient les dpositaires car rien n'est fig : Nous n'allons point, nous rdons plutt, et
tournoyons et l. Il fustige les violences de son poque, mais comme rien n'est immuable, le mal, comme le bien,
n'aura qu'un temps : Le monde n'est qu'une branloire prenne n 19,42 .

Montaigne s'interroge galement sur la vie publique et les moyens qui permettent un tat et une socit de perdurer. Il
remarque que l'ordre social n'a pas besoin de recourir des fondements thiques pour exister: Philippe fonde une cit
avec les plus mchants hommes et incorrigibles qu'il peut trouver 13. De plus, de manire surprenant, cet ordre social
se maintient malgr des conditions difficiles, y compris la guerre civile laquelle Montaigne fait allusion : Enfin je vois
par notre exemple que la socit des hommes se tient et se coud, quelque prix que ce soit13. Finalement, cette
socit n'est que le reflet de la diversit humaine. Montaigne exclue donc l'ide d'un droit universel qui serait fonde sur
une identit commune tous les hommes. L'homme tant divers, la science juridique ne saurait se fonder que sur des
principes propres une poque et un peuple : Quelle bont est-ce que je voyais hier en crdit, et demain plus, et
demain plus, et que le trait d'une rivire fait crime? Quelle vrit que ces montagnes bornent, qui est mensonge au
monde qui se tient au del5? . Pascal, bien que trs critique envers Montaigne, a repris cette ide 59 dans ses Penses :
Plaisante justice qu'une rivire borne ! Vrit au-de des Pyrnes, erreur au-del.

On trouve donc dans les Essais une conception empirique du droit et de la justice, loin de toute utopie. Montaigne insiste
en particulier sur l'ide que le mieux en matire juridique est de s'en remettre au bon sens, il connat trs bien-pour avoir
t lui-mme magistrat-les excs et les absurdits d'une justice qui force de glose et de corruption fait condamner des
innocents : Qu'ont gagn nos lgislateurs choisir cent mille espces et faits particuliers et y attacher cent mille lois ?
. S'il ne s'lve pas contre le but de la justice (punir les coupables), il critique les moyens qu'elle utilise-dont la torture,
procdure judiciaire normale l'poque. Il dnonce en particulier la cruaut et l'absurdit des procs en sorcellerie, alors
en pleine recrudescence, dans le chapitre XI du livre trois prudemment intitul Des boiteux : Il n'est rien quoi
communment les hommes soient plus tendus qu' donner voix leurs opinions ; o le moyen ordinaire nous faut, nous y
ajoutons le commandement, la force, le fer et le feu. Et il ajoute : tuer les gens, il faut une clart lumineuse et
nette...Aprs tout, c'est mettre ses conjectures bien haut pris que d'en faire cuire un homme tout vif. Les Essais
prennent donc courageusement position contre la superstition et le fanatisme des juges. Pour de pareilles ides, tienne
Dolet fut condamn au bcher quelques annes plus tt..

En dfinitive, Montaigne aborde bien la question sociale et politique de manire trs pragmatique. Il critique Machiavel
pour sa conception trop thorique de l'exercice du pouvoir n 20. De mme, la question du gouvernement idal n'a pas non
plus de sens pour l'auteur des Essais : ce n'est qu'une chimre spculative et livresque, l'image des crits de Platon
dans La Rpublique. Nanmoins, il faut se garder de croire que Montaigne se dsintresse compltement du
commerce du monde et des maniements publiques . En ralit, si l'espace social et politique s'avre pour
Montaigne un espace radicalement immatrisable60 car d'une immense contingence, cela n'implique pas qu'il faille
renoncer l'action : nous devons cependant accepter que la ralit humaine et mondaine est empreinte de subjectivit.
Non seulement la diversit des hommes et de leurs coutumes est un fait irrductible, mais elle est l'origine de toute
l'organisation sociale : En toutes les pices du service de notre socit, il y a un si perptuel, et si universel mlange de
crmonies et apparences superficielles : si que n 21 la meilleure et la plus effectuelle part des polices n 22 consiste en
cela32.

