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VOYAGE

L'AMRIQUE CENTRALE
PARIS. - IMPRIMERIE Df: J. CLAYF-

BBE SAINT^BiNJT. 7
VOYAGE

L'AMRIQUE
CENTRALE
L'ILE DE CUBA ET LE YUCATAN

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/aMt/oU/i^ ARTHUR MORELET


Sentir et cunnatre sont les plus vives

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J^4rcZf<4^/i^^ru- " aspirations le notre nature, v

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TOME PREMIER

PARIS
GIDE ET J. BAUDRY, LIBRAIRES-DITEURS
3 RUE BONAPARTE

1857
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A LA MEMOIRE

DE MOiN FRERE RAOUL iMORELET


ENSEIGNE DE VAISSEAU

nort sur la i-te d'Afrique le 30 oetolnT 1846

1G90721
PREFACE

Vers la tin de l'anne 1846, une poque o la paix gnrale laissait

une carrire libre toutes les entreprises^ j'efifectuai le voyage dont on va

lire le rcit; je partis seul, entran par Tamour des sciences naturelles et

par un sentiment d'mulation nationale que je nourrissais depuis longtemps

dans mon esprit.

Je fus assez heureux pour raliser mon projet dans les termes o je

l'avais conu et pour recueillir, dans une rgion inexplore, des collections

prcieuses que j'offris plus tard au Musum de Paris; mon abandon fut

absolu, c'est--dire que je me dessaisis non seulement des objets, mais

du droit qui m'appartenait de les dcrire et de les publier.

Je devais cette courte explication au lecteur, qui pourrait s'tonner

avec raison que mes travaux se soient borns un simple journal de


voyage , et que le feu sacr dont je semblais brler pour l'histoire

naturelle, n'ait pas produit de plus importants rsultats; tout effort a

ses Hmites : rduit mes propres ressources, j'ai d renoncer, mais

non pas sans regret, une rcolte que j'avais laborieusement prpare.

Nanmoins la science n'y aura rien perdu ; s'il ne m'a pas t permis
i PRFACE.

(le runir en un seul corps d'ouvrage les lments que j'avais rassembls

et de les dvelopper aussi largement que je l'eusse dsir, on les trouvera

dissmins dans les publications scientifiques de l'poque o, sous une

forme plus modeste, ils ont pris rang parmi les faits.

Les pages qui suivent ont t crites sur les lieux ;


j'aurais pu les

livrer depuis longtemps la publicit, si je n'eusse t retenu par un

sentiment de mfiance que j'ai fini par surmonter. En les relisant, j'ai

beaucoup retranch, mais je n'ai rien ajout ni rien chang, pas mme
la distribution que j'avais adopte ds l'origine et qui concorde avec les

phases de mon voyage.


VOYAGE

L'AMRIQUE CENTRALE

CHAPITRE PREMIER
L'OCEAN ATLANTIQUE

Par une matine froide et brumeuse du mois de novembre 1846,


la Sylphide, qui depuis plusieurs jours attendait un vent favo-
rable, sortait enfin des bassins du Havre en dployant successive-
ment ses voiles. Quoique la temprature ft loin d'tre agrable,

les quais et la jete taient garnis de spectateurs, attentifs cette

petite scne dont ils observaient les dtails. Quand le navire, rasant
6 CHAPITRE PREMIER.

l'extrmil du mle, tourna sa proue vers rOcan, des mouchoirs


et des chapeaux s agitrent parmi les groupes qui suivaient des
yeux la manuvre : c'tait un dernier adieu et un dernier vu ;

c'tait aussi un hommage que les populations maritimes rendent au


btiment qui entreprend un voyage de long cours : la Sylphide tait

frte pour la Havane.


Dans ce moment suprme o se rompent la fois tous les liens

qui forment ce que l'on appelle la patrie, le cur le plus aguerri


est saisi d'une invincible tristesse, et la sensibilit la moins expan-
sive se trahit ; alors les rves dors qui avaient sduit l'hnagination

se dissipent et ne laissent aprs eux qu'un sentiment de vide et de

regret . les souvenirs du pass se ravivent , ils se pressent en foule

comme des ombres muettes ; toutes les facults de l'me se concen-

trent en eux : telle tait du moins la situation de mon esprit, tandis

qu'appuy contre lesbordages, j'attachais un regard mlancolique


sur la terre dont nous nous loignions rapidement ; absorb dans
la contemplation intime de tout ce j'aimais, de tout ce que j'avais
abandonn j'prouvais ,
cette motion grave qui succde aux grandes
rsolutions et aux longs adieux.

Cependant l'agitation et le mouvement du dpart avaient cess;

on n'entendait plus que le bruit sourd des eaux au milieu du silence


universel; la ville, le port, le mle couvert de spectateurs, tout
tait loin , tout avait disparu ; nanmoins on distinguait encore les

ctes de Normandie dcoupes comme une ple silhouette sur la

teinte grise de l'horizon. Le soir vint : des stries d'un rouge ardent
dchirrent les vapeurs dont nous tions environns, et l'orbe du
soleil entirement dgag descendit avec majest dans l'Ocan.
Au moment o les derniers rayons du jour s'effaaient, nous vmes
briller dans la direction oppose le fanal de Barfleur, dernier vestige
de la terre natale que nous ne devions plus contempler.
Nous navigumes pendant toute une semaine sur une mer hou-
leuse, entrans vers le nord bien loin de notre route, souffrant

du mal de mer et attrists par l'pret du climat. Les btiments


qui sillonnaient la Manche et dont le frquent passage nous avait
,

L'OCAN ATLANTIQUE. 7

procur quelques distractions, devenaient de plus en plus rares


depuis que nous avions franchi le dtroit; bientt nous vogumes
dans la solitude, et nous prouvmes la fois le sentiment de l'im-
mensit et celui de notre isolement.
Le huitime jour, une forte brise soufla du sud et frachit

l'entre de la nuit; le ciel et Teau changrent d'aspect; nous ser-


rmes toutes nos voiles en remettant la Providence le soin de

nous conduire. Rien n'est triste comme le spectacle d'un btiment

qui renonce marcher pour songer uniquement sa conservation

et qui, roulant de vague en viague, devient littralement le jouet des

lments. Au craquement des cloisons branles par le roulis , au


bruit affreux des lames qui s'abattent sur le pont , le passager novice
se persuade que la frle barrire qui le spare de l'abme va s'en-
tr'ouvrir, et les fortes motions qu'il prouve font sourire le marin
plus expriment.

Au matin le vent flchit, mais la mer tait bouleverse dans ses


profondeurs; des montagnes liquides d'un gris mtalliciue soule-

vaient alternativement le navire et le renversaient sur le flanc ; le

ciel tait plomb comme les eaux. Nous vmes passer quelques

pieds du bord des dbris entrans par la houle ; ces signes irrcu-

sables d'un naufrage veillent toujours de mlancoliques penses

dans l'me du navigateur, mais leur impression passagre s'vanouit


au premier beau temps.
Aprs trois semaines de calmes , de bourrasques , de brises con-
traires ou favorables, incidents journaliers qui prtent la navi-

gation voile un certain air d'aventure et dont les vicissitudes ne


sont pas sans quelque charme , nous franchmes le parallle des

Aoresetnous entrmes dans une rgion nouvelle. L'Ocan, mal-


gr son apparente uniformit , varie d'aspect avec la longitude et

le climat; nous laissions derrire nous des solitudes brumeuses, o

rgnaient les vents froids du nord ,


pour nous rapprocher du tro-

pique , et pntrer, si je puis m'exprhner ainsi , dans l'empire mme


de la lumire. Dj la douce influence de la chaleur commenait
se faire sentir; le ciel tait radieux, la mer d'un bleu d'azur : rien
s CHAPITRE PREMIER.

n'galait la srnit du matin, quand le soleil se dgageait des

nuages roses et violets qui ceignaient l'horizon. La phosphorescence


des eaux devenait aussi plus manifeste ; des poissons traversaient
leurs couches diaphanes; des vlelles, des mduses et d'autres
radiaires flottaient leur surface; enfin le dsert s'animait, l'ten-

due perdait sa monotonie , l'quipage avait retrouv sa gaiet.

Un jour que, pench sur les lisses du gaillard d'arrire, je suivais


machinalement des yeux le sillage du vaisseau, je remarquai,
plusieurs pieds de profondeur, des taches d'un bleu vif et lumineux

dont la nature me parut d'abord indcise, mais dans lesquelles je ne


tardai pas reconnatre des poissons. Ils voyageaient en troupe

nombreuse, et peut-tre depuis longtemps, avec nous. La nouvelle

de cette dcouverte s' tant propage rapidement ,


'
produisit un
grand mouvement dans le quartier des passagers; on prpara des

lignes , on garnit des hameons , dix amorces effleurrent en mme


temps la vague. Le succs ne semblait pas douteux; et comme l'heure

du djeuner tait proche, chacun se flicitait d'un aussi heureux


-propos. Mais vain espoir et vaine mulation ! un poisson se dta-
chait de la bande, venait reconnatre le pige, le flairait un instant
et poursuivait sa route avec indilTrence. Ce jeu dura longtemps ;

les spectateurs avaient perdu patience et les pcheurs eux-mmes


taient dcourags, lorsque le capitaine, brandissant une fouine

d'une main qui n'tait pas novice, atteignit une dorade du poids de
dix livres environ et la jeta sanglante sur le pont. Ce poisson, au
sortir de l'eau, tait argent et mouchet d'azur; on le vit, pendant
sa courte agonie, revtir successivement les nuances mtalliques les

plus riches ,
jusqu'au moment o elles se confondirent en une teinte
d'or blouissante.
Il nous est arriv souvent de prendre des dorades la ligne,

surtout dans le voisinage du tropique; singulirement voraces, ces


poissons s'attachaient au btiment et le suivaient avec persvrance,

pour profiter des dbris qui tombaient la mer. Quand l'appt


tait de leur got, quand, par exemple, c'tait un morceau de
dorade , de la dorade toute palpitante qui venait d'tre prise
L'OCAN ATLANTIQUK. )

l'instant, ils happaient avidement l'hameon aussitt qu'il touchait

la vague. Rien de plus amusant que cette pche dont on suit les

moindres incidents travers la transparence de l'onde : le poisson

se prcipite, se dbat, tincelle, rsiste, cde enfin la ligne qui

l'entrane, et bondit sur le pont qu'il frappe violemment de sa queue.


On ne russit pas toujours le hisser bord; soit qu'il rejette l'ha-

meon , comme l'affirment les matelots, par suite d'une contraction

de l'estomac, soit que le poids et les mouvements du corps dter-

minent une rupture dans les muscles du pharynx. Lorsque les

dimensions de la dorade font apprhender un pareil chec, on


l'asphyxie en lui maintenant la tte pendant quelques minutes hors
de l'eau. Remorque ainsi l'arrire du navire, elle change rapi-
dement de couleur; l'argent dont brillaient ses cailles prend la

nuance clatante de l'or, tandis que la nageoire dorsale conserve sa

belle teinte d'azur. C'est alors qu'elle justifie pleinement le nom que
les Grecs lui ont donn et que nous avons emprunt des Latins ^. La
chair de la dorade est ferme, blanche, un peu sche, plus dlicate

cependant que celle du thon et de la bonite. C'est un poisson


trs-infrieur aux bonnes espces qui hantent les ctes de l'Ocan.
L'apparition des dorades tait d'un bon augure ; elle annonait

la proximit de la zone des vents alises que nous nous efforcions


depuis longtemps d'atteindre. Dj flottaient par groupes solitaires
ces plantes marines qui embarrassrent les vaisseaux de Colomb et

qui causrent une telle consternation parmi ses quipages; les pre-

mires tiges que nous nous procurmes piqurent notre curiosit,


comme les productions d'une contre nouvelle; quelquefois un crabe
voyageur passait sur les fragments que le vent avait arrachs aux

bancs pais qui croissent sous les latitudes tropicales 2. Une foule de

1. Xpaop, Aurata des Latins.


2. Siir l'une de ces espces de prairies mobiles, tait un crahe vivant que Colomb con-

serva avec soin. W. Irving. Hist. de Colomb, 1. m, c. 3. Il m'arrivera plus d'une fois de
citer les voyages de Colomb; que le lecteur veuille bien me pardonner cette rudition

on aime suivre l'Odysse du grand navigateur dans les parages du Nouveau


facile;
Monde, comme on se plat parcourir l'ancien, Homre ou Hrodote la main. Colomb
est le premier de nos classiques lorsqu'il s'agit de celte terre qui n'a pas d'histoire ant-
rieurement lui.
10 CHAPITRE PREMIER.

petits crustacs, d'annlides, de mollusques, se fixent, vivent et

meurent sur ces prairies mouvantes, attirant dans leur voisinage


d'autres tres qui s'en nourrissent. Le naturaliste tonn de ces
prodigieux amas, semblables des les de verdure, se demande si

la plante dont ils sont forms vgte la surface des eaux ou se

dtache accidentellement de leurs profondeurs^.


Voyage de poissons, voyage long, disent les marins dans

leur langage figur ; cet axiome tait pleinement confirm : aux


bourrasques dont nous avions profit pour atteindre ces latitudes
avaient succd des brises d'une extrme mollesse, puis un calme

dsesprant. La mer tait sans rides et le ciel sans traces de vapeurs ;

quand la nuit arrivait avec son cortge d'toiles, la brume fine qui

montait des eaux enveloppait l'tendue d'un voile sem de paillettes


d'or ; ce spectacle tait prestigieux , surtout lorsque la couche dia-

phane se laissait pntrer par quelques rayons isols qui se rfl-

chissaient en tranes lumineuses autour de nous. Parfois de longs

clairs embrasaient l'horizon, mais le vent se taisait; les voiles


assoupies se soulevaient paresseusement et retombaient le long des
mts; enfin le btiment, immobile, semblait enracin sur l'Ocan.
La journe s'coulait lentement au gr des passagers, qui dj
soupiraient pour la terre sans oser le manifester. Pour moi ,
grce
au plan de vie rgulier que j'avais adopt ds l'origine, je prenais
assez philosophiquement mon parti ; les instants drobs la lec-

ture et au travail acquraient un prix relatif : que d'heures n'ai-je

point passes, accoud sur le pont, contempler le bleu liquide


des eaux et les spirales de neige que la carne traait dans leur
profondeur ! Je mesurais la vitesse de notre marche et je calculais
l'intervalle que nous franchissions en un jour; l'image de la terre

natale, dont chaque souffle nous loignait, me charmait comme une


douce et mlancolique vision; mon me n'tait plus comprime,

comme au jour du dpart, entre les regrets du pass et les appr-


hensions de l'avenir ; je me sentais plein de confiance , d'ardeur et

i. C'est aux petites vsicules sphriques qui se dveloppent le long de leur tige que ces
singuliers fucus doivent le nom de raiiins des tropiques.
L'OCAN ATLANTIQUE. 11

de courage, quoique mon cur ne ft pas entirement dgag de


l'treinte qui le serrait encore.

Le soir est arriv ; le soleil s'est teint dans les brumes violettes

de l'horizon ; le dner se termine , chacun monte sur le pont pour


jouir des lueurs du crpuscule et du spectacle que promet la nuit;

le cigare brille , on cause , on rit , on se promne ; circonscrits dans

les limites troites d'un btiment, les lments sociaux se sont bien-
tt rallis ; une communaut passagre d'intrts et de dangers
donne ce rapprochement les apparences de l'intimit : on vit en-
semble comme si l'on se connaissait depuis longtemps, car on peut
changer un certain nombre d'ides, de vux et d'esprances.

Tandis que le caf circule, que le punch flambe et que la discus-

sion s'anime, les mes tendres et potiques s'isolent pour chercher


une toile qui scintille dans la direction de la patrie ou pour prter
l'oreille aux harmonies de l'Ocan. L'Ocan a ses concerts comme
les forts; cette heure mystrieuse qui n'appartient plus au jour et

qui n'est pas encore la nuit, on croit parfois entendre, au milieu


du frmissement des vagues, des sons indescriptibles qui montent

des profondeurs. Pendant que l'imagination s'gare la poursuite


de ces voix inconnues, un chant rel et mieux articul rsonne
l'avant du navire ; moins harmonieux que celui des sirnes, il a du
caractre et fait aussi rver ; c'est un air du pays natal , l'air favori

de quelque matelot. Aux refrains succdent des rcits : coutez


l'histoire lamentable d'un novice dvor par les requins ; la pauvre
mre attend toujours son fils et murmure son nom dans une prire,

sans se douter qu'elle a perdu l'espoir de ses vieux jours. D'autres


racontent le naufrage de la Magicienne, la pche de la baleine

dans les mers du Japon , les campagnes aventureuses de l'' Astro-

labe et de la Zle; il y a des hommes ici qui ont vu de terribles


choses, qui ont t grills sous l'quateur et gels sur le ple, qui

ont lutt vingt fois avec la mort, qui peut-tre sont des hros;

pauvres diables dont l'existence obscure n'attire pas mme un


regard de curiosit.
Voici la pleine lune qui monte aux cieux : le pont est inond de
12 CHAPITRE PREMIER.

lumire; on distingue jusqu'aux agrs les plus dlis, jusqu'aux


aiguilles des derniers mts. L'avant seul est noy dans l'ombre

que projette la voilure. Quel spectacle que celui d'un vaisseau


qui ,
par une nuit calme et radieuse , poursuit sa route sur le vaste
Ocan ! L se concentrent et se manifestent la fois toute notre

grandeur, toute notre faiblesse. Nous prouvons un lgitime


orgueil en contemplant un aussi beau triomphe ; mais nous sentons
aussi notre nant, lorsque isols sur ces espaces immenses o la

volont qui nous guide peut aussi nous abandonner, nous comptons

chaque heure qui s'coule comme une victoire remporte sur l'abme.
Ainsi se passaient les soires et une partie des nuits dans le sud
des Aores ; il y avait un mois que nous avions quitt le Havre, et il

nous restait encore plus de mille lieues h parcourir. Enfin nous par-
vnmes franchir le trentime parallle, qui limite de chaque ct
de l'quateur la zone des vents alises ; favoriss par une brise du
nord- ouest, nous nous trouvmes bientt trois degrs du tropique.
L, nous fmes assaillis par des grains multipUs. On connat la

violence et la soudainet de ces temptes phmres ; elles ne res-


semblent pas aux froides tourmentes du Nord, qui impriment la

nature un caractre durable de tristesse ; une moiti du ciel est tou-


jours radieuse , quand l'ouragan s'apprte sur le point oppos. On
voit les vapeurs monter lentement dans cette direction et se con-
denser en nues orageuses; le soleil plit, l'air devient suffocant, les
voiles battent lourdement leurs mts ;
puis tout coup le vent gronde,
rugit, la mer change de couleur, la pluie fouette dans les manu-
vres, les lments se confondent en un tourbillon imptueux qui
vient fondre sur le navire et balayer le pont. Heureusement la Syl-
phide a diminu de voiles : l'ouragan redouble de violence, le capi-
taine donne l'ordre de carguer quand soudain ;
l'un des petits huniers

se dralingue avec un bruit terrible et disparat comme une lgre


vapeur. Cependant de beaux nuages dors flottent dans l'azur du
ciel l'horizon oppos.
Ces cataclysmes, par bonheur, ne sont jamais durables ; la tran-

quillit renat bord ; nous marchons enfin avec les vents alises.
L'OCAN ATLANTIQUE 13

Une chaleur douce pntre l'atmosphre ; les vtements crl ont


remplac ceux d'hiver; enfin une tente, installe sur la dunette,

nous abrite contre l'ardeur toute nouvelle du climat. Les phno-


mnes Cfui nous avaient frapps dans le voisinage des Aores se

prononcent davantage et deviennent plus varis; le coucher du


soleil est d'une magnificence inoue; la mer a des reflets violacs;

le fucus ne flotte plus par petites masses isoles, mais par bancs

continus. De rares poissons volants jaillissent du creux des vagues;


semblables l'hirondelle, ils rasent la sm'face des eaux en humec-
tant de temps en temps leurs nageoires pectorales. Quelquefois,
elfrayes par la proue du navire , leurs bandes s'lvent comme un
essaim. A leur vol rapide, leur ventre argent , leurs ailes trom-

peuses , on les prendrait pour des oiseaux. Ces poissons , dans leur
imptuosit irrflchie, s'lancent parfois jusque sur le pont des b-
timents, ou viennent, pendant la nuit, se briser contre les bor-

dages^. Nous vmes aussi d'normes ctacs qui parurent un instant


dans nos eaux. Enfin un paille-en-queue, habitant de la zone tor-
ride, vint planer au-dessus de nos mts ; nous tions c[uatre cents
lieues des Aores.

Mal prpars une aussi longue traverse, l'enutii commenait

nous gagner. La mer n'avait plus pour nous de distractions ni surtout


d'illusions : nous connaissions trop bien la distance qui nous sparait

du port. Le temps se consumait consulter le vent , observer le

loch, interroger le compas et calculer les probabilits de l'ave-


nir. Nous ne marchions qu' la faveur de quelques grains passagers

entrecoups de calmes. Une pareille existence, au bout d'un mois et

demi, devient trs-lourde supporter; la premire priode" du voyage


se partage entre les regrets et l'esprance ; insensiblement le pre-

mier sentiment s'atfaiblit , et le second devient dominant. Quand la

l . Les matelots en prirent un qui n'avait pas franchi moins de cinq mtres pour atteindre
1 bord. Ces poissons, par leur got, se rapprochent du rouget. Leur lan est extrmement
imptueux; ils parcourent d'assez longues distances, mais en rasant toujours la surface
des eaux. Je n'ai jamais vu leur vol dpasser 3ou 4 pieds de hauteur, et je pense qu'ilst
n'arrivent sur les btiments qu' la faveur du vent qui les enlve. J'ai effectivement
remarqu qu'ils embarquent toujours par le l'ord qui est au vent, quoique ce soit le plus
lev.
,

H CHAPITRE PREMIER.

limite que les calculs les mieux fonds ont assigne au temps est

atteinte et que le but se montre toujours loign, alors commencent


l'ennui et le dcouragement : l'nergie diminue ; le cerveau con-
centre toutes ses facults sur un seul ordre d'ides ; la susceptibilit

nerveuse prend un accroissement maladif; on personnifie les l-


ments, qui semblent ennemis, et l'esprit , abattu sans tre rsign
passe de l'irritation un tat de prostration complet. J'ai observ
ces symptmes nostalgiques chez plus d'un passager ; mille lieues
du Havre , l'le de Cuba leur paraissait plus loigne que jamais ;

ils demandaient grands cris une tempte pour sortir tout prix

des calmes qui nous enchanaient.


Ces vux furent exaucs : le 1 4 dcembre , une forte brise souffla

du nord ; la mer se couvrit d'une neige blouissante que le vent dis-

persait en poussire ; en ce moment nous apermes une trombe dont


la cime amincie se perdait dans les nuages ; l'Ocan bouillonnait sous
l'aspiration puissante du mtore que l'orage emporta vers le sud.

Cependant le soleil se couchait derrire une masse imposante de


vapeurs; de tristes lueurs percrent un moment ce rideau, puis s'tei-

gnirent dans l'ombre qui croissait. La brise tait tombe et le silence

morne des lments nous tenait tous dans l'anxit. Bientt les rou-

lements du tonnerre vinrent troubler ce calme inquitant ; le feu

semblait jaillir de tous les points de l'horizon ; nous distinguions


la lueur des clairs les vagues monstrueuses qui bondissaient autour

de nous, puis l'Ocan s'ensevelissait de nouveau dans une vaste et

etrayante obscurit ; spectacle mouvant et sublime, que l'instinct de

la conservation ne permet gure d'apprcier dignement. On sent

trop bien dans de pareils moments que la vie et toutes ses esprances

dpendent de la solidit d'une planche ou de la rsistance d'un clou.

La nuit fut mlange de rafales violentes et de calmes subils ; les

lames qui franchissaient le pont semblaient vouloir l'craser de leur


poids; chaque nouvel assaut, le navire s'affaissait en gmissant,

comme une vieille forteresse branle par une machine de guerre :

ce fut ainsi que nous fmes notre entre dans la mer orageuse des
Antilles.
L'OCAN ATLANTIQUE. 15

Trois routes s'ollrent au navigateur d'Europe lorsqu'il se rend

la Havane et qu'il approche du terme de son voyage : deux au


midi et une au nord. La premire s'engage immdiatement dans
l'Archipel , reconnat les caps avancs d'Hati et laisse la Jamaque
au sud pour doubler la pointe occidentale de Cuba ; c'est celle des

btiments d'un fort tonnage ; elle n'est pas sans pril, car pendant
cinq cents lieues on navigue dans le voisinage des terres. La seconde,
celle du vieux canal de Bahama , est peu prs abandonne cause
des difficults qu'elle prsente. La troisime enfin se dirige sur la

grande Abaco, la plus septentrionale des Lucayes, pntre dans le

canal de la Providence et coupe obliquement le grand banc de Ba-


hama. C'est la voie que prfrent les petits btiments qui ne tirent

pas au del de treize pieds d'eau ;


plus courte que les deux autres,

elle offre aussi plus de scurit, car elle n'a gure que cinquante
lieues de dangers; mais l'loignement des terres lui donne de la

monotonie. Ce fut la route que nous suivmes. Aux prils que la

nature a sems libralement dans ces parages s'ajoutait, il y a vingt-


cinq ans, celui des pirates espagnols; retirs dans les anses inacces-
sibles qui dcoupent le littoral de Cuba, ils trompaient les naviga-
teurs par des signaux perfides ou surprenaient les btiments arrts

par le calme. Mais la marine amricaine, de concert avec celles de


France et d'Angleterre, a mis fin un brigandage dont l'Espagne
ne prenait nul souci , en exerant une surveillance rigoureuse sur
ces mers*.

Le 21 dcembre , dix heures et demie du soir, le sommeil com-


menait fermer mes yeux, lorsque j'entendis une rumeur inaccou-
tume sur le pont. Jugeant au bruit et au mouvement qu'il s'agissait

d'un vnement de quelque importance, je m'habillai la hte, sortis

de ma cabine et montai l'escalier. Le ciel tait couvert, l'air vif, la

mer unie ; la Sylphide portant toutes ses voiles courait par une bonne
brise de l'est au milieu d'une cume phosphorescente; les passagers

1. Les Jardins de la Reine, au sud de Cuba, et toute la cte, de Maisi Matanzas, ser-

vaient de repaires ces pirates, qui quipaient leurs btiments dans le golfe de Rgla,
ct des arsenaux du roi, el vendaient effrontment sur le mavcb de la Havane les

produits de leurs courses.


,,

16 CHAPITRE PREMIER.

taient runis sur la dunette, le regard dirig vers Tavant du navire;


immobiles et muets , ils semblaient absorbs dans la contemplation
d'un objet invisible. Au moment o je m'approchai d'eux pour
recueillir quelques informations , une lueur parut vers l'occident
grandit, jeta un vif clat, et diminuant graduellement de volume ,

s'effaa dans l'obscurit de la nuit. Ce fut un moment solennel :

l'Amrique tait devant nous; le phare tom^nant d'Abaco brillait

six lieues de distance Notre estime nous avait tromps de deux

jours (A).

Au milieu des motions diverses qui vinrent m'assaillir, je me


souvins du fanal de Barfleur que j'avais vu luire ainsi pendant une
nuit dj bien loigne; quel intervalle entre ces deux sentinelles
avances du nouveau et de l'ancien monde! La joie la plus extrava-

gante s'tait empare de mes compagnons ; ils rie pouvaient dtour-


ner leurs regards de cette lueur tantt vive et tantt mourante ,
qui

signalait un premier cueil sur la terre lointaine que nous tions


venus chercher. L'image du btiment qui touche au port aprs une
traverse laborieuse n'tait plus une fiction banale, mais un fait rel

et saisissant. Ceux qui saluaient pour la premire fois l'Amrique


prouvaient en outre une vive curiosit ; ce sentiment , chez moi
finit par dominer tous les autres; mais j'interrogeais inutilement
l'obscurit ; la terre et l'Ocan demeuraient confondus dans les

mmes tnbres. Cependant la plus grande activit rgnait bord ;

on changeait les manuvres; on plaait une vigie sur le petit hu-


nier ; on prparait les ancres et les sondes ; le capitaine ne devait

plus quitter son poste ni le jour ni la nuit. Ses fonctions emprun-


taient au danger une autorit grave que nul n'tait tent de dcliner.
Une carte du canal dploye sur la table traduisait fidlement les
moindres accidents de la route , et permettait chacun de suivre
les volutions que la sret du navire allait ncessiter.

Le temps se montrait favorable; minuit et demi nous attei-

gnmes l'embouchure du passage; le phare d'Abaco n'tait plus qu'

deux milles de distance , mais sa lumire rayonnait dans le vide et


n'tait reflte par aucun objet; nous crmes cependant distinguer
L OCAN ATLANTIQUK. 17

une ombre plus obscure travers la transparence douteuse de la nuit.

Ce fanal solitaire, cette ombre mystrieuse, exercrent un certain

prestige sur nos imaginations ; nous tions pour ainsi dire sur le

seuil d'un monde inconnu, qui d'un instant l'autre allait se mani-
fester nos yeux.

Mon sommeil vingt fois interrompu fut peupl de rves fantas-


tiques; l'aube blanchissait peine que dj j'tais sur le pont;
mais la terre avait disparu ; nous avions franchi le canal et nous
voguions paisiblement sur le banc de Bahama; l'air tait vif, le

ciel marbr de blanc et d'azur; on sentait la placidit .des eaux

qu'une barrire invisible nous sparait de l'Ocan. La silhouette


grise de plusieurs vaisseaux , qui se montraient sur divers points de

l'horizon , fixa bientt notre attention comme un spectacle tout nou-

veau. Peu peu le soleil se dgagea des nuages, et la mer prit cette

nuance d'opale qu'elle emprunte gnralement aux bas fonds. Nous


marchmes pendant tout le jour en sondant, avec des prcautions

infinies, la limpidit des eaux tait effrayante ; on distinguait nette-


ment les ponges et les hydrophites qui tapissaient leur lit et qu'une
illusion d'optique rapprochait encore de nos yeux ; la quille du bti-

ment semblait raser le tuf, quoiqu'elle en ft plus d'un mtre;

chaque interruption du banc, l'Ocan reprenait sa couleur bleu


fonc. Il est facile d'apprcier les risques d'une pareille naviga-
tion lorsqu'elle est entreprise par un temps douteux.
Ces parages sont extrmement poissonneux : peine y emes-
nous pntr, que nous prmes une espce du geni'e clupea, nomme
par les marins tassard, et selon eux, la meilleure de ces mers. En
mme temps, une bcune, semblable un formidable brochet,
mordait un second hameon. Une tte allonge et de puissantes
mchoires dont l'infrieure est arme son extrmit d'une dent
conique et solitaire, donnent cette habitante des ondes tropicales
une physionomie trangement menaante. La bcune est un pois-
son suspect dans l'opinion des matelots ; ils lui attribuent des vertus

malfaisantes qu'elle acquerrait, dit- on, en vivant l'ombre des


mangliers, dont les racines lui servent d'abri ; mais nous ne nous
18 CHAPITRE PREMIEH.

arrtmes point ce prjug ; l'abstinence que nous avions subie

nous persuada qu'il tait mal fond.


En poursuivant notre navigation , nous vmes flotter des dbris
de palmier et de petites oranges que la mer avait arrachs sans

doute aux les voisines; puis, comme des bulles d'opale, ces animaux
vsiculeux que les naturalistes appellent physalies et les navigateurs

du nom pittoresque de r/alres portugaises. Quoiqu'on n'apert


point la terre, tout la faisait pressentir ; chacun tait attentif aux
indices qui en rvlaient la proximit; on se communiquait mille
suppositions, mille remarques, on causait avec elusion, on tait

enivr ; pour moi, je croyais faire un rve.


Sur les trois heures du soir , le :23 dcembre nous coupmes
, le

tropique. Dj le pan de Matanzas, lev de quatorze cents pieds,

apparaissait, comme une lgre vapeur arrte sur les eaux; puis

les hautes terres de Jaraco se montrrent sur plusieurs points la

fois ; les contours devinrent plus fermes , les masses dtaches se


relirent, et bientt le profil lointain de la cte ne forma plus qu'une

ligne immense et continue. Il tait trop tard pour nous hasarder


plus avant; nous mmes donc la cape trois lieues du littoral.

A neuf heures, je montai sur la dunette; une ceinture de nues


blanches reposait l'horizon ; la vote du firmament , d'un bleu
vif et profond, tincelait d'toiles; au znith brillait le croissant

de la lune; au sud -ouest enfin, une lueur rougetre signalait


l'entre du port. La puret du ciel, l'clat des constellations, la

tideur de la temprature , tout concourait au charme de cette nuit,

la premire que nous eussions passe au del du tropique. Mais le

calme dont nous jouissions fut de courte dure; le vent s'leva, la

mer grossit, et le roulis pouvantable du navire, qui n'tait plus sou-


tenu par sa voilure, vint corriger l'excs de notre satisfaction. Une
heure avant le jour, je tombai dans un profond sommeil , et quand
j'ouvris les yeux, la Sylphide tait mouille en face de la Havane,
aprs cinquante -quatre jours d'une navigation laborieuse.
CHAPITRE 11

LA TERRE

Avant de poursuivre ce rcit, je dois faire connatre en peu de


mots le but et le plan de mon voyage. L'le de Cuba , que nous
venions d'atteindre, n'tait pour moi qu'un point de relche, o
je devais me retremper et recueillir quelques informations indis-
pensables; l'objet que j'avais principalement en vue tait l'explora-
tion duCuatemala, pays peu visit qui, par son isolement, son accs
difficile, sa situation intermdiaire entre les deux grandes masses du
continent amricain, piquait vivement ma curiosit. Je m'tais pro-
pos d'y pntrer par le Yucatan , d'en tudier l'histoire naturelle et
la gographie, enfin d'ajouter, autant qu'il dpendrait de moi.
20 CHAPITRE II.

aux connaist^ances que l'on possdait dj sur la constitution phy-

sique, les productions et l'tat social de cette contre. La tclie

tait bien vaste et peut-tre un peu ambitieuse; livr mes seules

ressources, atteint d'ailleurs par la Inaladie presque au dbut de

mon voyage, je l'ai remplie fort imparfaitement; mais je n'ai pas


dvi de mon itinraire, et j'ai essay jusqu'au bout de lutter contre
les difficults qui naissaient de mon isolement.

Mon projet tait donc nettement arrt , quoique les voies d'ex-
cution fussent encore vagues dans mon esprit, lorsque je dbarquai

l a Havane, o je rsolus de sjourner pour m'initier aux mer-


veilles de la vgtation tropicale , pancher le premier flot de mon
admiration, et m' orienter enfin avant de m'engager dans une entre-
prise dont je ne me dissin'iulais pas les hasards.

La dernire nuit qui s'tait coule bord de la Sylphide avait

paru fort dure tous les passagers; on devine aisment ce que

l'on peut attendre d'un navire la cape, c'est--dire condamn

l'immobilit par une forte houle ; le roulis et le gmissement d'un


mt qui plongeait dans la salle commune nous , avaient donc tenus

tous en veil ,
jusqu' ce que la fatigue nous et enfin ferm les

yeux.
Quand nous nous veillmes, l'agitation de la mer avait cess :

le calme le plus profond succdait au tumulte des vagues et au siffle-

ment du vent dans les agrs; nous nous habillmes la hte et cou-

rmes sur le pont : la terre nous environnait de toute part ; nous


tions l'ancre au bord d'un immense bassin , form par une cein-
ture de collines dont la courbe embrassait les trois quarts de notre

horizon. Ces hauteurs nous apparaissaient couronnes de palmiers

et de forteresses rougetres; l'oppos, on dcouvrait la ville

travers une fort oscillante de mts et de cordages. Les difices

peints de vives couleurs et surmonts d'ornements capricieux, sem-


blaient porter le cachet de la fantaisie plutt que celui du bon got.
Une population bigarre se pressait sur les quais, dans le costume
lger des pays chauds ; les eaux et le rivage retentissaient du choc

des avirons, du grincement des poulies, du chant des travailleurs,


LA TERRE. 21

de tous les bruits enfin qui accompagnent le mouvement maritime et

qui annoncent la vie d'un peuple industrieux. Le soleil du tropique


manquait seul au tableau ; le ciel tait couvert, et la pluie tombait

par intervalles.
Tandis que nous jouissions de ce magnifique panorama, dont les

dtails se prsentaient successivement nos regards , nous aper-


mes tout coup un objet indfinissable qui flottait quelques

brasses de notre bord ; c'tait une frgate franaise de soixante

canons, dpouille de ses agrs et horriblement mutile ; un peu


plus loin, on voyait un second vaisseau, appartenant galement

notre escadre , dont les mts avaient t rass la hauteur du pont ;

puis, et l, des dbris et des ruines que nos yeux commenaient


distinguer, attestaient une longue srie de dsastres. Nous apprmes
qu'un ouragan avait ravag l'le peu de jours avant notre arrive et

qu'un grand nombre de btiments avaient sombr dans l'enceinte


mme du port. Les circonstances de ce rcit ,
que les traces fla-

grantes du sinistre rendaient plus saisissant encore , nous impres-


sionnrent fortement; tant de scurit semblait rgner autour de
nous ,
que nous conmes une ide extraordinaire d'un pays o de
pareils gages pouvaient s'vanouir en un instant ^.

Cependant la Sylphide avait reu la triple visite des prposs de


la police , de la douane et de la sant ; le teint jauntre de ces der-

niers, leurs yeux vitreux, leurs traits fltris, contrastaient si plai-

samment avec leur ministre, que nous nous demandmes s'ils

n'taient pas eux-mmes porteurs de quelque redoutable pidmie.

On nous apprit que l'administration des douanes se disposait cl-


brer les ftes de Nol par des loisirs plus ou moins prolongs;

comme il nous restait peu de temps pour nous mettre en rgle avec

1. L'ouragan des 10 et 11 octobre 1846, un des plus violents dont on ait conserv le sou-
venir, dtruisit 1872 maisons, tant dans la ville qu' la campagne; 19 vaisseaux de guerre,
105 btiments marchands, 111 de cabotage, en tout 235 navires furent anantis ou consid-
rablement avaris; enfin 114 individus perdirent la vie. Le mois d'octobre semble ramener
plus frquemment ces grandes perturbations atmosphriques; sur 24 ouragans qui ont t
observs dans l'le pendant un intei-valle de 134 ans, 14 ont clat en octobre. Le plus
ancien remonte 1498, poque du troisime voyage de Colomb; celui de 1527 dtruisit
l'expdition de Pamfilo Narvaez dans le port de Triuidad.
,

22 CHAPITRE II.

elle, chacun fit ses prparatifs afin de quitter le navire. Je serrai

donc la main du capitaine Drinot, qui nous avait conduits si heu-


reusement au port , un de ces hommes trop rares qui savent allier
la froide nergie du marin les plus aimables qualits du cur ; et

m'tant assur d'une embarcation, je voguai bientt vers la ville.

Nous passmes entre les hunes d'un btiment amricain qui avait
coul bas, et nous touchmes presque aussitt la terre. Ce fut alors

que je pus apprcier toute la violence de fouragan : le quai, construit

en madriers solides, avait t rompu et fracass par la proue des


vaisseaux, sur une partie de son tendue. Sans m'arrter longtemps

considrer ce dsastre , je m'lanai hors du bateau et je foulai

enfin le sol du nouveau monde. En moins d'une heure et demie,


grce l'activit d'un intermdiaire officieux, j'eus satisfait aux
minuties puriles qui gtent par tout pays les joies de l'arrive

et je pus m'acheminer en qute d'un domicile, accompagn de


mon bagage ; il m'en cota six piastres pour jouir librement de tout
ce qui m'appartenait ^.

On m'avait averti que la vie tait fort chre la Havane ;


je

m'estimai donc heureux de trouver dans une maison particulire la

noui'riture et le logement au prix de deux piastres par jour. L'aspect


de ma nouvelle rsidence m'et appris, si je l'eusse ignor ,
que je

vivais sous un climat nouveau. Des pices vastes et un peu sombres


donnant sur une cour intrieure, des murs pais, des portes et des
fentres d'une dimension exorbitante, des jalousies partout, des
revtements en faence hauteur d'appui ,
point de papiers ni de

tentures, peu de meubles, quelques chaises en bois ou en rotin, un


lit soigneusement clos d'une moustiquaire, tels furent les signes

extrieurs qui me frapprent ds le dbut. Le thermomtre cen-


tigrade marquait dix-liuit degrs; nous tions en hiver, le soleil

s'inclinait de l'autre ct de l'quateur.


A peine eus -je termin les arrangements les plus indispensables,
que je sortis pour jeter un coup d'il sur la ville. J'prouvais une

1. La valeur intrinsqiie de la piastre est de 5 fr. /i3 c.


,

LA TERRE. 23

soif cle voir et de m'imprgner, pour ainsi dire , des choses tropi-

cales, que je n'avais jamais ressentie avec autant de vivacit dans


mes prcdents voyages. Je me dirigeai d'abord vers le mle
sans m'inquiter de la pluie qui tombait par petites averses, afin de
contempler sous un nouvel aspect le tableau magnifique que
j'avais entrevu le matin , la vaste tendue de la rade perdue
dans l'intrieur des terres, la ceinture de collines ondulant jusqu'

l'horizon , et le bourg de Rgla , arsenal de la marine marchande ,

dont les maisonnettes blanches se rflchissaient dans l'eau. Quant


aux quais btis sur pilotis , ils ne rpondirent point mon attente,

peut-tre parce qu'on me les avait trop vants: en entendant


nommer les bois prcieux employs leur construction , peine

avais -je song qu'il devait exister beaucoup de ressemblance

entre une solive brute d'acajou et une solive de chne. Je fus donc

un peu dsappoint la vue d'un assemblage de madriers gros-


sirement quarris, raboteux , disjoints par l'ouragan et souills du
limon que le flot y avait laiss; il tait facile de juger que mme
avant la tempte , le mrite de cette construction n'tait pas pr-
cisment l'lgance. Je remarquai plus loin de lgers magasins,
forms d'un toit en zinc lev sur des colonnettes de fonte; ils

abritaient les marchandises soumises l'inspection de la douane.


La Bourse se tient aux alentours ; aucun difice spcial ne lui est

consacr; c'est en plein air, sous cet heureux climat, que s'assem-
blent certaines heures les ngociants, les courtiers, les oisifs,

pour traiter d'affaires ou pour apprendre les nouvelles. On distingue

facilement les croles, gens de petite taille et d'un temprament


sec, des robustes Catalans, ces Auvergnats de l'le, qui y dbar-

quent avec un cu, et parviennent force d'conomie, d'union et

de persvrance , fixer sur eux les faveurs de la fortune. A ct

de cette population blanche, lgamment vtue, je vis un peuple


noir, nu jusqu' la ceinture, qui travaillait en s'animant d'un chant
plaintif; il dchargeait les navires amarrs contre la charpente

raboteuse des quais. L taient entasss les farines des tats-Unis,

les vins d'Espagne, le riz de la Caroline, le beurre de New -York,


,

24 CHAPITRE II.

le tassao de Buenos- x\yres*, tandis que de petites charrettes tra-

nes par des mulets apportaient en change les trois produits de


l'le, le sucre , le tabac et le caf. L'activit qui rgnait en ces

lieux annonait un grand mouvement commercial ; l'odorat y tait

saisi par des manations tranges, et l'oreille assourdie par mille


bruits et mille rumeurs confuses. Aprs cet examen rapide, j'aban-
donnai les quais dont les difices mesquins et dlabrs ne m'inspi-
raient qu'un mdiocre intrt, pour m'enfoncer dans la cit, au
hasard et sans but , voyage de dcouverte dont je me promettais
un plaisir infini. Deux heures de pluie avaient suffi pour rendre les

rues impraticables ; des ruisseaux ou des mares , suivant l'inclinai-


son du sol , envahissaient la voie publique, ne laissant subsister

qu'un trottoir exigu, glissant et dgrad, o se tranait pnible-

ment la classe infime de la population : c'tait qui s'effacerait


contre la muraille pour viter le choc des quipages qui faisaient
tourbillonner la boue. L'tranger court bien quelques hasards
lorsqu' la nuit close il s'aventure dans ce ddale fangeux, sans
autre guide que la clart fumeuse d'un rverbre ; mais de pareils
obstacles ne pouvaient m'arrter, surtout la lumire du jour.

Les cratures humaines qui cheminaient dans ces dures conditions


taient presque toutes noires ou basanes, vtues avec le sans-faon
des pays chauds ou l'insouciance de l'esclavage. Peu de blancs se
montraient pied ; des ngrillons tout nus imprimaient leurs dents
blanches dans des tronons de canne sucre, tandis que leurs mres,
charges d'un hideux embonpoint, fumaient effrontment au nez des
passants. Je cherchai vainement sur ces visages d'bne la trace des

facults divines qui sont l'apanage de notre race, faite l'image du


Crateur; je n'y lus que l'abrutissement, l'imbcillit, l'abjection.
Les multres au contraire me fixaient avec des yeux pleins d'au-
dace qui brillaient sous leur chapeau rabattu. Je bornai l mes ob-
servations ; le soir tait venu , la pluie avait cess , une fracheur
agrable se rpandait dans l'atmosphre ; les vastes fentres qui

1. Chair de buf dcoupe en lanires et sche aii soleil, qui sert principalement la

nouriiture des esclaves.


LA TERRR. 25

donnent de plain-pied sur la rue se peuplaient d'apparitions gra-

cieuses, tandis que les volantes emportaient de ravissantes toilettes

dans la direction du thtre ou de l'Alamda. C'tait assez pour une

premire excursion ; je regagnai sagement mon domicile, afin de ral-

lier mes ides un peu troubles par le conflit de tant de sensations


nouvelles.

Avant d'entrer au lit ,


je passai l'inspection minutieuse de tous

les coins de mon appartement sans rien dcouvrir de suspect ;


ce ne

fut que plus tard, hors de l'enceinte des villes ,


que je fis connais-

sance avec les insectes hideux qui pullulent entre les tropiques.

Nanmoins, il n'y a pas de maison la Havane qui ne soit infes-

te de blattes; j'ai constat maintes fois aux dpens de mes collec-

tions l'existence de ces ennemis invisibles ^.

Quoique les prliminaires de mon installation rclamassent tous

mes soins et que j'eusse mme quelques visites assez pressantes


rendre, mon impatience tait trop vive pour s'accommoder du moindre
dlai ; je rsolus donc d'explorer la campagne ds le lendemain ma-
tin et de monter en volante aussitt aprs mon rveil.

Rien de plus coquet et de plus original que ces lgers cabriolets


nomms fort justement volantes. On voit bien quelque chose d'ana-

logue Lisbonne, mais la longueur des brancards et la hauteur des

roues donnent la volante havanaise une physionomie toute locale.

L'attitude que l'on y prend sans effort est en harmonie parfaite avec
la langueur du climat : le corps demi renvers , les pieds lgre-

ment exhausss , les jambes avec toute l'extension dsirable , on se


sent entran rapidement, tandis que la caisse, suspendue entre

l'essieu et l'attelage, prend le mouvement d'un palanquin. Les n-


gres ont le privilge exclusif de diriger ces sortes d'quipages qui

refltent quelque chose de l'existence crole dans son caprice et dans


son abandon fastueux ; ils conduisent cheval , chausss de bottes

normes dont la forme et les ornements suranns appartiennent


une autre poque. Lorsqu'ils mettent pied terre , ces cuyers

1. Blatta Americana L. Oa la retrouve aux Canaries et en Egypte; mais elle ne sup-


porte pas, fort heureusement^ la temprature de notre climat.
26 CHAPITRE II.

grotesques reproduisent assez fidlement l'image du chat bott.


Je descendis d'abord la porte de la cathdrale, difice de peu
de mrite construit, en 172/1., de matriaux passablement grossiers.
L'intrieur, quoique dall en marbre, me parut mesquin et nglig;
aucune uvre de prix , aucun ornement remarquable ne vint dis-

traire mon attention, tandis que je cherchais le tombeau de Colomb,


dont les restes, en 1796, furent transfrs de Saint-Domingue la

Havane. Ma perquisition demeura longtemps infructueuse ; la nef


tait dserte et vide de monuments; je passai sucessivement en
revue les chapelles latrales, et dj je ne savais plus o m' adresser,
lorsque je dcouvris , en approchant du chur, un mdaillon de
marbre blanc encastr dans le mur gauche du matre- autel : je

fis quelques pas en avant et je lus l'inscription suivante :

RESTOS IMAGEN DEL GRANDE COLOn!


MIL SIGLOS DURAD GUARDAD03 EN LA ORNA
Y EN L REMEMBRANZA DE NLESTRA NACIOn'

Mon motion tait profonde en prsence de cette tombe illustre ;

je repassai dans ma mmoire une vie si mlange de grandeur et

de misre : c'tait l'le de Cuba que Colomb avait surtout aime;


avec quel enthousiasme il peignait dans ses lettres la merveilleuse
beaut des rivages, l'aspect imposant des forts, les parfums, les

oiseaux, la puret de l'air qui n'engendrait alors aucune pidmie,


et ce peuple hospitalier et doux qui l'avait accueilli sans mfiance !

Ces lieux o il repose, Colomb ne les reconnatrait plus ; l'industrie

les a couronns d'un diadme , mais en les dpouillant de la parure


virginale dont il fut si vivement pris. Pour moi, qui contemplais
ce monument mesquin, rig au bout de trois sicles la mmoire
du grand navigateur, je ne pouvais m'empcher de penser aux fers
dont l'Espagne paya le don du Nouveau Monde-.

1. dpouilles et image du grand Colomb!


Demeurez mille sicles dans cette urne
Comme dans la mmoire de notre nation.
2. Rien de plus pauvre que cette uvre et rien de moins digne, sous tous les rapports, de
la munificence et du patriotisme des Havanais. La figure de Colomb, sculpte en demi-
LA TERRE. 27

Aprs avoir accompli mon plerinage, je remontai dans ma vo-

lante et me fis conduire au Ccrro, un des faubourgs les plus impor-

tants de la ville. La voie publique, au del du mur d'enceinte, tait

bruyante et anime ; une population de toutes couleurs se croisait sur

l'avenue poudreuse ; des cavaliers passaient au galop ; des monteros


cheminaient par petites caravanes ; des mules suivaient, charges de
productions diverses , et notamment de tiges vertes de mas , desti-

nes la nourriture des chevaux, que dans mon enthousiasme je pris

pour le roseau prcieux qui nous donne le sucre. Comment imaginer


qu'un objet si vulgaire et quelque prix la Havane? Lorsque nous
fmes une certaine distance et que j'eus reconnu des signes
vidents le voisinage de la campagne, je congdiai mon quipage
pour observer plus mon aise en poursuivant pied. A cette extr-

mit du Cerro, le mouvement s'tait ralenti; le bruit n'tait plus

qu'un cho; aux boutiques et aux choppes succdaient de jolies

habitations, largement espaces , bordes de galeries couvertes qui


projetaient leur ombre sur les cts de la route. Plusieurs de ces

villas se faisaient remarquer par leur caprice ou par leur lgance :

travers de larges ouvertures protges par des barreaux massifs


et garnies en verres de couleur pour temprer l'clat du jour, on
distinguait des pices paves en marbre , donnant sur des jardins
fleuris ; j'entrevis mme, malgr ma proccupation , des yeux noirs
et des paules blanches qui ajoutaient encore au charme myst-
rieux de ces demeures. Les vgtaux singuliers dont la route tait

ombrage fixrent aussi mon attention : c'taient des casuarines

semblables de grands cyprs ; des alamos corce lisse et blan-

chtre ,
pars d'une verdure tendre et touffue ^ ; des bananiers aux

relief, sous les traits d'un adolescent, choque le bon sens en temps que la tradition. mme
Il n'est pas ais de deviner que le montre l'Amrique le
hros pose Findex sur un globe et ;

voir cuirass de toutes pices, on prendrait le globe pour un cu. La place d'armes et t
parfaitement choisie pour l'rection d'un monument en l'honneur de Christophe Colomb;
cette grande image y et produit un magnifique effet, tandis que la statue que l'on y voit
ne contribue pas mme l'embellir.
1. L'arbre connu sous le nom 'alawo dans l'ile de Cuba est le ficus populifolia Desf.,

dont le feuillage sert la nourriture des bestiaux. On le plante la Havane dans les

promenades piddiques, parce qu'il croit vite et donne promptement de l'ombre.


