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Medir en las Ciencias Sociales Pedro Gonzlez Blasco

1. Medir: su significado y sus problemas

En un sentido general, medir es comparar una magnitud con otra de su misma especie,
considerada como unidad, o con otra magnitud adecuada al caso para conocer su
extensin o cantidad. Esto no es siempre aplicable en sociologa, donde hay que abordar
el problema de medir, por ejemplo, actitudes sociales cuyas unidades son difcilmente
identificables y cuya extensin o cantidad no son tan relevantes. Desde una ptica que
abarque tambin la accin de medir en las ciencias sociales, parece preferible considerar
la medicin como el establecimiento de correspondencia entre dos conjuntos. Podemos
considerar el medir como el asignar smbolos a los elementos de un conjunto de
magnitudes, propiedades, objetos o acontecimientos. Por medir se entiendo el asignar
unos smbolos numricos a alguna magnitud o atributo de objetos, as como a
acontecimientos o hechos reales.

Cada operacin de asignar nmeros a las propiedades no se hace de forma arbitraria, sino
siguiendo las normas que marcan la composicin de cada conjunto. Los problemas surgen
cuando se quiere concretar en qu consiste y cmo se puede realizar esa correspondencia
entre un sistema conceptual y un sistema cifrado, entre unas propiedades y unos nmeros.
Para esto, ambos sistemas deben ser isomorfos (las estructuras de ambos sistemas deben
ser internamente semejantes, cumplir una serie de condiciones).

Esta dificultad bsica en las Cs Sociales lleva al hecho de que siempre se debe admitir un
cierto nivel de ambigedad en todas las medidas que se realicen.

Las mediciones permiten ir ms all de la mera descripcin de los fenmenos observables;


permiten concretar las observaciones; comprobar la interrelacin entre distintos fenmenos
sociales y ayudan a revisar los conceptos que usamos, descubriendo variables que quiz
no consideramos en un principio, por fin el proceso de medicin y los resultados que por
su medio obtenemos nos permiten revisar los conceptos, hiptesis y teoras contempladas
en los trabajos sociolgicos. El medir en sociologa es una parte sustantiva del quehacer
sociolgico.

2. La forma de medir en una investigacin social

2.1 Dimensiones/variables

Las dimensiones son los distintos aspectos en que puede ser considerado un concepto,
representando as los componentes del concepto. Son conceptualizaciones, pero ms
especficas que el concepto inicialmente formulado, deben ser cuantificables de forma que
por medio de las medidas (indicadores) de las dimensiones el concepto se haga operativo.

Hasta aqu hemos considerado las dimensiones como partes o aspectos de un concepto,
pero la mayor parte de las veces las dimensiones representan propiedades cualitativas
que permiten clasificar a los individuos en un cierto nmero de categoras.

Las variables son representaciones simblicas de las dimensiones de los conceptos, o de


los atributos de las unidades, e incluso se aplica tambin ese nombre de variable a los
conceptos mismos sin ser descompuestos en dimensiones. Las dimensiones, al
representar propiedades de las unidades observadas, nos permiten categorizar esas
unidades.

2.2 Indicadores
Un indicador social es la medida estadstica de un concepto o de una dimensin de un
concepto o de una parte de aqulla, basado en un anlisis terico previo e integrado en un
sistema coherente de medidas semejantes, que sirva para describir el estado de la
sociedad y la eficacia de las polticas sociales.

Hay diferentes definiciones de los que los indicadores son, se los considera como
definiciones operacionales o componentes de un modelo; como medidas de fenmenos;
como expresiones numricas o datos informativos de hechos sociales, o bien como
concreciones estadsticas.

Consideramos a los indicadores como instrumentos de medida que concretan las


observaciones y hacen medible cuantitativamente las dimensiones del concepto
considerado. Estos deben contener dos caractersticas: a) estar relacionados con el
concepto o dimensin de que tratan de ser indicacin; b) ser expresin numrica,
cuantitativa, de la dimensin que reflejan.

Los indicadores, por otra parte, se relacionan con la dimensin que miden de forma
probable.

En general, hay dos tipos bsicos de indicadores: los descriptivos y los analticos. El
indicador descriptivo es aquel que trata de explicitar o poner de manifiesto la posible
regularidad existente en un conjunto de datos. El indicador analtico es aquel que trata de
explicar, ms all de las regularidades, el valor de los datos en el anlisis que se realiza.

La construccin de un indicador concreto nos permite determinar los aspectos de la unidad


que hemos de observar, y los datos que hemos de recoger. Los indicadores deben ser
tales que permitan detectar las variaciones significativas que se puedan dar en los
conceptos o dimensiones que reflejan. Teniendo en cuenta esto, hay otros tres tipos de
indicadores: normativos (se refieren a dimensiones o aspectos sociales sobre los cuales
existe un alto grado de consenso); objetivos (utilizan datos fsicos de los individuos o
colectivos, datos que se consideran objetivos, no son sometidos a interpretaciones
subjetivas, sino simplemente contables); subjetivos (utilizan interpretaciones subjetivas de
los datos o realidad que miden).

Para construir indicadores hay que tener muy en cuenta que debemos hacernos,
previamente, un boceto o diseo de lo que vamos a investigar, de sus caractersticas y
problemas. Los indicadores suelen circunscribir al concepto social determinado para el que
se usan. Es especialmente difcil encontrar indicadores que valgan para comparaciones
internacionales. Los indicadores utilizables varan considerablemente segn el medio
social del individuo estudiado. No hay un indicador estndar.

Considerando que los indicadores pueden basarse en unidades individuales o colectivas,


se pueden considerar tambin otros tres tipos de indicadores: globales (son los referidos
al conjunto del grupo considerado y que carecen de significado para las unidades
individuales); estructurales (indican las relaciones operativizadas entre los miembros de
un grupo); analticos (se refieren a las combinaciones que se pueden realizar con
indicadores individuales).

Utilidad de los indicadores: nos permiten medir conceptos, cuantificar dimensiones


ideativas y convertirlas as en utilizables a efectos de manipulacin estadstica y a efectos
comparativos con otras dimensiones conceptuales. Por el uso de los indicadores podemos
montar un sistema de correlaciones que explican el hecho o hechos sociales
considerados. La posibilidad que dan los indicadores de comparar y explicar hechos nos
permiten tambin preveer la posible concurrencia de otros. Adems nos ayuda a perfilar
los conceptos que investigamos, mediante el uso de indicadores podemos evaluar los
resultados de una accin de una forma ms objetiva que si careciramos de ellos, aunque
nunca se puede evaluar con objetividad plena, un hecho o accin social por muchos
indicadores que usemos.

2.3 ndices

Un ndice es una medida obtenida por la agrupacin adecuada de varios indicadores. Los
indicadores son ahora los que aportan los datos numricos que una vez manipulados nos
permiten calcular el ndice. La manipulacin, generalmente, suele consistir en sencillas
operaciones matemticas. Los ndices representan numricamente una, varias o todas las
dimensiones del concepto operativizado.