Cela ne signifie pas pour autant que tout est permis, mais qu'on ne saurait dcouvrir de rgles de vie immuables,
universelles et incontestables. Montaigne reconnat en particulier qu' il y a des offices n 23 ncessaires, non seulement
abjects, mais encore vicieux61 qu'il prfre pour sa part abandonner aux citoyens plus vigoureux et moins craintifs qui
sacrifient leur honneur et leur conscience. Il est de toute manire impossible de recueillir une approbation unanime :
toutes actions publiques sont sujettes incertaines, et diverses interprtations, car trop de ttes en jugent 33. Le
pragmatisme de Montaigne ne rsout donc pas, du moins en apparence, la question de la vertu. Comment juger les
actions des dirigeants, si l'on ne peut pas les ramener une norme ? Les Essais rpondent cette interrogation en
s'appuyant sur la tradition antique et en particulier stocienne : le bon gouvernant sera dsintress, car les actions de
la vertu, elles sont trop nobles d'elles-mmes, pour rechercher autre loyer, que de leur propre valeur, et notamment pour
la chercher en la vanit des jugements humains62.

Montaigne y consacre plusieurs pages, notamment dans le chap. XXVI du livre un intitul De l'institution des enfants .
Pour Montaigne, l'ducation ne doit pas brider la nature, mais la fortifier. Montaigne pense en particulier au futur fils de la
comtesse Diane de Foix, qui il ddie ce chapitre, longtemps lu comme un trait d'ducation l'usage des
gentilshommes. Les Essais reconnaissent que l'tre en formation est un mystre et qu'il est malais d'y tablir aucun
solide jugement . Il s'agit de choisir un prcepteur qui ait la tte bien faite plutt que bien pleine , c'est--dire qui ne
soit pas empli de prjugs, et qui sache adapter son enseignement l'lve. La tche est difficile : C'est l'une des plus
ardues besognes que je connaisse.

Plutt que de dvelopper comme Rabelais un vaste programme d'enseignement, Montaigne s'attache la manire
d'enseigner : il recommande ainsi de ne pas se contenter des livres mais de voyager, de ne pas seulement raidir l'me
mais aussi de raidir les muscles , de faire de l'enfant un trs loyal serviteur de son prince mais pas un courtisan.
L'instituteur devra favoriser le dveloppement naturel de l'enfant plutt que de lui imposer ses valeurs. Cela est en accord
avec les ides de Montaigne sur l'homme : il n'y a pas de normes universelles, amener l'enfant tre lui-mme est donc
le seul sens de l'ducation. En consquence, Montaigne considre inutile l'enseignement de la dialectique et de la
rhtorique. Le bon pdagogue se doit d'tre tolrant, ses objectifs seront d'apprendre l'lve exercer son esprit
critique et son jugement ( Qu'il lui fasse tout passer par l'estamine et ne loge rien en sa tte par simple autorit et
crdit25. ), se mfier de la pdanterie, et dvelopper la vertu. Dans les Essais, la vertu n'a cependant aucun lien avec
la moralit, il s'agit pour Montaigne de la culture de l'me , de la capacit s'panouir dans toutes les situations de la
vie.

De fait, on retrouve les thmes majeurs de la pense montanienne dans ce programme ducatif : apprentissage de la
modestie et du scepticisme, de la modration, contemplation de la grande image de notre mre nature dans son entire
majest. Montaigne condamne galement l'utilisation des chtiments corporels alors en usages dans les collges du
temps, et qui nuisent selon lui au bon dveloppement de l'esprit et du corps : il rejette les tronons d'osier sanglants ,
et la coutume qui est de tenir le collgien la ghenne et au travail quatorze ou quinze heures par jour comme un
portefaix. L'enseignement doit au contraire se faire dans la joie et la douceur ; on prendra donc soin de rveiller l'enfant
au son des instruments comme le faisait le pre de Montaigne, et d'viter les punitions physiques lies la colre et
humeur mlancolique d'un furieux matre d'cole qui ne formeraient qu'une me servile.

Nanmoins, l'ducation ne doit pas non plus plonger l'lve dans une mollesse paresseuse. L'idal de Montaigne est
Socrate, qui aimait jouer aux noisettes avec les enfants mais savait aussi faire face aux coups du destin. Il faudra
donc aguerrir le corps pour viter d'abaisser l'me dans des passions viles, supprimer toute mollesse et dlicatesse au
vtir et au coucher, au manger et au boire , apprendre endurer la sueur, le froid, le vent, le soleil et les hasards qu'il
faut mpriser. Pour ce faire, on aura recours des exercices physiques rguliers pour donner l'lve la pleine matrise
de son corps : l'accoutumance porter le travail tant accoutumance porter la douleur, on le rompra la peine et
pret des exercices pour le dresser. On le voit, ce programme se rattache en grande partie la doctrine stocienne qui
dfinit la matrise de soi comme la qualit matresse de l'homme sage.