,

28 CHAPITRE 11.

feuilles lacres par lvent; des haies d'opuntias ou des massifs

d'agaves ; enfin le majestueux orodoxa , dominant de son panache


royal les yuccas, les cactes et une foule de plantes plus humbles
qui m'taient inconnues. A l'aspect de cette nature d'un caractre
si fortement tranch , je sentis avec ravissement que je vivais dans
un monde nouveau; le gazon mme que je foulais aux pieds tait

distinct de toutes les gramines d'Europe.


Enfin je laissai derrire moi la dernire maison et je dcouvris
la campagne ; mais ainsi qu'il arrive souvent quand l'imagination
a pris un essor trop lev ,
je fus un peu dsappoint. Le paysage
n'tait ni riche, ni pittoresque, ni vari; je vis une plaine mon-
tueuse, d'un vert gristre, d'un aspect monotone, cultive et l

ailleurs abandonne et couverte de plantes fltries : de loin en loin

quelques maisonnettes blanches, et partout des palmiers. Il me


sembla que cet arbre lgant perdait toute sa valeur lorsqu'il tait

domin; le palmier doit rgner sur le paysage; il couronne admi-


rablement les hauteurs; mais dans la plaine, o son tronc gristre

s'efface, o son panache gracieux n'est qu'une tache indcise, il

produit rellement peu d'effet. Je ne tardai pas m' apercevoir que


les environs de la Havane taient dpourvus d'un agrment fort

apprciable sous les tropiques, je veux dire d'ombrage. L'Espagnol,


comme l'Arabe, ne plante pas volontiers; mais au moins celui-ci
protge avec un soin religieux le figuier, l'acacia, le sycomore, que
la main prvoyante de la nature a sems dans son pays brlant ; ici,

malgr l'ardeur du ciel, pas un arbre, pas un abri. L'instinct me


dirigea vers une mare d'eau douce, qui s'panchait dans une exca-
vation voisine ; des joncs et des cypraces vgtaient au bord du
marcage ; je m'assis l'ombre des rochers qui bornaient circulai-

rement la vue, n'apercevant de la campagne que la cime gare de


quelques cocotiers. A cette heure accablante du jour o le soleil

atteignait son znith , tout tait silencieux , tout semblait assoupi ;

cependant un souffle imperceptible m'apportait le bruit lointain de


la ville : j'coutais ces rumeurs avec une tristesse indfinissable ; la

mlancolie du paysage avait fini par me gagner, ou plutt j'prou-


LA TERRE. 29

vais pour la premire fois le sentiment de mon isolement. Pendant

que je m'abandonnais la rverie, de nombreux lzards, enhardis


par mon immobilit, couraient familirement autour de moi; les

uns taient verts avec le ventre blanc; les autres , d'un bleu clair,

tachets de brun; tous avaient la tte allonge et le goitre desanolis*.

En observant les volutions de ces jolis sauriens, je remarquai une

quantit de rainettes tapies dans les cavits du rocher ; peine pou-


vait-on distinguer de la pierre leur dos blanchtre marbr de gris -.

Ces animaux dormaient paresseusement l'ombre ou contemplaient


en soulevant la paupire , avec une expression de batitude parfaite,
l'eau verte qui baignait leur domaine. C'taient les premiers abori-

gnes qui s'offraient mes yeux. Je les examinai curieusement


comme des tres appartenant une cration distincte ; et mon ima-
gination, les associant au monde nouveau qui m'environnait, alla
jusqu' leur prter une existence diffrente de la mieime. On sourira

de cette navet ;
je lui ai d de bien vives jouissances, qu'une inti-

mit plus troite avec la nature amricaine a fini malheureusement


par mousser.
Lorsque j'eus termin mes observations et recueilli les objets qui

me parurent dignes d'intrt, je repris par un autre chemin la direc-

tion de la Havane. Sur ma route se prsenta une plantation de


cafiers, videmment abandonne, car elle formait un pais hallier
et les graines taient parses sur le sol , sans que personne prt la

peine de les ramasser. Ce furent les migrs de Saint-Domingue qui


propagrent la culture du cafier dans l'le de Cuba, lorsqu'ils s'y

rfugirent aprs les dsastres de la colonie ; ils reconnurent ainsi


la gnreuse hospitalit du gouvernement espagnol^. De Cuba, la

plante se rpandit aux alentours du golfe du Mexique et pntra dans


l'Amrique Centrale oii elle fit la fortune du petit tat de Costa-Rica ;

1. Les anolis, famille amricaine, offrent une particularit physiologique qui les rap-
proche des iguanes; leur gorge, sous l'empire d'une vive motion, a la facult de s'enfler
comme un goitre, en se colorant d'une belle nuance rouge.
2. Trach. marmoratus. Dum.
3. Le cafier avait t transport de Porto-Rico Cuba ds 1709; mais la culture indus-
trielle de cette plante , remonte seulement l'arrive des rfugis franais , qui lui don-
30 CHAPITRE 11.

insensiblement elle franchit l'quateur et s'implanta mme au del

du tropique ds ; lors la production du caf , avilie par la concur-


rence, commena dcliner dans l'le oi^i la main-d'uvre est

excessivement chre , et tomba mme tout fait dans le rayon de la

Havane.
Mais comment s'est naturalis cet arbuste prcieux qui alimente
l'industrie coloniale sur tant de points du continent amricain? Le
cafier n'tait encore qu'une plante rare et curieuse, cultive dans les

serres du musum de Paris, lorsqu'on 1725 le lieutenant du roi

Declieu en obtint un pied qu'il transporta la Martinique ; ce pied

y fructifia, et il a produit des forts. On raconte , et j'aurais tort de


l'oublier, que le philanthrope lieutenant partagea avec son arbris-

seau la modique ration d'eau laquelle il fut rduit pendant une


traverse difficile.

Je continuai mes excursions aux alentours de la Havane pendant


plusieurs journes conscutives, sans rencontrer un point de vue qui

rpondt pleinement mon attente. Mes yeux commenaient se

familiariser avec la nature tropicale ;


je m'arrtais moins aux dtails

et me proccupais davantage de l'ensemble. Le pittoresque s'est

vanoui avec les bois ,


qui , en disparaissant sur un rayon consid-

rable, n'ont laiss qu'un sol nu, mdiocrement accident, d'une


apparence nglige , mais dou d'une inpuisable vigueur ; et cepen-

dant il y a je ne sais quelle grandeur mlancolique, dans l'aspect


de ces plaines montueuses, plantes d'innombrables palmiers,
l'heure oia le soleil commence les abandonner. Pour rencontrer des
sites vraiment extraordinaires, qui tonnent et confondent l'imagi-
nation, il faut explorer les rivages inhabits ou s'enfoncer dans les

rgions montagneuses de l'le. Quoique j'aie joui de cette bonne


fortune mon retour de l'Amrique Centrale , je m'abstiendrai de

canne sucre. Ce furent eux qui apprirent aux habitants se


lirent la prfrence sur la
servir d'une machine pour dpouiller la cerise de sa pulpe , procd qui active la dessic-
cation de la graine et donne la qualit recherche dans le commerce sous le nom de fin
vert. Le cafier se plat dans les ravins humides et ombrags; il a dgnr dans les
plaines de la Havane, o la rcolte ne vaut plus qu'une piastre Varroba (25 livres):
tandis qu' San Yago, au nord de l'le, il a conserv de la qualit et de la valeur.
LA TERHl. 31

toute description , dans la crainte de me rpter, le continent voisin

m'ayant offert des scnes non pas identiques assurment , mais au


moins analogues.
Depuis les hauteurs de Casa Blanca, qui dominent le port, on

dcouvre un admirable point de vue et l'on embrasse l'tendue de


la ville, dont les maisons ,
peintes de couleurs varies , se pressent

et s'accumulent en face du spectateur. Les forts chelonns de col-

line en colline , les rivages dcoups par des baies ou des promon-
toires, le canal 'Alars qui brille l'occident, les flottilles de
pcheurs abrites dans les anses lointaines, les grands navires
endormis sur leurs ancres, enfin l'clat blouissant de la lumire et

le reflet des eaux, tout concourt, avec l'animation, le bruit et le

mouvement maritime, composer une scne grandiose et produire


un magnifique effet. Mais peine a-t-on perdu de vue ce bassin
remarquable, en descendant le versant oppos, que le tableau change

subitement de caractre ; la campagne prend un air de tristesse et

d'abandon ; ce ne sont que halliers entrecoups de marcages ; le

silence rgne partout, et le promeneur gar dans ces lieux solitaires

o il cherche vainement une habitation ou un sentier, peut oublier


qu'il est deux pas de la ville, et que cette ville est la Havane.
'''fELcr:-

CHAPITRE 111

PREMIERE EXCURSION SOUS LES TROPIQUES

La ville de Mataiizas, situe vingt-deux lieues dans l'est, fut

le but de ma premire exploration. Une pareille course tait presque


un voyage, il y a peu d'annes; ce n'est plus qu'une promenade
aujourd'hui; non pas que la voie de terre se soit amliore; mais il

s'est tabli un service de bateaux vapeur qui, partant de la Havane


et de Batabano , de chaque ct de l'le , embrassent dans leur par-

cours l'ensemble du littoral et relient entre eux les principaux points

maritimes. La largeur moyenne de Cuba tant environ de seize

lieues, il est facile , du port o l'on dbarque, de gagner les localits

intermdiaires. En gnral, les Havanais profitent modrment de ces


-^
1.
;5i ClIAPITHE 111.

facilits; leur curiosit n'est pas trs-vive l'gard de la terra iynula

qui les environne, et il faut une circonstance srieuse pour les arra-

cher la douce monotonie de leurs habitudes; mais les populations

loignes de la capitale commencent apprcier un moyen de loco-


motion qui les rapproche du foyer commercial oi^i se concentrent les

grands intrts du pays.


L'ouragan avait dtruit la majeure partie des paquebots. Toute-
fois celui de Matanzas tenait encore la mer en dpit de ses avaries;

j'y pris place avec un jeune ecclsiastique pimontais, passager


comme moi de la Sylphide, qui cherchait employer ses loisirs en
attendant une occasion pour la Vera-Cruz. Une certaine communaut
de gots et d'intrts nous avait rapprochs pendant la traverse;

il tait passionn pour l'histoire naturelle et ne rvait qu'aux mer-


veilles du Nouveau -Monde. Loin du terrain battu de la Havane, nous
nous promettions une riche moisson , et je crois mme que nous
nous bercions de l'espoir de quelque dcouverte. La premire chose
qui nous frappa fut l'aspect singulier du paquebot, dont le pont

tait entirement couvert, l'exception d'un petit espace angulaire


o venaient respirer les passagers de l'avant lorsqu'ils se sentaient
dfaillir dans l'atmosphre stagnante de leur cabine ; ils y prenaient
une douche d'eau sale qui achevait de les ranimer, chaque fois

(ju'une vague brisait contre la proue du navire. Une galerie ext-

rieure qui rgnait l'arrire, permettait aux voyageurs de premire

classe de faire le tour de leur prison ; la machine fonctionnait la

hauteur des mts; enfin le timonier, abrit sous une espce de


pavillon chinois, gouvernait l'avant, conformment aux rgles
de la logique, mais contrairement l'usage habituel. La forme
inusite de ce btiment excita notre gaiet et nous disposa joyeu-

sement au voyage ; nanmoins toute ide irrvrencieuse disparut


lorsque nous smes que ce genre de construction navale tait em-
prunt la marine amricaine.
Les premires lueurs de l'aurore illuminaient les vitres de la ville

et rpandaient une teinte vermeille sur les vieux difices du mle


(juand nous nous mmes en i-outo. Tout sommeillait encore sur la
su us LES THOPKJUHS. 3.")

terre et sur l'eaii ; nous rasmes lu forteresse du Morro ,


qui com-
mande l'entre du port, et mettant le cap Test, nous commen-
mes longer le rivage septentrional de l'le. Nous vmes d'abord
passer une cte d'un vert sombre, inculte et uniforme, accidente

de loin en loin par une cabane ou par un arbre solitaire; ce morne


paysage empruntait un nouveau degr de tristesse aux carcasses
dmtes de plusieurs navires qui taient chous sur la plage, o
ils avaient pri , sans doute , dans la dernire tempte.
Au bout d'une lieue, le sol se redressa. Divers groupes de collines,

dores par le soleil levant , se dtachrent des ombres qui couvraient


encore les valles ; leurs cimes taient couronnes de palmiers;
leur pied coulait une rivire; un village de pcheurs, dont les mai-
sonnettes blanches taient entremles de bananiers, se mirait aux

eaux limpides de l'embouchure. Cette petite scne tait empreinte


d'un caractre de fracheur et de quitude qui modifia nos impres-
sions. Deux lieues plus loin , les collines Se rattachrent l'une l'autre

et formrent une terrasse continue , mdiocrement leve , incline

en pente douce vers la mer, sans escarpement et sans rochers. A


travers les coupures qui livraient passage aux fleuves de l'intrieur,

on voyait poindre des sommits bleutres et lointaines; le rivage,

compltement dsert, tait parsem de cactes, d'euphorbes et

d'autres plantes d'une physionomie singulire ; nous brlions d'ex-


plorer ces plages inhabites qui fuyaient derrire nous avec mille

formes indcises, que nos yeux , toujours occups, cherchaient inu-

tilement saisir.

Tandis que ce mirage exerait une sorte de fascination sur nous,


on annona le djeuner; il fallut s'arracher aux merveilles de la

cte et quitter la longue-vue pour la prosaque fourchette. Comme


le grand air nous avait aiguis l'apptit, nous nous y rsignmes
sans trop nous faire presser et allmes prendre place la table du
bord. L , nous ne tardmes pas nous apercevoir que l'on ne se
piquait pas d'un raffinement de politesse ; chacun s'emparait preste-
ment des mets qui se trouvaient sa porte et en faisait passer une
notable portion sur son assiette, sans se proccuper de ses voisins;
36 CHAPITRE 111.

en un instant les plats turent vides et le service devint superflu ;

nous crmes voir les terribles aventuriers qui jadis affamrent le

sobre et imprvoyant peuple des x\ntilles. Ces habitudes ,


je me
hte de le dire, ne sont point naturelles aux croles espagnols ,
qui
ont gnralement conserv les formes courtoises et mme un peu
crmonieuses de leurs anctres; c'est un emprunt, sans doute fort

malheureux, mais peut-tre justifi par la ncessit, qu'ils ont fait

leurs voisins du nord, dont le rustique gosme est connu du

monde entier.

Deux heures .aprs le djeuner, nous voguions paisiblement dans


la baie de Matanzas. La ville commenait poindre derrire un
rideau de palmiers; les terres taient boises; quelques cimes bleu-

tres apparaissaient l'horizon. L'arrive du paquebot mit bientt

en mouvement tous les canots du port. Tandis que les rameurs


luttaient de vitesse pour se supplanter mutuellement, nous tions
occups contempler les plicans qui pchaient autour du navire.

On les voyait fondre imptueusement dans la mer, o le poids de


leur corps soulevait une nappe d'cume ,
puis remonter la surface

et reprendre pesamment leur vol pour se prcipiter de nouveau.


Une centaine de ces oiseaux se livraient au mme exercice, volant,
plongeant , nageant sur toute l'tendue de la baie.

INous trouvmes dans la ville une auberge passable ; il y rgnait


mme un certain mouvement entretenu par le sjour de quelques
spculateurs amricains; le dner runissait habituellement de vingt-
cinq trente convives ; le service tait fait par des noirs , car les
blancs , dans l'le de Cuba , n'exercent gure que des professions
indpendantes : la domesticit s'allierait mal avec leurs prtentions

la noblesse ; mais les habitudes qui prvalaient table nous rem-


plirent d'tonnement et de dgot. Un quart d'heure avant le repas,

chacun avait dj pris poste et se tenait prt comme pour un assaut.

Malheur l'imprudent retardataire ! Au premier coup de cloche le

service tait investi , l'action s'engageait avec une espce de rage


famlique, et la table, surcharge de mets, se trouvait bientt
balaye comme un champ d'orge aprs la chute d'une avalanche.
sous LES TROPIQUES. 37

Jamais mon compagnon ni moi n'avions t tmoins d'une telle

voracit. C'taient bien au fond les principes du paquebot; mais ici

nulle considration, nul respect humain n'en mitigeait l'application ;

l'homme enfin se montrait dans toute sa brutalit primitive. On


assure que les choses ne se passent pas autrement dans l'Amrique

du nord.
Ds que nous emes achev ce funeste repas, pendant lequel
notre rle avait t fort secondaire, nous nous empressmes d'aller

chercher un ddommagement dans la campagne. Une rue que nous


prmes au hasard nous conduisit au bord du Yumuri, petite rivire
qui tombe dans la baie l'ouest de la ville, aprs s'tre fray^mie

issue travers les rochers. Rien de plus singulier que les escarpe-

ments pic, blanchtres, caverneux et couronns de bois au pied


desquels s'panche le Yumuri en sortant de la gorge troite qui

retient un instant ses eaux. Ce terrain est en grande partie l'ouvrage


des animalcules du corail. Nous crmes d'abord la formation rcente ;

mais bientt nous reconnmes notre erreur. J'ai observ, mon


second voyage, le mme calcaire dans l'intrieur de l'le o il con-
stitue des masses considrables qui appartiennent une poque
fort recule. Celui de Matanzas est exploit pour les besoins de la

ville ; il est si tendre au sortir de la carrire ,


qu'on peut le tailler

la hache ; mais il durcit l'air et fournit de bons matriaux de

construction. La formation s'efface mesure qu'on s'loigne de la

cte , et disparat sous une couche de dbris vgtaux minemment


fertile. Nous parvnmes, en nous accrochant aux lianes et aux
buissons, gagner le sommet de ces escarpements. Ce que nous
vmes alors nous parut fort trange : le rocher portait une fort qui
croissait littralement dans la pierre ; implantes dans les cavits

dont elle tait crible, les racines semblaient n'avoir d'autre fonc-

tion que de maintenir la tige dans une position verticale. En


pntrant dans le taillis, qui tait passablement fourni et o l'on

remarquait des arbres de quinze vingt mtres de hauteur, nous


trouvmes quelques centimtres d'une terre sche et rougetre sur
les points les mieux favoriss. Ailleurs, la nutrition s'oprait direc-
38 CHAPITRE III.

tomeiit par les surfaces, sans le concours d'aucun agent interm-


diaire; et comme si la vitalit et t encore exubrante, mille
plantes parasites treignaient les corces de leurs fibres radicales et

surchargeaient les branches; en un mot, le rgne vgtal pour-


suivait ici son existence dans des conditions tellement extraordi-
naires, que nous aurions refus de les admettre si nos yeux n'en
eussent t tmoins. Nous traversmes plus loin un espace o le

bois avait t coup pour faire place une plantation de bananiers

et d'ananas; ces vgtaux croissaient aussi dans le rocher et se


dveloppaient avec vigueur; seulement on avait pris soin de garnir
leur^ pieds d'un peu de terre ramasse dans les fissures voisines.
Un crivain du temps de la conqute , Bernai Diaz del Castillo,
nous a conserv l'tymologie du nom de Matanzas. 11 raconte
qu'un btiment allant de Saint-Domingue aux les Lucayes, fut sur-

pris par le mauvais temps et vint se perdre dans la baie ; les naufra-
gs parvinrent se sauver; comme ils erraient l'aventure, cherchant

des aliments pour apaiser leur faim , ils rencontrrent une troupe
d'Indiens sur le bord d'une rivire (probablement le San Juan).
Ces sauvages, auxquels ils demandrent des vivres, indiqurent
leurs maisons que l'on apercevait sur la rive oppose et proposrent
aux trangers de les y conduire en bateau : l'offre fut accepte ;

mais parvenus au milieu du fleuve , ils submergrent leurs passa-


gers et les massacrrent tous, l'exception d'une femme et de trois

hommes. Vingt et une personnes perdirent ainsi la vie , et le nom


de Puerto de Malanzas (Port des Massacres) ,
que la localit a con-

serv, a perptu jusqu' nos jours le souvenir de cette catastrophe *.

La ville de Matanzas occupe au fond de la rade une position fort

heureusement choisie ; les maisons suivent la dclivit d'une colline


qui descend en pente douce vers la mer; deux petits fleuves, le

Yumuri et le San Juan, l'arrosent ses extrmits; les rues sont


larges, mais sans pavs; profondment ravines sur les hauteurs,

elles ressemblent au lit dessch d'un torrent. Moins belles qu' la

I. Boni. Dinz. Hist. vrrd.. c. viii


sous LES TROPIQUES. 39

Havane, les habitations, sont construites dans le mme got ot

d'aprs les mmes principes; un grand nombre de barraques le-

ves par la population flottante qu'attire le mouvement maritime,


nuisent l'harmonie gnrale et donnent aux quartiers qu'elles
envahissent une apparence prcaire et misrable. Matanzas est la

seconde place commerciale de Cuba; peuple principalement

d'trangers, car les nationaux la dlaissent, lorsqu'ils y ont fait for-

tune ,
pour aller jouer un rle la Havane , il y rgne une certaine
activit relative, et l'on y compte environ vingt' mille mes. De
vastes magasins, approvisionns par les deux hmisphres, servent

d'entrept aux denres coloniales , ainsi qu'aux produits du dehors


destins la consommation de l'le. Le commerce rside principa-

lement ici entre les mains des Amricains ; ils importent des farines,

du riz, des bois de construction, etc., et reoivent en change le

caf, le sucre, le tabac qui leur manquent, en sorte que ces rela-

tions d'change sont fondes sur les meilleures bases *.

Le lendemain de notre arrive , nous rsolmes , mon compa-


gnon et moi, d'explorer le San Juan, dont le cours est un peu plus

considrable que celui du Yumuri. Nous nous entendmes donc


avec un batelier qui nous prit son bord munis de nos fusils , de
nos instruments de pche , de tout l'attirail enfin d'un voyage de
dcouverte. Les rives du fleuve, jusqu' une certaine distance de
l'embouchure , sont planes et envahies par la mer ; un bois pais
de mangliers, qui crot au bord de ces lagunes, intercepte partout
la vue. On connat le mode de propagation de ces vgtaux , dont

les branches donnent naissance des racines ariennes qui s'abais-


sent vers la surface de l'eau , s'enracinent dans la vase ,
poussent
leur tour des tiges qui accomplissent les mmes volutions, en

sorte qu'un seul arbre a bientt produit une fort ~. Lorsque nous
emes dpass la partie marcageuse du fleuve, les mangliers

1. Le commercp que l'le de Cuba entretient avec les tats-Unis, figure dans la balance
des dernires annes pour plus d'un million de piastres, malgr les droits diffrentiels
exorbitants qui frappent les pavillons trangers , et qui semblent une rminiscence de
l'ancien systme colonial.
2. On confond gnralement sous le nom de mangliers ou paltuviers des arbres de
,

40 CHAPITRE III.

firent place de gigantesques roseaux dont les panicules argentes


s'inclinaient comme autant d'aigrettes; on voyait des arbres dra-
cins former en travers du courant des barrages et des ponts pitto-
resques, sans que la vie part se ralentir en eux. Nous remar-
qumes aussi des crabes aux pattes carlates , tapis et comme en
sentinelle au bord de certaines cavits qu'ils avaient creuses sur

les berges de la l'ivire. Parmi ces crustacs il en est une espce


qui abandonne le voisinage des eaux, quand arrive le printemps,
pour se rpandre dans la campagne ; leurs troupes s'enfoncent
dans l'intrieur et traversent mme l'le, du moins l'assure- 1- on

sans se laisser dconcerter par l'obstacle des montagnes. Il n'est

pas rare alors de rencontrer ces animaux, qui poursuivent invaria-


blement leur route ,
pousss par je ne sais quel instinct , sans fuir
et sans dvier l'approche des passants. Pendant leur migration,
les crabes manifestent une grande voracit ; ils s'introduisent dans
les basses -cours, dvorent les ufs et mme les jeunes poulets,
assigent les toits, pntrent par toutes les issues, se logent dans

les maisons, o ils creusent des terriers, et se rendent enfin extr-


mement incommodes; mais ds que l'hiver approche, ils regagnent
le bord des fleuves ou des marais et se blottissent dans de pro-
fondes cavits dont ils bouchent soigneusement l'ouverture. Ces
teri-iers invisibles ne sont pas sans danger pour les btes et pour les
cavaliers.

A mesure que le bateau s'loignait de la ville, l'odeur nau-


sabonde des marcages s'affaiblissait sous le parfum des fleurs;

les clochettes des convolvulus se mariaient aux corymbes dors des


banisteries, aux grappes pendantes des fuchsias et aux larges
corolles d'un beau rouge violac de la ginore d'Amrique, la rose

du fleuve, comme on la nomme dans son pays natal ; des hrons


blancs comme la neige s'levaient du milieu des roseaux; des
commandeurs tachs de feu , des ictrus au ventre jaune et noir

genre trs-difTrents, tels que l'avicennia, le conocaripns, etc., qui croissent dans les mmes
circoustancf'S et qui jouissent d'un mode de propagation analogue. Celui dont il est ici

question est le m.inglier proprement dit, rhizophora mangle. L.


sous LES TROPIQUES. 41

sautillaient de branche en branclie, et des anis au cri plaintif sui-

vaient le bord de l'eau pour saisir quelque vermisseau dans la vase.

Nous vmes aussi des poissons fort tranges, au museau grle et

allong, au corps dli comme celui d'un serpent i.


Chaque objet

nouveau 'tait une dcouverte; chaque dcouverte nous enchan-


tait, et les dispositions heureuses dans lesquelles nous nous
trouvions rpandaient une magie singulire sur toute la nature.

De temps en temps un orodoxa solitaire dployait son panache

sur nos ttes, ou bien un groupe de cocotiers projetait une ombre


passagre sur le bateau ;
puis tout coup la rive s'aplanissait

et nos yeux erraient sur la campagne travers la verdure


ondoyante des cannes sucre. Le San Juan, dont la pente est trs-
faible , coule ainsi pendant plusieurs lieues dans une valle que le

soleil embrasait alors de ses feux, sans que la vgtation part en


souffrir ni dans sa fracheur ni dans son clat.

A deux milles environ de l'embouchure, nous atteignmes un


point o la rivire se divise en deux bras et forme une le plane
couverte de palmiers. Ce fut le terme de notre navigation , car le

batelier, qui ne partageait pas notre enthousiasme, nous annona que


ses forces taient bout. En cet endroit nous vmes pour la pre-

mire fois l'oiseau-mouche, cette charmante miniature de la cra-

tion tropicale, bourdonnant comme un sphinx autour d'un hibiscus


en fleurs. L'le de Cuba n'en compte que deux espces : l'une,

modeste dans son plumage et vraiment indigne, ne quitte pas la

rgion circonscrite o elle est ne; l'autre migr pendant l't,

traverse le dtroit de la Floride , s'avance jusqu'au Canada , o


elle arrive en mai, et repart en septembre pour hiverner au Mexique
et dans les grandes Antilles. C'est le rubis ,
qui doit son nom la

tache de feu dont resplendit sa gorge -.

Nous virmes de bord avec un regret sensible , mais en nous pro-


mettant de poursuivre notre excursion le lendemain. Le bassin du
San Juan, jusqu'au point o nous l'avions suivi . nous avait paru

1. Sans doute une espce d'ophie.


2. Or(h. Ricordi, Gerv. et orth colubris. L.
i2 CHAPITRE III.

dsert et nglig ; il faut pntrer plus avant dans l'intrieur pour


rencontrer les tablissements agricoles qui fournissent un aliment
srieux au commerce de Matanzas. Au retour nous croismes plu-
sieurs barques charges, qui profitaient de la mare pour remonter
le fleuve; les rameurs taient nus et ruisselants de sueur; tandis
que leurs muscles d'bne se raidissaient contre les avirons, un
blanc au teint jauntre, accoud sur le gouvernail, le chapeau
rabattu, l'il demi ferm, jetait nonchalamment au vent la

fume de sa cigarette.

Le temps s'coulait fort agrablement pour nous Matanzas;


explorant le pays dans toutes les directions, nous revenions
chaque jour avec des impressions et des conqutes nouvelles. Un
seul nuage troublait la srnit de notre horizon; c'tait l'obligation

d'assister aux repas communs. Tout dlai tait irrparable : quand


les miettes de la table avaient t recueillies par les ngres, il

ne restait rien, mais rien absolument la maison. Vainement


essaymes -nous de rclamer contre cette discipline rigoureuse et

insistmes -nous pour obtenir tout prix d'autres conditions; notre


hte fut inflexible ; il dclara que le rgime de sa maison ne com-
portait aucune modification, nous exhorta poliment l'exactitude, et

finit par tirer sa montre pour rgler la marche des ntres et nous
mettre en tat de profiter de ses conseils.
Ce fut cependant cette table inhospitalire que nous gotmes
le premier ananas, le meilleur fruit que produise l'Amrique et en
mme temps le seul, avec l'orange et la goyave, qui soit dou de
quelque parfum. L'ananas est cultiv sur une large chelle dans le

rayon de la Havane, d'o on l'exporte par masses considrables aux

Etats-Unis. Cueilli avant l'poque de la maturit, afin que la con-


servation en soit moins difficile , il perd la moiti de sa valeur ; c'est

un fruit qui profite des rayons du soleil jusqu'au dernier moment.


L'amateur attend, pour le sparer de sa tige, que le principe sucr
s'chappe en gouttelettes par quelques dchirures de la surface. Il y

a plus de tVente ans que les Anglais et les Allemands ont appris
cultiver l'ananas, par des procds conomiques qui leur permettent
sous LES TROPIQUES. 43

de livrer ce fruit sur la place ds prix trs -modiques. Nos jar-

diniers ne se sont point piqus d'mulation , car ils n'ont fait

aucun progrs dans cette branche de l'horticulture. Je n'ai jamais

rencontr l'ananas l'tat sauvage parmi les nombreuses espces de


bromliaces qui vgtent dans la partie de l'Amrique que j'ai

visite ; l'opinion gnrale attribue cette plante une origine asia-


tique et l'on croit qu'elle s'est propage de l'Inde au Nouveau-
Monde en suivant la zone tropicale K Cependant le tmoignage des
historiens espagnols contredit formellement cette prsomption : les

compagnons de Corts remarqurent l'ananas en dbarquant sur le

territoire mexicain -
; Herrera mentionne ce fruit parmi ceux dont
se nourrissaient les indignes de la Nouvelle -Espagne et du Chili ^ ;

enfin un voyageur illustre , dont l'assertion n'est pas suspecte , l'a

cueilli au bord de l'Ornoque, bien loin de tous les lieux habits ^.

Les environs de Matanzas sont extrmement agrables par la va-

rit des aspects. Le coup d'il de la rade est fort beau ; les eaux
m'ont paru riches en productions marines; il suffit du mouvement
de la mare , sans c[u'il soit besoin d'un coup de vent, pour accu-

muler sur la plage une infinit de coquillages, de radiaires et d'chi-

nodermes. Au milieu des dbris organiques abandonns ainsi par le

reflux, nous remarqumes un jour une physalie aux couleurs irises

qui se dtachait sur la verdure des algues. Curieux d'examiner un


tre dont l'organisation obscure chappe encore aux classifications,

mon compagnon s'empressa de s'en emparer; il avait oubli, dans

sa prcipitation, une particularit bien connue; peine eut -il saisi

le corps vsiculeux qu'une douleur cuisante, comme celle de la br-

lure , lui arracha une vive exclamation ; la sensation se propagea

l'avant-bras, qui demeura mme engourdi jusqu'au lendemain ma-

1. Le contraire serait la vrit, si l'on en croit M. de Humboldt. Le savant voyageur


affirme que cent ans aprs la dcouverte de l'Amrique, l'ananas se cultivait en Chine,
o il avait t transport du Prou. Humb. Essai polit., liv. iv, 9, p. 478, en note. c
2. Tuvieron unas piiias rojas de la tierra muy oloj-osas y las dieron a Cortz. Bern.
Diaz, Hist. verdad, c. xxxiv. Cette description ne peut s'appliquer qu' l'ananas.
3. Herrera, Hist. gn., dec. vin, 1. 4, c. 10 et 1. 5, c in. Lorenzana, Hist. de Nueva
Espana, p. 122 en note.
4. Humboldt, Essai polit., 1. iv, c. 9, p. 478.
U CHAPITRE III.

tin. Ce fut ainsi qu'une crature en apparence inerte et sans dfense

nous manifesta le soin particulier que la Providence avait pris de sa


conservation. L'ocan Atlantique nourrit plusieurs espces de pliy-
salies , toutes remarquables par la beaut de leurs couleurs et par

l'action vsicante que leurs tentacules exercent sur la peau.


Dans la direction du nord, les contours de la baie sont borns
par une succession de roches madrporiques, formant une longue
chane de rcifs constamment battus par les flots. Des coccolobas
aux feuilles larges et arrondies inclinent leurs cimes vers la mer,
dont ils aspirent l'humidit saline. Les mollusques pullulent dans ces

parages : des littorines zbres, desnrites, des buccins, rampent


dans les crevasses l'abri du soleil ; des oscabrions verdtres et des
oursins violets arms de longs piquants tapissent les cavits o ils

se tiennent immobiles , tandis que les espces terrestres suspendent

par milliers leurs coquilles aux tiges charnues des opuntias^.


Parmi les curiosits naturelles que nous oiTrirent les environs de
Matanzas, je ne saurais oublier la fameuse araigne des Antilles, qui

atteint des proportions si remarquables relativement celles de nos


pays-. Quoique trs- multiplie dans la campagne, oi^i elle inspire un
certain effroi, la mygale est presque inconnue dans l'enceinte des
villes. On la rencontre sur la lisire des bois, l'ombre des vieux
murs, mme dans les locaUts dcouvertes et
et arides oii elle se tapit

sous les pierres pendant l'ardeur du jour. Au coucher du soleil, elle

sort de sa retraite et retrouve son activit. C'est une chasseuse dter-


mine qui fait sa proie d'insectes, et particulirement de blattes dont

elle est trs-friande. Je n'ai pu, pendant mon sjour Matanzas,


constater par aucun fait certain le danger de sa morsure; mais

1. Piiiicipalemeut le pupa mumia Brug. et le p. mumiola Pf. qui n'en est qu'ui"^
varit.
2. Los myg. avicularia, Cubana et Blondii, galement monstrueuses, se trouvent toutes
les trois dans Tile de Cuba. Celle dont il est ici (juestion et dont l'abdomen est d'un roux
brillant, est la m. Blondii Latr. {araigne crabe d'Hati). Le genre
est rpandu dans les
cinq parties du monde; mais
mygales europennes sont trs-petites; parmi les trente-six
les
espces numres par M. Walckenar, dont la patrie est bien connue, dix-huit sont indi-
gnes de l'Amrique.
sous LES TROPIQUES. 45

comme je l'ai retrouve sur le continent voisin, je complterai ds

prsent les renseignements qui se rattachent son histoire.


Malgr la force de cette aranide et son apparence redoutable, elle

devient la proie d'une mouche et la pture d'un vermisseau. Un


sphex de grande taille la poursuit , l'attaque et la tue. Vainement
elle essaie de lutter , sa dfaite est invitable ; elle subit la loi de la

nature, qui a destin sa dpouille, par une prdilection fatale, la

nourriture des larves de cet hymnoptre. Quand le sphex apparat,


la mygale comprend instinctivement le danger et se fait un rempart
avec des fils qu'elle attache rapidement aux objets voisins ; mais la

mouche a bientt reconnu le pige, et au premier contact elle re-

prend son essor; l'araigne se redresse, la suit des yeux, l'attend et

lui oppose ses puissantes mandibules ; tout coup, aprs avoir tour-

noy un instant, le sphex fond sur elle l'improviste , la perce de


son aiguillon, et redouble ses atteintes jusqu' ce qu'tourdie, expi-
rante, elle se laisse entraner sans rsistance. Le vainqueur cherche
alors un endroit favorable, creuse un trou, y enfouit sa proie, dpose
un uf, et s'envole aprs avoir nivel le terrain. La larve , qui ne
tarde pas clore, se nourrit du cadavre. Tel est le destin singulier

de cette monstrueuse araigne; d'autres sphex plus faibles donnent


galement la chasse de plus petites espces qui succombent de la

mme faon , comme j'en ai t tmoin plusieurs fois en me pro-


menant dans la campagne.
Les mandibules de la mygale sont armes de deux pinces veni-
meuses mobiles; ces pinces, lorsqu'elles pntrent dans les chairs,

y laissent deux empreintes blanchtres ; la douleur est aigu ; elle est

suivie d'une inflammation accompagne de fivre qui dure plus ou


moins, selon l'irritabilit de la partie intresse. Du reste, cette mor-
sure est sans danger srieux pour l'homme ; l'opinion contraire est

un prjug que la physionomie repoussante de l'insecte a fait natre.

J'ai ou dire, il est vrai, qu'au Mexique le venin d'une aranide ana-
logue aux espces de Cuba , tait assez actif pour entraner la mort.
J'en doute, sans rien affirmer nanmoins, car le scorpion, qui appar-
tient la mme famille , offre dans sa piqre , selon l'espce et le
ir, <: Il A PI TUE 111.

pays , des exemples de iiiallgnil trs-divers. Le climat de Mataii-

zas parat favorable la multiplication des arachnides ;


j'en ai re-

mai-qu de brunes, de vertes, d'carlates, d'autres d'un noir luisant,


avec le corps oblong , acumin ou carn. J'en citerai une parti-
culirement hideuse, que je vis un jour dans un caf de la ville :

son abdomen tait triangulaire et tellement dprim que je dus


l'examiner de prs pour me convaincre que je n'tais pas le jouet
d'une illusion; je l'avais prise pour une tache bizarre imprime sur
la muraille.

Au bout de huit jours qui s'coulrent avec rapidit, et qui furent


les seuls de mon voyage pendant lesquels j'aie joui d'un bonheur sans

mlange, nous nous dcidmes reprendre la direction de la Ha-


vane. Pendant cette dernire priode du mois de dcembre, la brise

du nord ayant souffl frquemment, la temprature avait t fort

agrable ; dans la matine le thermomtre marquait de 16 18 de-


grs et dpassait rarement 23 degrs au milieu du jour. Toutefois,
dans les chemins creux et dans les vallons abrits, la chaleur tait
insupportable.

Notre voyage n'avait t marqu par aucun incident, lorsqu'on


touchant au port , au moment o les chances paraissaient assures,
il nous en survint un assez dsagrable. Nous nous trouvions en
contravention, notre insu , comme ayant nglig de nous munir
de je ne sais quel visa Matanzas. Or, toute contravention la

Havane est une aubaine pour la police ; les agents de cette admi-
nistration savent mme les faire natre au besoin , afin de toucher
la prime qu'on leur accorde sur les amendes, et qui mieux est, de
s'en attribuer le montant lorsqu'ils peuvent le faire impunment. En
approchant du quai, nous remarqumes un personnage d'une appa-
rence suspecte, qui semblait prendre un intrt particulier notre
dbarquement ; nous n'emes pas plus tt accost, qu'il sortit de son
immobilit et s'lana sur notre bord avec l'agilit d'un chat. Vn
alguazil, jusqu'alors inaperu , se prcipita sur ses traces le sabre nu
au poing ; c'tait le seul insigne de l'autorit publique dont ces mes-
sieurs paraissaient tre revtus. Sur la rquisition de l'agent prin-
,

sous LES TKOIMOUES. 17

cipal, chaque voyageur exhiba son passeport, qui tut examin d'un
il obhqueet d'un visage fort peu gracieux ; mais quand notre tour
arriva , le front du personnage s'claircit tout coup, et un demi-
sourire gaya sa physionomie sinistre : nous tions en contravention;
le fait tait parfaitement avr. Cependant le ton de bienveillance pa-

ternelle qu'il prit pour nous admonester commenait nous rassurer,


et dj nous nous applaudissions d'en tre quittes bon march

lorsqu'il conclut par une amende collective de huit piastres. Vaine-


ment objectmes-nous notre qualit d'trangers et protestmes-nous

de notre profond respect pour les lois de la colonie ; ces moyens ne


furent point accueillis , et l'arrt devint excutoire. Nous tirmes
donc chacun de notre bourse une double pistole qui passa dans la

sienne, et nous remes en change ses compliments de condolance


avec l'expression de ses regrets. J'aime croire que nos deniers
furent verss dans la caisse publique ; mais comme nous tions sans
tmoins, je n'oserais pas le garantir. Ce fut dans ces circonstances
humiliantes que nous rentrmes la Havane.
A MORCi.er
.

CHAPITRE IV

COUP D'IL SUR LA HAVANE

Le lendemain de cette aventure, je fus rveill de bonne heure


par un vacarme pouvantable ; des sons tranges et des clameurs
s'levaient par intervalles ,
puis se propageaient travers la ville,

qui semblait mue jusque dans comme


ses profondeurs l'approche
d'un ouragan. Surpris et mme un peu troubl je me ,
saisis la

hte du vtement ncessaire pour courir aux informations. J'appris

alors, avec quelque tonnement, qu'il s'agissait d'une simple r-


jouissance ; les noirs inauguraient le carnaval en vertu d'un ancien
usage qui accorde aux esclaves un jour de libert pour la fte des

Rois. Aussitt que ma toilette fut acheve ,


je me transportai dans
I. . 4
no CIIAPITRIi IV.

la rue. De tous les points de la cit montait une rumeur sourde et

croissante : cent mascarades grotesques se prcipitaient des fau-


bourgs avec une suite bruyante et une formidable musique ; chaque
bande prtendait clipser les autres, et toutes rivalisaient de turbu-
lence. 11 me sembla que les travestissements qui passaient sous mes
yeux ne manquaient pas de caractre et qu'ils pouvaient tre ra-
mens trois types principaux : les uns me parurent emprunts aux
souvenirs du pays natal; ils refltaient videmment quelques-unes des
conceptions bizarres que la superstition a fait clore sur les rives du

Niger; les autres portaient le cachet de l'Orient, rminiscence d'une


servitude plus douce; les derniers enfin se rattachaient aux an-

ciennes traditions de la contre. C'tait donc sous le triple symbole


de la patrie, de l'humanit et de la libert que les pauvres esclaves
se rfugiaient, sans doute leur insu, dans ce jour de joyeux oubli.

Tout objet produisant du bruit l'aide du souffle ou par le choc,


s'tait transform dans leurs mains en instrument de musique. Aux
sons de cette harmonie foudroyante , les ngres les plus consid-
rables, ceux que l'affranchissement avait rhabilits, faisaient d'in-
croyables elorts pour matriser leurs sensations; on lisait sur leur

physionomie mobile la lutte qu'ils soutenaient intrieurement afin

d'en comprimer l'explosion et de conserver le dcorum que la qua-


lit d'hommes libres leur imposait. Quant leurs femmes et leurs

filles, elles faisaient bon march de ces scrupules et se trmoussaient

en mesure sur les balcons ou les terrasses d'o elles assistaient la

fte. Je vis mme l'angle d'une rue. un cuisinier trpigner devant

ses fourneaux, sans prendre souci des passants, et rgler sur le

rhythme des instruments tous les menus dtails de son service.

Vainement chercherais -je donner une ide du coup d'oeil que


prsenta la place quand plusieurs de ces mascarades y firent irrup-

tion la fois, entranant leur suite une partie de la population

noire en habits de galas. Toutes les varits de la race africaine s'y

montraient confondues, depuis le Mandingue au nez cras et aux

cheveux laineux, jusqu' l'Abyssin la longue chevelure et au profil

arabe. Une foule de ngrillons se prcipitaient sur leurs traces.


,

LA llAVANi:. 51

costums d'une manire fantasque et suranne qui rappelait ces


magots d'autrefois affectionns par l'cole vnitienne. La partie f-

minine talait son tour un luxe que Ton ne voit nulle autre part

qu' la Havane; mantilles ou crpes de Chine, bas de soie, souliers

de satin blanc, rien n'avait t pargn pour rehausser les dons de


la nature , et vraiment parmi les jeunes ngresses aux cheveux
tresss de fleurs et jouant de l'ventail, il s'en trouvait parfois qui

n'taient pas trop laides; d'lgants petits-matres papillonnaient au-

tour de ces beauts, une badine la main, une cigarette aux lvres,
vtus de coutil blanc et portant du linge fin qui contrastait singu-
lirement avec la couleur de leur peau.
Ce carnaval, par sa turbulence et son tranget, laisse bien
loin en arrire tout ce que j'ai vu dans le mme genre Naples et

Rome. Les spiritueux ne sont point pargns, et ils jouent mme un


rle important dans la fte. L'attitude des blancs, pendant ces satur-

nales, est celle de spectateurs parfaitement dsintresss ; mais l'au-

torit veille, et les mesures sont prises pour djouer les complots qui
pourraient se tramer la faveur d'un tumulte aussi gnral.
Au coucher du soleil, tout rentra dans l'ordre accoutum; et

comme la rjouissance avait pris au bout de quelques heures le

caractre d'un flau public, chacun se flicita d'en voir arriver le

terme. Le mme jour, un paquebot venant d'Europe mouillait pr-


cisment en face du quai ;
je laisse juger l'tonnement des nou-

veaux dbarqus qui surprirent la cit au milieu de cette crise gro-


tesque.

La Havane, au point de vue matriel , n'otfre rien de saillant; les

arts et l'industrie ont ajout peu de choses remarquables aux avan-


tages que cette ville tient de la nature ; les monuments publics qui
dans les grandes cits, refltent gnralement le pass historique et
le gnie des habitants, n'ont point ici de caractre et portent tous,

l'exception des ouvrages de dfense, le cachet de la mdiocrit;

on voit que la population, courbe sous les svrits du rgime colo-


nial, ne s'est jamais leve aux conceptions originales qui ont leur
source dans la libert. Il est d'ailleurs tout simple de retrouver chez
oi CHAPITRE IV.

elle une certaine conformit d'usages et d'habitudes avec ceux du


midi de l'Espagne, quoique l'institution de l'esclavage ait introduit

de graves modifications dans les murs.


Limite d'un ct par la mer, de l'autre par la ligne des fortifica-

tions, depuis longtemps l'enceinte de la Havane n'est plus en har-

monie avec le chilfre toujours croissant de la population. Une nou-


velle cit mieux are , mieux perce, mieux btie, s'est leve aux
portes de l'ancienne sous le nom de Ciudad extra muros. Je n'ai
point m'occuper de celle-ci, qui se dveloppe paisiblement l'ombre

de la ville aristocratique et commerante dans laquelle nous allons

pntrer.

Le lecteur a dj parcouru ces rues troites, poudreuses pendant


l't, couvertes en hiver d'une boue liquide et permanente; il se

reprsentera facilement les passants cheminant la file sur un trot-

toir de deux pieds de largeur, et s'effaant contre les maisons dont


les barreaux leur servent de temps en temps d'appui. Chaque pas
est une victoire ; chaque rencontre un pril ; les ngres aux pieds
nus cdent la place sans hsiter aux blancs et s'enfoncent rsolu-

ment dans la vase, mais ceux-ci n'abandonnent pas un pouce du


terrain ; tandis qu'ils s'vertuent quilibrer leurs mouvements , et

qu'ils se croisent avec toute la circonspection ncessaire ,


plusieurs

volantes effleurent rapidement le trottoir et leur distribuent une part


gale de l'lment liquide, trop heureux d'viter une contusion en
se prcipitant sous le porche voisin ou dans quelque boutique dont
ils enfoncent la porte. 11 y a cependant deux bonnes choses noter
dans les rues de la Havane : l'absence de mendiants, et celle de ces
passants arrts l'angle des maisons et rendant le public tmoin

(telle est la singularit de l'usage) d'un acte qu'ils prennent la peine


de dissimuler dans leur intrieur. Le climat, il est vrai , favorise ces

habitudes de dcence et de propret.


Ce qui prcde fait aisment comprendre le rle important des
voitures dans la vie havanaise. Il n'est pas convenable de se mon-
trer pied dans les rues, au moins par le mauvais temps ;
pour les

femmes d'une cerlaine condition, ce serait mme une inconvenance


LA HAVANE. 53

choquante; au surplus, aucune d'elles ne se plaint d'un usage qui


flatte la vanit et qui convient merveilleusement l'indolence ;

peine daignent -elles descendre, j^nr un raffinement de bon ton aris-

tocratique, la porte des magasins o elles promnent leurs fantai-

sies; les commis apportent les toffes et les font passer sous les yeux
de ces fires beauts, qui discutent la nuance d'un satin, la finesse

d'une dentelle, choisissent, achtent et paient sans quitter leur


volaille.

Aprs le coucher du soleil ,


quand le mouvement se ralentit , que
les bruits du jour s'affaiblissent, qu'enfin l'obscurit s'empare des
rues, on voit briller de distance en distance le fanal des serenos. En-
velopps de leurs manteaux bruns, appuys sur leurs piques, ils

veillent comme des ombres silencieuses au repos de la cit. On doit

au gnral Tacon l'institution de cette garde nocturne, qui contribue


efficacement la scurit publique. Avant l'administration de ce
gouverneur, les rues de la Havane, que l'on parcourt librement au-
jourd'hui toutes les heures du jour et de la nuit, taient pleines de

dangers et jouissaient d'une triste clbrit.

Les maisons de la ville sont composes gnralement d'un rez-


de-chausse et d'un tage. Quand le rez-de-chausse n'a pas t
appropri au commerce et distribu en magasins ou en boutiques,
il est perc de vastes fentres tellement rapproches l'une de l'autre
que les murs intermdiaires ne sont plus que de simples pilastres.

Pendant la chaleur tout est clos soigneusement, rien ne transpire


du dedans au dehors, on pourrait dire que la ville est clotre ; mais
quand le soleil commence dcliner, les fentres s'ouvrent bantes,

et chaque habitation ,
perce jour, devient un objet de distraction
pour les passants. Les petites scnes d'intrieur qui se succdent

offrent surtout l'tranger un sujet d'observation et d'amusement:


ici la table est mise et la famille prend paisiblement son repas;

vous pouvez juger en passant de l'apptit et du got des convives;


plus loin c'est un salon o les charmes de la conversation ont runi

quelques personnes , la pice est claire par des bougies emprison-


nes dans des cylindres de verre ,
qui les protgent contre les oscil-
ol CllAPITRli IV.

latioiisdc ratmosplire. La toilette des femmes est toujours lgante;


celle des hommes est irrprochable. On cause, on rit ou Ton discute
sur des choses rarement graves, en se laissant aller au balancement
d'un fauteuil mobile, dont les trangers se moquent d'abord et qu'ils

finissent par apprcier. 11 rgne dans ces cercles intimes un esprit


de sociabilit charmant, qui inspire chacun le besoin de plaire et

donne de la valeur aux plus frivoles bagatelles. Ailleurs un bal ou

un concert fixe plus particulirement l'attention du public, qui jouit

gratis de ce spectacle. Mais voici qu'aux fentres voisines appa-


raissent des ttes brunes de jeunes filles; elles viennent, dans un
lger dshabill, respirer la fracheur du soir et prter l'oreille aux
accents de l'orchestre, qui sans doute font batti'e leur cur. Est-ce
la mouche phosphorescente des Antilles qui semble se jouer autour
de leurs lvres?... Non, c'est une cigarette dont elles aspirent la

vapeur enivrante pour tromper leur ennui. Plus tard , l'exception

des serenos , nul ne saurait dire ce qui se passe l'ombre de ces

gigantesques fentres que la nuit a enveloppes de son manteau.