Certes, Montaigne n'ignore pas qu'un tel accomplissement est difficile, et qu'il se trouvera parmi les lves de mauvaises
pousses qui ne pourront devenir que ptissiers en quelque bonne ville. Mais il y en aura aussi d'autres qui tireront les
fruits d'un enseignement qui vise avant tout se connatre, bien vivre, bien mourir . L'lve idal fera preuve de
civilit avec ses semblables, de temprance dans les plaisirs, se conformera aux usages en vigueurs tout en maintenant
une honnte curiosit . Finalement, il aura les qualits de l'auteur des Essais : confiant dans son jugement plutt que
dans celui des autres, pris de libert mais soucieux de ne causer de tort personne, accommodant mais indpendant.
C'est peu dire que Montaigne continue se peindre tout en parlant d'ducation. Cependant, ses propos sur la pdagogie
furent ensuite largement utiliss par ses plus ardents adversaires, les matres de Port-Royal, et par la suite, par tous ceux
qui essayrent d'arracher l'enseignement au pdantisme et l'ennui, comme Rousseau dans l'mile ou encore John
Locke63. On peut mme dire que c'est lui qui a enrichi qui a apport au patrimoine franais l'ide d'une ducation librale
et ouverte sur le monde extrieurn 24.

Style des Essais[modifier]

Structure[modifier]

D'un point de vue formel, les Essais ralisent une synthse harmonieuse entre le centon, le dialogue et la lettre ;
Montaigne avoue d'ailleurs que seule labsence de destinataire lui a fait refuser la forme pistolaire : Sur ce sujet de
lettres, je veux dire ce mot, que c'est un ouvrage auquel mes amis tiennent que je puis quelque chose. Et eusse pris plus
volontiers cette forme publier mes verves, si j'eusse eu qui parler64. En ralit, les Essais vont beaucoup plus loin
dans l'affirmation de la subjectivit que les pistoliers antrieurs, Ptrarque, rasme, Bud, chez qui l'on peroit encore la
crainte de trop parler de soi. Au lieu de sembarrasser d'un correspondant imaginaire et de considrations rhtoriques,
Montaigne prfre crer un genre indit, l'essai, qui n'a plus besoin que de lui-mme. Il faut cependant noter que la lettre,
tout comme le dialogue, font partie des prcdents historiques qui ont rendu possible la forme ouverte des Essais.
Montaigne exprime souvent son admiration pour Platon, en qui il voit un sceptique : Platon me semble avoir aim cette
forme de philosopher par dialogues, escient, pour loger plus dcemment en diverses bouches la diversit et varit de
ses propres fantaisies. Diversement traiter les matires est aussi bien le traiter que conformment, et mieux : savoir
plus copieusement et utilement5. En contact direct avec les auteurs antiques, Montaigne rassemble les genres de la
lettre et du dialogue pour en tirer une forme nouvelle, qui les dpasse : les Essais abandonnent l'ide d'un entretien fictif
entre plusieurs personnes pour mettre en pleine lumire ce que l'on avait masqu jusque l, une conscience s'entretenant
avec elle-mme.

Comment Montaigne s'affranchit-il des contraintes formelles de ses prdcesseurs ? Les Essais vitent tout d'abord tout
plan dmonstratif et tout dogmatisme au profit de la libert de parole. Trs rvlatrice cet gard est la relation entre la
matire traite dans tel essai et le titre du chapitre : relation trs lche, si bien que le titre finit par n'tre plus qu'une faon
d'introduire les sujets les plus divers. Montaigne ne s'en cache d'ailleurs pas : Les noms de mes chapitres n'embrassent
pas toujours la matire13. Parfois, le titre est adquat, mais il n'empche pas la prsence de longues digressions;
parfois mme il dissimule par prudence le sujet rel de l'essai: le onzime essai du livre trois, intitul Des boiteux ,
traite ainsi des procs en sorcellerie. Quant l'bauche d'un plan, on n'en distingue les traces que dans l' Apologie de
Raymond Sebond et elles sont si tnues que les tentatives de reconstitutions aboutissent des rsultats diffrents 7. Si
l'on regarde le sens du titre, essayer signifie en ancien franais mettre l'preuve, exprimenter, sonder,... Autrement dit,
le titre fait plus rfrence l'ide d'une mthode qu' un genre littraire qui n'existait d'ailleurs pas encore l'poque et
que Montaigne a contribu fonder : Laisse, lecteur, courir ce coup d'essai 13... crit Montaigne, dont l'ouvrage, qui
nglige la forme et la tenue, est l'oppos de la prose cisele des humanistes de son temps. Le titre de l'ouvrage
dsigne finalement une conception de l'existence vue comme passage, comme mouvement 38 : Je ne peins pas l'tre.
Je peins le passage42.