Les maisons de la Havane n'ont qu'un tage orn de balcons et

plus rarement d'une galerie couverte qui rgne le long de la faade.

Lorsqu'elles sont rduites un simple rez-de-chausse, les fentres

en atteignent le fate , et s'ouvrent depuis le niveau de la rue jusqu'

la ligne du toit. Le porche sert habituellement de remise, disposition


fort incommode pour la circulation ;
quelquefois aussi l'quipage est

install , comme un meuble de prix , dans un coin du salon.


Ces habitations ne sauraient rivaliser avec les ntres pour la

commodit, l'lgance et le comfort intrieur. Les pices ,


gnrale-
ment dpourvues de plafonds, montrent nu l'assemblage irrgu-
lier de leur charpente; les papiers de tenture en sont d'ailleurs
bannis comme favorisant la multiplication des insectes : on revt
simplement les murs d'une peinture la chaux, releve par une
bordure ou par des arabesques d'une excution au-dessous du m-
diocre. Le sol est un bton , compos de sable et de chaux ,
que
l'on bat fortement et qui acquiert de la duret et du poli. La distri-

bution varie peu d'une maison une autre; le salon prend jour sur
LA IlAVANi. 5.".

la rue; l sont exposes l'admiration des passants les rarets, les

merveilles transmises par hritage ou rcemment arrives d'P^u-

rope; vient ensuite la salle manger, sorte de pristyle ouvert sur

une cour intrieure qui occupe le centre de l'difice. Adosse la

cuisine, et souvent dans la cuisine mme, se trouve une retraite que

l'on n'irait pas y chercher partout ailleurs qu' la Havane, si ce

n'esta Naples toutefois, oi!i l'excentricit d'un tel usage scandalise


galement les trangers.

On retrouve dans le plan de ces habitations et dans leur distri-


bution comme une rminiscence des traditions arabes , et l'on ne
doit pas s'en tonner puisque l'architecture mauresc[ue non-seule-

ment dominait en Espagne l'poque o furent fondes les colonies

amricaines, mais s'est perptue jusqu' nos jours dans le sud de


la Pninsule. On voit effectivement en Andalousie bon nombre de
maisons construites d'aprs les mmes principes que celles de
l'Algrie et du Maroc; seulement la dilerence des murs y a intro-
duit quelques modifications accessoires. Les ouvertures se sont
multiplies et agrandies, les escaliers se sont amliors, les pices

ne sont plus isoles, tout le reste, jusqu'aux ornements, porte encore

le cachet de la civilisation orientale. Je n'ai pas prtendu, dans la

description qui prcde, ramener toutes les maisons de la Havane


un type absolu ; il y en a sans doute de plus belles, de plus vastes
et de plus richement dcores ; mais elles font exception la rgle

commune.
H ne manque aux promenades de la ville que des arbres et ,
par
consquent, de l'ombrage. Ce n'est pas prcisment la faute des

habitants, mais plutt celle des ouragans. La plaza de armas, dans

l'enceinte des murs , est nanmoins plante de superbes palmiers


que la hauteur des difices a protgs jusqu'ici contre la violence

du vent. L'aspect en est rellement merveilleux. C'est un lieu fr-

quent par le monde lgant, et o l'on entend tous les soirs une

excellente musique. Le paseo de la Reina , avenue large , irrgulire,

poudreuse , se droule l'extrieur de la cit et spare l'ancienne


Havane de la nouvelle. Cette promenade, qui m'a paru nue et
o6 CHAPITRE IV.

monotone, ne manquait pas, dit-on, de verdure avant le dernier


ouragan; quand je la vis, il n'en restait que le souvenir, avec
Tespoir fond sur les plantations nouvelles. Peut-tre obtiendrait-on

de meilleurs rsultats en choisissant, pour l'ornement des lieux


publics, des arbres racines pivotantes et en abandonnant les

palmiers, dont l'efTet est trs - pittoresque , mais la rsistance pres-

que nulle.

L'Opra donne sur le pason de la Rcina. On peut citer cet difice


comme un modle de convenance de , lgret et de bon got dans
son ordonnance et sa dcoration intrieures. Cinq rangs de galeries,
supportes par de minces colonnettes, sont diviss en loges par des
compartiments hauteur d'appui ; les parois consistent en une
simple persienne qui laisse pntrer l'air et la lumire des couloirs ;

l'appui est claire-voie, form d'une balustrade dore rgnant au

pourtour de la salle. Cette disposition heureuse permet aux belles


Havanaises de se montrer dans tout leur clat , depuis les bandeaux
de leur chevelure noire jusqu'aux pieds mignons dont elles sont

fires juste titre. Rien d'blouissant comme l'ensemble de ces


parures qui se dtachent , sans mlange tranger, sur un fond gris
et or, la clart des lustres et de cent candlabres. Un Turc (si

les Turcs allaient la Havane) comparerait galamment ce riche et

gracieux entourage un semis de tulipes dans des corbeilles d'or.


Le parterre, o la majeure partie des hommes se rassemble, sans

doute pour ne pas troubler l'harmonie des toilettes fminines , est

divis en stalles numrotes, revtues de maroquin rouge, et par-

faitement distribues pour la circulation. Ce thtre, construit sous

l'administration du gnral Tacon, peut contenir environ dix-huit


cents spectateurs et a cot prs d'un million.
A ct de l'Opra se trouve le plus beau caf de la ville ; c'est

une construction vaste, deux tages, communiquant par un escalier


de marbre blanc. Le principal luxe de l'tablissement consiste dans
l'tendue des pices, o l'air circule librement. On y jouit d'autant
de fracheur qu'il est possible d'en obtenir sous un climat dont la

temprature moyenne est de vingt-cinq degrs. L'hospitalit, dans


LA HAVANE. 57

les cafs de la Havane, est plus large qu'en Europe; on entre, on


s'assied, on se promne, on sort, sans tre expos l'importunit

d'un garon qui, sous prtexte de prvenir vos dsirs, vous harcle
et vous suit des yeux jusqu' ce que vous ayez pay votre tribut : il

est vrai que, par compensation, le ser\ice est fort nglig. On


trouve dans ces cafs des sirops, des limonades, des glaces, du

chocolat et des ptisseries sucres; un double robinet adapt au


comptoir verse, au choix des consommateurs, de la bire ou de
l'eau gazeuse; le breuvage s'chappe en frmissant, remplit le verre
et dborde grands flots. Vous tes tonn de cette prodigalit ;

mais rassurez-vous, rien n'est perdu; le surplus retourne au rser-


voir par une issue secrte , en sorte que le nectar dont vous vous d-
lectez, a rinc vingt fois la main qui le dispense, lorsque vous l'appro-
chez de vos lvres. La plupart des cafs de la Havane sont pourvus

de billards qui , malgr la chaleur, demeurent rarement inoccups.

Quant aux journaux, la lecture n'en est pas considre comme un


dlassement; ce que l'on y cherche avant tout, c'est le cours du
sucre et des autres produits coloniaux sur les marchs trangers.
l\ n'existe dans la ville aucun cabinet littraire, et les efforts de
quelques hommes srieux pour y fonder un cercle ont chou devant
l'indiffrence gnrale.

En revanche , la loterie fait briller son amorce dans tous les

lieux publics ; incarne dans les murs havanaises , elle offre un


appt irrsistible une population ardente et avide de jouissances,
qui dpense sans compter des richesses facilement acquises : tous
les vingt jours, il se distribue de vingt vingt- cinq mille billets,

rapportant au del de 100,000 francs au Trsor. Il faudrait tre


dnu de toute ressource pour ne pas amasser dans l'intervalle

de quoi faire face cette dpense. Pendant mon sjour, un horlo-


ger franais, dont le commerce tait loin de prosprer, gagna
250,000 fr. avec lesquels il prit fort sagement cong de la colo-

nie. Quelque temps aprs, un des principaux lots chut une


association d'esclaves qui s'taient cotiss pour faire les frais

d'un billet. Ces caprices de la fortune, publis par les cent voix
,

oS CHAPITRE IV.

de la renomme, enflamment toutes les imaginations et les rem-


plissent d'esprances chimriques , on voit les hommes les plus
srieux ouvrir sur leur budget un compte courant la loterie et

poursuivre un numro ou une srie avec une persvrance que rien


ne dcourage. Le gouvernement ne nglige pas, bien entendu,
d'entretenir un feu qui brle son profit et qui produit , non point
une vaine fume , mais en un rsultat clair et apprciable.

Les glises de la Havane ne mritent gure une longue descrip-


tion ; comme en Espagne , les fidles s'agenouillent sur la pierre

sans distinction de caste ni de rang ; mais ce spectacle est bien plus

saisissant encore dans un pays o la constitution sociale creuse

un abme entre les habitants. Du reste, cette humilit passagre

n'exclut point , chez les classes leves, un certain appareil aristo-


cratique; on voit des ngrillons en livre suivre pas pas leur
matresse, recouvrant les dalles d'un tapis ou attendant respec-
tueusement un ordre, tandis que la belle dame assise sur ses
talons, la mode de l'Orient, joue gracieusement de l'ventail,

tout en rcitant sa prire. Ce sujet me conduit exprimer un regret :

qu'est devenu le ceiba qui fut tmoin du premier hommage que


les Espagnols rendirent au Crateur en abordant l'le de Cuba?
Cet arbre vnrable, au pied duquel s'agenouilla Colomb, mritait
d'tre respect comme un monument d'un prix inestimable; il

appartenait l'histoire , il veillait de grands et religieux souvenirs,

tandis que la chapelle mesquine qui lui a succd laisse le passant


froid et indiffrent.

Pour en finir avec les monuments publics et les curiosits de la

Havane, je citerai la prison, vaste difice construit au bord de la

mer, le cabinet d'histoire naturelle, dont l'importance est secon-


daire , et enfin la bibliothque ,
qui est petite mais parfaitement
tenue. Fonde en 1838 ,
par la Socit conomique , elle possde
environ sept huit mille volumes ; les insectes, surtout les der-

mestes, et un petit coloptre du genre anobium^, y causent de


notables dommages.
1. A. bibliothecarum Poey.
LA HAVANE. 59

Quoique l'le de Cuba ne produise ni bl, ni vin, ni huile, ni

beurre, ni fromage, on y vit nanmoins trs -bien, surtout la

Havane. L'Espagne y importe ses vins, ses huiles et ses farines;

le riz, les pommes de terre, les salaisons, la glace, arrivent sur les

btiments de l'Union, ces infatigables pourvoyeurs des deux


mondes; la France fournit aussi des vins et des comestibles de

luxe ; toutes ces denres s'changent contre du sucre , du tabac ou


des piastres; la dpendance de l'le est tellement absolue, que l'on

ne saurait s'y passer des marchs trangers sans tre rduit des
extrmits fort dures.
La Havane consomme annuellement quarante mille ttes de gros

btail , le mme nombre de porcs , et le quart de moutons ; il faut

ajouter cette quantit de viande , les salaisons importes par les

navires de commerce. Un chiffre aussi lev eu gard celui de la

population ,
qui ne dpasse pas cent dix neuf mille personnes libres,

manifeste hautement le bien-tre dont jouissent les habitants ^


Cependant, l'lve du btail est rest stationnaire dans l'le; aucun
progrs n'a t ralis dans cette branche de l'industrie agricole

laquelle elle fut voue presque exclusivement dans l'origine; on n'y

connat encore aujourd'hui d'autres pturages que ceux que la terre

donne spontanment; abondants l'poque des pluies, le soleil les

fltrit pendant l't. Il n'est pas rare alors de voir prir d'inanition
la moiti du troupeau , sans que le propritaire profite de la leon

et cherche prvenir le retour d'une nouvelle catastrophe , soit en

rcoltant du fourrage , soit en semant des prairies artificielles

comme on le pratique avec succs la Jamaque. Tant que les

producteurs administreront leurs intrts avec cette imprvoyance


aventureuse, qui est un trait saillant du caractre national, les

progrs de l'agriculture seront nuls dans l'le de Cuba.


Le btail vivant ainsi dans des conditions prcaires qui assimilent

1. On a calcul que la quantit de viande frache qui se consomme annuellement la


1,-2
Havane , quivaut 74 kilogr. par personne. En Em'ope elle est rgle 71 kilo?r.
pour Londres, 43 pour Paris, et il seulement pour l'Espagne.
Voyez l'excellent mmoire intitul Informe fiscal sobre j'omento de la poblacion hlanca
en la isla de Cuba, Queipo, Madrid, 1845.
,

fiO CHAPITRE IV.

jusqu' un cortain point son existence celle des animaux sauvages,


ne fournit la boucherie qu'une viande maigre, coriace, trs -inf-
rieure en qualit celle de nos troupeaux ; on peut en dire autant
del volaille et du gibier, dont la fibre est gnralement sche et

rsistante : l'Algrie n'tait pas mieux partage dans les premires


annes de notre occupation , et cependant on y est parvenu, avec
de l'industrie, engraisser passablement la volaille; le gibier
mme est devenu plus dlicat depuis que la culture a pris de l'ex-
tension et de la varit.

L'le de Cuba nourrit des chevreuils, des porcs sauvages et des


pintades, qui ont considrablement multiph depuis leur introduc-
tion. Le poisson est abondant et vari, et s'il n'entre pas plus large-
ment dans la consommation gnrale, c'est par suite du monopole
qui en lve le prix. Le march o il se dbite a t construit en
effet par un spculateur, qui jouit du droit d'en affermer les
places et mme de prlever une contribution sur la mare qui se

vend ailleurs. C'est ainsi qu'une ville dont les revenus sont consi-

drables, achte par des concessions exorbitantes les fondations


les plus ncessaires son bien-tre, lorsqu'elle ne les tient pas
de la gnrosit des particuliers ^. J'ai visit souvent le march
dont il est question, galerie frache, bien are, dont les arcades
dominent la mer; un comptoir recouvert en dalles de marbre
blanc, lgrement inclines pour l'coulement des eaux, rgne
d'une extrmit l'autre. Je ne me lassais pas d'admirer la beaut
des poissons que l'on y voyait exposs et la diversit de leurs

couleurs ; il y en avait de noirs , de bleus , de verts et de mar-


brs; d'autres, roses ou lilas avec un treillis d'or; quelques-uns
d'un jaune vif relev d'amarante , ou d'un rouge carlate parsem
de points d'azur ; en un mot , toutes les nuances du prisme
tout l'clat des mtaux tincelaient sur la robe de ces habi-
tants de l'ocan tropical. On vend aussi dans le mme lieu des
crabes, des langoustes, des crevettes, ainsi que des coquillages

1. Je citerai tous les marchs neufs, l'opra, la bibliothque, etc.


LA HAVANE. 61

parmi lesquels je remarquai une trs-belle espce de pholade ^.

A la base des rochers qui supportent cette construction, une


petite anse creuse par la nature, abrite la flottille des pcheurs,

qui , sautant de leurs barques, n'ont qu'un escalier gravir pour se

trouver au centre de leur commerce. En face, de l'autre ct du


port, on a tabli dans la mer des rservoirs pour la conservation

du poisson. L'ouragan les avait gravement endommags lorsque je

les visitai ; d'ailleurs ils n'offraient rien de particulier. Je n'y vis

qu'une demi- douzaine de tortues, qui s'obstinaient chercher une


issue travers les troits barreaux de leur prison. Tandis que j'exa-
minais leur mange, j'entendis une voix derrire moi, et j'aperus,
en tournant la tte, un homme d'une taille haute, d'une charpente
osseuse, d'une physionomie fortement accentue; il s'avanait

accompagn de deux pcheurs, discutant avec eux le mrite d'un


nouvel amphibie que ceux-ci apportaient au rservoir. Aux vte
ments noirs et fans de ce personnage, sa tournure, aux con-

naissances praticiues que sa conversation annonait, je le pris pour


un matre d'htel de bonne maison, et aprs l'avoir salu du
titre de caballero, je lui deinandai si les tortues taient communes
dans ces parages. Elles doivent l'tre au moins en ce moment,
rpondit-il en fixant sur l'eau un regard mlancolique; cette
enceinte que vous voyez , Scfor, en renfermait plus de trois cents;
mais l'ouragan a tout bris, tout fracass, tout dispers. Encore,
ajouta -t- il avec une expression de regret, encore, la veille du
carme! Mais patience , en voil toujours une de rattrape !

A ces mots , je reconnus le riche concessionnaire des marchs de

la ville, le fermier de la pche, du thtre, etc., un de ces hommes


aux allures quivoques, dont la vie renferme plus d'un mystre

que l'on se dit tout bas, mais que tout haut on feint d'ignorer.

Le type n'en est point rare la Havane, o l'on s'occupe fort peu
d'analyser les sources de la richesse et o la possession parat un
titre suffisant,

l /'/). Costa ta , L.
62 CHAPITRE IV.

A deux pas de mon domicile, il y avait un march d'un autre


genre , approvisionn surtout en jardinage. Ce fut l que je fis con-

naissance avec les plantes alimentaires de l'le. Je fus surpris d'abord


de la quantit d'herbages et de racines semblables ceux de nos

climats, tels que laitues, carottes, pourpier, radis, asperges, etc.,

qui taient associs aux tomates, aux piments et aux aubergines,

productions rellement indignes dont la naturalisation, dj an-

cienne en Europe, nous a fait perdre de vue l'origine. Les capsules

de V hibiscus esculentus, mdiocrement recherches des trangers


cause de leur viscosit , se mariaient aux haricots verts et aux petits

pois que l'on prfre la Havane lorsqu'ils approchent de la matu-


rit ; les patates, les ignames, les cucurbitaces de forme singulire,

reprsentaient plus spcialement, avec quelques racines qui m'taient

inconnues, la vgtation des Antilles. A l'exception des bananes, dont

les rgimes encombraient le march , on voyait peu de fruits ; la

saison n'tait pas assez avance; je remarquai cependant des oranges,

des citrons, des cocos, des sapotes et des papayes volumineuses.


Personne n'ignore que le fruit du cocotier est une noix dont l'a-

mande, en forme de sphrode creux, renferme dans sa capacit une


eau laiteuse , lgrement sucre. La substance charnue qui garnit
l'intrieur de la coque est d'un got analogue celui de nos amandes ;

elle s'paissit en mrissant et finit par devenir coriace. Cette pulpe


n'est estime que des enfants , mais on en fait de dlicieuses confi-
tures qui s'aigrissent malheureusement trop vite pour tre exportes.

Le coco doit son principal mrite au liquide contenu dans son int-

rieur; c'est une boisson salubre, agrable et rafrachissante; j'ai con-

serv pour ce fruit bienfaisant de la reconnaissance. La rencontre


d'un cocotier est en elTet une bonne fortune pour le voyageur altr;
l'aspect de ce feuillage ami rjouit le cur et fait tout oublier,...

l'exception du prix que la nature a mis ses dons, en suspendant


si haut des fruits qu'il serait doux de cueillir sans effort.

Tout ce qui concerne la banane a t dit et rpt depuis long-

temps. C'est un fruit pteux et lgrement fondant , d'un got ana-


logue celui de la pomme de rainette. Les ressources (fu'il fournit
,

LA HAVANE. 63

ralimentation le placent au premier rang parmi les productions de


l'le; cueilli lorsqu'il est encore vert, et rti sur le feu, il remplace le pain
dans la campagne. En gnral, on mange la banane cuite, l'excep-

tion de celle de Guine, petite espce renomme pour sa dlicatesse


La sapote est une baie ronde, de la grosseur d'une pomme,
revtue d'une peau grise et terne, rougetre l'intrieur, fondante,
excessivement sucre, sans aucun got bien caractris. L'arbre qui
la produit atteint environ soixante pieds et s'arrondit par masses
vigoureuses d'un bel effet dans le paysage. J'ai vu les plus beaux
sapotilliers sur les plages maritimes du Yucatan ,
particulirement
aux environs de Campche et de la Lagune.
Les oranges de Cuba, infrieures celles du Portugal et des Aores,
sont chres et naturellement recherches sous un climat ardent qui
produit trs-peu de fruits aciduls. Espacs convenablement dans
une plantation de cafiers, les orangers sont d'un trs-bon rapport et
n'exigent d'ailleurs que peu de soins et de travail. Pourquoi donc
ce genre de culture est-il compltement nglig? La meilleure raison
que l'on puisse en donner, c'est qu'ici les capitaux s'engagent diffici-

lement dans des spculations qui ne donnent pas de bnfices im-


mdiats, et dont les rsultats sont au contraire graduels et loigns.
L'tranger habitu aux douceurs et aux commodits de la vie

doit se rsigner quelques sacrifices en dbarquant la Havane. Il

n'existe qu'un petit nombre d'auberges dans la ville; encore ces ta-
blissements, gnralement prcaires, ne se distinguent-ils ni parla

bonne tenue, ni par la propret. On est surpris qu'une capitale,


peuple de cent dix-neuf mille mes (sans compter les esclaves),

ouverte un immense commerce et renfermant de prodigieuses ri-

chesses, ne prsente pas toutes les ressources matrielles que l'on


est en droit d'attendre de la fortune et de la civilisation de ses habi-
tants. Les Havanais expliquent cette lacune par le prix lev des

loyers , la qualit des trangers , et la stagnation du mouvement


commercial pendant plusieurs mois de l'anne. H est vrai qu' l'ex-

ception d'un petit nombre d'Amricains, ([ui viennent se rchauffer


au soleil du tropique, quand les vents froids du nord passent sur la
64 CllAPITHI-: IV.

Louisiane, on voit peu de touristes dans les rues de la Havane; les

capitaines de la marine marchande conomisent et se confinent

bord; enfin le reste des trangers se compose d'aventuriers dont la

bourse est lgre et qui n'ont pas le droit de se montrer bien diffi-

ciles. On ne saurait non plus nier que l'activit commerciale ne


diminue beaucoup pendant la priode du vomito : de juin jusqu'
septembre, on vite autant qu'il est possible le dangereux parage de
la Havane ; les familles riches se retirent la campagne ; le mouve-
ment du port se ralentit; les quipages descendent plus rarement
terre ; la cit devient silencieuse, les htels sont tout fait dserts.

Cependant ces raisons ne me paraissent pas concluan'.es, et je crois

qu'il faut en chercher de meilleures dans le caractre et clans les

murs de la population. En effet, la INouvelle-Orlans, situe de

l'autre ct du golfe dans des conditions analogues , olfre au voya-


geur toutes les ressources d'une grande capitale, grce l'esprit
actif et industrieux de ses habitants.
Le prix, dans les htels de la Havane, varie de deux quatre

piastres par jour; on djeune neuf heures et on dne rgulirement

trois; les repas sont abondants et substantiels; l'huile d'olive et le

saindoux forment la base des assaisonnements : quant aux mets , ils

ne diffrent pas de ceux du midi de l'Espagne, sauf les modifi-


cations qui rsultent d'un rgime vgtal plus diversifi. Rarement
sert-on des fruits au dessert ; mais une profusion de confitures tou-
jours excessivement sucres. Les meilleures se prparent avec la

pulpe du coco; la pte et la gele de goyave sont galement fort

apprcies, ainsi que la conserve aigrelette que l'on obtient des fruits
du tamarinier. Aucun peuple ne professe pour ces friandises autant

d'estime que l'Espagnol; il en mange toute heure sans se lasser

jamais, justifiant ainsi la remarque de Boileau :

Que de tous mets sucrs, secs, eu pte ou liquides,


Les estomacs dvots fureut toujoiu's aA'ides.

11 arrive frquemment aux trangers qui, pour la premire fois,

dbarquent la Havane de s'observer pendant quelques jours et de se


persuader, la moindre altration de leurs fonctions , qu'ils prou-
LA HAVANF.. 60

vent les symptmes prcurseurs du vomito ncyro. La pleur bilieuse

des habitants, les manations exotiques, la haute temprature, tout


agit sur leur imagination, que les rcits de la traverse ont dj pr-

dispose. Ils oublient que la saison est salubre et que les germes

pestilentiels ne se sont pas encore dvelopps ,


pour se rappeler une
seule chose, c'est que la Havane est un de leurs plus redoutables
foyers. Il serait superflu de chercher prmunir les imaginations
impressionnables contre une pareille tendance ; il vaut mieux les
fortifier, je crois, en leur donnant la vritable mesure du danger.
On prtend Cuba que depuis 1699, poque o la fivre jaune
fut observe pour la premire fois dans l'le , ce typhus a perdu
beaucoup de sa malignit et qu'il tend mme disparatre , comme
d'autres maladies pidmiques qui se sont effaces successivement

du globe. Les mdecins qui professent cette opinion sont obligs

d'admettre que le tlau, dans sa marche dcroissante, est con-

trari par des priodes de recrudescence , dont il est impossible

d'expliquer la cause.
En 1846, lors de mon premier sjour dans ces parages, le

chiffre de la mortalit n'excda pas 2 pour ; l'anne suivante,

le rsultat fut aussi favorable ; mais la Nouvelle-Orlans, la mala-


die clata avec une telle violence que la moyenne des dcs pen-
dant le mois d'aot s'leva 36 1/3 par jour. On remarqua dans
cette circonstance que les nationaux eux-mmes n'taient pus tou-
jours pargns, et qu'ils perdaient le bnfice de l'acclimatation, aprs

un sjour prolong sous une latitude plus tempre. Depuis, nous


avons vu la fivre jaune tendre ses ravages aux petites Antilles et

la Guyane oia elle a svi chaque anne avec une dplorable inten-
sit. L'opinion des mdecins havanais ne parat donc fonde que
sur l'observation de phnomnes locaux, qui ne prjugent malheu-
reusement en rien la question gnrale.
Les symptmes prcurseurs du vomito se rduisent trois prin-
cipaux : le mal de tte, un sentiment douloureux dans la rgion
lombaire, et l'invasion de la fivre. Les signes confirmatifs sont
la coloration de la conjonctive en jaune, les nauses et les vomisse-
,

G6 CHAPITRE IV.

ments bilieux. Aussitt que ces indices se manifestent, il faut agir

nergiquement ; le succs dpend de la clrit. L'emploi judicieux


des laxatifs et des diurtiques constitue , dans les cas ordinaires

la base essentielle du traitement; mais la maladie dont les viscres

abdominaux sont le sige, se complique souvent d'embari'as au


cerveau, de trouble dans les fonctions digestives, et d'autres alt-

rations concomitantes. Il est donc essentiel de recourir un prati-


cien expriment, capable d'apprcier les dsordres d'un coup
d'il prompt et sr, et de rgler sur leur nature la formule des
moyens curatifs. Jadis on ne procdait pas avec cet esprit d'ana-
lyse ; les mdecins taient habitus une routine systmatique dont
ils reconnaissaient navement l'impuissance en se prsentant au lit

de leurs malades, accompagns du notaire et du confesseur.


Les Havanais n'chappent au vomito que pour courir leur tour
un danger dont les trangers redoutent beaucoup moins les atteintes ;

je veux parler des pneumonies aigus qui rgnent pendant l'hiver

et que l'on attribue aux variations subites de temprature, l^es

femmes y sont fort exposes lorsqu'elles quittent un bal ou une fte

en tat de moiteur et lgrement vtues ,


pour monter dans un
quipage ouvert tous les vents. C'est ainsi que chaque climat a

son germe particulier de destruction, que l'homme s'accoutume


braver par un heureux oubli de sa fragilit. Mais revenons aux
conditions normales de l'existence.
Parmi les ncessits de la vie, celle du vtement coterait moins

que toute autre satisfaire sous les tropiques, si le luxe eirn des
hautes classes, en pntrant jusqu'aux dernires couches de la

socit, n'entretenait en elles une vanit ruineuse, qui paralyse le

bnfice du bon march et les avantages conomiques du climat.

L'usage la Havane tolre peine les tissus de coton ; tout homme


qui se respecte ne porte que du fil ; s'il jouit de quelque aisance, son
linge est en toile fine d'Ecosse : raccommoder serait une petitesse;
tout objet qui rclame ce soin est bientt dlaiss. Ces habitudes
fastueuses ne favorisent que les producteurs trangers, car l'le ne
possde aucune manufacture : on n'y travaille ni la laine, ni le
,

LA HAVANE. G7

colon, ni la soie; tous les articles d'habillement proviennent de


l'extrieur. L'Angleterre y importe ses toiles et ses coutils; la

France, ses soieries et ses draps ; l'Allemagne, des bas et quelques


cotonnades ; en sorte que , si ,
par un vnement quelconque
Cuba tait prive de ses pourvoyeurs habituels , on se demande
quel expdient la population serait rduite pour se vtir.
Le commerce franais languit la Havane, en dpit de ces cir-

constances favorables; roulant exclusivement sur des objets de

luxe, d'un poids et d'un volume minimes , il est insuffisant pour


entretenir entre les deux pays un certain mouvement maritime.
Indpendamment des draps et des soieries, les articles de mer-
cerie, de papeterie, de tabletterie , les modes , la parfumerie et la

bijouterie sont les lments principaux qui en forment la base,


mais chacun dans une proportion restreinte ; on ne voit figurer les

vins sur le tableau d'exportation,, que pour un chiffre insignifiant.


Les retours s'effectuent en numraire. Cependant l'Angleterre,
depuis quelques annes, a vu crotre d'une manire notable l'im-
portance de ses oprations. On ne saurait trop admirer l'esprit

industrieux des fabricants de cette nation ,


qui se pntrent des
besoins d'un pays, en tudient les modes, les moindres fantaisies,
et savent approprier leurs assortiments aux gots et aux caprices
de tous les consommateurs trangers. Ce n'est point par la qualit

suprieure, ni mme par le bas prix de leurs produits, mais bien


par cette pratique intelligente, qu'ils trouvent les moyens de nous
vaincre sur nos propres marchs.
Le monopole des comestibles rside la Havane entre les mains
des Catalans, race conome, industrieuse et doue d'un caractre
entreprenant. Ces Catalans dbarquent ordinairement dans l'le en
vritables aventuriers, avec quelques raux ou une mince pacotille :

puis au bout de peu d'annes, on les voit dans l'aisance, souvent

mme la tte d'une fortune. L'esprit de corps qui les anime ne


contribue pas moins leurs succs que leurs qualits personnelles.
Ils forment une association puissante qui est la tte des cafs, des
restaurants, des fonds de pitisserie, de bonbonnerie, d'picerie, etc.
,

68 CHAIMTKE IV.

A peine un btiment est -il signal au large, qu'ils en ont dj con-


naissance ; leui's agents sont les premiers bord ; ils se rendent

compte du chargement, et, s'ils trouvent les marchandises leur gr,

ils se concertent, estiment et arrtent un prix; le march conclu,


la rpartition s'effectue proportionnellement la mise de fonds de
chacun des coassocis. Rejeter leurs conditions, c'est s'exposer au
risque de manquer la vente ; matres du cours et procdant avec un

rare concert, ils cartent ou crasent tous les concurrents trangers.

C'est ainsi qu'ils profitent de l'indolence et de la lgret des croles

pour exploiter leur propre domaine par des moyens varis , mais
lgitimes. Que l'on n'aille pas croire cependant que le temps o
l'on faisait fortune la Havane avec peu de mrite ,
peu d'argent
peu de science, ne soit point pass sans retour; cette illusion con-
duirait de grands mcomptes. Depuis que les ports de la colonie

sont ouverts au commerce universel, et que la navigation vapeur

a resserr les liens des deux mondes, le dsir d'apprendre et de

connatre s'est veill dans l'le; l'intelligence naturellement vive

des habitants s'est dveloppe, et quoique le savoir dans ces jeunes

contres soit gnralement peu profond, il faut mieux que de l'au-

dace aujourd'hui pour y russir.


Au milieu d'une civilisation qui par ses dehors diffre peu de la

ntre, et qui mme ne manque pas d'un certain raffinement, le

voyageur europen est sensiblement frapp du fait si neuf de l'es-

clavage. Vainement il s'y est cru prpar , vainement il a admis ce


phnomne social comme un ordre de choses que le temps et l'usage

ont pour ainsi dire consacr : son impression n'en est pas moins
profonde lorsque le phnomne est flagrant sous ses yeux. Ce fut

du moins ce qui m'arriva en parcourant pour la premire fois un


journal de la Havane o je lus ce qui suit au titre des annonces :

VENTE d'esclaves.

A vendre au prix de 600 piastres une ngresse et sa fille ge

de quatre ans. Elle est saine, sans dfauts, bonne repasseuse,

agile et trs-soumise. S'adresser, etc.


,

LA HAVANE. H9

A vendre, au prix de /|00 piastres une ngresse de dix -sept ans,


accouche depuis dix -huit jours; elle est trs -douce et possde
des principes de couture.
A vendre, un petit ngre de treize ciuatorze ans. Dans la mme
maison on vend aussi un petit multre de huit ans, trs-robuste, etc.

Ces articles taient mthodiquement classs aprs les ventes


immobilires ; venaient ensuite, selon l'ordre usit, celles d'animaux,
de voitures et d'objets mobiliers. Ma premire impi'ession, comme
je l'ai dit, fut presque de l'tonnement : ce peu de lignes con-

stataient une anomalie si trange au milieu d'une socit chr-


tienne et police ! Ensuite ,
j'prouvai une commisration profonde

pour ces tres sans nom et sans patrie, qui n'appartenaient plus
l'humanit , mais qui taient tombs au rang de valeurs mobilires
et cots comme telles sur le march ; misrables cratures devenues
un simple lment de la fortune publique et destines passer sur

la terre sans y laisser d'autres regrets ni d'autres souvenirs que


ceux qu'on accorde un animal domestique !

Ces annonces, qui dans leur expression laconique rsument toute


la substance de l'esclavage, m'ont inspir plus d'aversion pour cette
institution barbare que la vue mme des esclaves. Je dirai cepen-
dant la louange des Espagnols, qu'en recueillant ce triste hritage
de leurs pres , il n'ont rien nglig pour en attnuer le caractre
odieux. Non-seulement leur lgislation s'est montre plus librale,

plus paternelle, moins exclusive qu'en aucun lieu du monde; non-


seulement elle a entour l'existence des noirs de garanties plus
sres et leur a ouvert une voie plus large pour conqurir leur libert
mais j'ajoute que la nation s'est prte sans effort l'application de
ces principes humains. Il y a une grande difrence, je le dis

regret, entre le traitement que subissaient les ngres dans nos


colonies et celui qu'ils reoivent Cuba, surtout dans l'intrieur des
villes oi^i la douceur des murs, sans effacer l'iniquit flagrante de
l'esclavage, le ramne une domesticit analogue celle des con-
tres europennes. Je n'insisterai pas ; dsormais la question est r-
solue en France conformment au vu de la religion et (U) l'huma-
70 CHAPITRE IV.

nit; elle aura le mme sort en Espagne, par l'entranement irrsis-

tible des ides, dans un avenir plus ou moins loign. On peut se


demander, alors, ce que deviendra la Reine des Antilles, quand elle

aura perdu les bras qui alimentent sa prosprit? Que deviendront


eux-mmes les possesseurs du sol , en face de quatre cent mille affran-
chis dnus de tout? A deux mille lieues de la mtropole, trouveront-
ils dans leur nergie, dans leur union surtout, des ressources pour
se dfendre? Invoqueront-ils l'appui d'une puissance voisine qui
ne cache pas sa convoitise? C'en est fait de la socit cubanaise
si , au lieu de compter sur elle-mme et sur la mre patrie, elle s'en-

gage dans ce dangereux centre d'attraction qui doit infailliblement

l'absorber. Elle verra sa nationalit, ses murs, son langage, tout

ce qui lui est prcieux et cher, s'effacer dans l'individualit d'un

alli dont l'nergie vitale est dix fois suprieure et dont le gnie

mercantile, trs-diffrent du sien , ne tardera pas lui tre anti-

pathique. Sa fortune immobilire, ses capitaux, son commerce,


toute cette richesse qu'elle recueille aujourd'hui sans effort, de-

viendront l'hritage d'une race plus laborieuse, plus entrepre-


nante, plus active, qui apprcie strictement le prix du temps, et qui

en applique jusqu' la moindre parcelle au soin de ses intrts

matriels. En prsence d'une situation si grave , les citoyens anims


d'un patriotisme sincre doivent oublier leurs griefs contre la mtro-
pole et attendre de l'action lente et mesure du gouvernement les

rformes auxquelles ils aspirent avec une ardeur irrflchie peut-tre.


Le dsir secret d'indpendance et de libert politique que nourrissent
quelques esprits inquiets, n'est propre qu' prcipiter une cata-
strophe dont ils gmiraient les premiers; car l'annexion, c'est

l'annihilation.
CHAPITRE V
L'ILE DES PINS

Lorsque Colomb, abandonnant l'espoir d'atteindre les rgions

civilises de l'Inde et de rentrer triomphalement en Espagne aprs


avoir fait le tour du monde, retournait Hispaniola, convaincu plus

fermement que jamais de l'identit de Cuba avec le continent asia-

tic[ue , il dcouvrit une le montagneuse qui s'levait majestueuse-

ment de l'Ocan au milieu d'un labyrinthe de rcifs. Y ayant relch


pour y faire du bois et de l'eau , il lui donna le nom d'Evangelisla'^.

Il tait rserv au grand navigateur d'pi'ouver jusc[ue dans la tombe

1. 13 .juin IWi
72 CHAPITRE V.

ringratitiide de ses concitoyens; les noms qu'il avait imposs avec


un droit et une autorit incontestables ces terres inconnues avant
lui , ont t successivement effacs par la postrit oublieuse , et

celui d'Evangelista s'est perdu comme les autres dans ce naufrage


des vieux souvenirs. Evangelista est aujourd'hui l'le des Pins, la

isla de Pinos.

A douze lieues de la cte mridionale de Cuba , l'le des Pins


n'tait gure mieux connue au temps de mon voyage qu' l'poque
de sa dcouverte^; il n'en fallait pas plus pour m'inspirer un
dsir ardent de l'explorer. Cette ide, que j'avais conue vaguement
pendant la traverse, prit aprs mon dbarquement la consistance

d'un projet arrt : ceux que j'interrogeais sur l'ancienne Evange-


lista en parlaient avec admiration, quoiqu'ils ne l'eussent pas visite;
c'tait une contre vierge, suivant eux, dont les produits avaient un

caractre spcial ; une petite ville dont on savait peine le nom


florissait mystrieusement dans l'intrieur; le sud tait couvert de

forts d'acajou; le nord tait hriss de montagnes de marbre


blanc. Ces derniers faits n'taient point une fiction , car ils avaient

rcemment attir l'attention des spculateurs et veill quelque


mouvement entre les deux les, circonstance favorable mon
dessein.

Je recueillis cependant des notions plus exactes et plus circon-


stancies dans les Mmoires de la Socit conomique de la Ha-
vane 2; les renseignements que j'y trouvai, et dont j'ai profit, sont

dus un Franais, M. Lanier, fix depuis un grand nombre


d'annes Cuba et charg, en J836, d'une mission scientifique dans
l'le des Pins. Cette bonne fortune me vint du hasard , car le travail

intressant de notre compatriote est peu connu dans le pays.


Ainsi prpar au voyage, j'attendis une occasion propice; mais

les jours s'coulaient sans amener d'incident nouveau ; les annonces

1. Du port de Batabano l'ile des Pins, la distance est d'environ trente lieues; mais on
n'en compte ijue douze entre les deux les , depuis la punta de los Barcos (littoral de Cuba)
jusqu' la punta del rio de los Palacios.
2. Anne 183(5,
L ILE DES PINS. 73

maritimes ne signalaient aucun mouvement dans la direction de l'le

des Pins, et Batabano, le seul port qui correspondit directement

avec cette petite colonie, tait compltement vide de navires. Mon


dpart devenait de plus en plus problmatique, lorsque la Cristina,

golette de la marine royale , reut l'ordre d'appareiller prcisment

pour ces parages. La mission de ce btiment consistait reconnatre


la partie mridionale de l'le ; il s'agissait de vrifier si les forts

y taient d'une exploitation facile et si elles renfermaient des bois


propres aux constructions navales. Du reste, le commandant avait,

comme on dit, carte blanche; il tait matre de son temps et de ses


mouvements. La conjoncture me parut inapprciable, et j'eus le bon-
heur d'en profiter, grce l'amiti de M. de la Paz, homme bien connu
la Havane par ses qualits aimables et par les fonctions impor-
tantes dont il tait alors revtu. Curieux lui-mme des choses de la

nature, et trs -capable d'en apprcier les beauts, il se rjouissait

au moins autant que moi d'une exploration qui nous promettait du


nouveau , et laquelle il devait prsider comme dlgu de l'admi-
nistration. Nos prparatifs ne furent pas longs ; nous nous munmes
des objets ncessaires la chasse et la pche, et prmes la voie

ferre qui , traversant l'le dans sa largeur, aboutit au port de Bata-


bano , o la golette nous avait devancs.
Je n'avais pas compt, en dbarquant la Havane, sur un
mode de locomotion appropri une civilisation laborieuse qui

connat le prix du temps et n'en laisse pas chapper une par-


celle ; cependant un chemin de fer se construisait dj dans l'le

une poque o plusieurs tats de l'Europe en taient encore d-

pourvus. L'Espagne, notamment, avait peine mis l'tude la ligne

de Barcelone Mataro ^, que dj la voie ferre de Giiinps tait en


pleine activit. L'le de Cuba, entrecoupe de plaines et de valles,
se prte assez naturellement au trac des chemins de fer, moyen de
communication qui est appel rendre d'inapprciables services
dans un pays o la constitution marcageuse du sol met souvent

i. Commence en 1846 et inaugure le 28 octobre 1848.


74 CHAPITRE V.

obstacle la bonne construction et la solidit des chausses ordi-

naires. Il est vrai que le fer n'est pas un produit indigne ; mais le

bois est abondant et de qualit suprieure ^ en outre, les terrains

ont trs-peu de valeur, et mme jusqu' prsent, ils ont t con-

cds gratuitement aux compagnies. 11 est regrettable que l'on n'ait

pas profit, pour doter l'le d'une voie plus importante, de l'enthou-
siasme patriotique qui accueillit les premiers essais et qui depuis
s'est grandement refroidi-; les travaux excuts postrieurement ont
manqu d'unit et ne rpondent qu' des besoins borns. A la

diffrence des ntres, les chemins de Cuba ont pour objet principal

le transport des produits agricoles; la voie est simple comme aux


tats-Unis, en sorte que le convoi du matin fait le service inverse

dans la mme journe. La marche habituelle est de quatre lieues

l'heure, vitesse qui merveille les habitants. N'est-ce pas, en effet,

un prodige que de franchir aussi commodment des espaces dont le

parcours tait nagure si lent et si pnible?


La police des chemins de fer est toute paternelle Cuba ; point

de gardes, le plus souvent point de cantonniers sur la voie; l'ad-

ministration s'en rapporte la prudence et la discrtion des

passants; seulement sur les points habits, quand la ligne est coupe
par une autre voie de communication, on tend une corde en travers
de celle-ci au passage de la locomotive. Le railway retombe ensuite

dans le domaine public. On assure qu'il n'arrive jamais d'accidents,


ce qu'il faut attribuer la raret des convois, la lenteur de leurs

mouvements et la faiblesse de la population dissmine sur toute


l'tendue du trajet.

Nous sortmes de la ville avec une prudente lenteur et nous em-


ploymes environ vingt minutes acqurir toute notre vlocit ; le

mouvement tait irrgulier, saccad, quelquefois subit et vhment;


videmment nous tions la merci d'une puissance indocile et trs-

imparfaitement discipline. Bientt se droulrent d'admirables cam-


pagnes dont la fertiht est justement clbre; elles n'avaient point

cet aspect monotone qui rsulte ordinairement de la culture et qui

lasse si promptement les yeux ; la richesse agricole tait ici dote


,

L'ILE DES PINS. 75

d'une inpuisable varit et conservait je ne sais quelle indpen-

dance sauvage qui se manifestait avec une exubrance pittoresque.


Pendant plus de six lieues ce fut un jardin continu; au feuillage
ondoyant de la canne succdait un champ d'ananas, puis un massif
de bananiers aux grandes feuilles lustres, puis un ceba colossal
ou une plantation de cafiers, quelquefois un lambeau du sol avec sa
parure primitive; enfin sur tous les points d'innombrables palmiers.
Cette magnificence passait devant nos yeux avec la rapidit d'un

songe. Parcourir ces campagnes paisiblement cheval , comme je

l'ai fait plus tard , est une immense jouissance ; mais les franchir

une premire fois sur l'aile de la vapeur, voler de surprise en sur-


prise, de sensation en sensation, tre tourdi, enivr, bloui, sans
avoir le temps de se recueillir et sans nanmoins se lasser, est un
vritable dlire qu'aucune langue ne peut exprimer.

A trois lieues de la Havane nous traversmes une colline forme


d'un grs argileux, rognons siliceux, dont les assises sont forte-

ment redresses ; on aperoit la rivire d'Almendares ,


qui coule

prs d'un bois sombre et serpente travers les coteaux ; ce site

est minemment pittoresque. Bientt aprs, le convoi s'arrtait

VAguada del Cura , sorte de posada o djeunent habituellement


les voyageurs. Une petite scne qui survint au dpart, montre le

caractre crole sous un jour extrmement favorable. La locomotive

tait lance , et dj nous nous trouvions un bon quart de lieue


lorsqu'une dame s'aperut de l'absence de son mari, qui s'tait

oubli la table du djeuner ; une pareille msaventure n'et pas


produit, sans doute, une motion bien grande sur la route de Paris

Lyon ; il en fut autrement sur celle de Batabano. A peine les do-


lances de notre voyageuse eurent- elles mis le public au courant de

l'incident, qu'on s'empresse autour d'elle, on la rassure, on la con-

sole , on pr\ ient le directeur du train ,


qui suspend galamment la

marche du convoi jusqu' ce que le retardataire ,


poudreux et

haletant , mais nullement confus, ait enfin regagn son poste. Telles
sont en ce pays la bienveilljince mutuelle et la simplicit de murs
qui prsident aux relations sociales.
,

76 CHAPITRE V.

Trois lieues plus loin , nous fmes halte en face de Bcjucal ,


petite

ville renomme par la longvit de ses habitants, assise sur le

penchant des dernires collines qui prolongent leurs ramifications


vers le siid. Le territoire est sec, mais le climat salubre ; c'est le

point de partage des eaux. Le sol devient rougetre, la culture


s'efface peu peu ; nous approchons des plaines marcageuses qui
depuis la larjiina de Corlz jusqu' VensfTiada de Cochinos , sur un

dveloppement de cinquante lieues, s'abaissent presque au niveau


de l'Ocan. Dj se droulaient perte de vue les savanes couvertes
de gramines entremles de joncs; des groupes de palmiers d'une
physionomie nouvelle accidentaient cette solitude borne par de
lointaines forts. Tout coup nous entrevmes la mer; quelques
maisons de peu d'apparence se montrrent; le convoi s'arrta, nous

tions au port de Batabano.

A peine ce point obscur mrite-t-il un souvenir. Le seul objet


dont j'aie gard mmoire est un massif de bambous qui croissait

prs du dbarcadre. Je n'avais pas encore vu le bambou sur son

terrain natal , et je fus trs-tonn de l'aspect de ceux-ci ; en les

examinant ,
je m'aperus qu'ils avaient eu la tte coupe la hau-
teur de deux mtres , mutilation que l'on pratique pour en obtenir

un produit rgulier. La plante ainsi traite devient rameuse au som-


met et, avec son lger feuillage ,
prend de loin l'apparence du saule.

Mais lorsqu'elle pousse en libert au bord d'une ri^ire et qu'elle


balance ses panicules sur des tiges de soixante pieds de hauteur,
elle produit un effet d'autant plus remarquable qu'elle appartient

une famille fort humble dans nos climats.

Vers le soir, nous nous fmes conduire bord de la golette , o

l'on n'attendait plus que le lever de la brise pour appareiller. Le


soleil brillait encore l'horizon ; le ciel tait orageux , la mer bla-

farde et immobile, l'atmosphre touffante ;


pas un souffle ne ridait

la surface des eaux, d'oij s'lanaient de gros poissons qui retom-

baient lourdement autour du navire. Nous contemplmes pendant


quelque temps ce spectacle ;
puis quand- les ombres commencrent
envelopper les terres basses de la Cienega et que la silhouette des
LILE DES PliNS, 77

palmiers s'effaa , nous quittmes le pont pour prendre possession


de notre nouvelle rsidence. La table tait servie, et le cuisinier

n'avait rien pargn pour nous donner une opinion flatteuse des

ressources du bord ; mais au moment o j'allais faire honneur ces


prparatifs, l'apptit faillit m'abandonner. Je venais d'apercevoir,
en promenant mes yeux sur la pice, un nombre infini de taches
noires cpii s'animaient la clart des bougies et disparaissaient
successivement: c'tait une multitude de blattes, cette peste invi-

table des pays chauds; on les voyait courir sur les lambris, se

glisser dans les rideaux de nos couchettes , s'insinuer dans le

moindre interstice, et pulluler surtout dans l'ofTice o les provisions

de tout genre convenaient leur voracit. 11 m'en cota beaucoup,


pendant les premiers jours, pour triompher de l'affreuse rpugnance
que ces insectes m'inspiraient ;
puis enfin je m'y habituai aprs

certaines preuves dont le souvenir me fait encore frmir. Toute-


fois, la grande espce du continent, qui atteint environ deux
pouces de longueur, et que j'ai rencontre par milliers dans l'tat
de Chiapa et dans le Tabasco, m'a toujours caus une horreur
insurmontable.
Quoique la Crislina ft excellente voilire , la brise mollit telle-

ment pendant la nuit que nous n'avions fait que quatorze milles au
matin. Mais dj le rivage de Batabano s'tait effac de notre ho-
rizon, et la ligne bleue que l'on voyait encore appartenait aux hautes
terres de l'intrieur. La mer sur laquelle nous voguions ressemblait
un lac paisible; la teinte blanchtre des eaux et la nuance

particulire dont elles se coloraient aux rayons du soleil , on recon-


naissait leur peu de profondeur. Les hauts-fonds rendent la naviga-
tion trs-prilleuse dans ces parages; on est oblig frquemment de
jeter l'ancre pendant la nuit , et l'on n'avance pendant le jour que
la sonde la main. et l verdissent des les trompeuses, acces-
sibles seulement aux tortues et aux oiseaux ; elles sont formes
de mangliers que les ouragans ont arrachs la cte : chasss au
large, ces arbres flottent l'aventure, jusqu' ce qu'une circonstance

amne leur fixit. La facult dont jouit le manglicr de crotre dans


78 CHAPITRE V.

l'eau sale , et de se multiplier par ses propres rameaux , explique


le dveloppement rapide de ces petites colonies vgtales et leur

propagation lointaine. Plusieurs de ces lots, que l'on nomme des


cayes {vayos), ont une base solide compose de coraux, sur la-
quelle s'amoncellent les sables. Du reste, les temptes du nord trou-
blent rarement l'heureuse stagnation de ces mers; pendant le jour,

le ciel y est d'airain; tout est brlant, immobile et muet; au cou-


cher du soleil , une brise molle souffle du rivage ; la nature se ra-
nime, la vie semble renatre, et les rares navires enchans sur

l'onde paresseuse se chargent de toutes leurs voiles pour filer quel-

ques nuds avant la nuit. Je n'ai pas remarqu que cette brise ft
imprgne des manations aromatiques vantes par tous les voya-
geurs depuis que l'imagination de Colomb crut y reconnatre le

parfum des pices.

Un pou avant la chute du jour, nous apermes au sud, trente

milles de distance, une sommit bleutre et isole ; c'tait la Sierra

de Casas , une des montagnes principales de l'le des Pins. D'autres


cimes apparurent successivement et se relirent entre elles par une
ligne basse et continue. Pour la seconde fois, le soleil plongea dans
l'Ocan ; mais nous avions l'espoir de retrouver la terre le lendemain
matin avec ses premiers rayons. Cependant ce fut seulement dans la

soire que nous pmes jouir de ce spectacle, aprs avoir dvi con-

sidrablement dans le sud-ouest. Nous mmes alors le cap sur le golfe

de la Siguaiiea et jetmes l'ancre cinq milles de la plage. Le sol

tait couvert de forts; on distinguait de trs- grands arbres dont


les rameaux blanchtres et tourments se dtachaient en lumire
sur la sombre verdure des bois.