Une forme ouverte, donc, que l'on peut comparer une route ou une promenade; et un ordre volontairement nglig
pour mieux reflter ce qu'il y a d'illimit dans le monde et dans l'exprience intime de l'auteur. Montaigne a pratiqu la
composition acadmique, comme en tmoigne une trs belle lettre son pre o il dcrit la mort de la Botie 65. Mais il ne
saurait employer, dans ce livre de bonne foi , un ordre artificiel qui serait une falsification de l'ordre naturel : de l la
bigarrure des sujets, le laisser-aller, les rebondissements qui caractrisent les Essais. Le monde o tout n'est que
changement, le caractre antinomique de la vie, l'homme complexe, inconstant, interdisent un style rgulier qui ferme les
ouvertures, ramne le multiple un seul aspect1.

Ds qu'une ide lui vient l'esprit, il s'empresse de la coucher sur le papier, sans chercher faire une diffrence entre le
principal et laccessoire, ni embarrasser sa pense d'une introduction et d'un dveloppement bien dfinis. Par exemple,
le cinquime essai du livre trois, intitul Sur des vers de Virgile , est essentiellement consacr l'amour, et quoique
Montaigne crive aprs plusieurs pages Mais venons-en mon thme , il ne se limite pas ne parler que du mariage
ou des sentiments. Cela implique bien sr d'arriver relier chaque digression avec les autres sans oublier de maintenir la
cohrence de l'ensemble, assure par la prsence palpable du Moi derrire chaque rebondissement de l'criture.
Pasquier a comment ironiquement cette manire de composer : Montaigne prenait plaisir de dplaire plaisamment66.

Vocabulaire et phrase[modifier]

La pense sceptique de Montaigne se retrouve jusque dans la langue des Essais. Montaigne n'aime pas employer de
mots strictement dfinis, il affectionne les termes quivoques ou qui traduisent le mouvement qui agite sa pense :
branler, fantaisie, humeur, folie, etc. Le franais du XVIe sicle est une langue qui est encore loin d'tre fixe, ce qui est
loin d'incommoder l'auteur des Essais qui en est parfaitement conscient : le franais coule tous les jours de nos mains
et depuis que je vis s'est altr de moiti13 . Il y voit une confirmation supplmentaire de cette fragilit et de ce mobilisme
universel qui lui sert prouver sa finitude. Il s'lve contre la manirisme des suiveurs de la Pliade, cherche se rgler
sur l'usage et non sur la grammaire encore balbutiante. L'infriorit du franais, langue vulgaire en regard du latin ou du
grec est pour lui une incitation supplmentaire. Les provincialismes et les archasmes sont cependant peu nombreux
dans les Essais ; quant aux nologismes, ils sont surtout prsents dans les additions manuscrites des dernires annes.
Montaigne a dpeint lui-mme sa manire d'crire : Le parler que j'aime, c'est un parler simple et naf n 25, tel sur le
papier qu' la bouche ; un parler succulent et nerveux, court et serr, non tant dlicat et peign comme vhment et
brusque, plutt difficile qu'ennuyeux, loign d'affectation, drgl, dcousu et hardi25. La langue des Essais atteint un
quilibre idal entre la fidlit au parler familier et un dynamisme linguistique mesur, mais trs net et personnel.

Son style est caractris par l'importance des digressions, des rebondissements sur les mots, du gnie de la variation, qui
traduisent une pense jaillissante, mais toujours cohrente : C'est l'indiligent lecteur qui perd mon sujet, non pas moi 13.
Inventeur d'un genre indit, l'essai, Montaigne crit son livre avec la mme allure potique, sauts et gambades 13
, que l'on retrouve aussi bien dans la phrase que dans la composition des chapitres des Essais. Il est parfois difficile de
discerner ce qui dans le style des Essais relve de l'art ou de la spontanit. Montaigne crit avec une verve toute
gasconne, il aime les tours proverbiaux, les expressions populaires, mais il est aussi capable d'employer toutes les
subtilits de l'art d'crire grce sa longue frquentation des crivains antiques. Il cultive le jeu de mots ( Les hommes
laissent les choses et s'amusent traiter les causes. Plaisant causeurs 56 ! ), l'pithte parfois potique ( Je loue une vie
glissante, sombre et muette33. ), l'ironie bonhomme et la navet feinte. Il utilise peu la phrase longue au profit de
squences de phrases courtes, juxtaposes, qui donnent leur dynamisme aux Essais. Comme le souligne Albert
Thibaudet, le style c'est l'homme-il faut que la mobilit de l'esprit de Montaigne se retrouve dans la mobilit de son
style67. Montaigne fait l'loge de cette libert de ton et de propos : Mon style et mon esprit vont vagabondant de
mme : il faut avoir un peu de folie, qui ne veut avoir plus de sottise13...