La nuit me parut d'une longueur interminable, et mon sommeil


fut vingt fois interrompu. Aux premires lueurs de l'aube, je m'ha-
billai et courus sur le pont : tout s'apprtait dj pour l'exploration

projete; la chaloupe tait la mer; on embarquait des provi-


sions; mes compagnons manifestaient une ardeur gale la mienne;

les matelots eux-mmes paraissaient enchants, et ceux qui avaient

t dsigns pour nous accompagner jouissaient d'un privilge


L ILE DES PINS. 79

fort envi de leurs camarades. Ce fut dans ces dispositions c|ue

nous quittmes le bord; le commandant s'assit au gouvernail, le

signal fut doim , les avirons plongrent , et nous vogumes rapi-

dement vers la cte.

Le golfe de la Siguanea est celui que Colomb prit pour un dtroit


son second voyage, et dans lequel il s'engagea, un peu tmrai-

rement, en allant de l'le de Cuba Saint-Domingue. Resserre


entre une double ceinture de mangliers , la mer forme en effet un
canal spacieux, qui se prolonge en se ramifiant dans l'intrieur. La

flottille de l'amiral ayant suivi cette direction, arriva dans une baie
retire o le vent tomba tout coup et oi^i elle se trouva empri-

sonne. Les vivres manquaient depuis la veille , et l'aspect de ces


lieux solitaires, dpourvus de toute espce de ressource, avait d-
courag profondment les quipages. Mais la fortune du grand
navigateur ne devait pas l'abandonner ; sur le soir, la brise se leva,

les btiments virrent de bord et purent sortir sans avarie de ce

labyrinthe dangereux. Le succs incroyable des volutions de Co-


lomb , travers des rcifs, des bancs, et des courants dont on
n'avait alors aucune connaissance, remplit d'tonnement les marins
de nos jours qui , malgr le secours des cartes et l'exprience de

plusieurs sicles , ne s'aventurent qu'en hsitant dans les mmes


parages.
Nous tions parvenus l'extrmit du canal, et cette baie histo-

ri(|ue se dveloppait nos yeux sous la forme d'un l)assin vaste et

circulaire, entour d'une impntrable verdure; l'eau, calme, trans-


parente, rflchissait les moindres objets avec une admirable nettet ;

des poissons argents se jouaient la surface ; des ibis aux ailes de


''^u et de lourds plicans se levaient au bruit de nos rames et pre-

naient successivement leur essor. Le mystre de cette solitude, la

fracheur virginale dont elle tait empreinte, nous avaient tous

plongs dans un ravissement dlicieux. Dj de rares palmiers


dominant la vgtation maritime , annonaient la consolidation du

sol ; bientt leurs cimes se pressrent et formrent des bosquets ;

enfin des arbres de haute futaie apparurent; nous touchions dci-


SO CHAPITRE V. ^

dment la terre aprs avoir franchi prs de trois lieues l'aviron.


Ce fut l'aide des niangliers dont les branches nous servirent
d'appui que nous parvnmes, aprs quelques petites msaventures,
gagner un terrain solide. De jolies sylvias, d'un bleu fonc,
taient sorties du bois, comme pour nous faire accueil, et volti-
geaient autour de nous sans manifester de frayeur. Nous remar-
qumes sur la plage des traces rcentes de capromys et de nombreux
coquillages du genre cerithium. J'observais tout avec une vive cu-
riosit ; on me montra le premier acajou , et je recueillis prcieuse-

ment une miniature de ce grand vgtal pour le placer comme un


trophe dans mon herbier.

L'objet srieux de notre exploration tait de reconnatre, comme


je l'ai dit plus haut, la nature et l'tendue des bois, ainsi que
toutes les circonstances relatives leur exploitation. L'administra-

tion voulait tre claire sur les ressources forestires de l'le des
Pins, dont on parlait beaucoup depuis quelque temps la Havane.
Nous nous mmes donc en marche prcds d'un certain nombre
d'claireurs qui frayaient le chemin, sous la direction d'un guide

que nous avions pris Batabano. Le dernier ouragan avait laiss

de si terribles traces de son passage, qu'il tait impossible, au


milieu des dbris accumuls autour de nous, d'apprcier dignement

la beaut des forts. La grande majorit des arbres avaient l'corce

blanchtre, les feuilles luisantes et quelquefois coriaces, la cime

mdiocrement fournie , les branches greffes de mille plantes para-


sites. On me fit remarquer le cedro [cedrela odorata L. ), dont le

bois incorruptible et facile travailler sert la fabrication des

caisse de cigares; Varabo, au cur noir comme l'bne ; le yaimiqui


achras?), rouge, compacte, pesant, d'un grain fin et d'une rare
duret; \e jocuma (bumelia salicifolia Sw. ), dou des mmes qua-
lits, mais color en jaune; le gayacan [gayacum sanctum L. ), le

plus dur de tous ,


qui jouit en outre de proprits mdicinales ; le

gaac est le seul arbre de ces forts dont le tronc ne soit pas acci-

dent la base, ce qui fournit un assez bon indice pour le distin-

guer des autres vgtaux de haute futaie, presque toujours munis


,

L'ILE DLS PINS. 8*

de puissants contre-forts. Je vis encore un grand nombre de plantes


peu connues plusieurs fournissent des gommes ou des
;
rsines, telles

que Valmacigo [burseria gummifera Jacq. ), Vocuje [calophyllum


calaba Jacq. )
, le courbaril , Vayucla ( zanthoxylum Caribum L. )

une malpighie appele peralejo, etc.

Une plante assez commune , que Ton nomme jaguey, peut tre
considre comme le flau de ces bois. Le jaguey a d'abord l'ap-
parence d'un fil , rampant misrablement sur le sol o il vgte
inaperu, jusqu' ce qu'il ait trouv un arbre qui lui prte son appui.

Une fois fix, par le moyen de ses racines ariennes, il grimpe le

long du tronc, atteint la cime, s'panouit au soleil et commence

prosprer. Des divers points de sa tige naissent des rameaux qui


s'attachent aux branches voisines ,
grossissent , se rapprochent , se

touchent, et finissent par s' entre -greffer. Envelopp d'un rseau


dont les mailles se rtrcissent de jom' en jour, l'arbre ne tarde pas
dprir ; huit ou dix annes suffisent pour consommer sa ruine ; le

jaguey alors est un arbre lui-mme, du moins il en a l'apparence.


Quand le temps a dtruit le tronc sur lequel il s'tait moul, il est

assez fort pour se passer d'appui; on le voit cependant, par un


phnomne pour ainsi dire instinctif, diriger perpendiculairement
vers le sol ,
quelquefois d'une hauteur considrable , des rameaux
filiformes, qui s'y implantent, grossissent, et assurent dfinitive-
ment sa solidit. Ce figuier, vritable symbole de l'ingratitude,

produit un effet trs-singulier dans les forts.

Lorsque nous emes rempli notre mission , nous regagnmes les

bords de la mer en nous rapprochant de la Siguanea, colline aride,


peu leve, forme d'un quartz gris, compacte, texture rugueuse;
des palmiers et des pins croissaient aux alentours, mariant, par un
phnomne singulier, le feuillage caractristique du nord celui

de la zone tropicale. Quoique prpar la vue de ces conifres


parle nom moderne de l'le, je n'en fus pas moins frapp de les
rencontrer dans une plaine brlante, presque au niveau de l'Ocan^.

1. M. de Humboldt avait dj signal ces pins dans son Essai politique sur l'le de Cuba,
mais il s'tait tromp sur leur espce , comme on peut le voir dans l'Appendice.

6
,

82 CllAPITRl-: V.

Nous rallimes la Crislina un peu avant le coucher du soleil

trs- fatigus , mais enchants de notre journe. L'quipage avait


profit de ses loisirs pour pcher nombre de poissons dans la baie:
Tespce la plus remarquable tait un serranus, de la taille d'une
perche, connu dans le pays sous le nom de cahrilla. Nos marins
en prirent deux varits, l'une rouge et l'autre jaune , toutes deux
avec des points d'azur entours d'un petit cercle noir; ce fut

presque regret que je vis ces charmants poissons passer entre


les mains du cuisinier, c^ui les traita avec aussi peu de considra-
tion que le plus vulgaire fretin. Chacun de nous tait diversement
alfect des impressions de la journe; mais aprs souper, nous
tombmes tous d'accord et gagnmes nos lits, o nous nous endor-
mmes du plus profond sommeil.

Quand l'aurore parut, nous avions laiss derrire nous le golfe

de la Siguanea et la golette doublait le cap Franais, promontoire


dangereux , dont les atterrissements se prolongent une certaine
distance en mer ; nous voguions avec prcaution sur un banc sa-
blonneux dont on distinguait nettement les moindres particularits.

Quelques milles au del nous trouvmes assez de fond pour nous


rapprocher de la terre, et nous jetmes l'ancre, porte de canon,
dans une baie circulaire nomme le port Franais, qui nous offrit

un mouillage passable l'abri des vents du nord. La chaloupe fut

promptement pare , et dix minutes aprs , nous dbarquions sur


un point du littoral totalement diffrent de celui que nous avions
visit la veille. Le soleil embrasait une plage de sable blanc acci-
dente par une masse confuse de rochers; des milliers de palmiers,
presss comme le chaume d'une rizire, tranchaient vigoureuse-
ment sur l'azur du ciel et formaient un rideau, entrecoup d'ombre
et de lumire, qui nous drobait l'intrieur du pays. Aucun site ne
rpondait mieux l'ide que mon imagination s'tait forme des
rgions tropicales; je m'lanai de la chaloupe et saluai ces pa-

rages inconnus, qui elfaaient tous les souvenirs d'Europe de ma


mmoire.
Les rochers qui bordaient le rivage avaient une structure sin-
,

L ILE DES PINS. 83

gulire que je ne puis gure comparer qu celle de certains gla-


ciers; cribls de cavits cellulaires ou hrisss d'aiguilles, tantt ils

prenaient la forme d'une arche et se projetaient au-dessus des

eaux , tantt ils taient creuss en cavernes profondes oi^i la mer


s'engoutfrait bruyamment. Des nrites et de jolies littorines ram-
paient sur leurs parois humides; des pourpres, des turbos normes,

des patelles, des oscabrions, taient fixs leur base dans l'im-
mobilit ; enfin les cavits intermdiaires , submerges seulement

la mare montante , donnaient asile des oursins violets qui les

tapissaient de leurs piquants. A l'exception de ces radiaires, proba-

blement nouveaux pour la science , tout le reste tait sans valeur.

On ne saurait d'ailleurs se figurer la quantit d'pongs et de


polypiers que le mouvement des flots avait accumuls aux alen-

tours.

Je laissai mes compagnons ramasser des coquilles sur la plage

pour jouir seul, d'une manire intime, du spectacle magique de la

fort. Leurs sensations ne pouvaient galer les miennes, car ils

taient familiariss depuis longtemps avec les scnes de la nature

amricaine; mais que n'eus -je pas donn pour presser la main
d'un ami qui sentt aussi vivement que moi et dont les impres-
sions fussent aussi neuves que l'taient les miennes! Sans doute le

calme de ces lieux solitaires avait t troubl rarement ;


quelques
pcheurs y avaient sch leurs filets ;
quelques pirates y avaient
allum le feu de leur bivouac; pour le moment, aucun vestige

n'indiquait le passage de l'homme. Cependant, j'avanais sur un


sable mouvant qui amortissait le bruit de mes pas; d'innom-
brables palmiers se succdaient devant moi; tout se taisait,

tout tait immobile ; pas un oiseau ,


pas un insecte ,
pas mme un
souffle perceptible de la brise. Je m'arrtai pour m' orienter , et

j'allais poursuivre ma route , lorsque mon attention fut veille par

un mugissement sourd qui se renouvelait des intervalles rguliers ;

je changeai de direction afin d'en connatre la cause : videmment


c'tait le bruit des eaux ; bientt je me trouvai au bord d'une exca-
vation verticale communiquant avec la mer par quelque issue

secrte travers les rochers. C'tait l'heure de la mare basse;


84 CHAPITHE V.

le fonds tait sec, et l'un distinguait les productions marines que


le flot avait apportes; le ressac se faisait clairement entendre
chaque oscillation de l'Ocan. J'eus la curiosit de visiter cette

espce de puits, et je parvins y descendre en m'aidant des lianes


qui croissaient le long des parois; alors je dcouvris le canal souter-

rain et je vis blanchir la vague qui s'y prcipitait avec fracas. Lors-
que j'eus joui suffisamment de ce spectacle ,
je ne tardai pas
m'apercevoir qu'il tait moins facile de sortir de ces profondeurs
que d'y pntrer; heureusement il existait une seconde issue , troite

la vrit, embarrasse d'arbustes, mais aboutissant par une pente


douce la fort ; ce fut la voie que je choisis, l^e flux y avait accu-
mul un sable fin, qui formait un talus favorable la progression. Je

me mis donc en roule dans une posture peu glorieuse la vrit ,

mais justifie parla circonstance: dj la vote s'largissait; j'aper-

cevais la cime des arbres et mme un petit coin du ciel , lorsqu'un

frmissement inopin dans les broussailles suspendit mes mouve-


ments et ma respiration. Un boa , troubl dans sa scurit , drou-
lait lentement ses anneaux marbrs de noii" et de blanc , et comme
moi se disposait gagner l'ouverture. Pour un naturaliste, l'oc-

casion tait opportune; j'aurais d m'en fliciter; mais hlas, et

j'en suis confus , dans cette conjoncture mmorable, les intrts

de l'histoire naturelle furent compltement abandonns. L'ide de


poursuivre le monstre , de l'attaquer et de m'en rendre matre me
vint sans doute , mais ce fut un peu tard. En attendant ,
je me
tins immobile, dans une attitude purement contemplative, les

yeux fixs sur le reptile qui poursuivait majestueusement sa route


sans prcipitation et sans frayeur. Lorsqu' mon tour je sortis du

passage, le serpent avait disparu; je me retrouvai seul , au milieu


des palmiers, dont les feuilles rayonnaient sur ma tte comme
d'innombrables ventails.
Trois sortes de boas , imparfaitement connus , habitent l'le de
Cuba , mais j'ignore si on les rencontre galement dans celle des
Pins *. Quelques -uns de ces reptiles atteignent jusqu' cinq mtres

1 Boa melanura Sclileg.; leinotus maculatus Coct. et Eilt., epicrates augulifer, Coct.
et Bih.
,

L'ILE DES PINS. 85

de longueur; du reste, ils ne sont redoutables qu' l'espce vola-

tile qu'ils poursuivent jusque dans les basses -cours, ainsi qu'aux
agoutis ou capromys auxquels ils donnent assidment la chasse. Les

agoutis sont de petits mammifres de la taille d'un lapin ,


qui vivent

de vgtaux et se tiennent habituellement sur les arbres o ils

aiment se runir. A l'approche d'un aussi dangereux ennemi , la

frayeur s'empare de leur troupe ; on les voit courir de branche en


branche en poussant de petits cris plaintifs, comme si le sentiment

du danger leur tait toute prsence d'esprit. Le serpent rampe le

long du tronc avec une mesure calcule ;


parvenu vers la cime, o
les agoutis se sont retranchs, il change brusquement de tactique,
dploie toute son agilit, et menaant tantt l'un, tantt l'autre,

de manire rendre la retraite impossible, finit par les runir tous

sur une branche isole. Alors , mesurant l'intervalle, il se contracte,

choisit une victime, s'lance... mais l'agouti, d'un bond dsespr,


s'est prcipit vers le sol, les pattes tendues horizontalement pour
amortir sa chute. Au mme instant, le boa se dtache et fond sur

sa proie comme la foudre ; l'volution est tellement prompte que sou-


vent l'infortun quadrupde est envelopp dans les anneaux du
reptile avant d'avoir touch la terre ^.

Nous mouillmes le lendemain matin , quelques milles plus


loin, dans l'anse de Carapachivey ; le littoral tait parsem de
grands coquillages de la famille des casques, qui multiplient sur
les bas-fonds, et de polypiers pierreux de la plus admirable struc-
ture. Cette localit , o croissent les bois les plus pais de l'le

nous promettait de nouveaux plaisirs , car nous avions l'espoir

d'y rencontrer des crocodiles. On avait dissert la veille ,


pendant
une partie de la soire, sur la chasse de ces amphibies et sur le

meilleur procd pour les dpouiller de leur cuirasse : l'un la voulait

intacte avec les griffes et les mchoires ; M. de la Paz retranchait


la tte comme une superfluit incommode ; le domestique du com-

1 Cette espce de capromys, qui se plat sur les arlires et devient la proie des serpents,
est le guabiniquinar des anciens Cav.ilies Goniara , Hist. gpii. dp las Indias, p;irt. i,

fol. 27.
,

86 CHAPITRE V.

mandant ,
qui devait accompagner son matre , se contentait des

pattes dont il se proposait de faire des bottes , mais il avait promis

les dents ses camarades du bord ; il n'y avait pas un homme de


l'quipage qui n'envit les lamers que nous allions cueillir et dont
nous nous couronnions par anticipation.
Il arriva qu'au bord de la fort nous apermes une plante de la

tribu des ophi^s, qui dcorait les arbres de ses fleurs du plus pur
carmin. A cette vue, M. de la Paz, amateur passionn d'orchides,
oubliant la chasse aux crocodiles, mit son fusil sur l'paule du pre-
mier matelot qui passa, et commena une rcolte si abondante que
j'en fus alarm. J'ajouterai, puisque j'ai mentionn cette fleur, que
nous en retrouvmes huit jours aprs un spcimen gar dans un
coin du btiment, et conservant encore tout son clat, quoique la

tige ft spare du bulbe. Cependant la petite troupe dont nous


nous tions dtachs avait disparu dans l'paisseur du bois et nous
ne songions nullement la rejoindre. Tandis que mon compagnon
d'aventures allait d'un arbre l'autre et moissonnait avec une
ardeur insatiable, tout semblait conspirer, insectes, vgtaux,
coquilles, pour distraire galement mon esprit du vritable objet
de notre exploration. A une lieue de la mer, nous rencontrmes des
marcages oii florissait un joli nymphaea ; la tentation tait trop

forte, nous ne pmes pas y rsister. Perdus dans les roseaux o la

passion des dcouvertes nous tenait enchans, nous avions oubli


les intrts de la marine royale et mme le monde entier, quand
une voix tout coup retentissant nos oreilles , nous rappela aux
ralits les moins flatteuses de l'existence : Voulez -vous donc,
caballeros , tre mangs des crocodiles? A cette apostrophe,
nous levmes subitement la tte et nous reconnmes don Jos
notre guide ,
qui surveillait tous nos mouvements. Don Jos ne con-
naissait du globe que l'le des Pins , o il tait n , et le port de
Batabano; mais il connaissait fond ces deux localits. C'tait un

grand vieillard , maigre et osseux , endurci aux intempries et

rompu la fatigue; il parlait rarement, moins qu'on ne l'in-

terroget, et ne s'abandonnait jamais d'inutiles digressions. Il


L'ILE DES PINS. 87

savait le nom de chaque arbre, de chaque Hane, mme celui des

plantes les plus humbles; il n'ignorait pas non plus leur usage

et leurs proprits. La solitude des bois ne l'intimidait gure; il

tait sr de son instinct. Vtu d'un pantalon de fil et d'une courte


blouse serre par une courroie , il avait pour chaussure des san-

dales en peau de chvre ; un mauvais chapeau de paille dont le

fond tait trou, laissait flotter , comme un panache, une touffe de


ses cheveux grisonnants; il portait un lasso, vieille corde d'corce,
roul autour de son paule, un couteau dans une gane en peau de
crocodile, et un sac tabac enlev sur une iguane, dont il avait uti-

lis le goitre fort industrieusement.

Nous nous rallimes son appel et le suvimes sans objection.

La vgtation changeait visiblement d'aspect ; les joncs et les cyp-


races envahissaient le sol ; nous approchions d'un grand marais, et

la dpouille demi putrfie d'un crocodile que nous rencontrmes,

prouva que l'avertissement de don Jos n'tait nullement hors de


saison. Ce ne fut pas sans peine et sans travail que nous parvnmes
nous frayer une issue travers ces parages suspects, encombrs
d'arbres gigantesques que l'ouragan avait dracins et infests d'une
sorte de malpighie, dont la piqre est excessivement douloureuse.

Enfin nous atteignmes une langue de terre cerne de tous cts

par les eaux ; nos gens n'avaient t nullement dconcei'ts par cet
obstacle; ils avaient quitt leur chaussure et s'taient engags plus
avant; le commandant dormait l'ombre sous la garde d'un homme
de l'quipage; le docteur avait pris une position horizontale ses
cts ; nous jugemes, aprs une courte reconnaissance , que nous
n'avions rien de mieux faire que de les imiter.

Les bois que nous venions de traverser m'avaient paru tristes et

solitaires; aucun oiseau ne les gayait de ses chants; mais la vie


renaissait dans la clairire o nous nous tions arrts; une multi-
tude de canards et d'autres palmipdes, effrays par la marche de
notre avant-garde, se dispersaient autour du marcage qui retentis-

sait de leurs clameurs, et de grands vautours fauves planaient cir-

culairement au-dessus de nos ttes ou se perchaient sur les arbres


88 CHAPITIIE V.

voisins , croii ils semblaient nous observer. Le majagua ( hibiscus

Lliaceiis, L. ) est un arbrisseau fort intressant qui crot en abon-


dance dans cette localit ; ses campanules, de la taille d'un lis, sont

jaunes au moment de leur panouissement, oranges au milieu du


jour et pourpres sur le soir, en sorte que la mme tige porte des
fleurs de trois couleurs. L'corce de cette malvace sert faire des

cordages ; la couche intrieure du liber fournit un tissu vgtal trs-

fin, que l'on emploie pour lier les paquets de cigares ; le bois enfin,

dou de souplesse et d'lasticit, est recherch dans le charronnage:


on en fabrique des brancards pour les volantes.

Nos compagnons rapportrent de leur expdition travers les

marais deux petits crocodiles vivants ; ils prtendirent en avoir vu

de plus grands, et mme d'normes, qui s'taient enfuis leur ap-


proche; nous dmes nous contenter de ce modeste trophe et nous
prparer aux plaisanteries du bord. Ces reptiles, longs d'un pied et
demi, se montrrent fort irritables lorsqu'ils furent en libert sur le

pont ; ils cherchaient volontiers mordre, et nous fmes obligs de


nous en dfaire violemment.
Les diffrentes excursions que nous avions effectues dans la partie

mridionale de l'le nous avaient procur les renseignements dont


nous avions besoin ; comme la marche du btiment devenait de plus
en plus difficile au milieu des rcifs et des bancs qui se multi-
pliaient , nous dmes renoncer notre projet de circumnavigation ;

il fut donc dcid que l'on virerait de bord et que l'on doublerait

une seconde fois le cap Franais pour reporter l'exploration dans


le nord. Pendant la nuit le vent souffla du sud, et nous fmes vingt-
quatre lieues; la pointe du jour, nous nous trouvions trois milles

de terre, vis--vis l'embouchure du Rio de Casas, un des cours d'eau


les plus considrables de la contre. La scne avait chang; aux

plages basses et sablonneuses, envahies par les forts, succdaient

des mornes escarps dont la base plongeait perpendiculairement


dans la mer; l'le paraissait aussi sauvage, aussi dserte, mais
l'aspect en tait infiniment plus pittoresque. Nous jetmes l'ancre,

nous prmes un canot pour remonter le cours de la rivire ; accou-


L'ILE DES PINS. 89

tums depuis plus de huit jours au spectacle uniforme des bois, nous
prouvions un plaisir infini contempler des rochers, des ravins,
des espaces dcouverts, tous les accidents enfin d'un pays mon-
tagneux. Au bout d'une heure et demie, les mangliers qui bor-
daient les deux rives cessrent d'intercepter la vue, la campagne
se dveloppa librement, et la petite capitale de l'le apparut sur
la droite du fleuve. Nous fmes agrablement frapps, en dbar-
quant , de la propret des maisonnettes , couvertes en tuiles et

blanchies la chaux; l'aisance, le bon ordre, la paix que l'on

respirait en ces lieux , annonaient une population heureuse et bien

rgle, qui, peut-tre, devait son isolement la meilleure part de

son bonheur.
Nueva Gerona ne comptait en 1836 que 171 habitants; ce chiffre

a tripl dans l'espace de dix annes, sous l'influence de circon-


stances purement accidentelles , car en lui-mme, le pays renferme
peu d'lments de prosprit. Je n'avais pas encore contempl la

nature tropicale sous un aspect aussi sduisant; comment peindre


ces mamelons couronns de palmiers, ces grands rochers festonns
de lianes, ces bosquets en fleur au pied de chaque colline, cette
varit inpuisable de sites gracieux et singuliers, qui, pendant une

lieue, nous remplirent d'admiration , tandis que nous nous rendions

cheval aux carrires de marbre? La route nous parut courte,

malgr l'intensit de la chaleur ; et lorsque nous atteignmes la

Sierra de Caballos , o l'exploitation principale a son sige, chacun


convint, en mettant pied terre, que l'le de Cuba n'offrait rien

de si merveilleux.
La Sierra de Caballos est une montagne boise, d'un aspect tout
particulier; la verdure arienne et clair -seme des arbres diss-

mins sur ses pentes abruptes, produit l'effet d'un rideau trans-
parent, travers lequel apparaissent, comme de gigantesques esca-
liers , les rochers tages depuis la base jusqu' la cime. Le draco,

espce rsineuse , au tronc droit et conique termin par une cime


diffuse, reconnaissable en outre son corce verte ,^
imprime je ne
sais quoi d'trange au paysage. D'autres arbres projettent leurs
90 CHAPITRE V.

racines dans le vide, du haut d'escarpements pic, et vont chercher


leur point d'appui soixante ou quatre-vingts pieds plus bas dans
la valle. Sur les parois de ces rochers rampent de fort jolis mol-
lusques inconnus dans l'le de Cuba ; on remarque surtout une hli-
cine , dont la spire est lgamment dentele , singularit toute nou-

velle chez les espces de cette tribu et mme en gnral chez les

coquillages terrestres*. Je ne dois pas oublier, parmi les curiosits

naturelles de la contre, une grotte rcemment dcouverte que nous


visitmes aux flambeaux : aucun signe extrieur n'en trahit l'exis-

tence ;'on y pntre par une troite issue que masquent les brous-
sailles; bientt la cavit s'agrandit, la vote s'exhausse, on dis-
tingue des ogives, des colonnades de marbre, des arches qui
paraissent suspendues dans le vide ; l'il entrevoit confusment une
succession d'tages communiquant par des galeries ariennes, d'o

jaillissent des milliers d'tincelles, quand leur surface, semblable


une neige blouissante, reflte les rayons de la lumire; la partie

infrieure est baigne par des eaux dormantes o les tortues d'un

marcage voisin viennent chercher la fracheur pendant les heures


brlantes du jour.
Nous revnmes Nueva Gerona en contournant la Sierra de
Caballos. Le sol, dans cette direction, est aride et sablonneux.

Mais dans ces climats il n'existe pas de strilit absolue ; une mal-
pighie grandes feuilles oblongues , marques de nervures saillan-

tes, et un mlastome d'une rare beaut, inconnus l'un et l'autre des

botanistes, s'accommodent de ce terrain ingrat 2. A peine emes-


nous dpass la montagne, que nous dcouvrmes une vaste lande
plante d'une multitude de pins. Ces arbres, que nous avions observs
prcdemment dans le sud-ouest, constituent deux espces nouvelles
dans la famille des conifres (B) : celle que les habitants nomment
pino lea n'est point borne au territoire de l'le, elle peuple gale-
mont les savanes mridionales de la Vuella de abajo , et sans doute

1. H. Constcllata Morlt. On trouve cette charmante coquille sur les rochers de la Sierra
de Casas.
2. Sarcomeris coriacea Naud.
L'ILE DES PINS. 91

elle y formerait de belles forts si les bergers n'avaient la funeste

habitude d'incendier pendant l't l'herbe des pturages. Rien de

plus singulier que l'aspect de ces pins aux environs de la Coloma ,

o leurs cimes pyramidales se confondent avec celles d'un palmier


[cocos crispa H. et B) qui s'lve presque la mme hauteur et

leur dispute prement le terrain.

Aprs deux journes agrablement employes visiter les envi-

rons de Nueva Gerona, nous retrouvmes notre canot au bord du


Rio de Casas, et nous nous embarqumes sur le soir pour rallier

la golette. La pleine lune argentait les rives boises du fleuve.

Plongs dans une rverie silencieuse, nous aspirions les tides ma-
nations des vgtaux aquatiques et nous prtions l'oreille au chant

nocturne des insectes qui clbraient le dpart du soleil et le retour

de la fracheur ; le bruissement continu de leurs ailes , le murmure


du courant et l'cho de la mare lointaine, formaient une harmonie
confuse, qui remplissait l'espace sans troubler le calme de la nuit.

Je songeais , tandis que nous voguions vers le large , l'enchane-

ment de circonstances qui m'avait entran vers cette le loigne,

aux sensations diverses que j'y avais prouves, aux forts, aux
montagnes, aux savanes plantes de pins, que j'avais parcourues

et dont j'avais appris les noms: vision charmante et fugitive qui

allait rentrer pour jamais dans les brumes de l'Ocan! L'ide.que


l'on ne reverra plus un site que l'on a contempl, un pays oi^i l'on a

vcu, inspire l'me un sentiment instinctif de mlancolie que l'on


peut expliquer, je crois, par la conscience que nous portons en
nous, et qui s'veille alors, de la courte dure de l'existence.
L'le des Pins, dont la superficie peut tre value cent dix-sept
lieues carres et la priphrie soixante-huit^, est trangle dans
son milieu par le golfe de la Siijuanea et par de vastes marcages
communiquant avec la mer, qui lui donnent la forme d'un 8. La
nature a dot chacune de ces moitis d'une constitution physique
bien difierente. La partie mridionale est plane et peu leve au-

1 De 2fi 1/4 an degr.


,

92 CHAPITRK V.

dessus du niveau de l'Ocan; le sol est un calcaire madrporique


caverneux, appel seboruco, recouvert de quelques pouces d'une
terre noire, vgtale et entrecoupe de lagunes qu'alimente l'cou-
lement des savanes suprieures. Cette rgion , sur une tendue de
quarante lieues carres, est couverte d'impntrables forts dont
les essences sont extrmement diversifies. M. Lanier, dans le M-
moire que j'ai prcdemment cit , numre cent soixante et une
espces de vgtaux arborescents, qui tous portent un nom dans la

langue du pays : vingt-six fournissent des bois de construction ;

quarante-six donnent des feuilles et des fruits propres la nourri-


ture des bestiaux; dix-sept sont dous de vertus mdicinales, et

cinquante-huit trouvent leur emploi dans l'conomie domestique.


Deux espces seulement sont utilises par les teinturiers, et sept pro-

duisent des fruits mangeables. 11 faut noter en outre vingt et une

lianes distinctes, dont onze servent fabriquer des cercles, cbles,

ruches, paniers, etc.; neuf sont mdicinales, et une seule, le

cumarayuey , est un poison violent.

Le nord est totalement diffrent : l , plus de grandes forts, plus


de terre vgtale ; la majeure partie du territoire n'est qu'une lande
sablonneuse, brle par le soleil, seme de pins et de palmiers qui
en dguisent peine l'aridit. Du sein de ces savanes remarquables

par leur aspect planiforme , s'lvent brusquement des mamelons


isols ou de petites chanes escarpes, couvertes de verdure, qui
ne se lient entre elles par aucune ramification et ressemblent des
les jetes sur l'Ocan. La base gognostique de quelques-unes de
ces montagnes est un marbre blanc cristallin, d'un grain dur et
passablement fin; dans le voisinage d'une cit opulente et sous un
climat chaud, l'exploitation de ce minral devrait tre une source de
richesse; mais les habitudes routinires, les prjugs, l'ignorance

et le peu d'estime que les Havanais professent pour les beaux-arts,

en diminuent considrablement la valeur, au moins quant prsent.


Ce furent les carrires de Paros, le strile comme celle des Pins,
qui, dans l'antiquit, contriburent dvelopper le got et le sen-

timent du beau dont les Grecs nous ont transmis l'hritage; mais
L'ILE DES PINS. 93

ce feu sacr que nous avons prcieusement ]-ecueilli, ne s'est pas


encore propag jusqu' Cuba, o le culte du dieu Plutus absorbe
toutes les aspirations de la socit. Qui sait cependant si le bruit

des marteaux qui retentissent aujourd'hui dans la valle de Nueva


Gerona ne rveillera pas le gnie des beaux-arts endormi depuis
si longtemps dans la mer des Antilles?

La montagne la plus importante de l'le est la Canada, leve de


l\(Si mtres au-dessus de l'Ocan; la Bacjuilla en compte 410; la

Sierra de (kiballos , 299 ; la Sierra de Casas del Sur, 288, etc. Les

seules rivires capables de porter bateau sont celles de Sanla F


et de las Nurvas, ainsi que le Rio de Sierra de (.'usas, qui conserve

deux mtres d'eau une lieue de son embouchure.


Au pied de ces montagnes, comme au bord des ruisseaux, la

terre ne manque pas de fertilit ; on y cultive le tabac avec quelque


succs; mais en dehors de ces limites restreintes, le pays reprend
sa strilit. Voil ce qui explique l'abandon de l'le des Pins, voue
presque exclusivement la vaine pture, et peu susceptible de
s'lever jamais de plus hautes destines. L'exploitation des mar-
bres dans le nord et celle des forts dans le sud , l'ont tire momen-
tanment de son obscurit; mais quand les bois auront t puiss
par un petit nombre de spculateurs avides ,
quand les carrires

seront abandonnes, l'le retombera dans un oubli profond, et le

silence de ses rivages ne sera plus troubl que par l'aviron du


pcheur, ou la barque furtive du contrebandier.
CHAPITRE VI

Avant d'abandonner l'le de Cuba, qui oil're un champ d'explo-


ration si attrayant au philosophe et au naturaliste, je me propose
de jeter un coup d'il sur les conditions gnrales du pays et sur
l'tat social des habitants; toutefois malgr l'intrt dont ce sujet
parat digne, comme tient un rang secondaire dans la
il relation de
mon voyage, je me bornerai exposer quelques-uns des faits gn-
raux qui m'ont le plus particulirement frapp.
Place sur les confins de l'Atlantique, deux mille lieues du
continent europen i, l'le de Cuba se projette dans l'ouest bien au

1. La Havane tombe prcisment sous le 83<' parallle du miidien de Paris, en sorte que
la distance entre les deux villes n'est pas moindre de 2125 lieues de 25 au dep:r.
96 CHAPITRE VI.

del des autres Antilles, et laisse inme en arrire toute la grande


masse de l'Amrique mridionale; en effet, le parallle qui passe

par le cap Saint-Antoine coupe l'ocan Pacifique cent quatre-vingts


lieues au moins des ctes de Guayaquil, les plus recules de cette
partie du monde vers l'occident. La vapeur, en abrgeant l'inter-

valle qui spare les deux hmisphres, a rduit un mois la dure


du trajet entre les ctes d'Europe et la Havane; mais les navires

voile ne se jouent pas aussi facilement de l'espace, et la moyenne


de leur navigation est de quarante-deux jours. Les temptes du
nord {los nortes)^ qui rgnent pendant l'hiver, les ouragans de

l'automne et les cueils dont l'le est entoure, sment de quelques


hasards cette route longue et monotone, comme l'attestent les sinistres

enregistres chaque anne. Ces catastrophes causent peu d'motion


dans le pays, except parmi les personnes qui y sont directement
intresses.

Lorsque je m'embarquai pour excuter mon voyage, l'le de


Cuba me semblait enveloppe d'une mystrieuse obscurit; sans
doute je possdais quelques notions sur la Havane , mais aucune sur
l'intrieur de la contre. J'avais lu que d'impntrables forts, des

marcages pestilentiels et surtout l'abandon du sol opposaient d'in-


vincibles obstacles la circulation, et je me demandais si les petits

centres de population, dissmins le long du littoral, entretenaient

les uns avec les autres des relations suivies ou vgtaient dans l'iso-

lement; quel tait le degr de culture de leurs habitants, leur

industrie , leur mode de subsistance ; enfin , si les terres ignores


qui se prolongent dans l'intrieur de l'le appartenaient d'autres
matres qu'aux btes fauves et la nature. Les livres taient muets
sur ces questions, et sur bon nombre d'autres qui occuprent mon
imagination jusqu'au jour o je fus en mesure de les envisager
et de les rsoudre moi-mme ^.

On possde d'assez bons renseignements sur le relief et la consti-

1. Je ne connaissais point alors l'Histoire physique , politique et naturelle de l'Ile de

Cuba, par M. Ramon de la Sagra, ouvrage considrable, dont la publication n'est pas
encore compltement tenuiue.
,

CUBA. 97

tutioii gognostique de Cuba , quoique les neuf diximes du terri-

toire soient encore vierges de toute exploration scientifique. Les

obstacles naturels, le manque de routes et la raret do la population,


expliquent pourquoi les habitants sont dnus de connaissances
exactes sur leur propre pays. Cependant, avec un peu de rsolu-
tion, un bon cheval et un guide, on peut parcourir l'le dans toute
son tendue; le guide surtout est essentiel, car il faut une pra-
tique bien sre, pour suivre travers les bois et les montagnes la

trace des sentiers ou celle des ravins, seules voies de communi-


cation ouvertes travers la contre. Au milieu de complications
qu'il est impossible de dcrire et que l'on comprendrait difficilement
en Europe, le voyageur chemine tous les rliumbs de vent et

parcourt une distance double ou triple de celle qu'il aurait fran-


chir sur un chemin rgulirement trac. De vastes marcages
des rivires encaisses ou torrentueuses, des forts entrecoupes
de fondrires, des sierras abruptes, prouvent tour tour sa
constance et son nergie; enfin, l'tendue solitaire des savanes,
que le soleil embrase de ses feux, pntre son me d'un senti-
ment de lassitude et de dcouragement.
Ce n'est pas qu'au sein de cette nature sauvage l'absence de
l'homme se fasse entirement sentir; on peut, de distance en dis-

tance, rencontrer un gte pour la nuit; mais quel gte, bon Dieu!
la vote des bois est souvent prfrable. A l'aboiement des chiens,
aux clameurs des enfants, on devine que l'arrive d'un tranger
n'est pas un vnement ordinaire. Les femmes ont un regard dur
et hautain; les hommes, je ne sais quoi de sombre et de sinistre

qui bannit la scurit. Cependant l'hospitalit n'est point mconnue


dans ces demeures isoles: accueilli sans empressement, le voya-
geur n'est jamais repouss ; le traitement qu'il reoit est mme
aussi satisfaisant que le permet la pauvret de ses htes; mais il

cherche vainement sur leur physionomie la cordialit, l'abandon,


la joyeuse et libre franchise qui doublent le prix du bienfait, et

il prouve un soulagement secret en s'loignant, le lendemain,


pour rentrer dans la solitude.

I. 7
98 CHAPITRE VI.

Le mode de division de la proprit ajoute une difficult de plus

la construction de bonnes routes dans l'intrieur de Cuba; il

n'en est pas moins tonnant que dans l'intervalle de trois sicles
et demi le gouvernement espagnol n'ait pas dot d'une seule voie

de communication cette le essentiellement agricole ^. J'ai dit ailleurs

que les habitants avaient entrepris de combler cette lacune

l'aide de la vapeur. Lorsque les besoins locaux auront dvelopp

sur une chelle plus vaste l'industrie des chemins de 1er et lors-
que les rameaux isol(3s se relieront entre eux de manire former
un systme giMiral de circulation, on verra un phnomne fort

trange, (-'est--dire un pays exclusivement pourvu de voies

ferres, et ([ui aura pass sans transition, sous le rapport de la

viabilit, de l'tat primitif celui de la civilisation la plus avance.

Imi attendant cette poque , dont l'avnement n'est pas encore


prochain, on a la ressource des bateaux vapeur qui, partant

de la Havane et de Batabano, fonctionnent des deux cts de

l'le et mettent en relation les villes les plus importantes du lit-

toral. La largeur de Cuba tant assez restreinte, on peut se trans-

porter aisment, du port o l'on dbarcfue, sur les diterents points

de l'intrieur-; mais ces dplacements, comme je l'ai dit ailleurs,

sont peu du got des Havanais, qui visitent rarement leur pro-
prits quand elles sont loignes de la capitale.

Les conqurants espagnols ne rencontrrent point Cuba la

facile l'ichesse du Mexique et du Prou : telle tait la raret des


mtaux prcieux, c[u'on renona bientt leur recherche. Le mer-
veilleux spectacle de la nature tropicale, que Colomb dpeignait
avec un enthousiasme si naf, n'otfi'ait l'immigration qu'un
appt insuffisant ; ce fut donc seulement l'poque o le mou-

1. Tel est le haut piix des transports, que le lasajo (viande sale dont on nourrit les
esclaves) revient meilleur march lorsqu'on le tire de Buenos -Ayrus que lorsqu'on
l'achte dans l'le.

2. La plus gi'ande largeur de Cuba est de S9 lieues marines, partir de la pointe sep-
tentrionale du Si-ib/nai jusqu'aux ensenadas de Mora; cette ligne traverse 7 lieues de
mei'; la partie la plus troite n'a que 7 lieues 1/2 de largeur, depuis la haie del Mariel
jusqu'au Lord septentrional du golfe de Mojana.
CUBA. 99

vemenl maritime prit un certain dveloppement dans le golfe voisin,

que des colonies srieuses commencrent se fonder dans l'le, o


elles cherchrent une source de fortune dans la production du btail.
L'espace ne manquait pas aux premiers occupants; mais les progrs
de cette population nouvelle et les contestations qui s'ensuivirent,

firent sentir la ncessit d'imposer une limite la jouissance absolue


que chacun prtendait s'attribuer. Le gouverneur eut pour mandat
de rglementer cet objet de concert avec les corps municipaux; en
consquence, on exigea de chaque colon une dclaration pralable
du lieu qu'il choisissait pour sige de son tablissement [asiento) et

du rayon qu'il se proposait d'occuper; puis VasiciUo devint un

point central et invariable, afin de fournir, au besoin, un moyen do


vrification et de contrle; enfin, on mit un terme aux abus, en
bornant le rayon de toute concession deux lieues ,
pour les

fermes affectes la production du grand btail [halo), et -une


lieue seulement pour celles o l'on levait des porcs et des mou-
tons [corval). Telle fut l'origine de la mesure circulairequi divise
encore aujourd'hui la superficie territoriale de Cuba.
Les limites de ces concessions devinrent tellement incertaines,

avec le temps, non- seulement cause de leur tendue, mais pai*

suite de complications incidentes dont j'omets le dtail, qu'il fut

impossible de les rtablir, lorsque plus tard on en sentit le besoin.

Aprs de longs eiortset un immense travail, il fallut y renoncer, pour


les neuf diximes, au moins, du territoire. On peut donc affirmei'
qu'il n'existe aucun pays o les bases de la proprit soient aussi
contestables que dans l'le de Cuba. L'impossibilit matrielle de bor-
ner des domaines aussi considrables, de mettre obstacle aux antici-
pations et mme de les constater, introduisit bientt un usage c[ue l'on

retrouve sur une chelle plus vaste en Algrie : les confins des pro-
prits limitrophes devinrent un terrain neutre o, par une tolrance
mutuelle, qui plus tard prit un caractre lgal, le parcours fut auto-
ris dans un rayon dtermin; puis, par compensation, le ct libre

s'tendit et absorba insensiblement toutes les parcelles que la rparti-

tion n'avait pas atteintes. Le mal n'tait pas sans remde, car la loi
400 CHAPITRE VI.

iravait institue, originairement, que de simples usufruitiers; et il

apj)artenait au gouvernement, dont les droits taient rservs, de


prendre une mesure dcisive qui concilit les intrts privs avec

ceux du domaine public. L'ordonnance de 1816, en consolidant la

proprit l'usufruit et en lgitimant toute usurpation appuye sur

une possession de cjuarante annes, ne semble pas avoir rpondu


compltement aux besoins et aux vux du pays ; il en est rsult
de nouveaux embarras dont la nature est fort trange : qui croirait

quel'Rtat, jadis matre absolu du territoire, ne possde presque rien

aujourd'hui, dans une le qui compte -par lieue carre cinquante-un

hommes libres et seulement douze blancs*? L'ancien domaine de


la couronne se ti'ouve effectivement rduit aux parcelles isoles
comprises entre les cercles tangents des proprits limitrophes.
Ainsi, tandis que de simples particuliers jouissent de concessions
sans limites, dont la majeure partie reste inculte et improductive-,
tandis que les bois disparaissent, que l'agriculture manque de bras
et le pays de bonnes voies de communication, le gouvernement,
frapp d'impuissance, ne peut ni ouvrir une grande route, ni con-
cder des terres aux trangers dont il dsire favoriser l'immigration.

La dissipation des richesses forestires de Cuba, et mme leur

destruction rapide, sont au nombre des rsultats qu'entrane un


tel ordre de choses : ainsi , par exemple , la marine havanaise
tirait de Porto-Rico et d'autres points loigns, les matriaux
de construction cjui lui taient indispensables, quand les bois les

plus prcieux de l'le alimentaient les chantiers de Plymouth et de


LiverpooP. L'acajou, le cedrela, le bois de fer, le gayac, devien-
nent de jour en jour plus rares; on va chercher vingt- cinq ou
trente lieues l'approvisionnement de charbon ncessaire la capi-

1. La population totale de Tile, dont la superficie peut tre value 3,700 lieues car-
res, s'levait en 184C, d'aprs un recensement officiel, 898,732 habitants classs de la
manire suivante: blancs, 42,567; hommes libres de couleur, 149,226; esclaves, 323,759.
2. La Hanabana, proprit du marquis de Real Proclamacion , n'a pas moins de cent

lieues carres.
3. De 1825 1840, le seul port d(; .lagua a exiiort pour l'Angleterre une quantit de
liois snf lisante pour la constructioa de 30 IVi'gates; il en est sorti environ le double des
ports de Sagua^ Nipe, Manzauillo, etc. Queipo, Informe fiscal, p. 66.
CUBA. m
taie, et cependant, au temps de la conqute, l'le entire n'tait

qu'une fort. Le dboisement a d'autres consquences, car quelles


que soient les conditions heureuses d'un climat, le sol n'en reste

pas moins assujetti certaines lois physiques absolues : ainsi les

pentes, dpouilles de leurs taillis, se dgarnissent par l'elTet du


vent et de la pluie; les nuages se condensent et se rsolvent plus

rarement; avec l'ombre, disparat la fracheur qui entretient l'hu-

midit; plus d'engrais vgtaux pour fertiliser la terre, que l'action

prolonge du soleil dessche et prive de ses qualits nutritives. On


a calcul que l'le de Cuba ne renferme gure aujourd'hui que six

cent mille hectares de bois ; les sucreries en absorbent annuellement


deux mille et l'agriculture n'en dtruit pas moins. Ctte consom-
mation, qui dans l'intervalle d'un sicle et demi doit atteindre le

dernier arbre, ne peut aller qu'en progressant, surtout avec le con-


cours des machines vapeur ; et cependant telle est la vigueur de
la vgtation, dans ces rgions privilgies, qu'il faut toute l'insou-

ciance du crole espagnol pour paralyser son lan. Rien ne serait


])lus facile que de crer peu de frais des ressources, pour le

chauffage : le guacima (pterospermum?), Vateje (cordia cnllo-

cocca LK.), le cedrela et beaucoup d'autres arbres peuvent tre


exploits l'ge de quatre ans; le paraiso, aprs deux annes de
semis, etc. Dj, depuis longtemps, on s'est inquit de l'avenir
des forts ; la Socil conomique de la Havane, qui compte dans
son sein des hommes clairs, a mme fond un prix dans l'in-

trt de leur conservation; mais ces efllbrts isols et d'ailleurs fort

languissants, n'aboutiront rien si le gouvernement ne prend lui-

mme l'initiative d'une grande rforme. Ce qu'il faut, en effet, pour


prvenir la destruction des bois, ce sont des rglements conser-
vateurs; un bon code forestier et l'organisation d'un corps d'agents
spciaux, chargs de faire excuter la loi, produiront des rsultats
plus srs que les primes et toutes les thories labores sur la

matire. 11 est vrai que l'Espagne pourrait difficilement doter sa


colonie d'institutions dentelle est dpourvue et dont elle-mme n'a

pas encore senti le prix.


lO'i CHAIMTRI' VI.

Ce territoire qui fut dispens d'une main si librale aux premiers


migrants, n'exige pas, pour rpondre aux vux du cultivateur,
une grande somme d'application et de persvrance : les principes

de l'agriculture cubanaise se bornent h ensemencer et recueillir;

le reste est abandonn la Providence. Lorsqu'on veut dfricher un


terrain, on commence par couper la futaie qui l'ombrage; l'opra-

tion se pratique un mtre environ du sol, afin d'abrger le travail ;

si la traite ofl'rc quelque avantage, on rserve les plus beaux arbres

parmi ceux qui ont t abattus; le feu dvore le reste. Pendant les

deux premires annes, on sme du mas dans l'intervalle de ces


tronons noircis, qui encombrent le champ jusqu' ce qu'ils aient

t rduits en poussire par Faction des agents naturels. En deux


jours, la germination s'opre et la jeune plante se produit au dehors ;

en vingt-quatre heures, dans la belle saison, la tige grandit de dix-

huit pouces; trois mois, enfin, suffisent pour conduire les pis h Jour

maturit , en sorte que dans l'espace d'une anne on pourrait


obtenir une triple rcolte. Le cultivateur ne se proccupe ni d'as-

solements, ni d'engrais, ces deux bases fondamentales du systme


agronomique de l'Europe, que les Anglais ont appliques avec
succs leurs Antilles ; il ne sme point de prairies artificielles et ne
recueille aucun fumier ; la terre, livre ses propres ressources, est
assez riche pour donner les mmes fruits pendant un grand nombre
d'annes conscutives ^. Quelle serait donc la mesure de sa fcon-
dit, si elle tait traite par des procds analogues aux ntres? N'ou-
blions pas, cependant, que d'aussi brillants avantages sont com-
penss par l'ardeur d'un climat qui double le poids du travail ; la

Providence, en douant le sol d'une fertilit si grande, a voulu sans


doute proportionner Ja tche aux forces du cultivateur (C).
L'organisation administrative cle Cuba est assez complique ; au
point de vue politique, l'le se divise en deux provinces ; elle compte
aussi deux juridictions et deux diocses; au point de vue militaire
et financier, en trois dpartements et trois intendances; enfin, dans

1. Ainsi la canne sucre, une fois plante , dure de 40 50 ans, sans engrais, sur les

terrains voisins de la Havane.


ses rapports avec la marine, en cinq provinces. Mas le peuple
havanais a simplifi cette distribution complexe, en prenant pour
point de dpart le mridien de la capitale: tout ce qui est Test se

nomme Vuelta de arriba, ct d'en haut ; tout ce qui est l'ouest,

Vurlla de abajo, ct d'en bas. Ce partage ingal est fort essentiel

connatre, car il est adopt gnralement et sert de base la

gographie locale.

Cuba est une le montagneuse, surtout au centre et aux extr-


mits, o le relief du sol acquiert une importance considrable.

Le pic del Polrerillo, haut de 91 o mtres, parat tre le point

culminant du systme central ; mais c'est aux environs d'Hol-


guin et de San Yago, que se montrent les cimes imposantes de
la Sierra-Maeslra ,
qui surpasse en lvation les Montagnes -Bleues

de la Jamaque et le Cibao de Saint-Domingue ^. Les rivires

qui naissent de ces diffrentes chanes sont ncessairement limites


dans leur cours par la configuration restreinte de l'le ; la plus im-

portante est le CaUo, qui descend des Montagnes de Cuivre, reoit


les eaux de la Sierra-Maestra , et se perd au bout de cinquante
lieues dans le golfe solitaire de Bayamo. Navigable pendant une
vingtaine de lieues, le Cauto est obstru son embouchure par
des atterrissements qui ne permettent pas d'y pntrei" mare
basse. Viennent ensuite Sagua la Grande, qui nat des mon-
tagnes d'' Eseambrag et tombe dans l'Atlantique prs de Mara-

villas ; Jatibonico ,
qui s'chappe d'une lagune, se perd au pied

des Sierras de Matahambre , et reparat une lieue plus loin avec

fracas; Sasa, Agabanuif ]si Hanabana et Cuyaguatr. Parmi ces petits


fleuves, ceux qui prennent leur source dans la chane de Trinidad,

sont renomms par leurs cascades et par la qualit de leurs eaux ;

on cite la chute du Moa, dont la hauteur est de 100 mtres : lorsque

leur pente les entrane vers le sud , ils se confondent avec les vastes

marais qui baignent le littoral. Le nombre et la beaut des ports

compensent largement dans l'le de Cuba le peu d'importance de la

1. 2,500 mtres (pic de Turquino). La haiiterir des Montagnes-Blcnes est d<' "2.4(10 mfreSj

et celle du pic de Vaque, point culminant dn Cibao, de 2,000.


104 CHAPITRE VI.

navigation fluviale; nulle part, en Amrique, la nature n'a creus


d'aussi magnifiques bassins pour la sret et la commodit des na-
vires: ceux de Cuba, Guantanamo , Jagua, sur la cte du sud;
JNipe, Nuevitas, la Havane, sur celle du nord, sont aussi remar-
quables par leur tendue que par les conditions de dfense et de
scurit qu'ils prsentent ^.

Trois sicles et demi se sont couls depuis l'poque o Diego


Velasquez achevait la conqute de Cuba, et dans cette le paisible,

voue par la nature la production agricole , peine si le rgime


politique a chang. Le temps cependant et les rvolutions contem-
poraines ont fait germer de nouvelles ides et dvelopp de nou-
veaux besoins. 11 y a des hommes qui pensent, la Havane, et qui

ressentent l'ambition lgitime d'tre compts pour quelque chose

dans leur pays ; mais loin de favoriser ces aspirations et de leur


imprimer une direction utile, l'Espagne s'applique en comprimer
l'essor : la politique de cette puissance dcoule toujours des mmes
principes qui ont amen la dsaffection et l'explosion de ses autres
colonies. Si, vaincue par la ncessit, elle s'est dcide, au com-
mencement du sicle, briser le vieux monopole qui paralysait le

mouvement commercial cle l'le, elle n'a pas fait une concession

de plus. Un gouverneur militaire, rsumant en sa personne toutes


les attributions, tous les droits, sans que l'excs de son autorit

soit tempr par le moindre contrle, telle est la forme simplifie


du gouvernement colonial. Pouvoirs excutif, administratif, judi-

ciaire, tout vient aboutir au capitaine gnral qui , en un mot, est

investi de la plnitude des droits confrs par la loi aux gouverneurs


des villes en tat de sige 2. Dans ces conditions rigoureuses, qui

assimilent la colonie une conqute rcente, aucune autorit poli-

tique, aucun emploi public ne sont accords aux natifs, si ce n'est

par une rare exception. De l ces germes d'antipathie contre l'l-

ment espagnol que les croles sucent avec le lait et qui se traduisent

1. Le XJort le plus vaste de tous, mesure 65 milles


de Nipe, carrs de superficie; celui

de Nuevitas, 57 Guantanamo, 27 Jagua, 25.


; ;

2. Ordonnance de Ferdinand VII, du 28 mai 1825.


CUBA. 105

en une sourde irritation contre la mtropole. L'Espagne a cru trouver

sa sret dans cet antagonisme ; au lieu de chercher rtoullei-,

elle l'a toujours entretenu, comme un contre-poids l'esprit inno-

vateur et au dsir secret d'indpendance ,


qui font ombrage son

autorit jalouse.

Il est rare c{ue le gouverneur gnral, malgr la rapidit de son


passage, ne trouve le temps, avant de quitter l'le, de tirer un parti

lucratif de sa charge. Le traitement de ce haut dignitaire n'excde


pas, il est vrai, 100,000 francs ; mais il peut l'lever 500 000, en
usant discrtement de son pouvoir, et plus d'un million lors-

qu'il donne libre carrire sa convoitise. Voil ce que personne

n'ignore la cour de Madrid, oi^i un poste aussi avantageux devient

le point de mire de toutes les ambitions; c'est qui sollicitera un

exil dont les ennuis sont compenss par l'exercice du commandement


absolu et la ralisation d'une fortune. Cette dernire perspective
enflamme surtout l'imagination des lus; ils partent pour leur desti-

nation en se berant de rves dors, et ne songent gure, lorsqu'ils

prennent possession de leur poste ,


qu' donner ces abstractions
une forme sensible et matrielle. Sans parler des fonctionnaires d'un
certain rang, sur lesquels rayonne le pouvoir discrtionnaire du
chef, il existe dans les diffrentes branches du service public un
grand nombre d'employs avides, ncessiteux, infidles, qui par
de petites exactions quotidiennes s'indemnisent de la modicit de

leur traitement: toute plainte serait superflue, car il s'coulerait des

annes avant qu'une enqute srieuse vnt mettre au grand jour


leurs mfaits. Une rpression aussi incertaine et aussi longuement
diffre quivaut l'impunit.

Aprs trois annes d'exercice , le capitaine gnral cde la place

un successeur qui s'y installe dans les mmes vues, c'est--dire


avec le dessein de s'enrichir le plus promptement possible. Les Ha-
vanais n'ont donc rien gagner l'avnement de ce nouveau per-
sonnage. On peut dire de leur le qu'elle ressemble une ferme
dont le propritaire tire autant qu'il le peut, et dont il s'efforce,

chaque renouvellement de bail, de tirer plus encore ; elle entretient,


lOG CHAPlTIlli VI.

indpendamment de la marine locale, une arme de dix douze


mille hommes, avec un nombreux tat-major; elle supporte la d-
pense des fortifications, des routes, des travaux hydrauliques; elle

rtribue les autorits civiles et judiciaires, et fait en outre, chaque


anne, des remises considrables la mtropole*. Au surplus, et pour

rsumer les griefs des croles, si l'le est srieusement menace dans
sa richesse forestire; si les voies de communication manquent; si

la proprit foncire est mal assise ; si des lois indigestes ternisent


les procs et consomment la ruine des plaideurs ; si, l'abri de

certaines juridictions privilgies, les hommes puissants commettent

impunment l'iniquit; si la magistrature n'inspire ni respect ni con-


fiance; si enfin Tintelligence souple et vive des habitants se consume
dans une oisivet passionne ou se repat de dangereuses chimres,
il faut en accuser, avant tout, suivant eux, la politique de la mre
patrie et le vice de ses propres institutions, dont le rgime colonial

porte naturellement l'empreinte.


J'aurais voulu ])ntrer d'une manire plus intime dans les murs
de la socit havanaise ; je pouvais l'essayer, au moins dans une
certaine mesure, car les informations ne m'ont point manqu, et les

sources oi^i j'avais puis mritaient toute confiance ; mais comme je

suis seul juge de ce point dlicat, je prfre m'abstenir, ou plu-

tt me borner quelques apprciations gnrales, afin de ne pas


m' exposer une accusation de lgret ,
que la brivet de mon
sjour semblerait justifier.

Le mrite personnel ,
je regrette de le dire , est un avantage trs-

secondaire la Havane, o la jeunesse, prive de stimulant et d'en-

couragement national , languit dans de striles coles, sans mulation

et sans progrs. Il est vrai que beaucoup de familles riches envoient


leurs enfants en Europe ou aux tats-Unis, pour y chercher l'aliment
intellectuel que leur patrie ne saurait leur offrir ; dous d'aptitude et

1. Les revenus de l'le de Cuba varient de 8 11 millions de piastres (de 40 50 mil-


lions de francs). L'Espagne en peroit environ le tiers; le gouvernement local fait face

avec le resteaux frais gnraux de Tadmiaistration et ceux des diffrentes branches du


service public. Cuba et Java sont les seules colonies assez riches pour donner un excdant
de recettes sur le chiffre de leurs dpenses.
CUBA. 107

d'esprit naturel, mais habitus trop d'indpendance pour sup-


jiorter le joug du travail, ils reviennent avec une instruction plus

brillante que solide, l'imagination souvent remplie d'illusions et de


projets irrflchis. Au reste , ce premier feu ne tarde pas s'amortir

dans l'oisivet des murs coloniales, moins que la carrire m-


dicale ou celle du barreau , seules professions qui obtiennent quelque

considration dans l'le, ne lui fournisse un aliment. Ceux dont


l'ducation est exclusivement nationale et qui jamais n'ont quitt
leur pays, ressentent bien moins encore le besoin de cultiver leur
esprit et de l'appliquer une occupation srieuse ; traits en hommes,
ds l'ge le plus tendre, ils s'essaient en jouer le rle et prennent

de bonne heure l'habitude de cder tous leurs penchants. A douze


ans, ce sont de petits prodiges, on ne se lasse pas d'admirer leur
prcocit ; mais ils ressemblent ces plantes htives, dont la sve a

circul trop tt, et qui ne donnent que des fruits avorts. Quant aux
classes infrieures, dont les instincts n'ont t purs par aucune
espce de culture , non-seulement elles vgtent dans la plus gros-

sire ignorance , mais on peut dire que l'absence de tout principe


laisse chez elles une place ouverte toutes les tentations *. Une alt-

ration profonde des notions morales pntre cette portion du corps


social ,
qui renferme un gi'aiid nombre d'individus d'une physionomie
suspecte, d'une couleur indcise et d'une race quivoque, prts
trafiquer de tout, mme de la vie d' autrui , si la crainte du chtiment
ne les arrtait (D).

Quoique les Havanais soient naturellement aptes ressentir toutes


les jouissances du got et de l'esprit, ils font un cas mdiocre des
artistes et encore moindre des savants. Rarement ils lisent : on cher-
cherait inutilement dans leur ville un cabinet de lecture ou une so-

cit littraire ; leurs journaux sont purils et dnus d'intrt ; et

comment s'en tonnerait-on, lorsqu'en Espagne, o rien ne s'oppose


au libre dveloppement de la presse , elle est encore si loin de la

1. Sur 64,000 enfants blancs des deux sexes, gs de dix ans, existant dans la province

de la Havane en 1844, 5,607 seulement recevaient l'instruction primaire lmentaire dans


les coles publiques. Que penser du reste de l'Ile ?
108 CHAPITRE VI.

maturit? Les feuilles du dehors , moins d'vnements consid-


rables, comme ceux qui viennent d'branler le vieux monde, trou-
vent peu de lecteurs attentifs ; quel que soit le mrite de leur
rdaction , c'est un produit dont le dbit est presque nul. Un
tranger qui suivait le cours de chimie, l'universit de la Havane,
me dpeignait un jour la contenance impassible des lves, tan-
dis que le professeur eflectuait sous leurs yeux une exprience du
plus haut intrt. 11 mettait cette froideur sur le compte de l'or-

gueil ; je l'attribue plutt l'ignorance. De quoi s'tonneraient


des esprits indolents, qui se contentent de jouir des merveilles de
la cration sans remonter leur principe? Dans les produits de
notre industrie, ils ne voient que le fait accompli, et ne se fati-

guent pas chercher par quelles difTicults, par quelle longue suc-
cession de labeurs, de calculs et de combinaisons, l'esprit humain
a du passer pour raliser quelques-unes de leurs fantaisies.

On s'explique aisment, au reste, que dans un pays o les aspi-

rations de la socit sont principalement diriges vers le culte de


la richesse, les lettres et les sciences jouissent de peu de faveur. A
Cuba, la pauvret est humiliante, elle fltrit plus qu'un vice , aucun
effort ne cote pour la dissimuler ; la mdiocrit s'impose les plus

durs sacrifices pour briller en public du mme clat que l'opulence.


Que de privations secrtes ont pay quelquefois la toilette des jeunes
filles et l'quipage qui les emporte l'Opra ! L'harmonie de la fa-

mille est jamais trouble si l'une d'elles fait un riche mariage ; sa

nouvelle fortune a creus un abme que la plus vive tendresse ne

suffira pas combler ; en outre ses surs consentiront difficilement


droger, et les prtentions qu'elles affichent rendront leur hymen
impossible. Le mme besoin de luxe et d'talage remue comme
un vertige toutes les classes de la socit ; c'est un mal trs-
srieux, qui engendre une extrme profusion, et qui cache, sous

des apparences trompeuses , beaucoup de trouble , de pauvret et


de soutfrances.
11 est probable que le faste et l'ostentation de la population cuba-

naise ont leur source, comme partout ailleurs, dans un grand fonds
CUBA. /|09

de vanit ; mais combien je prfre cette faiblesse, qui d'ailleurs

n'exclut ni l'esprit de sociabilit, ni d'autres qualits aimables,

l'orgueil intraitable des Espagnols de la classe infrieure ! Il n'en est


pas un seul, quelle que soit l'obscurit de son origine, qui, en d-
barquant Cuba-, ne se pique d'tre bon gentilhomme et ne se
montre pointilleux sur la particule dont il fait prcder son nom. La
domesticit s'accorde mal avec ces prtentions la noblesse; aussi,
ceux que la ncessit rduit entrer en condition, ne s'acquittent-ils
de leur service qu'avec une rpugnance marque et s'imaginent-
ils en racheter l'humilit par la susceptibilit la plus ridicule. Leur

insouciance, leur humeur, l'opinion avantageuse qu'ils ont de leur


personne , les rendent excessivement dsagrables. Comme la Ha-
vane est une ville de ressources, ils s'inquitent peu du lendemain
et sont toujours prts rompre leurs engagements sous le moindre
prtexte. Dans les cafs , ils prennent des manires familires, ou
bien ils remplissent leur office avec une indolence impertinente qu'ils

semblent atecter comme pour sauver leur dignit. Quant aux do-
mestiques noirs, on ne peut les comparer qu' des enfants ingrats ;

quelle que soit la bont de leurs matres, ils y rpondent rarement


par la reconnaissance, et la mobilit de leur esprit les pousse en
changer aussi frquemment qu'ils en trouvent l'occasion. Pour citer

un exemple de leurs friponneries habituelles, il n'est pas rare de leur

voir louer aux passants l'quipage qui leur est confi , en attendant
la sortie de leur matre d'une fte ou d'un spectacle. Je fus moi-
mme, un soir, complice involontaire d'un semblable mfait, et je

me convainquis que j'tais retourn chez moi dans la voiture d'un


grand seigneur.
Le got du faste, l'esprit processif qui s'est introduit dans les

murs et l'antipathie des classes libres pour le travail agricole, sont

les trois plaies de l'le de Cuba.


Les procs, coteux en tous pays, portent ici en eux le germe
d'une ruine invitable. La proprit est, en elTet, fonde sur des
bases tellement discutables, que la source des contestations ne tarit

pour ainsi dire jamais. De l une multitude d'avocats, de prucu-


110 CHAPIIU VI.

reurs, d'hommes de loi de toute sorte ,


qui dvorent le patrimoine
des plaideurs avec d'autant moins de scrupule, que leur nombre
toujours croissant rduit celui de leurs clients. Au surplus, l'esprit

de chicane a fleuri de temps immmorial dans toute l'Amrique


espagnole, et l'on peut dire que ce fut un des premiers fruits de la

civilisation europenne transplante dans le Nouveau-Monde ^ Nulle


part cependant les abus du barreau n'ont joui d'une aussi triste c-

lbrit qu' la Havane.


La lgislation coloniale ne se prte que trop aisment aux con-
testations judiciaires ; on se ferait difficilement une ide du nombre
infini de subtilits et de chicanes, de petits moyens iniques et dan-
gereux, d'exceptions dilatoires, enfin de l'arsenal o la mauvaise
foi va puiser pour terniser les procs. Cet amas de ressources in-
justes fournit des armes inpuisables aux avocats, qui parviennent

greler sur une cause mille et une actions subsidiaires, dont il est

rare de voir le terme. Le dbiteur, par leur conseil, se couvre de


son insolvabilit, et il la prouve victorieusement, quel que soit l'tat

de sa fortune; ou bien il se retranche l'abri de quelque fuero pri-


vilgi, au mpris de la juridiction ordinaire. Le mal consiste moins
payer cher la justice qu' ne pas l'obtenir aprs beaucoup de
sacrifices; malheureusement l'indolence des fonctionnaires suprieurs
et la difficult de faire parvenir en haut lieu les plaintes les mieux
fondes, favorisent toutes les normits et laissent les tribunaux de

second ordre arbitres de la fortune et de la libert des citoyens.


On a calcul que le montant des frais de procdure atteignait,

anne commune, dans l'le de Cuba, la somme de 10 millions,

et le papier timbr employ dans les actes judiciaires, celle de

100,000 francs 2. Au reste, le besoin de plaider est pass dans


les murs; les incidents se multipliant au gr des adversaires,

1. Les lgistes furent considrs de bonne heure comme un flau dans les cxlonies espa-

gnoles, tel point que l'an 1526, trente -quatre ans seulement aprs la dcouveite de
l'Amrique, lorsque Don Francisco de Montejo obtint l'autorisation de conqurir et de
coloniser le Yucatan, l'accs de cette province leur tut inteidit formellement par un article
de lacdule royale.
2. Queipo, [il forme fiscal, p. 141.
,

CUBA. (il

et le jugement dfinitif demeurant quelquefois en suspens pen-


dant plusieurs gnrations, les procs deviennent un passe -temps
qui engendre rarement l'inimiti, quoiqu'en dernire analyse ils

aboutissent la ruine des plaideurs.

11 me reste, pour complter ma tche, faire connatre le giia-


jiro ou. paysan de l'le que d'autres voyageurs ont peint sous des de-
hors brillants et potiques, mais qu' mon vif regret j'ai vu sous
un jour un peu dilTrent ^.

Assurment, au point de vue pittoresque, le (inajiro l'emporte sur

l'habitant de nos campagnes ; dans la physionomie et le maintien il a

de la fiert , de l'lgance ,
je ne sais quoi d'indpendant et de su-
perbe qu'il doit l'exercice d'une libert sans limites et d'une volont
rarement conteste. A^oyez-le , le dimanche, pressant sa jument fa-

vorite; ses perons sont d'argent massif; son couteau de chasse est

une arme de prix ; sa chemise de toile fine , soigneusement plisse


flotte au vent ; sa mine est haute et rsolue ; il se rend l'glise du
canton, ou peut-tre une aldea voisine, o l'attirent les yeux
noirs de quelque guajira; la cantilne dont il charme sa route rap-
pelle le chant monotone des Arabes de l'Algrie; c'est le mme ton
mineur, c'est le mme rhythme aussi vieux que le monde. Il existe

d'ailleurs plus d'un trait de ressemblance entre ce type particulier de


la race espagnole et le peuple guerrier qui foula pendant huit cents
ans le mme sol; mais je me borne noncer le fait sans tablir de
parallle.

Indolent dans les circonstances ordinaires de la vie , le guajiro


sait trouver de l'activit quand l'intrt ou la passion le sollicite ;

jaloux, dissimul, vindicatif, il marche tortueusement au but et se

laisse rarement dtourner par un scrupule. Nulle part peut-tre


l'homme des champs ne pousse la vanit plus loin ; mais ce n'est
point dans ses rcoltes, dans ses enfants, ni dans ses qualits per-

sonnelles qu'il place son amour-propre, c'est particulirement dans

ses armes, ses vtements, le harnachement de son cheval et son coq

1. Voyez uotamineiit la Havanp^-p^v M"" Merlin, t. U.c. xi\.


412 CHAPITRE VI.

de combat; aucun sacrifice ne lui cote pour satisfaire ce got d'os-


tentation que Ton retrouve au mme degr chez f Arabe.
Quoiqu'il vive habituellement de peu, il est glouton et mange
avec avidit, lorsque l'occasion l'y invite. Si son repas se borne
des haricots noirs et des bananes, c'est qu"il a dvore dans l'espace
d'une semaine le porc qui aurait suffi pendant deux mois l'ali-

mentation de sa famille. Je me suis assis quelquefois la table des

paysans de Cuba, et j'ai toujours t frapp de leur voracit ; il est

vrai qu'ils ne s'enivrent pas, quoiqu'ils aiment les spiritueux et en

fassent un frquent usage. Hospitaliers, comme tous les peuples

pauvres, ils mettent sans hsiter ce qui leur appartient la dispo-


sition de leur hte, et dans leur bouche cette phrase n'est point une
vaine formule. Toutefois on peut regretter qu'une aussi aimable
vertu ne soit pas accompagne chez eux de la grce et de la cor-
dialit qui pourraient en rehausser le prix.

Le jeu est le passe-temps favori des guajiros; ils exposent jour-


nellement leur avoir sur les hasards d'une carte ou d'un combat
de coqs; mais (juoique leur nature soit ardente et passionne, les

querelles oi ils sont mls ont rarement un dnoment tragi(|ue;

tout se rsout en gesticulations violentes et en vaines clameui"s.


Ils ne sont pas d'un temprament gai ; rien n'est moins com-
municatif et ne ressemble aussi peu la joie que l'expansion
bruyante des gens de la campagne : leurs cris tourdissants, leurs

gestes, leurs regards, inspirent toute autre ide que celle d'une
rjouissance ; leurs yeux brillent toujours d'un feu sombre, mme
au milieu d'une fte, et leur physionomie conserve je ne sais quoi

d'quivoque et de concentr qui bannit la scurit.

Les guajiros sont braves, et l'histoire de la piraterie pourrait


enregistrer des traits nombreux de leur audace; durs et patients
lorsqu'ils poursuivent un but , leur nergie semble doubler dans la

guerre impitoyable qu'ils font aux esclaves fugitifs. Ils suivent avec
l'instinct du limier la piste de ces malheureux, travers les sipiras

les plus inaccessibles, et les attaquent sans se proccuper du nom-


bre, ds qu'ils ont dcouvert leur retraite. Leur imptuosit paralyse
CUBA. 1)3

le courage des ngres, qui songent plutt fuir qu' se dfendre;


cruels par temprament, ils poussent la barbarie jusqu' livrer aux

chiens le cadavre de leurs victimes, afin d'entretenir les penchants


sanguinaires de ces animaux. Nanmoins, dans l'habitude de la vie,

ils traitent leurs propres esclaves avec douceur, et vivent mme


avec eux sur le pied d'une familiarit dont on voit ailleurs peu

d'exemples.
Les guajiras passent pour avoir l'esprit dominateur, et les pre-
miers nuages qui s'lvent dans leurs mnages, naissent, dit-on, de
leurs prtentions au partage de l'autorit. Il y a parmi ces croles
de ravissantes cratures, doues d'une dlicatesse de formes et

d'une grce un peu fire, je dirai mme un peu sauvage, qui rend
leur beaut plus piquante et que je n'ai vue nulle part ailleurs, si

ce n'est dans les montagnes de l'Andalousie.


Il faut qu'un guajiro soit bien pauvre ,
pour conduire lui-mme
la charrue et se passer d'un esclave, qu'il loue, quand il ne peut
l'acheter, afin de cultiver son champ; car le travail n'entre pas dans

ses gots, et il le mprise mme comme un attribut de la servitude.

Cette opinion est funeste l'agriculture; il sera bien difficile, tant


qu'elle subsistera, non-seulement de provoquer une large concur-
rence entre le travail libre et celui des esclaves, mais encore de sub-
stituer graduellement la premire de ces formes la seconde, ques-
tion qui intresse minemment l'avenir de Cuba. On a mis en avant,
il est vrai, pour justifier la ncessit de l'esclavage, la faiblesse de
constitution des Europens, et l'on a prtendu que la race africaine
tait seule apte rsister sous les tropiques aux rigueurs d'une
condition laborieuse; mais aujourd'hui, beaucoup d'hommes clai-

rs considrent ce sentiment comme un prjug et pensent que l'in-

aptitude dont on s'est prvalu pour l'tayer n'est qu'un hritage

de l'orgueil. On peut en effet, citer, l'exemple de nos Antilles,


qui ont t dfriches par une population europenne , que l'engage-
ment fournissait, avant la traite, aux colonies. Aujourd'hui mme,
les Canariens, les plus pauvres guajiras de Cuba, cultivent leurs
champs de leurs propres mains, et possdent rarement un esclave
I. 8
-114 rHAPlTRE VI.

(jui les aide dans leur labeur. Enfin, si les Indiens, comme beaucoup
de personnes le supposent, sont originaires de l'Asie septentrio-

nale, la question de l'acclimatation est rsolue depuis des sicles.

(Juant prsent, le travail libre revient un prix trop lev pour


tre largement encourag; ce n'est d'ailleurs qu'en modifiant le

systme d'exploitation rurale cjui, dans les conditions actuelles, ne

peut tre appliqu que sur une vaste chelle, et en essayant de


nouvelles cultures, susceptibles d'une division plus grande, que l'on

aura fait un pas utile et dcisif vers la solution du problme agj"icole *.

En attendant, les Europens feront bien de se mettre en garde


contre la tentation, jusqu' ce qu'ils soient parfaitement renseigns

sur l'conomie du pays : la prime qu'on leur olre et qui peut les

sduire, leur suffirait peine pour louer une clitive habitation et


|)our payer le mdecin , ainsi que les frais de maladie insparables
de l'acclimatation. Tout est ncessairement fort cher au sein d'une

petite socit qui ne possde pas moins de 75 millions de numraire


en circulation ; la dprciation de la richesse mtallique rsultant de

cette abondance, produit une lvation proportionnelle dans la valeur

des objets d' change. Les monopoles contribuent aussi lever


le prix des subsistances : celui qui pse sur les marchs publics
a fait hausser de cent pour cent la viande et le poisson ; de plus, les

droits normes dont sont frapps les produits trangers , sans en


excepter les farines, expliquent suffisamment la chert de la vie et

l'lvation des salaires -. A ces dceptions qui attendent l'tranger,

il faut ajouter le taux excessif de l'intrt et la difficult de se pro-

curer des capitaux, mme au milieu de leur abondance. Tels sont les

rsultats des mauvaises lois, du luxe, des embarras de la proprit

1. Aiusi, par exemple , et de l'avis de tous les conomistes, la culture de la camie doit
devenir indpendante de la fabrication du sucre, car ces deux oprations sont parfaite-
ment distinctes, et elles exigent Tune et l'autre des capitaux considrables. Voy. VHisioire
politique, etc., de Vile de Cuba, par M. Ramond de la Sagra.

2. Les farines sont taxes i piastres et 1/-2 lorsqu'elles proviennent d'Espagne, et

10 quand elles sont importes de l'tranger. La rigueur de ce droit difl'rentiel a provoqu


de justes reprsailles aux tats-Unis, pays fcond eu crales, au grand prjudice du
commerce cubanais. Une autre consquence de cette guerre de tarifs, c'est l'extension que
la fabricationdu sucre a prise la Louisiane, o cette industrie tait nglige, et la con-
currence qui en rsulte sur les marchs trangers.
CUBA. M5
foncire, et de la compression du rgime hypothcaire qui l'enlace

d'un inextricable rseau.


Les apprciations c|ui prcdent paratront certainement injustes
la Havane, o l'on n'a pas encore pardonn une femme d'esprit
et de talent quelques lgres critiques, largement compenses par
la prodigalit des loges ; cependant j'ai visit Cuba sans prven-
tions; libre de toute influence et ne cherchant qu' m'instruire, j'ai

port dans mon examen l'esprit d'impartialit qui est le premier


devoir du voyageur, et n'ai pas non plus nglig de fortifier mon
propre jugement par l'opinion d'hommes clairs, qu'un sjour pro-
long dans l'le avait suffisamment initis aux murs et au carac-
tre des habitants. Si j'ai commis quelques erreurs, ce n'est donc

point de mon plein gr, ni surtout avec l'intention de blesser dans son
lgitime orgueil un peuple qui n'est pas sans dfauts, mais qui peut

en racheter beaucoup par ses qualits. Le caractre aimable des


Havanais, leur aptitude, leur vive intelligence, produiraient d'excel-
lents fruits, j'en suis certain, si ces dons naturels taient fconds

par de meilleures institutions et par une forte ducation nationale.


On ne possdait, il y a quelques annes, sur l'histoire naturelle

de Cuba, que des renseignements superficiels, souvent dpourvus


d'autorit et dissmins dans les traits gnraux ; cette lacune a

t comble par un ouvrage d'un mrite incontestable et d'une fort


belle excution ,
publi sous les auspices du gouvernement espa-

gnoH. Quelle que soit nanmoins l'importance de cette uvre, elle

est l)ion loin d'tre complte , et le naturaliste que l'amour des


dcouvertes conduirait dans les mmes parages ne doit pas se d-
courager. Sans parler du rgne inorganique, dont l'tude est peine
bauche , combien d'tres curieux et encore ignors vivent au sein
des sierras, l'ombre des bois vierges, dans les eaux douces qui
arrosent les valles intrieures de l'le et dans les eaux sales qui en

1. Histoire phrjsique, paittique et naturelle de Vile de Cuba, par M. Ramond de la Sagra,


Paris, 1842-5G.M. Poey, professeur de zoologie l'Universit de la Havane, a entam ga-
lement, depuis quelques annes, nne siie de mmoires d'un intrt extrmement vari
sur l'histoire naturelle de l'ile.
M(i CIIAPITIIE VI.

baignent les cuntuurs ! Le rgne vgtal, par exemple, ollVe un


sujet d'observations inpuisable. Que de problmes physiologiques
rsoudre, de proprits constater, de dnominations vrifier ou
rectifier ! Un seul arbre, festonn de lianes et grefte jusqu'au fate

de mille plantes parasites, arrtera le botaniste pendant toute une

journe. On dirait que dans ces rgions splendides o la diversit

semble tre une loi de la nature , cette page de la cration ait t

traite avec une prdilection particulire; l, chaque plante nous


surprend ou nous charme, depuis le majestueux palmier et le puissant

ceba, jusqu' l'humble rose des savanes cjui maille les prairies de

l'ouest ,
jusqu' la frle loblie penche au bord des ruisseaux ,
qui

cache sous un air de candeur l'cret d'un suc vnneux.


Les rameaux infrieurs du rgne animal sont naturellement ceux
dont l'tude est la moins avance et qui offrent au naturaliste la

source d'investigations la plus fconde. Ainsi, les mollusciues terres-

tres se montrent tellement nombreux et diversifis, que la moindre


excursion au del du terrain battu de la Havane, conduit quelque
dcouverte -. Certaines espces rivalisent avec les productions de

l'Ocan par la viva(it(; et l'agrable distribution de leurs couleurs ;

je me borne en citer deux. L'une, voisine de nos escargots, mais


seulement parla forme, se plat l'extrmit orientale de l'le, o
elle vit sur le tronc des palmiers : jaune, rouge, verte, lilas, au-
rore ou d'un noir violac, elle compte un nombre infini de varits
et justifie trs-bien le nom d'hlix picta que lui ont donn les con-
chyliologistes. L'autre ,
plus allonge, mais galement variable dans

sa brillante coloration , habite les taillis impntrables qui bordent


la zone maritime ,
principalement dans l'ouest, et fournit aux p-
cheurs un appt dont le poisson est trs-friand - ; les pagui"es s'em-
parent ensuite de la coquille vide et s'isolent dans sa capacit,

comme de vritables ermites, auxc{uels l'imagination populaire les

1. L'uumration des mollusques terrestres de l'ile de CuLa montait


et fluviatiles

97 espces dans romrage de M. de M. Poey a lev ce chiffre 385 es-


la Sagra; depuis,
pces, et je ne doute pas qu'on n'anive le doubler un jour. Voy. Memorias sobre la hist.
naf. de la isla de Cuba, par M. Poey, Havane, 1851-54, t. II, p. 11.
2. Achatina fasciata, MuU.
CUBA. 117

a compars. Les mollusques terrestres ne jouissant que de moyens


borns de locomotion , s'cartent peu du site o ils sont ns ; comme
leur caractre distinctif le plus saillant rside dans leur enveloppe
testace , et que celle-ci porte gnralement l'empreinte des cir-

constances locales au milieu desquelles ils ont vcu , il en rsulte que

dans une le o les conditions du sol et de la vgtation sont aussi

varies qu' Cuba, il n'est pas un versant de montagne, un bassin

ou une plage qui ne recle quelque spcialit de leur tribu.


Les eaux tides de l'Ocan sont galement peuples d'une multi-
tude d'tres anims, d'un ordre infrieur, qui par le calme flottent

leur surface ou jonchent le rivage aprs un coup de vent. J'ai

remarcju sur les bancs qui s'tendent vers la pointe occidentale de

l'le des oursins d'une belle couleur violette, arms de piquants


longs et dlis comme des aiguilles bas ; on y rencontre aussi de
larges astries d'une nuance orange, releve d'incarnat, et d'au-

tres radiaires dont les formes sont singulires et trs-di versifies.


Quand le fond est vaseux, il est hant par de grands mollusques
de la famille des casques, que l'on pche pour les exporter en Eu-
rope o la tabletterie tire parti de leur enveloppe nacre; l'excep-
tion des coquillages, qui de tout temps ont t recherchs, la plupart

de ces animaux marins, placs sur les derniers degrs de l'chelle


zoologique, sont peu connus.
Parmi ceux qui mritent le plus de piquer la curiosit du natu-
raliste, je citerai Vencrme, animal fort trange, participant la fois

des polypiers et des radiaires, dont l'organisation est encore trs-


obscure et dont la place est incertaine dans la srie des tres anims.

Ancienne habitante de nos mers, l'encrine en a disparu depuis des


sicles, avec ces races antiques qui se sont successivement teintes,
et dont nous ne connaissons que les dbris pierreux. Cependant, une

espce du mme genre persiste encore vivre dans la mer des An-
tilles, sur la cte septentrionale de Cuba. Aucun naturahste relle-

ment comptent n'a observ jusqu'ici cet animal l'tat vivant; je


ne me flatte pas d'avoir t plus heureux, quoique je n'aie rien par-
gn pour russir; mais le succs est arriv trop tard, et je suis seu-
il8 CHAPITRE VI.

lement en mesure de fournir une indication prcise aux voyageurs


cjui me suivront. On chercherait vainement l'encrine dans le rayon
de la Havane ; c'est l'extrmit orientale et septentrionale de l'le,

entre le port de Nipe et celui de Nuevitas, et notamment dans la petite

baie drl Manati, qu'on la rencontrera adhrant aux rochers par les
prolongements radicaux de sa tige. Lorsque le temps est calme, on la

voit trs-distinctement entr' ouvrir sa coupe viscrale, borde de ten-


tacules, et s'panouir, comme une fleur sous-marine, plusieurs pieds

de profondeur. Le pcheur qui m'a fourni ces renseignements tait

originaire de la localit; il connaissait l'encrine sous le nom depnlmn


di mar. Les habitants du port de Manati la conservent vivante, comme

objet de curiosit, dans des vases remplis d'eau sale '^.

Les hutres de Cuba sont d'une espce trs -distincte des ntres,

mais elles n'en diffrent point par le got : au lieu d'adhrer aux
rochers, elles se fixent aux branches infrieures des mangliers, s'y
agglomrent, et forment des rgimes que le pcheur peut cueillir

comme des fruits, de son bateau. Ces coquillages multiplient

surtout l'embouchure des fleuves o la salure de la mer est mod-


re. Un prjug accrdit parmi les Europens leur attribue des

(jualits nuisibles ; cependant je n'ai dcouvert aucun fait qui jus-

tifit cette opinion, et j'en ai mang plusieurs fois sans avoir prouv

aucune incommodit. Quelquefois ce mollusque donne asile un

crabe rougetre et mou d'une petite espce, qui vit en parasite


entre les lobes de son manteau. Les amateurs ne se laissent point

effrayer pour si peu ; ils prtendent mme que l'hutre y gagne en


qualit; mais les trangers trouvent rarement cet assaisonnement
leur gr. Quoique les hutres abondent dans maint parage et

que la pche en soit extrmement facile, rien de plus rare sur le

1. L'encrine a t dcrite et figure, je crois, pour la premire fois, sous le nom de


palma animal, par D. Antonio Parra, naturaliste havanais, dans un ouvrage fort rare
intitul : Descripcion de diferentas piezas de historia natural las mas del ramo maritimo.
Habana, 17S7, p. 181, pi. 70. La comatule, dcouverte en 1823 dans les mers d'Europe, se
rattache par analogie la famille des encrines il ne parait pas toutefois que l'espce de
;

Cuba snbisse la mme mtamorphose, et jouisse aucune poque de son existence de la


facult de s^ nniuvoii' librement au fond des eaux.
CUBA. i49

march de la Havane , o rindolence des habitants se traliit par


leur manque d'industrie.

La classe nombreuse des insectes et des crustacs prsente un


champ d'tude assez vaste, malgr les rapports naturels cjui ratta-

chent la faune entomologicjue de Cuba celle des autres les de

l'archipel et des portions voisines du continent. Je mentionnerai


parmi les crustacs une petite crevisse, aux pinces grles et allon-
ges, commune autour de la Havane, et une espce plus grosse,
ignore des naturalistes, que l'on rencontre l'occident de l'le,

mais seulement dans les ruisseaux qui arrosent le versant septen-


trional des montagnes. Cette particularit bien connue des guajiros
et des ngres marrons leur fournit un indice lorsqu'ils sont gars
dans les bois.

]^es eaux douces nourrissent plusieurs espces de poissons, gn-


ralement peu connues; on en compte jusqu' huit dans la rgion
occidentale de l'le {Vuelta de abajo), entre autres une anguille qui
habite les cours d'eau du parlido de Sanla Cniz ^. L se trouve
galement une belle et grande salamandre, d'un vert clatant avec
des bandes noirtres sur le dos. Je tiens ces renseignements d'un

vritable ami de la nature, qui vivait isol dans l'intrieur de la

contre o il jouissait pleinement de la cration tropicale. Ce phi-


losophe, n sous un autre ciel , ne se proccupait point de classifica-

tions ni de systmes; il ddaignait les livres, se bornait contem-

pler, et ngligeait de recueillir; sa collection, c'tait l'le tout entire;

dou d'un jarret actif et d'une bonne mmoire, il rapportait de ses

excursions une impression durable de tout ce qu'il avait observ.


Je lui dois d'intressants dtails qui m'ont prouv que la faune de

Cuba est une mine fconde, que l'on n'puisera pas de longtemps.
Les mmoires de M. Poey nous ont fait rcemment connatre une
espce nouvelle de lepidoslcus , rpandue dans les lacs et les rivires

de la rgion occidentale. Les lpidostes sont de curieux poissons,


au corps allong, cylindrac, revtu d'une cuirasse osseuse forme

1. Notamiiiftiit les rios Tarolaco ci San'o -Domingo.


1-20 CHAPITRE VI.

d'caills imbriques et articules entre elles par sries : leurs m-


choires sont puissantes, leur apparence est formidable; ils se rap-
prochent des reptiles et notamment des crocodiles, non-seulement
par certains caractres extrieurs, mais par diverses particularits
de leur structure intime ,
qui les distingue de tous les genres vivant
actuellement sur le globe. Leur type n'ofTre d'analogie qu'avec les
races antiques qui peuplrent les eaux pendant les premiers ges
du monde, une poque o la limite entre les poissons et les sau-
riens n'tait pas nettement dfinie.

Il y a longtemps que le savant auteur des Recherches sur les

poissons fossiles a appel l'attention des naturalistes sur l'organi-


sation trange des lpidostes , et mis en vidence les relations que
je viens de signaler, en crant la famille des sawroiV/es * : il rsulte

de ses investigations que ce genre de poissons , circonscrit aujour-

d'hui dans certains lacs et certains cours d'eau du Nouveau Monde,


tait jadis cosmopolite, car on en a trouv des dbris fossiles en
Europe, en Asie et mme en Australie, dans les plus anciennes
formations renfermant des vestiges d'animaux vertbrs. Leur exis-
tence exceptionnelle en Amrique, semble prouver que cette con-
tre n'a pas t altre aussi profondment dans sa constitution

physique que le reste du globe , d'o leur race a compltement dis-


paru-. L'encrine nous a dj olTert un phnomne du mme genre,
qui vient corroborer cette prsomption ^.

Le lpidoste de Cuba, ou manjuari, dcrit avec dtail par M. Poey,


atteint un mtre et demi de longueur ; la chair en est bonne man-
ger, mais les ufs passent pour tre vnneux ^.

De tous les tres anims, les oiseaux sont ceux que la nature a

1. Agassiz, Recherches sur les poissons fossiles, t. II, pat. 2, chap. i.

2. Agassiz, Lake superior, p. 259.


3. La dcouverte d'im pleurotomaire , vivant dans les eaux de la Guadeloupe, est un
fait rcent et infiniment curieux ajouter aux prcdents. Les pleurotomaires sont des
mollusques marins, qui n'avaient t rencontrs jusqu'ici qu' l'tat fossile, dans les ter-
notamment dans la grande formation oolitique. Dj le genre phola-
rains secondaires et
domie, trouv il y a quelques annes aux Antilles, avait excit, par les mmes consid-
rations, un vif intrt chez les naturalistes.
4. Poey, Memorias sobre la hist. nat. de la isla de Cuba, t. I, p. 273 et 438.
CUBA. 121

dous des facults locomotives les plus compltes; aussi leur exis-

tence se dveloppe-t-elle rarement dans un cercle born , comme


celle des animaux dont j'ai parl prcdemment. Parmi les cent

vingt- neuf espces observes dans l'le de Cuba par M. de la Sagra,


vingt-sept seulement sont indignes; le reste appartient galement
au continent voisin, et mme, comme la poule d'eau, se retrouve
jusque dans l'ancien monde. La pintade, introduite jadis par les

Espagnols , a fini par se naturaliser compltement ; elle se plat

dans les savanes entrecoupes de bois , et surtout dans le voisinage


des plantations, o elle trouve plus facilement se nourrir. C'est un
excellent gibier qui cote moins cher que la volaille sur le march
de la Havane, o on la rencontre de temps en temps avec une per-
drix, une alouette et un pigeon tte bleue fort joli ^.

Les historiens espagnols qui nous ont laiss quelques renseigne-


ments sur les productions naturelles de Cuba au temps de la con-
qute, comptaient dans l'le, sans parler du chien, six espces de
mammifres, tous, l'exception d'un seul, de l'ordre des rongeurs:
le liitlia, le quemi, le mohinj, le cori, le guahiniquinar et Vaijre-,

Jusqu' prsent, on n'a retrouv que quatre de ces quadrupdes^: le

mus porcellus, les caprouiys Fournieri etPoeiji, et le solenodon para-

doxus. Quant la concordance entre leurs noms scientifiques et ceux


qu'ils portaient dans la langue du pays, il est fort ditficile de l'tablir,

la description qui nous en est reste tant sommaire et incomplte.


Le mus porcellus de Linn est un petit mammifre du genre
cobaye, naturalis depuis plusieurs sicles en Europe, o il est

connu sous le nom vulgaire de cochon d'Inde. J'ai fait mention,


dans le chapitre prcdent , du capromys Fournieri , la seule

espce que j'aie vue de mes yeux, vivant sur les arbres, au bord des
rivires de la Vuelta de abajo. Cet animal a la chair noire, d'un
got analogue celle du lapin, lorsqu'on lui a fait perdre l'odeur

1. Col. cyanocephala Gm. Espce particulire aux ntilleS;, ainsi que la C. leucocephala
Gm. On connat huit espces de pigeons dans l'le.

2. Oviedo, Hist. gen. de las Indias, 1. xii, c. 1, et 1. xvii, c. 4.


3. Le C. prehensilis Popp. p?t pnoore une espce douteuse.
1-22 CHAPITRE VI.

forte et dsagrable dont elle est imprgne ; on le vend sur le

march de la Havane. Le capromys Popiji se plat dans les lieux

montagneux et habite les cavits des rochers ; il dilTre du prcdent,


non-seulement par ses habitudes, mais par la nuance de son pelage
et par une particularit de sa queue , dont l'extrmit n'est pas
dnude infrieurement. Tous deux ils se nourrissent de fruits, de

feuilles, d'corce et de lzards auxquels ils donnent assidment la

chasse; ils ont l'activit de l'cureuil, se dressent comme lui sur


leurs pattes de derrire et saisissent les aliments pour les porter,

leur bouche.

Le plus curieux de ces petits mammifres est le solcnodon para-


(loxus que ^L Brandt a fait connatre en J83/|., d'aprs un spcimen
provenant d'Hati; plus tard, M. Poey l'a retrouv dans l'le de
Cuba , et c'est ce savant que nous sommes redevables des rensei-

gnements les plus complets que nous possdions sur la conformation


de cet animal et sur ses murs. Le solenodon est un insectivore
carnassier, de la section des musaraignes, et de la taille d'un
jeune lapin ; son museau se termine en une trompe longue et flexi-

ble dont il se sert pour fouir le sol, l'instar de certains pachy-


dermes ; il a la queue nue et cailleuse comme le rat , les ongles
saillants, le corps recouvert d'un poil fauve, noirtre sur le dos
et susceptible de se hrisser. C'est un animal nocturne, vivant de
lombrics, de larves et d'insectes, qu'il cherche sous les pierres et

dans les troncs d'arbres pourris ; on ne l'a rencontr jusqu'ici que


dans les montagnes de Bayamo i.

L'absence de grands mammifres sur le territoire de Cuba , o


l'on n'en trouve pas mme de dbris fossiles , n'est point favorable

l'hypothse d'un voyageur illustre qui suppose que le cap Saint-


Antoine a d se rattacher jadis au Yucatan , et qui introduit dans
l'le par cette voie les pins dont sont peuples les savanes de la r-

gion mridionale-. Si la gologie peut hasarder une semblable


conjecture , la botanique et la zoologie ne la confirment pas : le

1. Poey, Mem. sobre la lsl. nat. de la isla de Cuba, t. I, p. 23 et A33.

2. HumboWt, Essai polit, sur l'i'e de Cnbn, t. T, p. sr>.


CUBA. 123

Yucatan n'a point de conifres ; on ne retrouve ces vgtaux qu'en

descendant jusqu'au golfe de Honduras; encore l'espce est-elle

distincte de toutes celles qui croissent Cuba.


On ne saurait douter qu'il n'existt dans l'le un chien que les

Indiens avaient pli la domesticit ; le tmoignage de Colomb est

positif : Ils ressemblent ceux d'Espagne, dit-il, mais ils n'a-

boient pas; ils ont l'air de petits loups, mais ce sont de vrais
chiens; on les trouve aussi Saint-Domingue et au Darien, o ils

ont t apports par les naturels!. Cette description s'applique

un animal de la section des chacals, qui aurait t, plus vraisem-

blablement , import du continent. J'ai ou dire que la race n'en

tait pas teinte Cuba et qu'elle s'tait perptue dans les monta-
gnes de Trinidad; mais on peut aisment s'y tromper, car un

grand nombre de chiens provenant d'Europe sont devenus sauvages


et vivent par troupes dans les lieux les moins frquents : leur poil

d'un roux uniforme, leur museau pointu, leurs oreilles droites

et courtes, leur donnent l'apparence de btes fauves et permettent

assez difficilement de reconnatre leur origine.

Les Havanais estiment beaucoup une petite espce domestique


dont la patrie est incertaine et qu'ils nomment perrito fmo : d'un

blanc pur avec le poil long, soyeux, fris, les oreilles tombantes,

la queue fournie, ce joli animal peut tre considr comme une mi-
niature du barbet. 11 s'en rapproche encore par sa fidlit et par

une rare intelligence dont j'ai ou citer plusieurs traits. Celui cjue je

vais rapporter m'a t cont par un mdecin de la Havane, le docteur

Leriverend , homme de talent et de cur, du petit nombre de ceux


que l'on est fier en pays tranger d'appeler du nom de compatriote.

Ce mdecin possdait un perrito fno qui faisait les dlices de la

maison par ses grces et sa gentillesse. Un jour l'animal disparut,

et quelques recherches que l'on ft, on ne parvint pas le retrouver.

Le docteur en conut un vritable chagrin; partout o l'appelait


son ministre, aprs s'tre inform de ses malades, il ne manc[uait

1. Jnninal du premier voyage. Oviodo mentionne galement ces chiens muets, qui fuient
lvors jusqu'au dernier par ses compatriotes. Hist. gen. de las Indias, 1. xii, c. 1.
,,

\n CHAPITRE VI.

pas de s'enqurir de son chien , mais toujours sans rsultat. Quinze


jours s'taient couls , lorsqu'un matin , l'heure du djeuner, le

museau blanc du petit animal se montra par la porte entr'ouverte ;

au mme instant, il bondit aux pieds de son matre, l'accable de


caresses et se livre pendant une heure aux accs d'une joie folle

qu'il est impossible de modrer. On ne douta pas qu'il n'eut t

drob et vendu l'autre extrmit de la ville. Rinstall dans la

maison, il y reprit ses habitudes. Cependant on remarqua que


chaque soir il donnait, toujours la mme heure, des signes de
frayeur que rien ne semblait justifier : il tait saisi d'un tremblement
convulsif, jetait autour de lui des regards inquiets, et allait se ca-

cher sous les meubles , en poussant des gmissements plaintifs. On


ne tarda pas s'apercevoir que ces faits concidaient avec le pas-
sage d'un ngrillon qui vendait du pain dans la rue, et ds lors un

soupon se glissa dans l'esprit du docteur. Ayant appel un jour le

petit marchand, il ferma brusquement la porte, et lui montrant sa


canne avec un geste suffisamment expressif, parvint lui arracher
l'aveu circonstanci du larcin. Ainsi fut expliqu l'elfroi du perrilo

qui, au milieu des bruits confus de la rue , distinguait clairement la

voix de son ravisseur.

Je ne terminerai pas ce chapitre sans entrer dans quelques d-


tails sur un ol)jet qui se rattache sans doute l'histoire naturelle

mais que l'industrie et le commerce de l'ile revendiquent comme


un des lments de leur prosprit : je veux parler du tabac, et na-
turellement je m'adresse aux fumeurs.
L'usage, ainsi que je l'ai dit prcdemment, partage l'le de
Cuba en deux portions ingales, la vuella de arriba et la vuelta de
abajo, l'une l'est, l'autre l'ouest de la Havane. Cette division
est prcieuse en matire de tabac , car elle correspond exactement

aux deux grandes qualits que la culture a dveloppes dans l'le

qualits assez bien tranches pour qu'il soit impossible de les con-

fondre. Le tabac de la section orientale est noir, brle bien et donne

une cendre blanche; on en fait peu d'estime la Plavane, o les

connaisseurs lui reprochent de manquer de got et de finesse;


CUBA. !25

mais il ne dplat pas dans la localit qui le produit. On le rcolte

principalement aux environs de San Yagoet de Tara; la France en


consomme peu; la majeure partie s'exporte en Allemagne et aux
tats-Unis. 11 vaut rarement plus de 20 piastres dans les meilleures
annes, tandis que l'autre qualit se vend 50, 80 et jusqu' 100
piastres le tercioK

Les tabacs fins et recherchs de l'le, ceux qui portent par excel-
lence le nom de tabacs de la Havane, ne proviennent pas des alen-

tours de cette capitale, mais de trente quarante lieues l'ouest,

o ils sont rcolts au bord des rios Hondo, Seco et Feo, depuis San

Diego jusqu' Consolacion ciel Sur. L s'tend une contre monta-


gneuse, entrecoupe de petites valles, dont le sol lgrement sa-
blonneux, fertilis par l'inondation des rivires, parat minem-
ment propre la culture du tabac. Ces champs se nomment des
vrgas, et l'on appelle vegueros les cultivateurs qui les mettent en
rapport. J'ai ou citer une de ces proprits, de la contenance d'en-
viron dix hectares, dont la valeur s'tait leve de 2,000 piastres

30,000 dans un intervalle de vingt-huit ans. On peut juger,


par cet exemple, de l'importance cjue la production du tabac a

acquise depuis quelques annes. 11 ne faut pas croire cependant


que toutes les vcgas soient estimes au mme taux : la nature du sol,

l'exposition et la proximit des eaux , influent sur la valeur du fonds


comme sur la qualit de la rcolte.