Cependant, ce dsordre apparent cache un ordre profond68. . Cet ordre tire sa logique du mouvement qui anime la
pense de Montaigne : le titre de chaque chap. est une premire inspiration, sur laquelle viennent se greffer des
excursions secondaires, puis tertiaires, etc. Cette manire de composer, faite de gaillardes escapades13 , dont usait
dj Plutarque, se retrouve tout au long des Essais selon un ordre presque musical : Michel Butor voit ainsi dans le livre
trois une composition tertiaire, prlude, excursion, finale20 .

Figures de style[modifier]

Quant aux figures de style, elles abondent dans les Essais, avec une prdilection de Montaigne pour la mtaphore
nourrie par son got pour les petits dtails concrets et sa vision d'un monde enchevtr. Montaigne se plat aller de
l'ide au visible, au sensible : il crit par exemple j'aime mieux forger mon me que la meubler 39 pour signifier qu'il
prfre se cultiver par lui-mme plutt que d'accepter passivement un savoir inerte ; ou encore frotter et limer notre
cervelle contre celle d'autrui25 pour dire qu'il faut nous former au contact des hommes. Si Montaigne fait certains
emprunts Platon, Cicron ou encore Snque, ces derniers restent modestes en comparaison des images issues de sa
propre plume. Son antipathie pour l'abstraction lui fait exprimer la plupart de ses penses au moyen de figures provenant
de la chasse, des travaux des champs, de la guerre ou mme encore de la cuisine. Il affectionne les reprsentations du
mouvement physique : Mes conceptions et mon jugement ne marchent qu' ttons, chancelant, bronchant et chopant25
; ou encore propos de l'Amour : Voyez comme il va chancelant, chopant et foltrant ; on le met au ceps quand on le
guide par art et sagesse, et on contraint sa divine libert quand on la soumet ces mains barbues et calleuses 17. On
peut mme aller jusqu' identifier ce got de Montaigne pour le matriel et le corporel une rminiscence de sa
conception de l'unit de l'me et du corps, ce btiment tissu d'une si jointe et fraternelle correspondance 3. Parle-t-il
des vices, c'est pour les transformer en des animaux bondissants : Les vices...d'autant qu'ils me poignent, ils
s'accrochent moi et ne s'en vont pas sans secouer 17.

Concernant les autres figures de mots, leur usage est plus nuanc. Le plonasme et l'hyperbole sont peu utiliss, alors
que l'antithse foisonne : ainsi, propos de l'homme, Montaigne crit pour le dtruire, on cherche un champ spacieux
en pleine lumire; pour le construire, on se musse dans un creux tnbreux et contraint 17. On trouve aussi des
accumulations de mots qui font songer Rabelais ( Mais pour revenir mon propos, nous avons pour notre part,
l'inconstance, lirrsolution, l'incertitude, le deuil, la superstition, la sollicitude des choses venir, voire aprs notre vie,
l'ambition, l'avarice, la jalousie, l'envie, les apptits drgls, forcens et indomptables, la guerre, le mensonge, la
dloyaut, la dtraction, et la curiosit5. ) et inversement des laconismes, des sentences trs concises, la manire de
Snque dans ses Lettres Lucilius : au sujet de la jalousie, c'est des maladies d'esprit celle qui plus de choses
servent d'aliments, et moins de choses de remdes17.
Les Essais contiennent galement des chiasmes ( Qui se fait mort vivant est sujet d'tre tenu pour vif mourant 13 ) et de
manire gnrale de trs nombreuses figures sonores : allitration, assonance, rime, paronomase...Cependant,
Montaigne n'utilise pas toutes ces ressources de la langue par souci de raffinement, mais plutt pour mieux se faire
comprendre. L'emploi des figures de style n'est jamais excessif et ne relve pas non plus d'une recherche esthtique; tout
au contraire, elles confrent Montaigne son style individuel, dont il ne faisait lui-mme pas grand cas : j'ai
naturellement un style comique et priv64. Cela ne l'empche pas de prfrer une forme mienne au style artificiel et
pdant des suiveurs de Ptrarque, dont il raille les prtentions dans cette remarque plein d'ironie: si j'tais du mtier, je
naturaliserais l'art autant comme ils artialisent la nature 17.