Entre les deux varits principales que j'ai distingues prc-


demment, et qui portent le nom des deux sections de l'le, on peut
placer un tabac intermdiaire , cultiv dans le rayon de la Havane
sous le nom de tabaco de parlido. Cest une feuille mdiocre et d-
daigne, dont une forte partie se convertit en cigares et se dbite

en France un prix , comme on le sait , passablement lev.


On sme le tabac dans les meilleurs crus de la Vuelta de abajo,
depuis aot jusqu'en octobre; les jeunes plants doivent tre repi-
qus avant la Chandeleur, et disposs en quinconce pour la com-

1. Mesure que je ferai connatre plus loin.


126 CHAPITRE VI.

niodit des tia\uu\. Lui'squ'ils commencent s'taler [platearse],

on leur donne une premire faon et on les dbarrasse des insectes


nuisibles, opration trs-minutieuse, que l'on doit pratiquer jour

par jour, feuille par feuille, jusqu'au moment de la rcolte. Aucune


plante en effet n'a plus d'ennemis redouter: une fourmi s'empare

de la graine, un puceron attaque la jeune tige, une chenille dvore

le parenchyme des feuilles vertes, les limaces enfin et les escargots

poursuivent leurs ravages jusqu' la dernire heure. On a vu des

plantations radicalement dtruites par le concours de tous ces ani-


maux ; le cultivateur est alors oblig de se procurer d'autres plants

et de recommencer sur nouveaux frais pour ne pas perdre le revenu


d'une anne.
Le tabac reoit une seconde faon avant sa maturit ; on sup-

prime le bourgeon terminal, ainsi que les bourgeons axillaires, afin

de faire atluer la sve vers les feuilles. Trois quatre mois plus
tard, selon l'exposition et la saison, la plante est arrive son point

de perfection.
La rcolte s'effectue gnralement depuis la fin de dcembre
jusqu'au mois de fvrier; on commence par trononner la tige de
verticille en verticille : les feuilles suprieures, plus souples et plus

fines, sont destines former l'enveloppe du cigare (capa) ; celles

d'en bas, plus paisses et rarement intactes, doivent en constituer


la substance intrieure [tn'pa). Le veguero ou cultivateur procde
ce premier triage , en disposant les tronons de la plante droite

et gauche de la ligne qu'il parcourt. La rcolte se fltrit sur

place, puis on la recueille et on la suspend pendant deux ou trois

jours sous un hangar, oi!i la maturit se consomme et o elle prend


de la couleur; rentre enfin dans un grenier bien ar, elle achve
de scher jusqu'au mois de juin, poque o l'on procde au choix des
qualits, opration dlicate qui exige ordinairement le concours
d'un agent spcial [escofjidor).
Le tabac mis entas, lgrement humect et recouvert de chaume,

s'chaule, fermente, se ramoUit et devient maniable. Le choix

s'elVectue feuille par feuille, et donne six qualits qui portent les
CUBA. 127

noms suivants : quebrado ^ libra, premicrc, deuxime, troisime et

quatrime; on les classe par paquets de cent feuilles ou manojas


sans s'arrter au poids : quatre-vingts manojas forment un terrio.

C'est par tereios que Ton vend et que Ton achte, quand la rcolte

n'est pas livre sur pied.


Il faut, pour apprcier le mrite d'un tabac, plus de tact qu'on

ne le croit gnralement; les connaisseurs de la Havane distinguent


(du moins ils le prtendent) le climat, la nature du sol sec ou ma-
rcageux, et jusqu'au cr qui a produit la feuille. Nos vignerons,
en Bourgogne , montrent la mme sagacit dans la dgustation des
vins; mais pour les vins, comme pour le tabac, c'est une prten-
tion mal fonde chez la plupart des amateurs*.
Le q}iebrado constitue une qualit spciale, forme des feuilles

que les insectes ont gtes ou qui ont t lacres par le vent : ce

sont ordinairement les plus larges, les plus mres et les plus
savoureuses. Le prix de la rcolte tant bas principalement sur la

quantit de feuilles intactes qui peuvent servir d'enveloppes aux

cigares, le quebrado est peu recherch des acheteurs; il devient le

lot du veguero, qui fume sans contredit le meilleur tabac de l'le.

Cette particularit n'a pas chapp aux dbitants, qui imitent la

forme rustique des cigares de la campagne et les vendent fort

cher, sous le nom de vegueros, en certifiant au besoin leur origine.


Lorsqu'on veut employer le tabac, on ouvre le tercio et on
humecte les manojas; on tend ensuite avec prcaution les feuilles

destines aux enveloppes, afin que l'humidit les pntre galement,

et l'on a soin d'en retrancher les nervures; le reste est jet dans
un baril oi^i le ramollissement se consomme. Le tabac ne subit point
d'autre prparation avant d'tre roul en cigares. Je n'entrerai
pas dans le dtail minutieux de cette industrie, dont l'intrt est

secondaire ; il suffit de savoir que la feuille prcieuse , depuis son


introduction dans l'atelier jusqu'au moment o elle en sort sous la

forme consacre par l'usage, a pass par les mains d'une douzaine

1. On recoimait souvent, sans tre bien habile, les laineux tal'acs de la ]'uelta de ubaju,

aux particules salilouueuscs qui demeurent adhrentes la feuilh.'.


128 CHAPITRE VI.

d'ouvriers dillrents. Les fumeurs doivent perdre une illusion qu'un

crivain aimable, mais dou d'une imagination trop vive, a pu


faire natre dans leur esprit ^ : ce sont les hommes ,
je le dis

regret, qui dans l'intrieur des villes se livrent exclusivement la

fabrication des cigares. Un prjug n de la vanit loigne les

femmes de ce genre de travail qui conviendrait sans doute parfaite-


ment h leur sexe ; les jeunes guajiras ddaignent mme une occu-
pation aussi vulgaire, et prfrent employer leurs loisirs tresser

des chapeaux de paille.

Le cigare, ainsi que je l'ai dit plus haut, se compose de deux


parties distinctes, l'enveloppe ou capa, et la substance interne que
l'on dsigne sous le nom peu potique de tripa: le mrite du fabri-

cant consiste les associer l'une l'autre, en consultant la nature

de la feuille, afin que la combustion soit rgulire. La couleur et la

qualit de l'enveloppe servent habituellement d'tiquette au cigare; il

y a dans chaque atelier des ouvriers spciaux qui saisissent avec une
subtilit remarquable les nuances les plus fugitives du tabac, et

d'une masse de cigares qui parat uniforme savent extraire des


produits de sept huit couleurs, qu'ils assortissent dans des caisses
spares. On estime la Havane un cigare dont l'enveloppe est

lisse, sans nervures, d'un brun marron fonc, et qui donne une
cendre mdiocrement tenace, d'un gris plomb, s'elfeuillant ais-

ment. La nuance jauntre, qui jouit de quelque faveur en Europe,


n'est nullement apprcie dans l'le : elle appartient aux premires
feuilles, que le soleil a dpouilles de leur arme en les fltrissant

sur leur tige. J'ai vu cependant, au Guatemala, un tabac naturelle-


ment jaune, fortement charg de principes empyreumatiques on ;

a essay de l'acclimater Cuba, mais il y a dgnr.


La forme des cigares usits la Havane se rduit trois types

principaux, le ref/alia, \e pcmalela et le miliare. Le regalia demande


plus de faon et cote par consquent plus cher ; on prfre , dans
le pays, les proportions modestes du miliare, et l'on fait bon mar-

1. La Havane, par M"' Merlin, t. II, p. 424.


CUBA. 129

ch de l'apparence extrieure qui flatte les trangers, mais qui

souvent n'est qu'une trompeuse amorce. C'est au consommateur a


s'assurer lui-mme de la qualit du tabac qu'il achte; il en fixe le

prix la fabrique et dsigne la forme qui lui convient. On a de fort

bons cigares 80 francs le millier; le commerce britannique ne


les paie pas plus cher. A l'poque de mon voyage, le gouver-
nement franais se procurait au prix de 130 francs les demi-
rcgalias dont il prenait le soin de nous approvisionner, avec un
bnfice de 80 p. 0/0 ; il en est probablement de mme aujour-

d'hui.

Les qualits mdiocres qui forment la base de la consommation


en France, perdent en vieillissant une partie de leur cret et
deviennent en mme temps plus combustibles, par l'vaporation de

l'lment aqueux qu'elles renferment; mais on aurait tort d'en tirer

une induction gnrale et d'apprcier un cigare en raison de sa


dessiccation. Le bon tabac doit tre souple, onctueux au toucher,

et susceptible de brler facilement au sortir de la fabrique; trois


semaines suffisent pour le conduire point, et rarement, sous le

climat des Antilles, le garde-t-on au del de six mois; aprs un


intervalle plus long , la feuille se dessche, les molcules essentielles
et aromatiques s'vaporent, et il ne reste plus qu'un brlot insipide,
sans stimulus et sans parfum.
Le tabac, source de richesses, non-seulement pour l'le de
Cuba , mais pour le commerce tranger et mme pour plusieurs
tats de l'Europe dont il accrot le revenu, conduit rarement la

fortune le pauvre veguero, qui arrose cette plante de ses sueurs.


Aucun cultivateur n'est expos plus de chances alatoires : la

rcolte est incertaine, la qualit, variable comme celle du vin; les

soins sont minutieux et incessants, circonstance qui ne permet gure

aux plantations de prendre un large dveloppement. C'est l'indus-


trie du petit propritaire et du petit fermier. Comme les vrgas se
louent fort cher, ces derniers se font un scrupule de distraire la

moindre parcelle d'un territoire aussi prcieux, pour l'appliquer


leurs besoins; ils prfrent, par un assez mauvais calcul, s'approvi-
I. 9
130 CHAPITRE VI.

sioiiner grands frais, trop souvent crdit, quelquefois une


distance considral^Ie, des denres ncessaires leur subsistance.

Rien n'est plus pauvre, enfin, que les localits d'o nous tirons cette

feuille si estime; l'existence du cultivateur n'y dpend pas seule-


ment des saisons, elle est encore la merci des spculateurs
havanais, qui s'entendent habilement exploiter son indigence.
1! y a trente ans environ que la culture du tabac a pris un dve-
loppement srieux dans l'le de Cuba; auparavant, cet objet tait

tiop insignifiant pour intresser l'aristocratie commerciale, qui en

abandonnait le monopole aux petits ngociants; mais le rapide

essor de la consommation europenne, la dprciation du caf et

la concurrence des sucres trangers ont concouru rhabiliter un


produit dont l'importance est devenue considrable. Quoique le

tabac de la Havane soit encore sans rival , il ne faut pas croire avec

les habitants qu'il en sera toujours ainsi ; cette plante aura le sort

de la canne sucre et du cafier; l'industrie dcouvrira ailleurs des

sites galement favorables sa culture, ou le hasard les signalera.

J'ai remarqu moi-mme, dans le cours de mon voyage, cer-

taines localits qui m'ont paru aussi heureusement doues que les

fameuses vegas de la Vuelta de abajo-; l'le dcl Chinai, par


exemple, forme par le rio Usumasinta, entre le Yucatan et le

Tabasco, olTre, sous la mme latitude, une terre d'alluvion lg-


rement sablonneuse, que la crue du fleuve fertilise, et qui ne

demanderait peut-tre qu'un essai pour rivaliser avec le sol privi-

lgi de Cuba.
Quant nous, nous ne fumerons de bons cigares que quand le

gouvernement, renonant son monopole, livrera le commerce du


tabac son cours naturel, en se bornant le frapper d'un droit.

La concurrence saura nous procurer les meilleures qualits un


prix raisonnable, et le trsor retrouvera sous une autre forme une

partie des ressources dont on ne peut songer le priver.


'-(<^S^T^
-''S?^ P'"'"' ">

CHAPITRE Vil

LE CONTINENT AMERICAIN

Les premires nouvelles qui m' arrivrent d'Europe furent d'une


nature tellement cruelle ,
que je faillis renoncer mes projets et

abandonner mon voyage. Mais il n'y avait point alors de bti-

ment en partance dans les eaux de la Havane; j'eus le temps de


rflchir, de mrir ma rsolution, et de retrouver une partie de la

fermet qui m'a soutenu dans mon isolement, comme dans toutes

mes autres preuves. Au bout de quelques jours, j'tais dcid

poursuivre ma route et chercher dans l'exercice d'une vie nouvelle


une diversion mes chagrins.
Yers cette poque, les hostilits qui clatrent entre le Mexique et
432 CHAPITRE VII.

les tats-l nis pruduisireiit un ralentissement dans le mouvement du


golfe, et rendirent les communications plus rares entre Tle de Cuba
et la rive espagnole ; cependant, au milieu de fvrier, j'appris qu'une
golette allait appareiller pour Campche. Les circonstances ne me
permettaient pas d'hsiter; j'arrtai donc mon passage sur ce bti-

ment, qui, le 19 au soir, leva l'ancre et mit la voile. Aucun lien

ne m'attachait la Havane; nanmoins, en voyant fuir les collines

de Rgla, les vaisseaux endormis sur leurs ancres, les difices dors
par le soleil couchant, j'prouvai je ne sais quoi de triste qui res-

semblait un regret : le dernier anneau qui me rattachait l'Eu-

rope venait de se briser. La scurit journalire, la certitude du


lendemain, l'oubli de tout danger, de tout soin matriel, dont la

douce habitude nous enracine si fortement au sol, lorsque nous


avons eu le bonheur de natre au sein d'une socit police , s'ef-

faaient avec ces rives hospitalires, qui refltaient encore l'image

de la patrie; au contraire, l'horizon oppos paraissait envelopp


d'une vague et mystrieuse obscurit.
Rien de plus incertain (jue les renseignements dont j'tais muni;
les connaissances gographiques des Havanais ne s'tendent gure
au del du cercle de leurs oprations commerciales, en sorte qu'
l'exception d'un petit nombre de points frquents par les cabo-

teurs, le continent voisin est pour eux une terre inconnue. Lorsque
j'en fus bien convaincu, je me crus en droit d'attribuer leur ima-
gination une partie des dangers dont ils semaient libralement ma
route : en tout cas, si mon voyage offrait quelques hasards, j'y tais

assez bien prpar.

J'avais senti depuis longtemps la ncessit de m'assurer d'un

domestique, ou mieux encore, s'il tait possible, de m'adjoindre


un compagnon sr; question fort dlicate, car le succs de mon
entreprise et ma propre scurit dpendaient du choix que j'al-

lais arrter. Je crus trouver les qualits que je cherchais dans


un matelot de la Sylphide, jeune, actif, rsolu, prouv par de
nombreuses vicissitudes maritimes et notamment par un sjour de

deux ans dans le Tabasco, o il s'tait trouv confin la suite d'un


LE CONTINENT AMRICAIN. 133

naufrage. Morin devait cette dernire circonstance le bnfice de

l'acclimatation et un certain usage de la langue espagnole, deux


points essentiels mes yeux ; industrieux , adroit comme les hommes
de sa profession, il pouvait me prter un concours fort utile. Je lui

fis quelques ouvertures aprs notre arrive la Havane , et le trou-

vant bien dispos, je m'occupai d'obtenir son dbarquement et de


faire rgulariser sa position la chancellerie du consulat. Dans cette

conjoncture, j'eus beaucoup me louer de la bienveillance du consul


et de la gnrosit du capitaine Drinot, qui consentit, pour m' obli-

ger, perdre un des meilleurs marins de son quipage. L'arrange-

ment ne fut conclu toutefois que quand le digne capitaine eut mis
sa conscience en repos , en engageant Morin ne rien prcipiter,
mais considrer qu'il s'agissait d'un voyage hasardeux, bien dif-

frent de tous ceux qu'il avait entrepris jusqu'alors. Quant moi,


il me dclara que ne sachant rien du pass de mon futur compagnon,
il ne garantissait point l'avenir et il m'exhorta la prudence ; mais
cette considration ne devait nullement m'arrter; il y a telle situa-

tion d'o l'on ne sortirait jamais, si l'on ne donnait pas quelque


chose au hasard; d'ailleurs, en jetant les yeux sur la population

qui m'environnait ,
je ne pouvais pas hsiter prfrer rinconnu.
Il arriva que je n'eus point n^en repentir.

Nous tions donc embarqus, Morin et moi, sur une golette


frte pour Campche ,
qui devait, chemin faisant, nous dposer

dans la rade de Sisal. Ce petit btiment m'avait t vant comme


la perle du golfe mexicain; on ne tarissait pas la Havane sur la

rapidit de sa marche, l'humeur gracieuse du capitaine, et la lib-

ralit du traitement : de telles conditions n'tant pas ordinaires dans


la marine espagnole, je me consolai des quarante piastres (215 fr.)

que cotait notre passage, somme exorbitante pour une aussi

courte traverse. Cependant, je fus un peu surpris quand, ds le

premier jour, on nous mit au rgime du biscuit : il est vrai que le

biscuit de la Havane, comme on nous le fit observer, est de qualit

suprieure et parfaitement sain; mais quel fut mon dsai)pointement

lorsque la nuit- survint! point de lit, point de matelas, pas mme


iU CHAPITRE VII.

une simple couverture; du reste, nous avions carte blanche pour


bivaquer militairement partout o bon nous semblerait. Ce fut

alors que les htelleries de la Pninsule me revinrent en mmoire ;

je comparai la golette une venta flottante, et me roulant dans

mon manteau ,
j'en pris philosophiquement mon parti. 11 suffisait au
surplus de considrer le costume et la dsinvolture du capitaine, son
chapeau dform, ses pieds nus dans des souliers vernis, transforms

en pantoufles, pour se former une opinion sur la tenue du bord et

sur la propret de l'quipage.

Notre navigation commena sous de tristes auspices. A peine

emes-nous perdu de vue la terre, qu'un ocan de vapeurs nous


enveloppa et nous droba l'aspect du ciel. Bientt la pluie descendit

par torrents ; le tonnerre couvrait le bruit des eaux , et les clairs,

que l'obscurit de la nuit rendait plus effrayants encore, embrasaient

la fois tous les points de l'horizon. Dans la matine du quatrime


jour, les nues orageuses se dissiprent ; un rayon de soleil traversa

leurs couches amincies, et nous vmes poindre, cette clart dou-


teuse, les ctes lointaines du Yucatan. A dix heures, nous filions

sept nuds par une bonne brise du nord, trois milles de terre;
on distinguait une plage basse et sablonneuse plante de cocotiers;
la mer avait pris cette teinte particulire qui annonce les bas-

fonds.

Depuis le cap Catoche, extrmit orientale du Yucatan, le littoral,

sur un dveloppement de plus de cent lieues, ne prsente qu'une


solitude inculte, o quelques rares Indiens ont fix leur demeure.

Aucun port, aucune baie praticable, n'offre un refuge au naviga-

teur qui fuit les vents du nord, le long de ce rivage maintenant


silencieux, mais anim par une population nombreuse l'poque o
il fut dcouvert. A la hauteur de Campche, la cte est subitement

accidente par une petite chane de montagnes qui nat de l'intrieur ;

une baie vaste et profonde, que l'on rencontre ensuite, la Laguna


(Je Terminos, marque les limites occidentales du Yucatan et spare
cet tat de celui de abasco. Le pays, h partir de l, change com-
pltement de caractre ; fertilis par de nombreux cours d'eau , il
LE CONTINENT AMRICAIN. 13S

runit un haut degr les conditions d'humidit et de chaleur favo-

rables au rgne vgtal. Quelques-uns des fleuves qui l'arrosent for-

ment, leur embouchure, des petits ports mieux connus par le

danger de leur barre que par l'activit de leur commerce; une seule
ville, Campche, est assise dans une situation riante, au bord de
cet arc immense qui s'tend solitairement jusqu' la Yera-Cruz. En
remontant, cinquante lieues dans l'est, depuis ce point central,
on rencontre au milieu des dunes le village de Sisal^ que j'avais
choisi comme lieu de dbarquement; de l, je me proposais de me
rendre Merida, de visiter les ruines d'Uxmal^ et de Cliichn-
liza, puis de gagner Campche et la Lagune, o, profitant de

l'opportunit des rivires, je devais poursuivre ma route dans la

direction du Guatemala. Ce plan ,


que j'avais arrt en France , fut

un peu contrari, comme on le verra plus tard, dans la premire


partie de son excution.

Aucun mouvement de terrain ne variait la plane uniformit du


rivage que nous longemes pendant toute la dure du jour. Vers le

soir, une faible ondulation, couronne d'un point blanc, se dessina


dans la direction du sud-ouest, et j'entendis prononcer le nom de
Sisal. Rien n'annonait un port, pas mme une rade foraine; la cte

se prolongeait invariablement en ligne ch'oite : une petite golette que


nous vmes sur ses ancres trois milles de terre , nous donna la

mesure de la scurit que ces parages inspirent aux navigateurs. En


effet, l'ancrage y est mauvais, la lame forte; et par les vents du
nord, qui soufflent frquemment , les btiments courent risque de
s'chouer la cte.
Le capitaine mit en panne une bonne lieue au large et nous
donna sa plus chtive embarcation pour nous conduire terre.

Nous prmes cong de lui avec une satisfaction que nous ne cher-
chmes pas dguiser. Cependant la houle tait si grosse, que

notre traverse ne s'effectua pas sans pril et le dbarquement


compta presque pour un naufrage. Au moment d'aborder, le ressac

1. Je dois faire observer ds prst^nt que In lettre x se prononce ch ,iu Yiie.'Uan. Ainsi,

Vxmal, Ouchmal.
,,

136 CHAPITRE VII.

entrana la barque et la rejeta violemment contre la charpente du


dbarcadre; la commotion nous renversa. Un second choc sem-
blait invitable, et dj Feau nous envahissait , lorsqu'on nous fit

parvenir une amarre au milieu des vagues en fureur ; ce fut l'aide

de ce cordage, auquel nous nous cramponnmes tour tour, que l'on

nous hala sur la terre ferme comme de vritables poissons. Ce


mode de dbarquement , aussi nouveau pour nous que pittoresque
parat fort usit dans la rade de Sisal.

Je foulais donc le continent amricain ; ce n'tait plus une le

borne, mais un monde qui s'ouvrait devant moi : obstacles, priva-

tions, fatigues, maladies, tout ce qui assombrit l'me du voyageur


isol , se dissipait devant cette perspective magique , comme le

brouillard aux rayons du soleil. Dj mon imagination prenait pos-


session de l'espace; je traversais des rgions inconnues, je visitais

des peuplades oublies ,


je moissonnais pleines mains et presque
sans elort dans le champ si attrayant des dcouvertes. Heureux mo-
ments, jouissances trop vives, que l'me ne. gote pas deux fois, et

qui valent toute une existence, si l'on mesure la vie par les sensations

qui marquent chacun des instants de sa dure !

La premire chose qui me frappa fut le mouvement d'une


population nouvelle, au teint cuivr, aux regards bienveillants,
pleine d'animation et de joyeuse humeur. L'aspect de ces Indiens

qui s'empressaient autour de nous, surprit agrablement mes yeux


habitus au spectacle de la servitude. Dans l'loignement, j'aperus
une troupe d'hommes d'une apparence sauvage, fort trangement
vtus, distincts par leur barbe et par la nuance moins fonce de
leur peau; ils accouraient de l'extrmit du village. Mais j'tais
trop proccup de tout ce qui m'environnait pour donner ces

nouveaux venus une attention srieuse : les maisonnettes en clayon-


nage ombrages de palmiers, les draperies blanches des femmes,
les dunes de sable mouvant, les marcages illumins par les rayons
mourants du soleil , le cri des oiseaux d'eau l'approche de la nuit

composaient un ensemble mlancolique et singulier dont l'effet m'im-


pressionnait fortement. Je voulus profiter des dernires lueurs du
LE CONTINENT AMERICAIN. 137

jour pour jeter un coup d'il sur la campagne , tandis que Morin
cherchait dans le village une case hospitalire, o il faisait trans-

porter nos bagages; quand je revins, tout tait convenablement


dispos. On me servit une tasse de chocolat, quelques ptisseries
indignes, des cigarettes enveloppes d'une feuille de mas, et bientt
aprs je m'endormis dans un hamac, berc par le murmure des co-
cotiers et par le bruit lointain de la mer.

Quiconque a navigu, ne saurait oublier la douce quitude et

le sentiment de bien-tre qui pntrent les sens, surtout l'heure


du repos, quand, d'un lieu sr, l'oreille coute le mugissement
des vagues ; cette jouissance ,
je l'prouvais pleinement dans ma
couche arienne, oi^i la nouveaut de ma situation tenait mes fa-

cults suspendues entre la veille et le sommeil. Une circonstance


d'ailleurs contribuait me faire mieux sentir le prix de la scurit :

ces hommes d'une apparence sauvage qus j'avais aperus mon


dbarquement taient des naufrags; leur visage altr par la

souffrance, leur barbe inculte, leurs vtements en lambeaux, se


prsentaient incessamment devant mes yeux, car je savais dj tous
les dtails de leur terrible histoire.

La Ticced , un des paquebots de la ligne des Antilles, avait quitt


le port de la Havane peu de jours avant celui de mon dpart : ce

navire allait la Vera-Gruz; gar par des brumes paisses, dans


la nuit du 12 au 13 fvrier, il avait port sur les Alacrans , cueils

dangereux qui gisent quarante lieues des ctes, peu prs sous
le mridien de Sisal. Au craquement qui se fit entendre, la com-
motion cjui branla le btiment, les plus diligents se levrent et
accoururent en toute hte sur le pont; la nuit tait obscure, la mer
houleuse, dj l'eau s'engoutrait dans la cale et envahissait l'entre-
pont, d'oii partaient des cris dchirants. C'taient ceux des enfants et

des femmes surpris dans leur premier sommeil ; le flot , en empor-


tant l'escalier de communication, leur avait enlev tout moyen de
salut, et, dans ce moment de confusion et de terreui', personne
ne s'en aperut.
Ceux-l seuls que la destine a pu placer dans des circonstances
,

138 CHAPITRE Vil.

analogues,. se feront une ide de la scne de dsolation qui suivit :

dix minutes n'taient pas coules, que la Tweed se sparait en

trois ; comme la chaloupe avait sombr , il ne resta d'espoir qu'en


ces fragments; mais chaque vague qui les balayait, entranait un

infortun dont les forces taient puises : de vingt-cinq qui s'taient


cramponns la proue, vingt furent enlevs successivement, et deux
se noyrent en s'efTorant d'atteindre les rcifs.

Ce fut cependant sur ces bas-fonds , o la lame dferlait avec

violence, que parvinrent isolment, meurtris, ensanglants et

presque sans connaissance, une soixantaine de naufrags, les uns


par leur vigueur ou leur adresse , les autres par le caprice des flots

qui les y jeta sans les choisir. Quatre-vingts environ avaient pri.
Plongs dans l'eau jusqu' la ceinture, ils lvent avec les dbris

de leur navire un rempart contre la fureur des vagues; l, pendant

quatre jours, rduits la plus chtive subsistance, ils disputent


opinitrement leur vie aux requins et l'Ocan; leurs yeux atta-
chs sur l'espace interrogent avec anxit l'tat de l'atmosphre
car le plus lger souffle qui troublera la srnit du golfe peut
tre le prcurseur de leur destruction. Heureusement la mer
s'embellit, le vent se tait, les vapeurs se dissipent; mais le soleil

rayonne comme une fournaise ardente et la soif se fait cruelle-


ment sentir.

Cependant six marins intrpides de l'quipage avaient rsolu de


sortir, par une tentative dsespre, de cette horrible position :

aprs avoir rpar de leur mieux une barque dlabre que la mer
avait pargne, sans autres provisions qu'un peu de vin et de
farine, sans autre moyen d'action que leurs bras, ils s'aventu-
rrent sur l'immensit des eaux. Mais aprs trente-cinq heures de

lutte et de fatigue , peine taient-ils parvenus s'loigner de


quelques milles qu'puiss, dcourags, l'aviron tait tomb de leurs

mains : leur barque flottait la drive, lorsque la Providence con-


duisit sur leur passage une golette espagnole faisant route pour
Campche.
Ce qui suivit est facile deviner : la joie, comme la douleur, a
LE CONTINENT AMRICAIN. 139

des excs qu'il est impossible de peindre au moyen des formules


du langage ; c'est de la bouche des naufrags qu'il et fallu entendre
ce rcit, landis que leurs impressions taient encore toutes palpi-
tantes; mais il est des malheurs qui dpassent tellement la mesure
ordinaire, que l'imagination se refuse les concevoir. Un infortun,

nomm John, perdit dans cette nuit funeste, sa femme, sa fille et

sa petite fortune. Ce n'tait pas assez ; jet sanglant sur les rcifs,

le poignet fractur et menac de la gangrne, ses compagnons,


l'aide d'un vieux couteau, lui font subir une mutilation doulou-
reuse; le malheureux ne profre pas une plainte, il ne sent plus,
il est ananti. Recueilli avec les autres naufrags, ses yeux retrou-
vent des larmes en revoyant la terre ; sa sensibilit clate par des

sanglots, il gmit amrement d'avoir t sauv. Cependant ses bles-


sures s'enveniment : on le transporte Merida pour y tre opr;
l, pendant dix-huit jours, il lutte obstinment contre la mort, et

termine enfin sa dplorable existence dans les horreurs du ttanos,


sans avoir perdu un seul instant connaissance. J'ai vu cet infortun,
j'ai entendu ses cris.

Une circonstance dramatique accompagna le dsastre de la Tiveed,

et rpandit une teinte encore plus lugubre sur cette terrible nuit ;

l'arrire du btiment, o est fixe la cloche de quart, demeura jus-


qu'au matin clou sur les cueils, et les coups de mer qui bran-
laient cette masse en arrachaient un tintement funbre qui glaait
le cur des survivants; chacun croyait entendre le glas des malheu-
reux que la vague emportait dans l'ternit.

La population de Sisal et celle de Merida se conduisirent noblement


dans cette triste conjoncture ; la premire , en partageant avec les

naufrags ses vtements et sa subsistance ; la seconde, en ouvrant


leur profit une souscription, qui produisit rapidement 4,000 francs,
somme considrable pour le pays.
L'aube du jour pntrait peine travers les interstices de notre
habitation, efue dj le chant des troupiales, cachs dans le feuillage

des cocotiers, retentissait par tout le voisinage. On se lve et on se

couche Sisal avec le soleil et les oiseaux ; ces habitudes devaient


440 CHAPITRE VII.

tre dsormais les ntres. Je me dgageai donc des dernires treintes


du sommeil et je sautai bas de mon hamac, avec l'intention d'ex-
plorer les alentours en commenant par le bord de la mer. La cte
ollVe jusqu' Campche l'aspect d'une plage unie et sabloimeuse

qui s'abaisse insensiblement sous les eaux ; la profondeur crot en-


viron d'un pied en avanant au large. On ne saurait imaginer la

quantit d'hydropliites, de polypiers, de coquillages, de dbris


organiss enfin, dont est jonche la grve. De grandes pyrules

snestres, des strombes gigantesques, des fasciolaires et de jolies

tellines captivent particulirement les regards, par leurs dimensions


et la beaut de leurs couleurs ; les dunes sont couvertes d'euphorbes,
de portulaces, d'asclpias aux fruits singuliers, de yuccas et de
cactes du genre ccreus. Je ne puis exprimer avec quel ravissement

je contemplais les moindres objets et surtout les productions vg-

tales, qui dileraient sensiblement de tout ce que j'avais vu jusqu'a-


lors. 11 y avait dans les sensations multiplies que j'prouvais,

quelque chose d'enivrant et de neuf, que je comparerais volontiers


aux jouissances du premier ge , si l'enfant arrivait au monde avec
les sens perfectionns de l'ge mr.
J'ai lu qu'au temps de la conqute le spectacle inattendu du
Nouveau Monde impressionna si fortement les aventuriers espagnols,
qu'ils ne discernaient plus, dans les carts de leur imagination, les

limites du monde rel et celles du monde fantastique. Ils se crurent

transports, dit Robertson, dans un pays enchant, et aprs les


merveilles dont ils avaient t tmoins, rien n'tait assez extraordi-

naire pour leur paratre incroyable ^. C'tait alors que Ponce de


Lon , sur la foi d'une tradition indienne , consumait les dernires

annes de sa vie dans la recherche de cette eau merveilleuse qui


elfaait les rides du visage et rendait aux vieillards la vigueur de
l'adolescence 2. J'avoue sincrement qu'il y avait quelque chose de
cette nave crdulit dans les sentiments confus cjui m'agitrent

lorsque je me trouvai pour la premire fois en prsence de la nature

1. Robei'tson, The history of America, 1. m, p. 199, <lit. 1777.

2. Henera, Hist. gen., Dfc. 1, 1. ix, c. 11 et 12.


LE tONTlNFNT AMRICAIN. U1

amricaine; mais cette source mystrieuse de jouissances s'est

tarie par degrs, comme la sensibilit du tact s'mousse par un


usage ritr, comme la nuance dlicate s'efface par l'action pro-
longe de la lumire.

Derrire les dunes qui bordent le littoral , on voit courir une chane
de collines boises , d'une apparence sauvage, dont le pied baigne
dans les marais ; mais on ne dcouvre aucune trace de culture : la

campagne est pleine de mlancolie; aucun mouvement, aucun bruit


n'attire l'attention du passant, moins que l'cho de ses pas n'veille

un hron solitaire, qui prend lourdement son essor et va s'abattre


dans un hallier voisin. Au del des marcages s'tend le sol pierreux,
ingal et couvert, qui rgne gnralement dans la partie septentrio-

nale du Yucatan.

Le village de Sisal est dfendu du ct de la mer par un fortin

flanqu de deux tourelles. Je fus tent de m'incliner devant cette


construction de forme suranne, comme devant un monument qui
remontait l're de la conqute ; trois canons sans affts, figurant

une batterie avance, gisaient pacifiquement l'abri d'une couver-


ture de chaume. La garde de ce poste est confie une vingtaine
d'Indiens, dont le chef n'a d'autre occupation, lorsqu'il est veill,
que de pointer, de quart d'heure en quart d'heure, sa longuevue

sur la solitude des eaux.

Personne, malgr l'inaction gnrale, ne se plaint Sisal de la

longueur des heures; sous cette latitude, le repos est une ncessit ;

les facults mentales s'assoupissent et le temps semble ployer ses


ailes. La population indienne sommeille ainsi de pre en fils dans
une aisance prcaire, et le peu d'Espagnols qui rsident parmi elle

se sont, pour ainsi dire, india?nss : on travaille juste assez pour


subsister et pour se crer des loisirs; le surplus de l'existence se
consume rouler des cigarettes, pincer de la mandoline et se

balancer indolemment dans un hamac. A de rares intervalles , dans


la belle saison, on voit poindre les voiles d'un petit btiment qui

apporte des nouvelles de Campche ou de l'le de Cuba ;


parfois aussi

un coche, tran par des mulets, amne deMerida de jeunes hidalgos,


,

142 CHAPITRE VII.

qui ont termin leurs tudes et qui vont complter leur ducation

la Havane , le centre de la civilisation dans ces parages. La ca-


tastrophe du paquebot anglais avait un peu troubl F heureuse stag- .

nation de ces lieux ; on voyait errer les pauvres naufrags au hasard


et sans but , lorsque la gravit de leurs blessures ne les condamnait

pas riminobilit : le capitaine , dsespr et grivement bless


ne quittait pas sa chambre.
l^e climat de Sisal est ardent, humide et iivreux; le voinito n'y

revt point la forme pidmique ,


pas plus qu' Campche et Me-
rida; pourtant les trangers ne doivent pas s'abandonner une
fausse scurit, car ils peuvent tre atteints l'improviste surtout
le primtre du golfe. On trouve de l'eau douce en creusant dans le

sable moins d'un mtre de profondeur; comme elle provient de la

filtration des marais, o les dbris vgtaux s'accumulent, fermen-


tent et pourrissent, elle est de mauvaise quaht et contribue sans

doute l'insalubrit du pays.


Je ne donnai qu'une seule journe l'examen de la localit, et

aprs avoir expdi mon bagage de grand matin sur des mulets, je

pris dans une petite voiture la route de Merida , loigne de onze

lieues. Quelque simple que paraisse cet arrangement , il ne fut pas


conclu sans difficults ni sans dommage pour ma bourse, et je compris

que les preuves allaient rellement commencer. Jusqu'alors, j'avais


vcu avec l'insouciance du marin qui, tranquille sur ses besoins
journaliers et n'ayant que la terre craindre , traverse machina-

lement l'espace sans se proccuper du lendemain ; il fallait dsormais


songer moi-mme tout, tudier le pays, complaire aux habitants,
calculer mes ressources, avec la certitude, dans un avenir peu loi-

gn, d'tre rduit celles que ma prvoyance aurait su mnager.


Ces rflexions me conduisirent passer l'inspection de mon bagage,
afin d'en retrancher toute espce de superfluit, rforme que je com-
pltai Campche, et dont je n'eus plus tard qu' m'applaudir.
Nous roulmes pendant prs d'une lieue , en quittant le village de
Sisal , sur une longue chausse borde de marcages. Au sable et

aux lagunes succda un terrain pierreux , sec , peu accident, form


,

\
LIi CONTINENT AMHICAIN. I43

d'un calcaire coquillier caverneux, extrmement friable, et couvert


de bois peu levs qui , dans cette saison , taient en grande partie
dgarnis de leurs feuilles *. La route, jusqu' Merida , prsente inva-
riablement la mme perspective. C'est une a\ enue droite et plane

trace au milieu de halliers, dont la triste uniformit se prolonge

travers la campagne ; ceux qui l'ont pratique conviennent qu'il n'en


existe gure de plus monotone : cependant , tel est l'attrait de la

nouveaut ,
que je pensais bien diirremment. Je ne me lassais pas
de contempler ce paysage ingrat, de m'extasier aux moindres acci-
dents du sol. et de me confondre la vue des plantes qui en dgui-
saient la strilit. C'taient des yuccas et des bromlias rigides, des

casses aux grappes dores, reconnaissables leurs longues tamines,

des bignonias en pieine floraison, des cebas malingres dont le coton


soyeux jonchait la terre, enfin cet arbuste charmant, qui crot

partout sous les tropiques, et dont le nom rappelle un pieux usage-.


Ces lieux taient peupls d'une multitude d'oiseaux dont la fami-
liarit m'tonnait ;
je vis des perroquets, des colibris, des geais d'un

bleu d'azur, des cardinaux hupps , des tangaras au plumage cla-


tant; ils voltigeaient de buisson en buisson, sans manifester de
frayeur, ignorant bien \idemment le penchant destructeur de
l'homme. La tentation tait si forte que nous nous arrtions chaque
pas, au risque de ne jamais arriver, pour livrer ces gracieuses
cratures une guerre aussi barbare qu'inutile.

Vers dix heures , nous atteignmes un bourg beaucoup plus im-


portant que Sisal , o nous nous arrtmes pour djeuner et o nous
substitumes des chevaux de selle notre vhicule. Ce fut dans cette
localit, qui porte le nom indien d'Hunucma, que je gotai pour la

premire fois le pain de la tirrra calienie, fabriqu avec la farine

du mas. Aprs avoir dpouill la graine, par le lessivage, de son


tgument color , on la broie entre deux pierres dures et l'on en fait

1. Ces bois offrent beaucoup d'analogie avec les catingas du Brsil, dont la vgtation
est moins vigoureuse que celle des forts vierges et qui perdent annuellement leuis
leuilles.

2. L'abrus precalorius L. , dont les semences servent ;'i falniquer des chapelets et des
colliers pour les enfants.
U4 CHAPITRE VII.

une pte que l'on convertit en galettes fort minces. Exposes au feu

sur une plaque d'argile, ces galettes, ap'pelcs tortillas, cuisent en

un instant, sans durcir et sans prendre de couleur ; et comme elles

perdent par le refroidissement une partie de leur mrite, on les

apprte seulement au moment du repas. On les sert enveloppes


d'une serviette. Je les trouvai passablement fades, mais j'en admirai
la blancheur; la consistance molle de la pte permet h cette sorte de

pain de se plier toutes les formes et de suppler l'absence de


cuillers, ustensiles peu usits dans le pays.

Quelques jours avant notre passage, Hunucma avait t le thtre

d'un drame qui peint sous de sombres couleurs les murs rpubli-

caines du Yucatan. Un fonctionnaire d'un certain rang avait t

arrach de son domicile et massacr par la populace ; vainement


demandait-il des juges , le peuple souverain a\ ait prononc ; on se
borna lui donner un prtre et dix minutes pour se prparer.
J'ai vu la place o une multitude froce usurpa le rle du bourreau ;

la pierre tait encore tache de sang ; et quoique cette journe et


laiss dans quelques esprits une impression sinistre , l'opinion g-

nrale absolvait les assassins, et les troubles qui agitaient la contre

leur assuraient l'impunit.

Les arcades blanches qui encadrent la grande place du village, le

toit plat des maisons, la verdure tranche des palmiers, les femmes
au visage brun drapes dans leurs mantes de coton, le calme, le

silence, le rayonnement blouissant de la lumire , tout rappelle

l'imagination les scnes de l'Orient. La campagne se montre tou-


jom"s plane, pierreuse et tristement boise.
Ce fut par une avenue d'une perspective dsesprante que nous
nous acheminmes vers Merida ; les distractions commenaient

s'puiser ; les sensations s'taient mousses, et la route, dpouille

du prestige de l'inconnu , me parut bientt parfaitement monotone.


Depuis quatre heures nous marchions d'un pas acclr, lorsque
nous distingumes deux points blancs sur la bande lumineuse de
l'horizon ;
quelques instants aprs, le chemin devint creux, la vision

disparut : nous tions une lieue de la ville. Rien n'annonait la


LE CONTINENT AMERICAIN. 145

proximit d'un centre de population important; Taridit du sol

n'avait pas vari, et le pays dpourvu de culture montrait toujours


le mme aspect abandonn. Cependant une ou deux chaumires
apparurent sur la lisire du bois ; des arbres fruitiers se mli-ent

la vgtation sauvage; puis les habitations se multiplirent, la fort

s'effaa : nous tions arrivs sans avoir aperru la ville. Dj quelques


lumires brillaient dans la rue large et solitaire qui continue l'a-

venue de Sisal travers la cit; les renseignements dont nous tions


pourvus nous eurent bientt permis de trouver un asile , un souper
qui ne se fit point attendre, et un lit aussi bon que puisse en olfrir

le Yucatan.
Merida, ville de vingt-quatre vingt-cinq mille mes, occupe
avec ses jardins une tendue assez considrable ; les maisons sont
basses et sans apparence; elles se composent d'un rez-de-chausse,
habit gnralement par une seule famille; les rues, droites, spa-
cieuses et bordes de trottoirs, se coupent angle droit, selon la

rgle invariable c[ue les Espagnols ont adopte dans le Nouveau


Monde. En t le vent y soulve une poussire fine et pntrante ;

pendant l'hiver, les eaux, prives d'un coulement suffisant, y


sjournent et forment des mares stagnantes. Quelle que soit la

direction que l'on suive en partant du centre de Ja cit, on verra


peu peu les jardins s'agrandir, les chaumires succder aux mai-
sons, les plantes sauvages disputer le terrain aux espces cultives,

jusqu' ce que toute trace humaine disparaisse, et que la fort,

comme un impntrable rideau . s'tende autour du spectateur.

Aucune minence, aucun relief du sol ne permet de dominer cet


obstacle et de saisir l'ensemble ou mme une portion de la ville ;

il faut y pntrer pour en constater l'existence. Cependant les bois

qui en drobent la \ ue n'ont point une lvation remarquable :

plants sur un territoire maigre et rocailleux, vous d'ailleurs la

vaine pture, ce sont de vritables halliers, o domine une sorte


d'inga , dont le port et le feuillage rappellent le jujubier de l'Algrie.

Un pays aussi couvert et aussi peu accident, imprime dans l'me


du voyageur le cachet de sa propre mlancolie; pourtujit, le malin,
146 CHAPITRE VII.

les avenues qui conduisent la ville s'animent d'un certain mou-


vement pittoresque. On voit d'innombrables oiseaux, quelques-uns

d'un plumnge clatant, sortir du bois par troupes et fondre sur les

jardins voisins; des iguanes monstrueuses s'tendent paresseuse-


ment au soleil , ou font frmir les feuilles en rentrant avec prcipi-

tation dans leur trou; lchant du coq, le gloussement du dindon,

trahissent une chaumire indienne cache dans la verdure ; vous ren-

contrez des bcherons au corps nu et cuivr , tranant le bois coup

dans la foret, ou des Indiennes vtues de blanc, qui portent au


march le produit de leur industrie. Je ne me lassais pas d'admiier

le bois (le rose, par de mille corolles oranges, denteles, coquet-

tement plisses, (jui prcdent l'apparition des feuilles chez ce

vgtal, et le frangipanier dont les fleurs magnifiques exhalent une

dlicieuse odeur ^

Si la campagne de Merida porte l'empreinte de hi monotonie, rien

ne peut donner une ide de la tristesse qui rgne dans la cit : les

rues droites et solitaires, prolonges indfiniment . l'uniformit des

maisons assombries par le temps, les grandes places oii l'herbe

verdoie, l'apparence mesquine des boutiques, la multiplicit des

glises et le son perptuel des cloches, donnent cette capitale

dchue mie certaine couleur monastique, qui est en harmonie avec

les murs des habitants. De loin en loin une volante gothique pr-
cieusement enveloppe d'une toile grise qui laisse apercevoir des

vestiges de dorure, interrompt le silence solennel de la rue ; ou bien,

quand la nuit tombe, une procession sort d'une glise et promne la

lueur des flambeaux quelque pieuse image. Trois ou quatre fois l'an,

on clbre par des rjouissances publiques et par des combats de

taureaux la fte d'un saint populaire; maison gnral, les plaisirs

de la socit sont borns, et la vie s'coule volontiers autour du foyer


domestique. 11 est rare qu' neuf heures du soir le calme de la cit

soit troubl; tout s'teint alors, tout s'endort, on n'entend plus que

1. Arhol de rusa ou ciricofe des Espagnols: c'est un /ecoma ; les feuilles, pres au
tou-

cher, servent dans les mnatres nettoyer l'argenterie. Le plumirra ou frangiitanier j;ortc
au Yucatan le uom (l'amabaua ; ou prpaie une confiture avec ses fleurs.
LE CONTINENT AMRICAIN. 1 i7

rnboiemenl des chiens qui gardent la chaumire indienne sur la

lisire de la fort.

Les difices que renferme Merida sont peu dignes d'intrt; je


me bornerai mentionner la cathdrale, monument vaste, construit

en 1598, qui cota trois cent mille piastres, et le palais de Montejo,

dont la faade orne de sculptures porte encore les armes et le nom


du conqurant de la contre.

Ce qui captive plus particulirement ici Pattention des tran-

gers, c'est la population indigne que l'on voit dominer dans tous
les lieux publics et notamment dans les marchs. On retrouve chez
quelques-uns de ces Indiens les traits bien accentus de la race au
front fuyant et au nez busqu, qui construisit les palais dTxmai.
de Palenque et de Chichn-ltza. Je fus frapp de cette analogie,

quoique la similitude soit loin d'tre parfaite, les artistes nationaux


ayant exagr vraisemblablement certains caractres qui consti-
tuaient alors l'idal de la beaut. Une seule promenade aux marchs
de Merida m'en apprit plus sur l'origine des ruines qui couvrent
la pninsule, que les savantes dissertations dont mon esprit s'tait

nourri. Le costume que portent ces Indiens est identique d'un bout

l'autre du Yucatan ; rien de plus simple et de mieux appropri au


climat: compos des mmes lments et d'un mme tissu pour les

deux sexes , chez les hommes c'est un pantalon large qu'ils retrous-
sent le plus haut possible et une courte chemise flottant l'extrieur,

contrairement aux usages du monde civilis ; chez les femmes, c'est


un troit jupon [fustan), serr autour des hanches, et une chemise
moins longue, qui laisse voir les broderies dont le bas de la jupe est
orn. Aucune ceinture ne dessine leur taille, qui se perd dans l'am-

pleur de ce dernier vtement. Elles s'enveloppent, en outre, d'une


sorte de mantille pour venir la ville, et les hommes d'une cou-
verture raye, mais seulement quand le thermomtre descend

17 ou 18 degrs. Dans la campagne, l'habillement se simplifie

par la suppression des vtements suprieurs ; les hommes demeu-


rent avec leur pantalon et les femmes avec leur jupe, pour tout

costume.
148 CHAPITRE VII.

l^es Indiennes des environs de Merida sont ryrement jolies; leur


stature est mdiocre; elles ont les membres gros, les seins coniques,

la face large, la bouche un peu grande, la lvre suprieure nette-

ment arque, un tendance l'embonpoint. Leur nez lgrement


dprim, leurs yeux mdiocrement ouverts, dont l'angle externe tend
se redresser, leurs cheveux noirs et lisses qui blanchissent diffi-

cilement, leur teint cuivr et ciuelquefois jauntre, prsentent un

ensemble de caractres qui rapproche singulirement leur race d(;

celle des tribus d'origine mongole ^ On ne saurait trop admirei-

l'extrme propret de leurs vtements et de leur personne , ainsi que


l'habitude qu'elles partagent avec les hommes, dans un pays o
l'eau n'est pas abondante, de se laver scrupuleusement tous les

jours. Les mcstizas- ont les traits infiniment plus agrables; leur

physionomie manque peut-tre d'expression et de vivacit, mais elle

respire cette langueur mridionale qui tient plus de la volupt que

de la faiblesse. Je n'ai point remarqu que les Indiens du Yucatan


fussent sombres et taciturnes, comme on nous dpeint ceux de
l'Amrique du Nord; au contraire, j'tais merveill de leur joyeuse
humeur : ma barbe, par exemple, excitait franchement leur hilarit;

et tandis que cet ornement partout ailleurs inspire le respect , il

et fallu que je m'armasse du rasoir pour sauver parmi eux ma


dignit.

Sous le rapport intellectuel , la race indigne m'a paru plus avan-

ce au Yucatan que sur les autres points du continent amricain o


je l'ai retrouve ; cette supriorit tient peut-tre son origine ;

toutefois la configuration du pays n'y est pas trangre. Comme la

circulation ne rencontre aucun obstacle d'un bout l'autre de la

pninsule, et qu'il y existait des routes mme avant la conqute ^, les

relations sociales ont d s'y multiplier plus qu'ailleurs et produire

1. Je ne suis pas le premier qui ait t frapp de ces rappoits dont je ue prtends rien con-
clure. Voy. Cuvier, Rgne animal, t. 1, p. 85; A. Saint-Hilaire, Voyage dans Cintricur
du Brsil, \^^ paitie, t. H, p. 230; 2 partie, t. I, p. 362. Herrera lui-mme avait pens
que la population amricaine avait une origine asiaticiiie. Hist. gen. , D. III, 1. n, c. 10.

2. Fille d'un blanc et d'une Indienne.


3. On a retrouv notammeut une route pave, large de 8 pieds, entre Uxmal et Kaljali.
LE CONTINENT AMRICAIN. U9
sur la population leur eiet naturel. Les hommes sont fermiers,
bcherons, cultivateurs; ils approvisionnent les marchs, exercent
certaines industries dans les villes, tissent eux-mmes et savent

teindre les toffes de coton qui servent les vtir; les femmes trou-

vent un emploi dans l'intrieur des familles espagnoles, o il y a

toujours une demi-douzaine de servantes indignes : l'une garde les

enfants, une autre s'occupe du mnage, celle-ci prpare les lorlillas,

celle-l fait la cuisine ; il en faut une pour monder les feuilles de


mas dont on enveloppe les cigarettes, etc. Ce luxe de domestiques
s'explique par la modicit des salaires, qui se rduisent la nourri-

ture et l'habillement.

Merida n'a point de commerce extrieur, et je ne sache rien qui


puisse y attirer les trangers. La vie y cote moiti moins cher qu'
la Havane; on peut s'y procurer de la volaille, du gibier et du
poisson apport de Sisal; le jardinage est abondant sur le march,
surtout celui des pays tropicaux, tel que gombauds, oignons, con-
combres, ignames, patates, tomates, piments et aubergines. Les
personnes riches mangent du pain de froment et boivent du vin
d'Espagne ou de Bordeaux; chaque maison est pourvue d'un puits
qui donne de l'eau suffisamment cinq mtres de profondeur. On
consomme beaucoup en ce pays malgr l'intensit de la chaleur:
une tasse de chocolat et quelques ptisseries ouvrent rgulirement
et ferment la journe; dans l'intervalle, neuf heures et h trois,

la table est servie d'une manire substantielle ; ces deux repas sont
galement srieux.
Dans l'htellerie o j'tais install, vivaient plusieurs naufrags
de la Tweed, qui taient venus chercher Merida, les uns la gu-
rison de leurs blessures, les autres un remde contre l'ennui. En
attendant l'occasion d'abandonner le Yucatan, ils avaient form
le projet de visiter les ruines d'Uxmal, situes dix-huit lieues
dans l'ouest; comme j'avais la mme intention, nous fmes bientt
d'accord pour effectuer ensemble cette excursion. Les dbris
remarquables qui piquaient notre curiosit furent signals au
monde savant par M. Waldeck , ds l'anne 1835: mais c'est
M'A) CHAPITIIR Vil.

aux publications postrieures de M. Stepiiens et aux dessins de


i\l. Catlierwood, (|u'ils doivent surtout leur popularit^. Je me
rjouissais de recueillh" de mes yeux un tmoignage authentique de
faneienne civilisation indigne, et de poursuivre mes recherches
d'histoire naturelle, dans des circonstances qui me paraissaient

extrmement favorables. La saison se montrait d'accord avec mes


vues : point de pluie et trs-peu de soleil. Le jour du dpart tait

dj fix, le bagage prt, les chevaux arrts, quand la veille, sur

le soir, s'leva dans la ville une rumeur inaccoutume ; les cloches

venaient de s'branler; la trompette rsonnait, un trouble inexpri-


mable se propageait de quartier en quartier, de maison en maison;
enfin les bruits les plus contradictoires circulaient, sans que per-
sonne sut exactement ce qui se passait, et encore moins ce qui allait

arriver.

De la fentre o nous tions placs, on voyait des groupes anims

se former et se dissiper tour tour; dans l'loignement couraient


des honmies arms ; des coups de feu retentissaient ; un rassemble-
ment tumultueux se portait au Castillo, petit fort qui commande la

ville; Merida, si paisible son rveil, n'tait |)lus que tumulte et

confusion.

La nuit fut remplie de perplexit; nous apprmes, dans la ma-


tine, qu'une rvolution venait de s'accomplir: c'tait la quatrime
dans l'intervalle d'une aime. Il n'entre pas dans mon plan d'insister

sui- les divisions intestines qui, depuis hnir origine, dchii'ent

les petites rpubliques que j'ai visites; ces vnements, pour la

plupart, sont peu dignes de l'histoire, et ils ne sauraient inspirer


im intrt bien vif au del du cercle qui les voit natre: cependant,
ici , la querelle des Espagnols se trouve complique de circonstances

assez particulires pour mriter quelque attention; les consquences

1. Les ruines indiennes du Yucatan ont t> reproduites avec un talent consciencieux cl
sur une grande chelle par un artiste amricain, M. Catlierwuod, sous le titre de : Vieivs of
(inciciit monuments at. Central America, etc.,New-York, 18U. Voir pour le texte et les
dtails: Stepiiens, Incidents of travels in Yucatan, New-York, 1843, et le voyage de Wal-
deck publi Paris ds 1833. L'ouviage, intitul Ramhirs in Yucatan, New-Yok. 1813,
n'est qu'nne compilation sans mrite et sans intit.
LE CONTINENT AMRICAIN. 451

de leur dsunion furent si graves, elles ont pes si cruellement sur


le pays ,
que je ne puis me dispenser d'en faire connatre le principe.

Je dirai donc en peu de mots quelle tait la situation politique de

l'tat au moment o je m'y trouvais.


Depuis l'affranchissement des colonies, le Yucatan tait rest

fort troitement uni la Confdration mexicaine, lorsqu'en i<S/|0

la ville de Merida donna pour la premire fois le signal de l'insur-


rection. Les griefs taient nombreux et lgitimes; le soulvement
fut gnral; on expulsa les garnisons mexicaines, on destitua les

fonctionnaires trangers, on constitua enfin une autorit nationale,

qui ne relevait plus que du pays. Cette rvolution s'accomplit sans


effusion de sang, aprs une faible rsistance. Cependant, vers le

mois d'octobre 1842, le gouvernement fdral, se croyant en mesure


de prendre une revanche, fit investir Campche par une arme de
onze mille hommes. Le sige dura prs d'une anne, et se termina
par la droute complte des assaillants ,
qui capitulrent honteuse-

ment et vacurent le territoire au mois d'aot 18/i3^. Le ik d-


cembre de la mme anne, le prsident de la Confdration, Santa-
Anna , signait Mexico , avec les plnipotentiaires yucatques , un
trait dont ils dictaient eux-mmes les conditions. Le gouvernement
fdral , en vertu de cette convention ,
perdait le droit de mettre

garnison dans les villes de la pninsule; il ne pouvait, l'avenir,


en exiger ni impts ni soldats ; enfin , il souffrait c[ue les habitants

pourvussent directement l'administration de leur pays et qu'ils


rglassent leurs intrts commerciaux au moyen d'un tarif de douanes
dont ils dresseraient eux-mmes les articles. En change de ces con-

cessions, qui quivalaient une complte indpendance , le Yucatan


rentra dans le giron de la Confdration.
Deux mois taient peine couls ,
que Santa-Anna dchirait ce

1 . Ces petites guerres amricaines sont quelquefois plus meurtrires qu'on ne le croit en
Europe la perte des assaillants s'leva pendant
: la dure du sige au chiffie de 7,400 hommes,
et la mortalit atteignit parmi les blesss la proportion de 97 p. 0/0, rsultat que l'on doit attri-

buer non-s 'ulement la malignit du climat , mais au diiment et l'insuffisance des


miyens curatifs. Un rapport officiel constate que 32,000 boulets, dOO liomlii's, 3,000 fuses
la congrve et un grand nombre d'obus furent lancs sur la villr.
152 CHAPITRE VU.

pacte inconstitutionnel en prohibant, par un dcret, l'admission des


|)roduits de la pninsule dans les ports de la rpublique. Los dputs
\ ucatques rclamrent Mexico mais on leur opposa de nombreuses
;

exceptions dilatoires, sans aborder le fond de la question, et l'in-


stance se prolongea jusqu' la runion du congrs, qui annula, en
dcembre l8/i5, le trait sign par le chef de l'tat.

Le 1" janvier IS/iO, la nouvelle de cette dcision parvint Me-


rida et y excita une vive fermentation. Le gouverneur de la ville.

Don Miguel Barbachano, homme ambitieux, qui jouissait d'une


certaine populai'it, se mit la tte du mouvement, convoqua imm-
diatement le congrs provincial , et fit prononcer par ce corps poli-

tique la dissolution piovisoire du lien fdral. Cependant, dans ce


court intervalle, la Confdration elle-mme avait eu ses orages, et le

prsident Santa-Anna, banni de son pays, s'tait rfugi la Ha-


vane, o il s'ellbrcait, par de nouvelles intrigues, de rentrer en
possession du pouvoir. L'agitation du Yucatan secondait fort propos
ses vues; il y chercha son point d'appui. Ayant mis dans ses in-
trts le gouverneur deMerida, dont l'ambition lui tait bien connue,
il fit jouer adroitement les ressorts de son esprit inventif, gagna les

uns par des promesses, les autres par des libralits, parvint enfin

s'assurer le concours qui lui tait ncessaire. Quelques mois plus


tard, il rentrait triomphalement Mexico, par un de ces retours
de fortune qui n'ont rien d'tonnant dans un pays o la lice est

perptuellement ouverte aux factions, et il faisait ratifier, au mpris


du congrs, le trait du ili dcembre 18/i3, par le prsident ph-
mre de la rpublique. Je m'abstiens de toute rflexion ; les faits

l)euvent se passer de commentaire ; en voyant ces passions rivales,


ces tristes luttes personnelles, ces traits consentis, dcliirs, rati-
fis, annuls, ce mpris enfin des lois fondamentales de l'tat, le

lecteur pourra lui-mme apprcier et conclure.

Le congrs provincial sigeant Merida , dclara de son ct,


sous l'impulsion du gouverneur et des amis de Santa-Anna, que la

i-atification du trait faisait revivre le pacte fdral. Mais la ville de


Campche, jalouse de la prpondrance de sa rivale et du rle poli-
LE CONTINENT AMRICAIN. 153

tique que cette capitale avait jou pendant le cours des ngociations,

fit natre ici une complication nouvelle. Les mcontents contestrent


la lgalit d'un contrat conclu sans la participation de la reprsen-

tation nationale. En consquence, ils accusrent leur propre gouver-

nement de tj-ahison , le dclarrent dchu , institurent une admi-


nistration provisoire , armrent leurs milices et marchrent sur
Merida.
Ce fut alors que se rvlrent , la faveur de ces divisions aussi

impolitiques que coupables , les premiers symptmes de la haine

hrditaire que les Indiens nourrissent contre les Espagnols, et dont

l'explosion, longtemps comprime, devait mettre en pril l'existence

de ces imprudents rivaux. Les massacres de Valladolid et d'autres

meurtres isols ne suffirent pas pour leur ouvrir les yeux : quelques

esprits clairvoyants s'alarmrent; mais la masse persista dans son


aveuglement et rejeta ces catastrophes sur les dsordres insparables

de la guerre civile. Les calamits dont ces rivalits furent la source

affligent encore le Yucatan, aprs une lutte de plusieurs annes


dans laquelle l'lment espagnol faillit s'abmer.

Merida capitula le 22 dcembre 1846, et Campche devint le

sige du gouvernement dfinitif. Un pareil rsultat humilia profon-

dment la capitale ; dchue de ses prrogatives et rduite un rle

secondaire, elle n'attendait qu'une occasion pour faire clater son


mcontentement: la guerre s'y prparait sourdement, et ce fut le

28 fvrier de l'anne suivante, au moment o je m'y trouvais, que


le mouvement se dcida. J'tais alors bien loign de souponner
l'antipathie qui divisait les citoyens de ce petit tat, leurs ambi-
tions hostiles, leurs querelles compliques et le danger qui planait
invisiblement sur les deux partis.
Il ne suffisait pas, dans cette conjoncture dlicate, de renoncer
aux ruines cl'Uxmal, il fallait encore sortir du mauvais pas o j'tais

engag : les trangers rsidant l'htel se runirent en conseil de


guerre, afin de dcider si l'on vacuerait la ville ou si l'on attendrait

bravement l'ennemi. D'un ct, les hasards d'une longue route,


travers un pays boulevers; de l'autre, l'aventure d'im sige avec la
i;U CIIAIMHE VII.

perspective des scnes sanglantes de Valladolid. l^es bruits (jui

circulaient n'taient pas d'une nature rassurante : les Indiens du


sud s'taient soulevs et ils marchaient en armes sur la ville.; un
courrier avait t assassin dans la campagne; les routes taient

rompues, les communications interceptes, et cent autres nou-

velles qui faisaient vaciller toutes les rsolutions de l'assemble.

Convaincu que, dans une circonstance aussi urgente, l'hsitation tait

une faute, je pris immdiatement mon parti; et, tandis que mes com-
pagnons discutaient les probabilits d'un sige, je rsolus de m'-
loigner avant que l'incendie n'et fait de nouveaux progrs. Morin

fut expdi pour prparer les voies d'excution; mais les dilTicults

taient srieuses. En prsence du conflit ([ui menaait d'clater,


chacun songeait sa propre sret et dclinait l'honneur de nous
tirer d'alfaire; la crainte de l'ennemi s'tait empare des muletiers
et paralysait la bonne intention qu'ils avaient de s'approprier notre

argent. Cependant, force de dmarches, nous rencontrmes un


homme entreprenant qui consentit risquer l'aventure. 11 s'engagea,
moyennant 200 francs, nous conduire, nous et notre bagage, dans
les murs de Campche. Cette somme ne me parut point excessive

dans les circonstances o nous nous trouvions, le prix du voyage


tant ordinairement rgl 50 francs par personne.
Le !2 mars, cinq heures du soir, l'quipage qui nous avait t
promis s'arrtait la porte de notre htellerie; un coup d' il jet

sur la l'ue me fit entrevoir un char dans le got primitif, couvert


d'une toile grise et attel de trois maigres che\ aux , les plus chtifs
sans doute de l'curie et peut-tre mme de la ville. Le tout figurait

assez bien un de ces coches malencontreux que Callot aimait

crayonner, et qu'il plaait toujours dans des situations quivoques.


Un Indien dirigeait gravement ce vhicule; un second indigne,
trapu et contrefait, chassait devant lui un trio supplmentaire de
haridelles, destines relayer les premires et servir de renfort

au besoin. Je fus mdiocrement flatt de cet ensemble; mais le

moment et t mal choisi pour discuter. On eut mille peines


disposer notre bagage et l'embarras s'accrut lorsqu'il s'agit de nos
LK CONTINENT AMERICAIN. 155

propres personnes. Dpourvu de bancs et de siges, mais garni


d'un matelas, notre chariot tait un lit roulant, oii l'on ne pouvait
gure prendre d'autre attitude que celle qui convient au sommeil.
Tel est l'usage d'un pays o la chaleur du jour fait une loi de voyager
la nuit. Nous nous mmes donc en route dans ces conditions inso-

lites. Il y avait une demi-heure que nous tions partis, et nous nous
escrimions encore, Morin et moi , chercher une position tolrable;
enfin, aprs avoir puis, pour garder l'quilibre, toutes les com-
binaisons de la statique, il fallut en revenir, bon gr, mal gr, la

projection horizontale. La route se droulait en plaine, mais telle-


ment raboteuse et cahotante, que de minate en minute le vhicule

semblait prs de se briser; cependant nos conducteurs suivaient


imperturbablement leur ligne sans prendre souci des obstacles, et

nous vmes clairement que malgr le bnfice de notre position il

ne fallait pas compter sur le sommeil.


Vers huit heures, la lune se leva comme un globe de feu; les

vapeurs qui ternissaient la limpidit du ciel se dissiprent et une


splendeur mlancolique se rpandit sur la plaine boise. Nous arri-

vions au bourg de Uman, qui nous parut silencieux et dsert comme


si l'ennemi l'et dj saccag. Tandis que les Indiens organisaient
notre premier relais, avec la lenteur c[ui leur est habituelle, je

m'avanai vers l'glise , difice isol sur les limites de la campagne,


et, franchissant un lger obstacle, je me trouvai dans l'asile des
morts. Une pierre , sans doute une tombe , se dtachait quelques

pas sur la verdure; je m'approchai de cette spulture inconnue, et,

le cur rempli d'motion, je tombai genoux et je priai. Les


souvenirs de la patrie lointaine, le sentiment profond de ma fai-

blesse et la grandeur de la cration qui m'environnait ,


pntraient

la fois mon me comme une harmonie douce et triste produite

par l'accord de plusieurs instruments. Tout coup un bruit lger


vint me tirer de ma rverie ; je levai les yeux et tressaillis : tait-ce

une illusion de mes sens? Des formes blanches se dgageaient suc-


cessivement des tnbres qui enveloppaient l'glise, et passaient aux

rayons do la lune comme des ombres dans leur linceul. J'prouvai


ir,f, CHAPITRE VII.

(pourquoi ne Tavouerais-je pas?) une motion trs-vive; l'heure,


le lieu, la nature de mes penses, tout disposait mon imagination

une surprise. Mais l'hsitation ne pouvait tre longue ;


je me levai

et j'avanai : c'taient de pauvres Indiennes qui venaient de prier

comme moi sur les tombeaux.

Trois quarts d'heure avaient peine suffi pour renouveler notre


attelage ;
je repris mon poste sur le char et m'y accommodai de mon
mieux , calculant avec un soupir la longueur d'un voyage dont le

terme tait encore bien loign. Au milieu de la nuit, nous atteignmes


le bourg de Chochola, un des plus importants de la route : nous le

trouvmes occup par l'arrire -garde des insurgs et brillant du


feu de leurs bivacs. Ce fut notre premire tape ; le commandant
du dtachement ne voulut pas permettre que nous poursuivissions,
jusqu' ce que lui-mme se ft port en avant. Nous nous rsi-

gnmes donc prendre quelques heures de repos; on dtela, et le

char se renversant sur ses brancards, nous fournit un plan inclin


sur lequel nous dormmes en attendant l'aurore. Cette premire
entrevue avec les ti'oupes de Merida nous permit d'esprer qu'au
moins les obstacles ne viendraient pas de leur ct; c'tait dj un
commencement de scurit.

Dans la matine, nous rejoignmes l'arrire-garde, qui nous

parut forte d'environ trois cents hommes, appuys par deux pices

de campagne. Ces guerriers marchaient la dbandade sans autre ,

rgle que leur bon plaisir; ils taient tous arms de fusils; leur

habillement consistait en un pantalon blanc retrouss jusqu'au

milieu des cuisses et une chemise llottant au vent, tenue qui nous
parut peu militaire. Quelques-uns mme avaient trouv moyen
de simplifier cet uniforme; leur peau bronze, leurs muscles
saillants, leur constitution plus vigoureuse, on reconnaissait ceux
dont le sang tait crois et qui participaient de la race africaine.
Les officiers, en petite veste ronde et en chapeau de paille, ressem-
blaient d'honntes planteurs; la plupart taient mal chausss et

cheminaient d'une allure assez triste, par un soleil ardent et liO de-
grs de chaleur. Engags au milieu de cette horde par l'ineptie
LE CONTINENT AMEUICAIN. 157

de notre conducteur, il fallut rgler nos mouvements sur les siens;

lieureusement le bourg de Maxcan, o nos belliqueux compagnons


devaient rallier le corps principal, n'tait loign que d'une lieue:

nous partagemes, en y arrivant, l'ovation qui leur avait t pr-


pare, et notre chariot fit triomphalement son entre, au bruit des
cloches et des ptards, entre deux haies de beauts un peu cuivres,

mais pares de tous leurs atours. Ces dmonstrations ofTicielIes n'en

imposaient, hlas! personne; les chefs taient visiblement sou-

cieux, les soldats indifrents , le reste de la population assez peu

rassure. Les marchands se htaient de faire disparatre leurs ta-

lages; ils avaient t taills merci pai' les deux parties belligrantes
dans la dernire campagne, et leur enthousiasme patriotique en
paraissait fort attidi ; peine dguisaient-ils leur peu de sympathie

pour la cause nationale. Du reste, on ne savait rien des mouve-


ments de l'ennemi, et chacun aimait se persuader qu'il n'tait

pas encore sorti de Campche.


La plaine que nous venions de traverser se soulve aux environs

de Maxcanii, et l'on voit courir plusieurs petites chanes de mon-


tagnes dans la direction du nord-est: le terrain est un calcaire
compacte ou tulac, quelquefois brchiforme, comme prs de
Merida; il renferme de nombreux dbris testacs et parat se ratta-

cher l'poque jurassique*. Malgr l'intensit de la chaleur, je

parcourus activement les alentours; la campagne, couverte de


forts rabougries, me parut pleine de tristesse et d'abandon ; la

scheresse avait fltri les feuilles; la plupart des arbres taient


dpouills; enfin une teinte gristre et monotone rgnait jusqu'aux
limites de l'horizon.

Les bourgades et mme les simples villages du Yucatan, m'ont


paru construits d'aprs un plan rgulier et uniforme ;
j'ai t frapp

] . Les fossiles de cette localit, sans ofTrir de particularil^s saillantes, paraissent diffrer
nanmoins des espces qni vivent actuellement sur legloho; leur dtermination spcifique
est, du reste, tr's-difficile tablir, la plupait se rduisant des moules intrieurs gri ssiers.

Ils appartieanent un terrain teitiaire moyen, scmhlalde par sa contexture la roche fossi-

lifre de la Guadeloupe. Voy. dans le Bulletin de li socit gologique de Fra ce, 2 srie,

t. X, p. 506, une notice de M. Desliayes sur cet objet.


lo8 ClIAPITHK VII.

de knir buniie ordoiinaiiee, de leur propret, des difices publics


dont ils sont orns et du luxe de leurs jardins, dont la nature, il

est vrai, fait presque tous les frais. Les rues sont spacieuses, orien-
tes et svrement alignes; au centre rgne la place, domine par

une glise qui n'est pas dnue d'architecture. Sur le front oppos
se d\eloppent les btiments municipaux, dcoups en arcades,
pour abriter les passants du soleil: puis \iennent les principales

habitations, parmi lesquelles figurent un ou deux magasins pourvus

de tout ce qui est ncessaire la vie. Il y a peu de vilTages en


France ,
je n'hsite pas l'aiTirmer, qui puissent ofirir les mmes
ressources et dont l'aspect flatte aussi agrablement les yeux.

La route que nous prmes dans la soire, aprs quelques dififi-

cults diplomatiques dont nous finmes par triompher, tait encore

plus rocailleuse que celle de la nuit prcdente; notre cocher n'en

tenait compte, et malgr nos avis, fouettait obstinment, comme si

son bras et t m par un mcanisme invisible. Il arriva ce que

nous avions prvu : de secousse en secousse, un des brancards


craqua et se rompit; il fallut mettre pied terre et continuer au
pas, aprs avoir constat une avarie peu prs sans remde. L'om-
bre commenait s'tendre lorsque nous fmes halte pour change]'
de chevaux, au milieu d'une clairire accidente par des rochers;
mais Jos Mai'ia ,
qui dirigeait les relais, ne se montrait pas encore ;

j'envoyai florin sa rencontre, et je gravis moi-mme une mi-


nence d'o l'on dcouvrait la campagne. Un quart d'heure s'coula,

puis un second qui me parut un sicle; enfin, n'tant plus matre

de mon impatience, et ne sachant comment expliquer ce qui se

passait, je quittai mon poste d'observation pour tcher d'claircir

le mystre. Tout coup, en tournant les yeux, par un mouvement


instinctif de prudence ,
je vis notre quipage qui s'loignait au trot.

Prendre ma course , ari'ter les chevaux et saisir le conducteur par


le bras, fut l'alTaire d'un instant. Aux questions que je lui adressai,

cet homme balbutia , se troubla et me devint suspect ;


je le fis

descendre assez rudement et lui dfendis de s'carter. La conduite


quivoque de ces deux Indiens, dont l'un avait disj>aru et dont
LE COiNTLNIiiNT AMIUCAIN. lii)

fautre prenait la fuite, la nuit qui survenait, la solitude, la fer-

mentation du pays, tout contribuait m'inqiiiter. Qui me garan-


tissait que, pendant cette journe d'oisivet, aucun complot n'avait
t tram entre nos guides et les bandits de Maxcanii? Heureuse-

ment le retour de Morin dissipa mes apprhensions; il avait recueilli

Jos Maria sur la lisire du bois, o il dormait en homme dont la

conscience paraissait fort tranquille, tandis que ses chevaux brou-


taient quelques pas de lui ; le drle s'tait enivr compltement,

et nous ne tardmes pas nous apercevoir qu'il avait un complice


en la personne de son camarade; en elTet, peine fmes-nous en

route que les rnes chapprent des mains de celui-ci, et qu'il

tomba, comme un bloc, dans l'intrieur de la voiture, sans ([u'il

ft possible de le rveiller. Morin dut remplir son office et diriger le

malencontreux quipage, tandis que notre ivrogne s'tendait fort

l'aise sur le matelas qui garnissait le char.

Je pouvais apprcier de mes yeux les elfets d'un poison qui a

contribu plus puissamment peut-tre que la guei're et la servitude

au dprissement de la race indigne : la passion des liqueurs fer-

mentes sollicite l'Indien d'un bout de l'Amrique l'autre , sous les


tropiques comme vers le ple , avec une nergie qui domine tous
ses autres penchants. Comme aujourd'hui sa condition n'est nulle-

ment malheureuse, au moins dans les colonies espagnoles, on ne

saurait lui pardonner un vice qui trouve tout au plus son excuse

dans l'excessive misre de l'humanit. Il est rare que l'ivresse se

manifeste chez lui par l'expansion et par la turbulence; ses elfets


ordinaires sont ceux d'un narcotique puissant; le sommeil physique
en est souvent la suite; celui de l'intelligence se prolonge quelquefois
pendant ])lusieurs jours. Dans les pays o la race indigne est

compte pour quel((uc chose , sa propension l'ivrognerie est

une calamit qui aifecte trs-srieusement les intrts du corps


social. Ce sentiment est partag au Yucatan , o cependant jus-
qu'ici on n'a rien fait pour extirper le mal ou tout au moins pour
l'attnuer. 11 n'en est pas de mme au abasco ; le gouverne-
ment de cet tat a pris un parti dcisif, en intcnlisaiit la vente des
160 CIIAPIHK Vil.

spiritueux aux indignes; les considrations les plus graves ont fait

adopter cette mesure, car on a constat, indpendamment de tout


autre rsultat funeste, que l'abus des liqueurs alcooliques annihilait

chez l'Indien les facults viriles ds l'ge de vingt-sept ans.

Morin conduisait donc avec toute la prudence que rclamait l'tat


de notre vhicule, sur une route qui nous tait inconnue, mais que

la lune argentait de ses rayons, et moi je commenais m'assoupir,


grce au changement de notre allure, lorsqu'un Qui r//r/ suivi de
l'ordre d'arrter nous surprit tous deux l'improviste ; nous ve-
nions de donner sur l'avant-garde ennemie, ({ui tait campe prs
du bourg de Jala.ro, six lieues seulement de Maxcanu. Les Cam-
pchiens n'avaient point perdu de temps, et je me sus bon gr d'avoir

agi de mme, car une rencontre entre les deux partis paraissait im-
minente. Aussitt, nous fmes environns par une troupe d'hommes
arms qui sortirent de leur embuscade, et qui nous conduisirent,
aprs un interrogatoire sommaii-e, au quartier gnral dont nous

tions peu loigns. Lorsque nous dbouchmes sur la grande place


de Jalaxo, illumine par les feux du bivac, chacun accourut pour
nous examiner ; le bruit s'tait rpandu cju'on avait fait des prison-

niers, et la nouvelle passant de bouche en bouche, avait pris, selon

l'ordinaire, des proportions considrables. Les curieux furent donc


un peu dsappoints. Nous n'emes, au reste, qu' nous louer des
procds dont nous fmes l'objet, et de la courtoisie des chefs, qui

nous laissrent matres de poursuivre notre voyage comme nous le

jugerions propos.
Tandis (ju'on s'occupait de la rparation du char, je parcourais

les rangs de cette petite arme , forte d'un millier de soldats, appuys
par une artillerie respectable, et je songeais la troupe exigui' qui

campait bravement Maxcau'i sans se douter que l'ennemi ft si

proche ; encore n'tait-ce que la moiti des forces que le gouverne-


ment dirigeait contre l'insurrection. Les rsultats de la campagne
furent tels qu'on devait le prvoir; les dfenseurs de Merida n'atten-

dirent pas leurs adversaires; ils se replirent sur la ville, (jui capi-

tula le 1) mars, au milieu de la dsertion gin'rale. La cause insu r-


LE CONTINENT AMRICAIN. 461

rectionnelle n'avait effectivement aucunes racines dans la population :

chacun paraissait las de ces rivalits de famille et de ces luttes sans

gloire et sans profit, qui ensanglantaient le pays au gr d'un petit

nombre d'ambitieux. Mais la race indigne, C[ue les factions avaient


arme et aguerrie , entreprit bientt pour son propre compte une
croisade nationale qui embrasa toute la pninsule, et dont le foyer

longtemps couvert est peine teint aujourd'hui.


Le reste du voyage s'accomplit sans incident remarquable ;

Jos Maria avait disparu avec ses trois chevaux dans la nuit de notre

arrive Jalaxo, et quant son camarade, il ne sortit de la l-

thargie o il tait plong que sur le pav de Campche. Nous attei-

gnmes cette ville dans la matine du 5, soixante heures aprs avoir


quitt Merida. La distance peut tre value une quarantaine de

lieues.

A mesure que l'on approche de la capitale , on voit grandir la

vgtation qui , malgr la scheresse du sol ,


prend une vigueur et

un clat inaccoutums. La route serpente sous de profonds massifs

de myrtaces, de sapotes, d'ingas d'une merveilleuse fi-acheur;


bientt l'azur du golfe dcoupe et l le feuillage; des bois de

cocotiers rayonnent sur tous les points ; les jardins se succdent , les

maisonnettes se multiplient , on traverse les faubourgs , on entre


enfin dans l'enceinte des murs.
Nous trouvmes Campche une auberge passable ; la chre ne

valait pas celle de Merida, mais elle tait aussi bonne que le permet-
taient les ressources d'un pays sec et brlant, dans la saison la plus

inopportune. Ma curiosit fut veille table par un mets particulier,

le cazon , sur la nature duquel je conus quelc[ues doutes. Les clair-


cissements que j'obtins du cuisinier ne m' ayant point satisfait, je me
rendis au port, o je vis, aprs une courte reconnaissance, un p-
cheur qui lavait dans la mer certains poissons d'une apparence

suspecte : De grce, lui dis-je en l'accostant, comment nommez-


vous ces poissons ? Le pcheur leva les yeux sur moi avec une

expression d'tonnement ; et comme je ritrais ma question : Eh !

seTwr, me rpondit-il , ne voyez-vous pas que ce sont des cazons ?

I.
^^
162 CHAPITRE VII.

Halte-l ! repartis-je; vos cazons, mon ami, sont de vritables


requins ! Mais le pcheur n'en convint pas ; il reprit son occu-

pation d'un air d'incrdulit malicieuse, et je poursuivis mon chemin.


Bientt j'en vis de toutes les dimensions, de toutes les formes et de
toutes les couleurs : des cazons marteau , des cazons en fer de
hache, des cazons museau pointu, blancs, noirs, chagrins, en
tout cinq espces de requin. 11 y en avait de frais et de sal, de rti

et de bouilli, enfin pour tous les gots. Je savais que ces squales
fourmillent sur le banc de Campche, mais j'ignorais le culte gas-

tronomique dont ils sont l'objet. J'appris en outre, pendant mon


excursion ,
que le cazon blanc, autrement yai/e/on, requin d'un gris
blanchtre , peau lisse et tte pointue , tait un morceau parti-

culirement apprci des connaisseurs. Quant au mot tiburon ,


qui

dans l'idiome espagnol dsigne tout bonnement le requin , il est

banni de la langue gastronomique, comme une expression mal-

sonnante dont les convenances ont fait justice.

Le march public est situ dans le voisinage du port ; il m'a paru


qu'il ne laissait rien dsirer au point de vue de la propret et du

bon ordre; comme Merida ,


j'admirai, en le visitant, la tenue
parfaite des Indiennes que l'on voit accroupies par longues files, au
nombre de deux trois cents, prs des objets de leur commerce. Ce
sont des fruits, des fleurs, des piments varis, des oignons, des
haricots noirs, des citrons sauvages, des pommes de terre , mdio-
cres en ce pays; des patates, des ignames, une grande diversit

de cucurbitaces et de solanes, enfin des ufs, quelques poulets et

l'invitable cazon. Le mercredi et le vendredi on peut aussi s'ap-


provisionner de tortues; j'hsite dire en quel tat ces animaux sont
offerts aux chalands, carie traitement qu'on leur inflige rvolterait

sans doute le lecteur. Parmi les fruits exposs en vente , le ccinito

et Xanone taient tous deux nouveaux pour moi.


Le cainito est rond, de la grosseur d'une pomme, avec la peau
lisse et violette de l'aubergine; la pulpe rouge, plus rarement
blanche, est molle, visqueuse, doue d'une lgre saveur qui rap-
pelle un peu celle de la fraise ; les semences sont enveloppes d'un
LE CONTINENT AiMERICAIN. 1 r..<

parenchyme blanchtre, gluant et insipide. C'est un fruit mdiocre,


trs -commun dans les jardins de Campche, o l'arbre qui le

donne (chnjs. Jamacense, Jacq.) se distingue par ses feuilles lus-

tres, couleur de rouille sur leur face infrieure.

L'anone {a. reticidata L. ) appartient une famille nombreuse

sous les tropiques , celle des anonaces , dont les fruits , souvent
dlicieux, n'offrent aucune analogie avec ceux de nos climats.
L'espce dont il est ici question, doit sa forme et sa couleur

le nom de cur de buf que les Franais lui ont donn dans les

colonies. La peau mince dont elle est revtue cache une pulpe
blanchtre, onctueuse, d'un got trs -fin et trs-particulier, qui

produit sur le palais l'impression d'une crme parfume.


En continuant ma promenade, j'observai par quelle industrie les

habitants supplent la raret du numraire. Dans la majeure partie


de l'Amrique espagnole, la monnaie la plus faible est le mcdio,

petite pice d'argent quivalant 30 centimes. A Cuba, le

peuple s'en accommode; mais on n'est pas si magnifique au


Yucatan, o l'argent est moins abondant et cote plus d'efforts
gagner. Pour tablir une balance exacte entre les espces courantes
et les denres de mince valeur, on coupe le medio en deux, en trois

et mme en quatre fragments. Chaque moiti vaut un cuarfillo, et

chaque cuartillo deux chicas. Je vis aussi, avec un certain intrt,


que le cacao sert encore faciliter les changes sur le march de
Campche, exactement comme au temps des Indiens. Le cours de
cette monnaie varie dans la. proportion de 80 160 grains pour
un medio, selon son abondance sur la place : cinq grains de cacao
sont la dernire expression du systme montaire.
La situation de Campche est une des plus riantes que j'aie vues
en Amrique ; la ville proprement dite ne se distingue par aucune
particularit , si ce n'est par les murailles crneles qui en forment
l'enceinte ; la grande place est fort laide, la cathdrale mesquine,
aucun monument enfin n'attire l'attention du voyageur; mais il

rgne partout un esprit d'ordre et une tenue qui contrastent avan-


tageusement avec la ngligence fastueuse de la Havane. On sent f|ue
464 CHAPITRE VII.

l'administration est anime ici d'autres vues et qu'elle procde d'une

autre source. Rien de charmant comme la perspective des faubourgs,

o une population de dix mille mes vit disperse sous de magni-

fiques ombrages, depuis la plage seme de cocotiers jusqu' l'am-


phithtre de collines qui ferme l'horizon. Du haut de VEminencia,

d'o l'artillerie mexicaine foudroya la ville en 18/|.5, on peut se


former une ide nette de l'assiette et du dveloppement de Cam-
pche; mais pour jouir d'un coup d'il vritablement enchan-
teur, il faut gravir, au lever du soleil, le Ccrro de San Francisco,
qui domine les faubourgs dont j'ai parl prcdemment. Depuis ces

hauteurs, le regard plane, sur une masse de verdure et de mai-


sonnettes blanches de l'aspect le plus pittoresque ; on aperoit dans
l'loignement les difices saillants et les clochers de la cit, qui se

dtachent en lumire sur la nappe azure du golfe ; on dcouvre


aussi le ravin qui sert de lit au Rio de San Francisco, gout des
eaux pluviales, d'une lieue tout au plus d'tendue, auquel nos go-
graphes ont donn une importance imaginaire et qu'ils ont mal

propos plac l'ouest de la ville. 11 est inutile d'ajouter que l'on ne

rencontre point de crocodiles sur les bords de ce ruisseau fangeux,


quoi qu'aient dit certains voyageurs.
On remarque, la porte Sanla Anna, une promenade plante
d'orangers entretenus avec le plus grand soin; c'est un objet de

luxe pour une ville dont les alentours sont autant de promenades

naturelles. La culture des jardins tait fort nglige des habitants de

Campche, il y a peu d'annes; elle doit beaucoup l'impulsion


intelligente d'un de nos consuls, M. Laisn de .la Ville-l'vque,
qui s'tait appliqu enrichir le pays d'une multitude de plantes
utiles ou d'agrment. La campagne, dans la saison o je la parcourus,
n'offrait pas une grande diversit de fleurs; je vis au bord des haies
des cloms ligneuses; sur la plage, des pervenches, l'anthmis

feuille odorante, le cierge quadrangulaire et im cactus, le pitaja,

qui grimpe aux troncs des arbres et suspend leurs rameaux ses
fruits, les plus beaux et les plus savoureux parmi ceux que pro-

duisent les vgtaux de cette tribu; enfin, l'argmone mexicaine.


LE CONTINENT AMRICAIN. 165

sorte de papavrace caractristique des tropiques, talait ses corolles

dores jusque dans les rues de la ville.

Le climat de Campche est ardent, et insafubre dans la saison

pluvieuse ; les fivres intermittentes qui se dclarent alors, simples

et sans complication au dbut, sont frquemment suivies de lsions


organiques et prennent volontiers un caractre pernicieux. Le vomito
est aussi une des maladies du pays. A ces conditions fcheuses il

faut ajouter l'incommodit des insectes qui vivent en guerre avec

notre espce, lesquels multiplient prodigieusement sous Tinfluence

de la chaleur combine avec l'humidit saline. Les blattes, les

scorpions, les myriapodes, les moustiques, infestent les habitations,

surtout hors de l'enceinte des murs.

Le scorpion de Campche ne jouit pas d'une bonne renomme


dans le rayon du golfe ; on prtend qu'il n'en existe point de pire ;

c'est un prjug qu'il faut attribuer sans doute la rptition des

accidents sur les points o l'on charge et o l'on emmagasine le

bois de teinture, dont les cavits servent souvent d'asile cet

aranide malfaisant. Sa piqre, comme j'en ai acquis l'exprience,

dtermine une inflammation passagre, accompagne de mouve-


ments fbriles ,
qui se dissipe naturellement lorsque la blessure

n'intresse pas un organe o le systme nerveux prdomine.


Quant au moustique et mieux mosquite*, il n'est pas ncessaire

de traverser l'Atlantique pour savoir combien son bourdonnement


et ses atteintes sont insupportables. Dans les pays chauds nan-
moins, cet insecte se propage d'une faon bien autrement active, et

le venin qu'il distille acquiert aussi plus d'cret. Il faudrait renon-

cer au sommeil , si l'on ngligeait de s'abriter pendant la nuit

derrire un rideau de gaze hermtiquement clos. Mais c'est princi-

palement au bord des rivires et dans le voisinage des bois que la

multiplicit des moustiques est un flau; on voit en Amrique de


vastes territoires rendus inhabitables et soustraits au domaine de
l'homme par ce misrable pygme.

1. Du latin musca.
166 CHAPITRE Vil.

11 me reste parler du garapata , insecte de la famille des tiques

{ixodes), qui se plat dans les lieux boiss, et dont il existe plu-

sieurs espces que les naturalistes n'ont pas distingues nettement

jusqu' prsent. Le garapata pullule dans la pninsule yucatque;

je ne l'ai pas rencontr Cuba ni l'le des Pins, o il doit cepen-

dant exister, mais j'ai constat sa prsence sur tous les points du
continent que j'ai visits. Cet animalcule, un de ceux que la Pro-

vidence a tirs du nant dans un but qui chappe notre intelli-

gence, ressemble volontiers, abstraction faite des pattes , une


outre vide et dprime. Si l'on en juge par sa maigreur habituelle, il

doit supporter de longs jenes; aussi accourt- il avec un empres-

sement famlique ds qu'on a mis le pied sur son domaine. C'est

naturellement par les jambes qu'il prend possession de votre per-


sonne, moins qu'en froissant un buisson, vous ne l'ayez vous-
mme recueilli. Bientt il a choisi son poste : son bec s'introduit

dans la peau; sa tte pntre dans les chairs; ses pattes deviennent

adhrentes, il n'est plus ais de le dloger. Tandis qu'il pompe


activement votre sang, vous voyez l'outre se remplir ; d'un tat de

maigreur extrme, l'insecte passe une obsit exagre ; les parois

de son abdomen se distendent, et son volume s'accrot de jour en

jour, jusqu'au moment o pleinement satur, il se dtache de son

propre mouvement, et roule terre comme un ivrogne.

Cette espce de tique a l'odorat trs-fin ; elle flaire de loin sa

proie et arrive directement au but. J'ai souvent observ ses allures

dans nos haltes au milieu des bois : elle accourait nous avec toute

la clrit que comportaient les accidents du sol, sans se laisser

dcourager par les obstacles. C'est une calamit pour les troupeaux,

dont elle suit activement la trace. Quoiqu'elle pullule particuli-

rement sur leur trajet, on la rencontre aussi dans les solitudes les

moins frquentes. Il n'est pas ais de concilier avec cette circon-


stance l'instinct qui la stimule aussitt qu'une crature humaine ou
un animal domestique se trouve sa porte. Les anciens avaient
observ dj la mme singularit chez le moustique : Comment la

nature, dit Pline, a-t-elle allum dans ce petit tre une soif aussi
,

LE CONTINENT AMRICAIN. 167

ardente de sang et surtout de sang humain * ? question qui date

de dix-huit sicles et qui est reste sans rponse. La piqre du gara-


pata n'est nullement douloureuse; peine y prend-on garde au
dbut ; mais une fois que l'animal est bien tabli, l'irritation occa-
sionne par sa prsence se traduit par des dmangeaisons cruelles.
Le remde le plus sr, c'est en rentrant chez soi de procder une

perquisition minutieuse et d'arracher un un ces odieux parasites:

leur extraction, au bout de quelques heures, prsente dj certaines


difficults, car ils prfrent se laisser mettre en pices plutt que

de lcher prise; leur tte ou leur suoir demeurent presque toujours


engags dans les chairs, o ils provoquent une lgre tumeur sup-
purante. 11 ne faut pas en outre ngliger d'exposer au soleil les

vtements que l'on a ports ; le garapata en redoute les atteintes et

vide immdiatement la place ; le contact de l'alcool ou celui d'une


infusion de tabac, lui dplaisent encore plus, et les frictions que

l'on pratique avec l'un ou l'autre de ces liquides dterminent sa


chute, pourvu que son installation soit rcente.
Il existait Campche, au temps de mon voyage, une collection
assez prcieuse d'antiquits amricaines, recueillies dans les envi-

rons par deux ecclsiastiques, les frres Camacho, hommes d'une


instruction borne, mais d'un esprit curieux et d'un caractre ]jien-

veillant pour les trangers. On y remarquait des figurines et des


vases d'argile portant encore des traces de peinture et de vernis
des instruments de musique, de menus objets de parure, des
haches, des fers de lance en silex ou en obsidienne, etc. L'examen
de ces antiquits me confirma dans l'opinion que l'art plastique et
celui du dessin taient encore bien arrirs au Yucatan, une
poque o l'architecture avait dj fait de remarquables progrs
chez les habitants. L'objet le plus intressant que possdassent les
deux archologues tait un groupe en terre cuite qui, selon eux,
devait tre considr comme l'expression d'un fait rellement
accompli. Un homme nu, les reins entours d'une ceinture, tient un

i. Pline, Hisf. nat., 1. xi, c. 2. Voyez le passage remarquable qui sert d'introduction
l'histoire des insectes.
168 CHAPITRE VII.

linge dploy de la main gauche, et lve la droite arme d'un


silex double tranchant ; genoux devant lui, se tient un second
personnage dans l'attitude de la rsignation ; deux autres figurines
reprsentent, l'une un magistrat reconnaissable ses insignes, et

l'autre une jeune fille qui n'a pas encore ntteint l'ge nubile. La
liaison entre les diffrents acteurs de cette scne est facile saisir,

surtout en se rappelant qu'au Yucatan , comme au Mexique, la

loi punissait de mort tout attentat sur une fille vierge. On remarque
cependant ici deux particularits qui ne paraissent point conformes
aux usages habituels : la nature du supplice et la qualit de l'ex-

cuteur. Ordinairement la peine de mort tait accompagne de

circonstances atroces que l'on ne retrouve pas dans la reprsenta-

tion de ce petit drame judiciaire ; le criminel tait livr aux pr-

tres, qui le sacrifiaient, comme une victime expiatoire, dans l'ap-


pareil lugubre de leurs fonctions. Reconnaissables leurs cheveux

flottants et leurs longues robes noires, les personnages de la caste

sacerdotale ne sauraient tre confondus avec l'homme nu que


nous voyons arm du silex fatal. Cependant le supplice de la dcol-

lation n'tait pas inconnu au Yucatan , et nous savons aussi que la

loi du pays instituait des officiers publics chargs directement de


l'excution des sentences; cette tche en outre, dans certains cas

particuliers, revenait de plein droit la partie lse ^. Rien ne


contredit donc l'explication que j'ai prcdemment donne d'aprs
les deux antiquaires de Campche. Le groupe dont il est question

est en terre rougetre, et d'un travail passablement grossier; il a

t trouv dans un tombeau, avec un squelette humain, quelque


distance de la ville; le crne, que j'ai vu, portait une lgre entaille
la base, mais je n'ai jamais su s'il tait spar des vertbres lors-
qu'on en fit la dcouverte.
Parmi les objets de curiosit runis dans le cabinet des frres

Camacho, il y en avait un sur lequel ils jugrent propos de fixer


plus spcialement mon attention. Voici, me dirent-ils, les flches

1. Herreraj Dec. III; 1. m, c. 12. Torquemada, Monarchia Indiana, t. II^ 1. xii, c. 6.


LE CONTINENT AMRICAIN. 169

qui transpercrent un voyageur anglais sur la route du Petn ;

vous le voyez, elles sont encore teintes de sang. En eflet, je crus

remarquer des taches couleur de rouille prs du silex qui gar-

nissait l'extrmit du roseau. Pour complter Teffet de cette exhi-

bition, les bons pres, dont l'intention tait] certainement excel-

lente, me lurent une note explicative qui surmontait ce funeste

trophe. Quels doutes auraient pu rsister de tels tmoignages?

11 arriva cependant qu'en poursuivant ma route, je recueillis des

renseignements certains sur la mort de l'infortun Brown, et

dcouvris que les Indiens froces de la lgende, taient deux


Espagnols du Tabasco. Ces misrables convoitaient un diamant
dont on croyait Brown possesseur, mais qu'ils ne trouvrent pas
dans les dpouilles de leur victime ; la petite somme qu'ils lui

volrent et qu'ils cachrent au coin d'un bois, fut dterre par un

troisime bandit, qui avait observ leurs allures. J'ai rencontr les

assassins au bourg de la Palizada, o ils vivaient paisiblement

de spculations sur les bois.

Mon voyage dans la pninsule yucatque n'a pas t assez com-


plet et assez prolong, pour que je puisse entrer dans des dtails
approfondis sur la constitution physique du pays, ses ressources et

ses habitants; nanmoins je ne terminerai pas ce chapitre sans


prsenter quelques aperus et quelques renseignements nouveaux
sur une contre d'autant plus curieuse qu'elle est moins souvent

visite.

Le Yucatan occupe une situation heureuse l'entre du golfe

mexicain, non loin des plus grands centres commerciaux du Nou-


veau-Monde; mais la nature lui a refus les ports dont elle a dou

si libralement les les voisines, et les magnifiques cours d'eau qui


arrosent le continent oppos. Un seul port, celui de la Laguna, un
seul fleuve, le Rio Usumasinta, situs tous deux l'extrme limite

de l'tat, mritent une mention particulire; encore l'un n'admet-il


que des btiments d'un faible tonnage, et l'autre ne baigne-t-il
qu'une portion restreinte du territoire. La cte du golfe est basse,

uniformment plane, except dans l'ouest, o elle est accidente


170 CHAPlTIiE VII.

par de petites sierras qui sont autant d'cueils; la lame y est forte,

la mer sans profondeur, l'ancrage dtestable. Du ct de l'Atlan-

tique, le rivage est entour d'une ceinture d'lots et de rcifs qui


rendent l'attrissage trs- prilleux ; dans ces conditions dsavan-
tageuses, la navigation n'a pris aucun essor au Yucatan ; elle se

rduit un faible cabotage, qui suffit, quant prsent, aux besoins

commerciaux du pays.
Si l'on pntre dans l'intrieur de la contre, on ne trouve plus,
en approchant des frontires indcises du Tabasco et du Guate-
mala, qu'une solitude boise, souvent dpourvue d'eau ,
qui isole

la pninsule de la grande masse du continent. C'est dans cette


direction cependant, en inclinant l'est, que l'on doit chercher la

fertile province dWcalan et les ruines de cette ville industrieuse,

habite par une population de marchands, qui choisissaient pour


roi le plus habile, et qui, du temps de Certes, tendaient leur

trafic jusqu'aux dernires limites de l'Amrique Centrale^. Il existe

encore aujourd'hui, dans le sud, un chemin conduisant au Petn

travers l'paisseur des forts ; mais comme il aboutit un pays plus


pauvre, plus dpeupl et plus profondment isol, le Yucatan n'en
tire aucun bnfice. Quoi qu'il en soit, l'tat, sagement admi-
nistr, occupait un rang fort honorable parmi ceux de la conf-

dration , lorsque les discordes civiles dont j'ai fait connatre

l'origine, vinrent le dtourner de sa vritable route et le faire d-

choir, peut-tre pour longtemps (E).

Autrefois plus nombreuse et plus galement rpartie '-, la popu-


lation du Yucatan s'est concentre, depuis la conqute, sur le

versant de la mditerrane mexicaine, comme si, malgr l'inf-

riorit du sol , elle devait attendre de l sa fortune et son avenir.

Je ne crois pas nanmoins que ce soit l'effet d'un calcul ou d'une

1. Lecommeice de la province d'Acalan tait trs-vari; il consistait en coton, cacao,

sel, esclaves, or en petite quantit, coquillages, rsines et paifums pour brler dans les
temples, hois de pin propre l'clairage, coideurs et teintures pour les jours de fte et de

combat, ainsi que pour garantir le corps contre le froid ou la chaleur, etc. Herrera,
Dec. III, 1. vu, c. 9.

2 Herrera, Dec. IV, 1. x, c -2 et 3.


Li: CONTINENT AMRICAIN. 171

prdilection , mais plutt le rsultat naturel des anciennes restric-

tions qui lui interdisaient le sjour des ctes orientales, trop favo-

rable au commerce de contrebande. Ces deux bassins, ingalement

peupls et presque inhabits vers le sud , sont spars par une

chane de collines qui traverse obliquement la pninsule, depuis la

petite baie de Champoton jusqu' Salamanca o elle vient expirer.

On ne connat qu'imparfaitement ce systme, qui se rattache aux


montagnes du Petn ; mais on sait que le versant oriental est le

mieux arros, le moins pierreux et le plus fertile ; le sol se nivelle

compltement en approchant du Tabasco, et le bassin de la Lagune


se prsente dans des conditions physiques toutes nouvelles : c'est un
terrain d'alluvion , entrecoup de rivires et de marcages, que l'on

pourrait appeler le Delta du Yucatan. L croissent les bois prcieux


qui empruntent leur nom la ville de Campche, jadis entrept

principal de cette marchandise sur le golfe, comme l'atteste l'his-

toire du flibustier Grandmont, lequel, en 1684, ayant surpris la

place, y clbra la Saint-Louis par un feu de joie o fut brl pour


plus d'un million de bois de teinture. La cration du port de
Carmen a dplac ce genre de commerce, et c'est par la Lagune
que s'coule aujourd'hui la majeure partie du produit des forts.

En dehors des limites troites que je viens d'indiquer, le Yucatan


est un pays fort sec ; les indignes surent mettre profit la structure

caverneuse du sol, pour recueillir et conserver les eaux pluviales qui


disparaissaient promptement de la surface, et de vastes rservoirs,
appels Sehotes, distribus sur toute l'tendue de la contre, four-

nissaient aux besoins de la population pendant la priode de sche-


resse. De nos jours ces senotcs remplissent encore leur objet. Quel-

ques-uns sont en grande partie l'uvre de la nature ; d'autres n'ont


pas t creuss sans efforts; celui de Bclonchen ,
par exemple, frappe
d'tonnement par sa capacit et par la complication de ses gale-
ries souterraines. Les Espagnols, pendant un intervalle de trois

sicles, n'ont rien fond dans le pays qui puisse rivaliser avec ces
grands travaux d'utilit publique.
Le Yucatan , quand je l'ai visit , tait une petite rpublique
172 CHAPITRE VII.

oligarchique, dont l'aristocratie se composait d'agriculteurs et de

marchands. A peu prs dgag du pacte fdral, par suite des


vnements que j'ai prcdemment relats, il suivait une politique
indpendante, et n'obissait gure qu' sa propre impulsion. Le
gouvernement procdait avec mesure; conome et circonspect,

il avait, chose rare, la conscience de son inexprience, ne


ngligeait aucune occasion de s'clairer, et donnait le moins pos-
sible au hasard. Peut-tre les hommes qui dirigeaient l'tat ne

jouissaient-ils pas d'une libert suffisante pour s'lever rsolument


la hauteur de leurs fonctions, et pour dgager compltement des
intrts gnraux ceux de leur propre caste ; au surplus, le rgime
politique du pays ne pouvait pas tre considr comme fixe et dfi-

nitif une poque o la guerre civile teignait peine son flam-

beau. Le commerce du Yucatan rside principalement entre les

mains des Espagnols ns en Europe, qui possdent tout ce qui est

ncessaire pour russir dans une contre dont ils connaissent de

longue date les ressources et les besoins. A ct de ces marchands


conomes , vgtent les croles, sur les dbris de leur ancienne opu-

lence. Une antipathie pour ainsi dire traditionnelle divise ces

deux classes de citoyens, dont l'une hrite peu peu des richesses
et des dignits de l'autre; elles contemplent d'un il jaloux l'tran-
ger qui exerce son industrie dans le pays ; le succs de ses op-

rations leur cause un dplaisir secret , et le bnfice qu'il en


retire leur parat un prjudice port leurs intrts et mme

leurs droits lgitimes. Cet esprit exclusif n'est point particulier au


Yucatan; on le retrouve dans toute l'Amrique espagnole.

Un recensement officiel ,
publi en 1846, porte 546,350 mes
la population de la pninsule, indpendamment de 30 40,000 no-
mades qui chappent au cens et se drobent l'impt. Ce chiffre

donne peu prs 111 habitants par lieue carre, population bien

infrieure celle de Cuba, mais qui l'emporte sur celles du Mexique


et des tats de l'Amrique Centrale. Les Espagnols ne figurent que

pour un douzime dans ce dnombrement ; ce sont les indignes

qui en forment l'lment principal; mls depuis trois sicles


LE CONTINENT AMRICAIN. /|73

leurs vainqueurs , ils ne se sont point confondus avec eux ; et

cependant, par une sorte d'abandon dont on a trop tard senti


l'imprudence, la force militaire de l'tat rsidait presque unique-
ment entre leurs mains: la loi, sans doute, appelait sous les dra-

peaux l'universalit des citoyens; chacun, depuis 16 ans jusqu'

50, devait en principe contribuer au maintien des institutions


et la dfense du pays ; mais le bnfice du remplacement dga-
geait les Espagnols de cette obligation directe lorsqu'ils ne bri-

guaient pas les insignes du commandement, dont leur caste avait

le privilge. 11 est probable que les vnements de ces dernires


annes auront amen quelque changement dans cette partie de
l'organisation sociale.

Pendant la guerre que soutint le Yucatan contre le gouverne-


ment fdral , toutes les fractions de la population puisrent dans

le sentiment du danger l'union qui leur tait ncessaire; mais cet


accord, qu'une communaut d'intrts passagre avait produit,

cessa bientt avec la crainte de l'ennemi. Du reste, que l'on ne s'y


trompe pas, dans les rvolutions de l'Amrique espagnole les

questions de principes ne sont qu'un vain mensonge ; le rel-

chement du lien social, l'ignorance, les haines hrditaires, la

cupidit, l'ambition, telles sont les causes relles des agitations


priodiques qui bouleversent et ensanglantent ce malheureux pays ;

le plan , les incidents varient ; le fond reste toujours le mme. Au


Tabasco, le mouvement se concerte pour allger le trsor public

de ses pargnes; Mexico, thtre d'un ordre plus lev, c'est le

pouvoir suprme, ce sont les dignits, les honneurs, les emplois,

que les factions se disputent et s'arrachent , au nom de la con-


stitution viole ; au milieu de ce conflit immoral ,
plein de rapines
et de violences, l'arme se vend au plus oflrant , sauf dserter au
profit du plus fort ; et quand la misre est au comble, le peuple,
que ces perturbations ont ruin, s'indemnise par le brigandage des
calamits qui l'accablent.
Les traits saillants de ce tableau ne s'appliquent point, je me hte
de le dire, la rpublique yucatque; j'ajouterai mme que malgr
174 CHAPITRE Vil.

les faits qui se sont passs sous mes yeux ,


j'ai conserv pour ce

petit pays une estime toute particulire : aucun de ceux que j'ai

visits en Amrique, ne m'a paru anim d'une mulation plus louable


ni d'un patriotisme plus sincre; nulle part je n'ai vu la jeunesse

plus dsireuse d'apprendre, ni les familles mieux disposes se-

conder cette inclination, en assurant h leurs enfants, mme au prix

de l'expatriation, les avantages d'une ducation librale. Je ne

saurais, du reste, en m' exprimant ainsi, tre suspect de partialit,


comme le voyageur qu'a bloui une rception brillante: Merida
je vis des bourgeois importants, qui m'entretinrent longuement

de leurs avantages personnels et des autres faveurs qu'ils avaient

reues de la fortune, et ce fut ces communications intressantes

que se borna tout leur accueil; Campche, oi^i j'arrivai muni d'excel-

lentes lettres de recommandation et de crdit, peine satisfit-on


envers moi aux exigences de la plus stricte politesse ; il est vrai que
j'emportai de chaque maison des vux nombreux pour le succs de

mon voyage, et rien ne m'autorise penser qu'ils manquassent de

sincrit.

Nous tions aux premiers jours de mars, et la temprature deve-

nait accablante; pendant la nuit, le thermomtre centigrade se


maintenait entre 28 et 29 degrs; pendant le jour, il montait 37 ;

peine le soleil brillait-il l'horizon, que dj'i la terre tait em-


brase ; les nuages avaient tous disparu de l'immense coupole du
ciel; dans les rues de la ville, le rayonnement tait insupportable,

et quand la brise manquait, chacun semblait ananti. Je commen-


ais ressentir l'influence pernicieuse du climat; une langueur
inaccoutume enchanait mon activit; mon apptit s'tait teint;

d'autres prodromes enfin qui se manifestrent, me firent apprhender

l'invasion de la fivre; convaincu qu'il tait temps de m'loigner et

de gagner une rgion plus salubre, je procdai, de concert avec


Morin, aux prparatifs du dpart.
La ville de Campche tait le dernier point qui nous offrt quel-

ques ressources; j'en profitai pour introduire dans notre matriel de


voyage les modifications que l'exprience m'avait fait juger nces-
LE CONTINENT AMRICAIN. 175

saires. Je remplaai mes malles par des caisses solides de dimen-


sions gales, qui, runies deux deux, compltaient la charge d'un

mulet; j'abandonnai sans balancer tout ce qui me parut superflu ;

au lit de camp je substituai le hamac ;


j'ajoutai quelques drogues
ma pharmacie, sur l'avis des mdecins du pays; enfin j'envoyai
Morin s'enqurir d'un canot, et pris cong, dans l'intervalle, du
petit nombre de personnes qui, pendant mon sjour, m'avaient

donn des marques d'intrt. Je ne saurais omettre parmi celles


dont je reus un bienveillant accueil, le consul de France, M. Laisn
de la Ville -l'vque, qui ne ngligea rien pour encourager mes
recherches et me faire oublier que j'tais loin de mon pays; carac-
tre loyal , esprit aimable et conciliant, il avait su mriter dans un
poste que les susceptibilits nationales et les circonstances politiques
rendaient fort dlicat, l'affection de ses compatriotes et la confiance
des propres habitants, mrite assez rare, dont la rvolution de 18/i8
l'a pay par le retrait de son emploi.
Je me propose d'exposer dans le chapitre qui va suivre les prin-
cipaux faits de la conqute du Yucatan, dont l'histoire est gnrale-
ment peu connue, et de jeter un coup d'il sur la condition passe
ainsi que sur l'tat actuel des anciens habitants de la contre. En
traant cette esquisse, je m'efforcerai de ne rien omettre d'essentiel,
sans m'carter toutefois des limites que m'impose la nature de cet
ouvrage.
CHAPITRE VIII

LES INDIENS

Lorsqu'on ouvre l'histori du Nouveau Monde, on est frapp de


la date rcente que les meilleures autorits assignent l'apparition
de l'homme sur ce grand continent; la plus ancienne peuplade dont
la tradition ait gard le souvenir, celle des Toltques, se montre
pour la premire fois dans l'Anahuac vers le milieu du vu" sicle.

L'Amrique tait-elle dserte cette poque? possdait- elle des


habitants? d'o tiraient-ils leur origine? ces questions demeureront

jamais insolubles, malgr tous les efforts de notre intelligence.

Nous manquons de renseignements sur ces temps primitifs, et les

thories qu'on essaierait d'y substituer, quelque sduisantes qu'elles


1. 4 2
478 CHAPITRE VIII.

puissent tre, laisseront toujours notre esprit indcis *. Bornons-


nous faire remarquer que l'existence d'une race d'aborignes, sur

une portion du globe qui emprunte , son isolement et ses pro-


ductions naturelles un caractre d'individualit incontestable, n'est
contredite par aucun fait et parat mme assez plausible.

Quel que soit le berceau des tribus amricaines, leur destine, sur
la majeure partie du sol qu'elles occupaient, est un nouveau pro-

blme dans l'histoire de l'humanit : il semblerait qu'elles n'aient


t dotes que pour nous transmettre leur patrimoine, et que leur
existence mme, par un privilge exclusif, ait t subordonne
notre propre fm. Cependant nous ne pouvons assimiler leur rle

celui des peuples du vieux monde qui se sont galement teints

en lguant leurs successeurs un hritage de connaissances utiles ;

elles ne nous ont laiss que leurs savanes incultes , leurs forts

vierges, leurs cordillres abruptes, et quelques ruines parses que

le voyageur heurte par hasard, et dont l'nigme proccupe en vain

les savants. Au reste, ces considrations appartiennent tout au plus


la philosophie ;
je les abandonne pour rentrer dans le domaine
de l'histoire, et pour recueillir les lumires qu'elle rpand sur des
vnements moins loigns; je me propose seulement, avant d'intro-

duire le lecteur sous la vote des forts qui abritent la chaumire


indienne, de rsumer ce que j'ai appris pendant mon voyage sur la

condition actuelle des indignes, et d'emprunter pour complter ma


tche quelques souvenirs au temps pass. La chronique du Yucatan
est gnralement peu connue; si elle ne brille pas du mme clat

que celle du Mexique ou du Prou, la culture des anciens habi-

tants, leur rsistance, les dsastres et la persvrance invincible


des Espagnols, enfin le caractre romanesque de la con(fute, lui

assignent encore une place considrable dans les annales du Nou-


veau Monde.

1 . Les renseignements que nous possdons sur les origines amricaines, se bornent aux
faits consigns dans les tableaux hiroglyijbiques des Aztques et aux traditions orales re-
cueillies par les anciens annalistes uue poque voisine de la cou(jute. La chronique
pruvienne est encore plus insuffisante que celle du Mexique, caries Incas n'ont point
laiss d'archives nationales, ni mme de documents sur la priode de leur domination.
LES INDIENS. 179

Vingt et un ans s'taient couls depuis le premier voyage de


Colomb; la Cte Ferme, le Brsil, rembouchure de l'immense
Maraon, le Darien, l'Ocan Pacifique, avaient t successivement
dcouverts; mais ces conqutes gographiques n'avaient rpondu ni
aux esprances des navigateurs, ni aux prvisions des savants : on
n'avait rencontr que des peuplades grossires, plus ou moins indi-
gentes, vivant dans un tat voisin de la barbarie, et rien ne faisait

prsumer qu'il existt une civilisation amricaine*, lorsque dans


les premiers mois de l'anne 1517, trois petits btiments sortirent
du port de Cuba, aujourd'hui San Yayo, pour effectuer un voyage
de dcouverte. L'expdition tait commande par un riche hidalgo,

d'un caractre entreprenant, nomm Don Hernandez de Cordova;


elle doubla le cap Saint-Antoine, et d'aprs l'avis du pilote Alami-
nos, qui avait navigu sous Colomb, fit voile directement l'ouest.

Le vingt et unime jour, on aperut une terre que personne ne


connaissait : c'tait la pointe nord-est du Yucatan, nomme depuis
le cap Galoche'^; un grand village apparaissait deux lieues environ

dans l'intrieur.

Cette perspective surprit beaucoup les Espagnols, qui se mirent


chercher sur la cte un lieu propre au dbarquement. Tandis
qu'ils s'occupaient de cet objet, cinq canots pourvus de voiles et

d'avirons, se dtachrent du rivage et s'approchrent de la petite

escadre; ils taient monts par des Indiens dcemment et mme


richement vtus, spectacle neuf en x\mrique ; leurs armes, leur

costume, leurs haches de cuivre tincelantes comme de l'or, le

maintien plein de dignit des chefs, merveillrent les aventuriers


de Cuba. On leur fit bon accueil, et l'on n'pargna rien pour les

gagner; leur tour, ils offrirent des vivres, et aprs un change

1. Il que Colomb, son quatrime voyage, avait rencontr prs de


faut noter cependant
rile Guanaja , de Honduras , un canot charg de diffrents produits indus-
dans le golfe

triels, tels que cotonnades teintes, aimes, haches de cuivie, creusets pour foudre le m-

tal, etc. Tout ]iorte croire que cette embarcation venait du Yucatan, loign seulement
d'une quarantaine de lieues. Herrera, Dec. I, 1. v, c. 5.
2. La cte orientale de la pninsule avait t reconnue ds la-me loOC par Juan Diaz
de Solis et Yanez Pinzon; mais cette dcouveite incomplte tait tombe dans l'oulili.

Herrera, Dec. I, 1. vi , c. 17.


180 CHAPITRE VIII.

de dmonstrations amicales, ils proposrent aux trangers de les

conduire leur village. L'tonnement des Espagnols s'accrut, lors-


qu'ils virent en descendant terre la culture du pays et les grands
difices en pierres de taille qui s'levaient et l dans la cam-
pagne ; ils marchaient sans dfiance , sous la direction de leurs

guides, fort occups de tout ce qui frappait leurs yeux, lorsqu'on

traversant un bois sombre , ils donnrent dans une embuscade o


quinze des leurs furent grivement blesss; heureusement, le bruit

des armes feu pouvanta les indignes, qui prirent la fuite sans

poursuivre leurs avantages. On sut plus tard que cinq ans aupa-
ravant, un petit btiment espagnol avait chou dans les mmes
parages, et que cet vnement avait veill la sollicitude des
Indiens, qui se tenaient sur leurs gardes d'un bout l'autre de la

contre.

Cette premire reconnaissance du Yucatan ,


prolonge jusqu'
l'embouchure du hio-Champoton, un peu au del du site actuel de
Campche, eut une fin dplorable; les Espagnols, reus partout en

ennemis, dcims par la maladie , manquant d'eau et rduits un


quipage insuffisant, aprs avoir t forcs de brler un de leurs
vaisseaux, finirent par regagner Cuba, o leur chef, mortellement
bless, expira en touchant la terre.

Malgr ce mauvais succs, lorsqu'on vit dans la colonie les

haches de cuivre, les idoles, les ornements en or, que les soldats

de Cordova avaient pills pendant leur droute, et qui taient alors

autant de nouveauts extraordinaires; lorsque les prisonniers,

presss de questions qu'ils comprenaient peine, eurent avou,


par crainte ou par suite d'un malentendu, que les mtaux prcieux
taient une production de leur pays^, chacun se sentit anim d'une
ardeur invincible, et comme le bruit de ces merveilles se rpandit

de proche en proche avec l'exagration ordinaire, ce fut qui s'en-

rlerait pour aller conqurir le Yucatan. Vers la fin de l'anne,


une expdition considrable, dont le gouverneur Velasquez avait

\. Bein. DiaZj Historia verdadera c. v.


LES INDIENS. 18!

fait en partie les frais, s'apprtait mettre la voile ; le chef, Juan


de Grijalva, tait un homme jeune encore, qui s'tait distingu dans

plusieurs occasions par son courage et qui jouissait dans l'le d'une
certaine popularit.

La violence des courants ayant entran la flottille vers le sud, la

premire terre qu'on aperut fut l'le de Cozumel^. C'tait un lieu

vnr des Indiens, qui s'y rendaient en plerinage de divers points


du continent; on y remarquait plusieurs temples, dont un en forme
de tour carre, perc de quatre ouvertures et orn d'un grand
nombre d'idoles, dominait au loin l'Ocan. Aprs une courte recon-
naissance, l'expdition fit route au nord, doubla le cap Catoche,
et se bornant observer la cte, prit terre au bout de quelques
jours l'embouchure du Rio Champoton, o elle reut un aussi rude
accueil que celle qui l'avait prcde. Poursuivant sa marche dans
l'ouest, sans perdre de vue le littoral, elle pntra dans la rivire

de Tabasco, o, pour la premire fois, les Espagnols entendirent


parler du florissant empire de Montzuma. Enfin elle atteignit
l'extrmit du golfe, reconnut Culhua, aujourd'hui Sa7i Juan iVUlua,
et s'arrta l'embouchure du Rio Pamico. Ce fut pendant cette

navigation intressante, que les rivages amricains apparurent sous


un nouveau jour aux compagnons de Grijalva, et que dans la cha-
leur de leur admiration, ils donnrent le nom de Nouvelle Espagne
la cte mridionale du golfe. Plus tard, cette dnomination
s'tendit au Mexique, et s'y restreignit ; mais elle est maintenant
suranne -.

Les incidents de ce voyage et les renseignements importants qui


en furent le fruit, produisirent une impression trs -vive dans les
colonies espagnoles et imprimrent un nouvel essor au gnie aven-

tureux de la nation. Le corps expditionnaire qui s'organisa Cuba


dans la mme anne, et qui mit la voile le 10 fvrier 1519, sous

1. Cozurnel ou Cuzamil, ile des Hirondelles. Cogolludo, Hisfoiia de Yucaian , 1. i, c. 3.

2. Les tats de Montzuma, ou Mexique proprement dit, taient borns, dans la direc-
le
tion du goKe, par les rivires de Guazacualco et de Tupan, et du ct de l'ocan Paci-
iique par les plaines de Soconusco et le poit de Zacatula. Clavijero, Sturia del Messico,
t. IV, p. 265; Bern. Diaz., c. 102, 103; Corts in Lorenz.j c. 2^ p. 92.
182 CHAPITRE VIII.

le commandement de Fernand Certes, ne se borna plus cette fois

effectuer une simple reconnaissance : il ne dposa les armes


qu'aprs avoir conquis un empire. On sait comment cette troupe

d'aventuriers, se drobant l'autorit du gouverneur Velasquez,


s'appropria les fruits d'une entreprise qu'il avait lui-mme conue
et prpare.

Parmi les principaux officiers attachs la fortune de Corts, se

trouvait un gentilhomme de Salamanque, nomm Don Francisco de


Montejo, qui dj l'anne prcdente avait fait partie de l'exp-
dition de Grijalva. L'histoire nous a conserv son portrait : C'tait

un homme de moyenne taille, d'environ trente-cinq ans, d'un visage

gai, ami du plaisir et bon compagnon; il tait plus vers dans les

affaires que dans l'art militaire; du reste, libral et dpensant au


del de ses revenus*. Corts le choisit pour ngociateur prs de
la cour d'Espagne et le chargea de prsenter au roi la premire
lettre qu'il data du Mexique et les premiers tmoignages matriels
de la civilisation du Nouveau Monde-. 11 ne suffisait pas cet
homme extraordinaire d'accomplir de grandes choses; il fallait

encore qu'elles fussent approuves Madrid, o les plaintes lgi-


times de Velasquez, qui comptait de puissants amis dans le conseil

des Indes, pouvaient faire avorter les conceptions de son gnie. Le


procs entre les deux rivaux fut longtemps incertain, et il tait

encore pendant aprs la prise de Mexico ; mais l'clat de cette vic-


toire et les faits hroques qui l'avaient prpare, effacrent les irr-
gularits du pass et emportrent dfinitivement la balance en
faveur du conqurant heureux.
Ce fut quelques annes plus tard que Don Francisco de Montejo,

qui s'tait fait connatre avantageusement la cour de Madrid,


obtint du roi l'autorisation d'entreprendre ses frais la rduction

du Yucatan. Cette pninsule, indpendante des tats mexicains,

1. Bern. Diaz. , c. 205. L'auteur le fait natre Sville, ce qui a peu d'importance; j'ai

suivi la version d'Herrera, Dec. III, 1. x, c. 1.

2. Parmi ces objets fleuraient les deux magnifiques plats d'or et d'argent reprsentant

le soleil et la lune, chefs-d'uvre de l'orfvrerie mexicaine. Gomara, Hist. gen. de las


Indias ,
part, u , fol. 27.
LES INDIENS. HS3

distincte par son idiome et par son rgime politique, avait t si

profondment oublie, au milieu des grands vnements qui s'ac-


complissaient l'autre extrmit du golfe, qu'on la croyait une le,

compltement dtache du continent^.


Quelle que lut l'opinion de l'ancien confident de Corts sur ce
point de gographie, il n'avait pas oubli le spectacle dont il avait

t tmoin pendant la croisire de Grijalva ; les villages chelonns


le long de la cte, la culture du pays, les difices en pierre de taille,

indices d'une civilisation plus ou moins avance, semblaient pro-

mettre une fortune son ambition. 11 avait emport de ces rivages,

o en change de quelcjties bagatelles ses compagnons avaient


recueilli pour quinze mille pesos de bijoux, une ide trs-exagre
et mme trs-errone de leur richesse ; d'ailleurs il comptait sur la

politique, au moins autant que sur les armes, pour lui en faciliter

l'accs. Si les habitants s'taient montrs parfois hostiles, dans


d'autres circonstances ils avaient accueilli les Espagnols avec des

marques de respect extraordinaires, comme des tres suprieurs

l'humanit. Plein de ces esprances, qu'il fit partager aisment

un certain nombre d'aventuriers, et se croyant dj, comme son

glorieux mule, la veille de gagner un empire, il vendit ses pro-

prits, qui lui rapportaient un revenu de deux mille ducats, frta

trois btiments, enrla quinze cents hommes, acheta des armes, des
munitions, des chevaux, et mit la voile dans le cours de l'anne

1527, six ans aprs la prise de Mexico 2.

Le corps expditionnaire toucha d'abord l'le de Cozumel, puis


dbarqua sur le continent voisin, dont il prit possession, au nom du
roi d'Espagne, avec les formalits usites. Aucun incident ne troubla

ces oprations prliminaires; les habitants s'taient enfuis l'ap-

proche des vaisseaux ; ils avaient reconnu ces redoutables trangers,

Bernai Diaz prtend que ce problme gograpliique fut rsolu pendant l'expdition de
1.

Grijalva, laquelleil assistait; mais il rsulte des ternies de la cdule royale, qui confre

Don Francisco de Montejo le droit de conqurir et de peupler les les de Cozumel et de


Yucatan , que cette assertion est inexacte. B. Diaz, c. 10.
2. L'armement, selon CogoUudo, se composait de quatre btiments avec un ctrectif de

400 hommes. On prfrera, sans doute, la version d'Heirera, qui, en sa qualit d'histo-
riographe de la couronne, devait tre bien inform.
184 CHAPITRE VIII.

dont la renomme avait encore grandi, depuis la chute de Mont-

zuma. Dpourvu d'interprte et de guide, le chef espagnol rsolut

d'agir avec une extrme circonspection ; il s'avana donc de village

en village, sans perdre de vue la cte, aujourd'hui silencieuse et

dserte, mais florissante alors par sa population et sa culture. Ce fut

ainsi qu'il atteignit Conil, o il s'arrta pour recueillir des rensei-

gnements et mditer son plan de campagne.


La pninsule que les Espagnols venaient d'envahir tait alors
fractionne en diffrentes principauts, gouvernes par des caciques

indpendants, souvent en guerre les uns avec les autres. Le nom


de Yucatan, qui lui fut appliqu de bonne'heure, n'a pas une origine

certaine : Bernai Diaz l'explique par les deux mots Yuca et Taie,

champ de Yuca (manioc) ; mais cette tymologie est peu satisfai-

sante, et il vaut mieux croire avec Herrera que ce fut le rsultat

d'une quivoque entre gens qui cherchaient inutilement se com-


prendre ^. Un pays qui manquait aussi compltement d'unit poli-

tique, ne devait pas, suivant cet historien , tre compris sous une
dnomination gnrale 2. Toutefois les indignes, appartenant une

mme race et parlant un langage identique d'une extrmit du terri-

toire h l'autre, prenaient le nom de Mayas, qu'ils se donnent encore

aujourd'hui.

Convaincu par l'exemple rcent du Mexique que la prise d'une

ville considrable entranerait la soumission de la contre, Montejo

s'informa des divers centres de population, des chefs les plus puis-

sants, de leurs inimitis, de leurs alliances, des forces dont ils pou-

vaient disposer, et aprs avoir mrement dlibr, il se dcida

prendre la direction de Clioaca. On commena, ds lors, entrevoir

1. Le fait s'est reproduit souvent lorsque Cordova aborda pour la premire fois au
:

Yucatan, les indignes l'ayant accueilli par les mots de Conx Cotorh, venez notre
village, on comprit qu'il s'agissait du nom de la localit , qui prit ds lors celui de cap
Coloclie ou Galoche. Stcphens , Incid. of trav., t. I, c. ni, p. 49. Gomara, Hist. de las

Indias, part, i, fol. 27.

2. B. Diaz, Hist. Verdad. , c. vu; Herrera, Dec. II, 1. ii, c. 18. Herrera
cependant se

fonde sur une mauvaise raison, comme nous le prouve l'exemple de soa propre pays ; on
sait d'ailleurs que le Yucatau fut soumis, une certaine poque, au rgime
monarchique
et gouvern par un seul chef.
LES INDIENS. 185

toutes les difficults de la conqute ; cette partie du Yucatan n'tait

qu'une solitude pierreuse, brlante, infeste de broussailles, sans


route, sans abri et sans eau ; le soleil avait tari les sources, et les

Indiens avaient emport dans leur fuite le secret de leurs rservoirs

souterrains. Cependant l'ennemi ne se montrait nulle part ; mais on


avait lutter contre la fatigue, le besoin, la maladie, et lorsqu'au

bout de plusieurs jours on atteignit la ville de Choaca, on la trouva


dserte et dnue de toute espce de ressources.
Les Espagnols, tromps dans leur attente, poursuivirent leur
route sur Ak ^. La contre tait toujours solitaire ; le silence,

l'abandon continuaient y rgner ; ces circonstances ne semblaient

pas d'un favorable augure, et plusieurs eussent prfr l'attaque


directe d'un ennemi au danger invisible dont ils taient envi-

ronns. Tout coup, au milieu des bois, s'lve une rumeur ino-
pine : le bruit grandit, ce sont les Lidiens ! Une multitude furieuse

se prcipite sur la petite arme en poussant d'effrayantes clameurs.


A l'aspect de ces guerriers sauvages, peints d'une manire bizarre
et bondissant comme des lions, les compagnons de Montejo s'arr-

tent indcis ; le son rauque des instruments de guerre, le sifflement

des flches, la confusion, la soudainet, cet appareil barbare,

paralysent un instant le courage des plus aguerris. Avant qu'ils aient

pris l'offensive, une grle de traits pntre dans leurs rangs et


blesse un grand nombre d'entre eux. Enfin le combat s'engage
des deux cts; il se prolonge jusqu' la nuit avec le mme achar-
nement; les Indiens, que la supriorit des armes et la tactique

europenne ont accabls mais non vaincus, bivaquent sur le champ


de bataille sans perdre de vue l'ennemi.
Le gnral espagnol, ne connaissant ni les ressources ni le nombre
des assaillants , attendit avec anxit le retour de l'aurore ; au
matin il fait sonner la charge, et le combat se renouvelle avec des

succs partags. Cependant, vers le milieu du jour, dcourags par


tant de rsistance, les Indiens commencent plier sous le feu de la

1. L'itinraire d'Herrera, relativement ces diffrentes marches, diffre mi peu de celui


deCogolludo] nous suivrons ici de prfrence l'historieu national du Yucatan.
186 CHAPITRE VllI.

mousqueterie et finissent par abandonner le terrain jonch d'une

multitude de morts ^. On n'osa pas les poursuivre dans les bois o

ils se dispersrent. Tel fut l'accueil que nos aventuriers reurent


au Yucatan ; leur rsolution n'en fut point branle ; mais les rves

dors dont ils s'taient bercs pendant la traverse, furent assom-

bris par quelques nuages.

Cette premire rencontre fit juger, et la suite des vnements le

confirma, que les indignes de la pninsule taient plus belliqueux


que ceux de l'empire mexicain. Ils possdaient une certaine tactique
militaire; leurs combattants se rangeaient sur deux ailes, appuyes
sur un corps de bataille; ils se servaient de frondes, d'arcs, de

longues lances termines par une pointe de silex, de haches et


d'pes deux mains d'un bois trs-dur et trs-pesant; pour armes
dfensives, ils portaient des casaques de coton piques et fortement

doubles; ils connaissaient en outre l'art d'lever des retranchements

pour dfendre un passage, et ils y pratiquaient des meurtrires, d'o


ils incommodaient beaucoup leurs adversaires, car ils taient excel-

lents archers.

Matre d'Ak, le chef espagnol commena par s'y fortifier; puis

il poursuivit l'excution de son plan et s'avana petites journes

jusqu' Chichn-llza, vitant avec les Indiens toute rencontre inu-


tile. La ville dont il s'agit tait une des plus considrables du pays;
on y voyait de grands difices en pierres de taille, dont les ruines
sont demeures clbres. L'importance et la solidit de ces construc-
tions, susceptibles d'tre converties en forteresses inexpugnables,
dcidrent Montejo fixer dans cette place le sige de ses oprations;
au bout de quelques mois, sa politique adroite et conciliante avait

calm le ressentiment des habitants, qui consentirent approvi-


sionner la colonie et mme concourir aux travaux qu'entranait
son installation.
Ce fut alors qu'il commit, sous l'influence de ce lger succs, une
faute dont les consquences furent trs-graves, car elles faillirent

1. La chronique du pays porte 1,200 le nombre des Indiens qui restrent sur le champ
de bataille.
LES INDIENS. 187

ruiner ses esprances et elles en retardrent considrablement l 'av-


nement. Ne dcouvrant, dans le rayon qu'il occupait, aucune trace
de mtaux prcieux, et ayant appris par ou-dire qu'il existait des
gisements aurifres dans la province de Ba-Khalal (Bacalar?), il

divisa imprudemment ses forces, dj trop affaiblies, en donnant


Tun de ses lieutenants la mission d'explorer cette rgion. A dater

de ce jour, toute communication cessa entre la colonie naissante et

le corps expditionnaire, qui se virent exposs l'un et l'autre aux


plus srieux prils. Nous ne suivrons point la troupe du capitaine
Davila ,
qui , rduite une poigne de combattants , ne parvint
qu'au bout de deux annes, aprs d'incroyables prouve, rega-
gner la cte.

Ceux qui restrent Chichn-Itza , occups de soins agricoles,


eurent bientt leur tour de plus graves soucis. Les indignes,
jugeant ces travaux que le sjour des trangers devait se prolon-

ger, commencrent manifester leur mcontentement. Ils refusrent

d'abord toute espce de prestation et de subsides, puis se tinrent


l'cart et finirent par insulter les Espagnols lorsqu'ils les rencon-
traient isols ; ces symptmes taient les prcurseurs d'un soulve-

ment gnral qui ne tarda pas clater. On vit une multitude


arme accourir de tous les points de la province; la ville fut

investie, les communications interceptes, la garnison garde vue,


mais pas un acte d'agression ne fut tent : la tactique des Indiens
tait plus sre et plus inquitante ; ils tenaient leurs ennemis blo-

qus , et semblaient dcids les rduire par la famine. Montejo


comprit le danger, et rsolut de le conjurer par un effort suprme ;

abandonnant des retranchements inutiles, il offrit la bataille en rase

campagne. Le combat fut un des plus meurtriers que les Espagnols


aient soutenus dans le Nouveau Monde ; cent cinquante des leurs y
perdirent la vie ; le reste, couvert de blessures, puis, dcourag,
se replia sur la ville, et trompant, au milieu de la nuit , la vigilance

des assigeants, s'chappa dans la direction de Campche, sans


que l'on ait jamais su par quel chemin.
Un dsastre si grave et si inattendu fit natre de tristes
188 CHAPITRE VIII.

rflexions dans l'esprit des survivants ; on n'avait rencontr nulle


part autant de rsistance, et la conqute d'un pays pauvre sem-
blait peu digne de tant d'efforts; cependant, comme la rputa-

tion et la fortune de Montejo taient engages dans cette entreprise,


il n'hsita pas la poursuivre jusqu' ce qu'il ft bout de res-

sources. Aprs une nouvelle tentative, qui faillit lui coter la vie,

il laissa les dbris de sa petite arme Campeche, point obscur


alors et mme inhabit, pour aller recruter des renforts au Mexique,

o la clbrit du nom de Certes et la richesse des provinces qu'il

avait annexes la couronne, attiraient une foule d'aventuriers.

L'absence du chef consomma la ruine de l'expdition : aban-


donns sur une cte dserte entre la mer et l'ennemi , harcels sans

relche, manquant de vivres et de munitions, les Espagnols per-

dirent bientt courage; ils comparaient d'ailleurs la pauvret du

Yucatan la richesse fabuleuse du Prou, dont la renomme com-


menait se rpandre, et ils regrettaient amrement d'avoir puis
leurs forces et prodigu leur sang dans une entreprise aussi peu
profitable. Ces dernires considrations agirent si fortement sur

leur esprit qu'ils saisirent une occasion favorable et qu'ils va-

curent le pays.

Tels furent les commencements d'une lutte qui devait aboutir

la conqute, mais par une route plus sanglante et plus dilFicile

qu'on ne l'avait jug. La constance de Montejo n'en fut point

branle, car il appartenait cette race nergique qui savait non-

seulement oser, mais supporter patiemment l'infortune. On le voit,

quelques annes plus tard, reprendre l'offensive sur un autre point


de la pninsule; une seconde expdition dbarque Champoton
sous le commandement de son fils, tandis qu'il rallie lui-mme,

dans le Tabasco, d'autres aventuriers que l'ambition et la cupidit

bercent encore de leurs chimres.


L, de nouveaux dsastres les attendent : surpris par les Indiens

au milieu de la nuit, ils chappent miraculeusement une com-


plte destruction ; leurs sentinelles sont gorges ; les soldats isols

que la faim attire hors du camp sont enlevs et immols sur l'autel
LES INDIENS. 189

du Dieu de la guerre. Sans abri contre l'intemprie des saisons,

dnus de tout, harasss par des veilles et par des luttes toujours

renaissantes, couverts de plaies ou de blessures qu'irrite la ma-


lignit du climat , ils se maintiennent obstinment sur le point

o flotte leur drapeau, cjuand une ligue gnrale des Caciques


rassemble en un seul corps d'arme tous les guerriers de la con-
tre : le camp est assailli, enlev, puis repris; les assauts se

succdent avec acharnement ; tout effort pour avancer devient


inutile; c'est un prodige de ne pas reculer. Comment ne pas
admirer, malgr l'injustice de ces guerres, la constance de tels

hommes qui rsistent pendant trois annes, sans tre secourus,

tant de privations, de dangers, de souffrances, quoique la mort


claircisse leurs rangs au point de rduire leur nombre dix-neuf
combattants I

Vers cette poque, des renforts parvinrent Champoton, et l'on

en profita pour quitter ce poste incommode et gagner les hauteurs


de Campche, o l'on se fortifia ; le site paraissant favorable aux

oprations ultrieures, les Espagnols y jetrent les fondements d'une


ville qui par la suite devint florissante. L'anne d'aprs, un dtache-
ment en partit pour investir le bourg indien de Tiho. Je n'insisterai

pas sur les nouveaux combats qui ensanglantrent cette priode de


l'occupation, et qui furent les derniers : la discorde s'tait glisse

parmi les dfenseurs du Yucatan ; la dfection d'un chef puissant avait


rompu l'unit nationale ; chacun d'ailleurs tait fatigu de la guerre;
le rgne de la politique commenait, et prparait ce peuple
simple un danger plus srieux que les armes. Le 6 janvier 1542,
aprs seize ans de luttes opinitres, les Espagnols fondrent, sur
l'emplacement de Tiho, la ville actuelle de Merida ; ds lors ils

furent les matres du pays. Vingt- cinq ans s'taient couls depuis

le jour o la flottille de Cordova, doublant le cap Catoche, frayait


la route aux conqurants futurs de la contre ;
pendant cet inter-
valle, Certes avait dtruit l'empire des Aztques; Pizarre, celui des
Incas ; Alvarado , celui des Rachiquels : rsultats incroyables qui

cotrent moins de temps que la rduction du Yucatan. Dsormais


190 CHAPITRE VIII.

tous les peuples du Nouveau Monde, qui se distinguaient par leur

civilisation , taient connus et subjugus.

Tels sont les faits sommaires de cette histoire ; le lecteur curieux

d'en connatre les dtails peut consulter les annales d'Herrera et


la chronique volumineuse du moine franciscain CogoUudo , l'his-

torien national du pays ^ Il est regrettable que ce dernier, proc-

cup surtout de la gloire de son ordre, n'ait pas approfondi d'une

manire plus complte l'origine et les antiquits de la population

indigne, quand le flambeau de la tradition jetait encore quelques


lueurs autour de lui. On peut nanmoins conclure des renseigne-
ments qui nous sont parvenus et des tmoignages matriels qui se
sont perptus jusqu' nos jours, que la civilisation du Yucatan
n'tait pas infrieure celle de l'Anahuac, et que toutes deux
avaient une origine commune. C'taient les mmes progrs dans les

arts mcaniques, avec la mme imperfection dans les moyens ; des

lois civiles parfaitement analogues, sous une constitution politique


diffrente; le mme culte enfin, ensanglant par le sacrifice de vic-

times humaines.
Les murs des Mayas taient moins sanguinaires toutefois que
celles de leurs voisins; ce ne fut mme qu'avec le temps qu'elles

s'imprgnrent, pour ainsi dire, de la barbarie des Aztques, mais


en gardant toujours quelque chose de leur primitive douceur. Ainsi
les femmes n'assistaient point parmi eux aux excutions capitales,

et l'office de sacrificateur, considrable dans l'Anahuac, n'tait

entour d'aucune estime au Yucatan 2. L'anthropophagie, odieuse


superstition ,
qui dshonorait l'tat social des Mexicains , n'y tait

galement pratique que d'une manire accidentelle; mais elle y


existait, le fait n'est pas douteux, malgr la dngation de Cogol-
ludo, que rfute suffisamment l'aventure de Valdivia et de ses com-
pagnons^. Nous trouvons d'ailleurs dans un historien qui manifeste
assez de bienveillance pour les Mayas, l'aveu de leur complicit :

1. Diego Lopez CogoUudo, Historia de Yucatan. Madrid, 1688.


2. Herrera, Dec. IV, 1. x, c. 3 et 4.
3. Voyez l'histoire de Valdivia dans W. Irving , Voyages of the companions of Co-
lombus, t. I, p. 281. dit. Baudry.
LES INDIENS. 191

Ils mangeaient quelquefois leurs prisonniers, dit Herrera, quoi-

qu'ils ne fussent pas aussi grands mangeurs de chair humaine qu'


Mexico. ^ Enfin , une autre chroniqueur, contemporain du pre
Cogolludo, affirme f[ue cette pratique n'tait pas inconnue desitzas,
tribu originaire de la pninsule 2. Mais aucun de ces crivains ne
nous fait assister au spectacle des hcatombes humaines qui affli-

geaient d'un deuil perptuel l'empire de Montzuma.


L'art de transmettre et de perptuer les faits au moyen de pein-
tures hiroglyphiques et mme de caractres symboliques consacrs
l'expression des ides, tait connu au Yucatan comme au Mexique ;

les ruines de Kabah, de Keicich et de Chichn-Itza, en gardent de


prcieux tmoignages, qui ont chapp aux ravages du temps et au
fanatisme de la conqute ^ ; indpendamment des lgendes graves
sur la pierre et sur le bois, il existait chez les Mayas de vritables

livres, o taient figurs la marche des saisons, les animaux, les

plantes utiles et la topographie de la contre. Quelque imparfaites


que fussent ces bauches, elles constatent un premier succs dans
les efforts de l'intelligence humaine pour se dgager des langes
qui l'enveloppent son berceau^. Enfin l'ducation de la jeunesse

se compltait dans des coles o l'on confiait sa mmoire tous


les faits relatifs l'histoire du pays, les posies nationales, les

recettes mdicales, la somme enfin des connaissances acquises,


dont le dpt se conservait ainsi par une tradition continue.
l^a civilisation du Yucatan se rattachait encore celle de l'Aiia-

huac par une particularit essentielle, qui, mme isole, semblerait

concluante : je veux parler de la mthode usite par les deux peu-


ples pour mesurer le temps, et de la rdaction de leurs calendriers,

qui difleraient seulement par de lgres nuances de dtail^. Ils

avaient la mme anne solaire de 365 jours, divise d'abord en

1. (( Algunas veces se lo comian, awique los de Yucatan no fueron tan grandes come-
dores de carne humana. Herrera, Dec. IV, 1. x, c. 4.
-2. Villagutierres, Hist. de la conciuista del Itza , 1. v, c. 8.

3. Stephens Travels, t. I, c. 17, p. 406; t. II, c. 4, p. 74, et c. 17, p. 29-2.


4. Herrera, Dec. III, 1. 11, c. 18.

5. Cette observatioa n'avait pas chapp Herrera. Voyez Dec. IV, 1. x, c. 4.


192 CHAPITRE VIII.

18 mois de 20 jours chacun, avec 5 jours complmentaires,


puis en 28 semaines, chacune de 13 jours, avec un jour additionnel ;

c'tait par une combinaison identique de ces deux sries, qu'ils


fixaient les jours de l'anne; enfin leur cycle, soumis aux mmes
calculs, se rsumait en une priode de 52 ans. Cet accord singulier

prouve videmment que malgr la diffrence du langage et celle du


rgime politique, ils avaient puis une source commune les prin-

cipes de leur civilisation. On peut en effet rencontrer chez des

nations d'origines diffrentes, mais ressentant des besoins et subis-

sant des influences analogues, plusieurs traits de ressemblance


dans les institutions et dans les murs ; mais un calendrier est une
uvre savante, fonde sur des calculs, des symboles, des signes de
convention; ici la concordance ne saurait tre l'effet du hasard,
surtout quand les mmes ides, quelquefois arbitraires, correspon-

dent aux mmes phnomnes^. tait-ce un legs de ces fameux

Toltques, qui semblent avoir prsid T mancipation intellec-


tuelle de l'Anahuac, ou le produit d'une civilisation plus ancienne,

appartenant une race d'aborignes que les migrations trangres


avaient absorb? Les connaissances que suppose une telle uvre
dpassent, il faut l'avouer, la sphre borne oh les deux peuples
se mouvaient quand leur pays fut dcouvert : quelle qu'en soit

l'origine, constatons que l'un et l'autre les possdaient et les appli-

quaient d'une manire conforme ses besoins.


Il suffit d'interroger les vestiges pars sur le sol du Yucatan,
depuis les solitudes du Petn jusqu'aux plages dsertes de Bacalar
et jusqu' l'le abandonne de Cozumel ,
pour se convaincre que
cette contre nourrissait une population nombreuse, qui vivait

dans des conditions bien loignes de l'tat primitif et possdait

mme, outre le got du luxe, l'instinct du beau et du grandiose.


Les recherches archologiques d'un voyageur moderne, qui a suivi

travers la pninsule les traces de cette civilisation teinte, ont

amen la dcouverte de quarante-quatre villes, dont les ruines,

1. Stephens Travels, t. II, c. 6, p. 119.


LKS INDIENS. 193

presque toutes intressantes, gisaient au sein des l3ois, ignores

de la gnration actuelle. Quelques-unes, comme Tuloum, taient

ceintes de murailles, ou comme Uxmal, renfermaient de vastes

difices dont les faades taient enrichies d'arabesques et de reliefs

en stuc; Labna, des terrasses lgantes et solidement assises,


d'un dveloppement de 190 mtres, supportent des palais moiti
crouls; puis, au milieu de la plaine, s'lvent des tumulus sem-

blables des collines, avec de gigantesques escaliers. Ailleurs, ce

sont des monuments analogues nos arcs de triomphe, comme celui

de Kabah; des colonnes, des portiques, des bas-reliefs en pierre,


des pilastres sculpts, des solives curieusement travailles. [Kabah,
Labphak, Ak, Tuloum.) Plusieurs de ces constructions ne lais-

sent rien dsirer au point de vue du bon got et des rgles de


l'art; on peut citer entre autres la porte de Labna, ouvrage remar-
quable par la justesse des proportions et l'lgante simplicit

des dtails. J'ai mentionn dj les rservoirs souterrains appels

scnotcs, destins conserver les eaux pour le temps des scheresses ;

ces grands travaux d'utilit publique ont encore leur prix aujour-

d'hui.

Les voies de communication, chez un peuple qui ne possdait


aucune bte de somme (et mme aucun quadrupde domestique),
devaient tre fort dfectueuses; cependant on a reconnu entre
Uxmal et Kabah, les restes d'une chausse large de huit pieds et

anciennement pave, qui servait, suivant la tradition, la circu-

lation des courriers*. Je ne sache pas qu'un seul ouvrage de cette


nature ait t dcouvert dans l'empire de Montzuma. Enfin ,
je

noterai les singuliers vestiges qui jonchent la plaine aux environs

dWk et les petites colonnes multiplies par groupes prs de Chi-


chn-Itza, dbris auxquels il est impossible d'assigner une destina-
tion, et qui sont pour nous un mystre. Ces monuments exhums de
nos jours, et depuis si longtemps oublis que le savant auteur de
VHistoire de C Amrique refusait aux indignes toute capacit pour

1. Stephens Travels, t. M, c. vu, p. 122.

I. 13
494 CHAPITRE VHI.

rarchitecturc^, furent justement apprcis des anciens crivains


espagnols, qui ne peuvent s'expliquer comment de pareilles uvres
avaient t fondes, dans un pays dnu de toute espce de mtaux.
Mais il est hors de doute que le cuivre et l'tain fournissaient aux
Mayas, par leur alliage, une ressource presque aussi prcieuse que
le fer. Les Indiens du Tabasco, dit Bernai Diaz, portaient tous des
haches de cuivre trs-brillantes que nous prmes pour de l'or et dont
nous acqumes bon nombre par change 2. En trois jours, les sol-

dats de Grijalva en runirent plus de 600. Ces armes et les outils

de mme matire dont se servaient les artisans, taient sans doute

imports du Mexique, o l'on rencontre abondamment le cuivre et

l'tain qui manquent au Yucatan. 11 est tonnant ([u'aucun objet de


cette nature n'y ait t recueilli de nos jours.
Nous possdons peu de renseignements sur le rgime politique
des Mayas. Les Espagnols trouvrent la pninsule divise en plu-

sieurs petites principauts qui portaient des noms dilfrents, et qui

taient l'apanage de caciques indpendants. Aucun lien politique ne


les rattachait l'une l'autre, quoique les chefs eussent agi souvent
de concert et combattu sous la mme bannire contre l'ennemi com-
mim ; mais dj la constitution du pays avait prouv un change-
ment considrable : l'unit monarchique en avait disparu, la suite

de rvolutions intestines, dont il subsiste encore des traces, non-seu-

lement dans l'histoire, mais sur le sol de la contre.

Le voyageur qui traverse la plaine au sud de Merida, peut


remarquer une minence conique et isole que l'on aperoit trois

lieues de distance; c'est un monument religieux, appartenant au


temps pass. Quatre escaliers gigantesques, dont on retrouve encore
les vestiges, conduisaient au fate de ce monticule, d'o la vue plane
sur une campagne solitaire, parseme de dbris, de fragments de
sculpture, de colonnes renverses, demi caches par la vgtation.

Ce sont les ruines de Mayapan, sige de l'autorit souveraine au


temps de la monarchie yucatque. Ceinte d'un foss dont on peut

1. Roliertson, The ///a/, of America, 1. vu, p. 275 et siiiv.

2. B. Diaz, c. 16. L'emploi de cet alliage a prcd galement en Enrope celni dn l'ei.
.

LES INDIENS. T9o

suivre encore la trace sur un dveloppement de trois milles, cette

ville fut certainement un centre de population important; c'tait l

que les diffrents caciques, qui se partageaient le territoire, relevant

tous d'un chef suprme par une sorte d'investiture fodale, appor-

taient le tribut annuel, consistant en cacao, miel, mais, rsines odori-

frantes , habillements de coton ,


poudre d'or en petite quantit,

plumes et peaux de jaguar. Le gouvernement tait fodal dans la

forme la plus absolue, comme il le fut chez les Aztques avant le

premier Montzuma. Mais tandis que l'aristocratie , dans l'tat

mexicain, tait humilie et opprime par l'autorit suzeraine, le

Yucatan, vers la mme poque, se dbattait dans une lutte ana-


logue, d'o l'lment contraire sortait vainqueur. Ce dernier fait

n'est qu'une conjecture, assez vraisemblable toutefois dans le silence

de l'histoire ; ce qui est bien certain , c'est l'existence de Mayapan


et la destruction de cette capitale par la ligue des caciques rebelles,
70 ans environ avant l'arrive des Espagnols. Le rcit des anciens

annalistes est ici confirm par un tmoignage matriel.


11 serait peut-tre hors de propos d'entrer dans de plus longs
dveloppements sur la condition sociale des anciens habitants de la

pninsule ; je me bornerai donc aux conclusions suivantes : c'est

que la douceur des Mayas avant que leurs murs eussent t alt-

res par le contact des Aztques, leurs vertus hospitalires, leurs


pour morts i,
gards pour la vieillesse, leur pit les attestent un
profond respect pour les lois de la morale et une perception fort

nette de ses principes. La croyance l'immortalit de l'me et

une juste rpartition des rcompenses et des peines, l'usage de se


confesser publiquement dans les maladies et dans les grands dan-
gers 2, enfin une crmonie remarquable par son analogie avec le

1 Us renfermaient dans des statues de bois crenx les cendres de leurs parents , et pla-
raieut ces simulacres parmi ceux.de leurs dieux domestiques, usage bien curieux pai' sa
resseralilance avec les pratiques de l'Egypte et surtout avec celles de l'tnirie. Chez les
trusques, l'effigie tait enterre cuite; les spultures de Clusium et de Corneto en olFient
diffrents exemples.
2. Citte coutume avait son mauvais ct : S'ils ne mouraiciU pas, dit Heriera, il en
rsultait de rudes querelles dans les nn'uages, n
496 CHAPITRE VIII.

baptme, crmonie qui n'a t observe qu'au Yucatan, et qui

avait pour objet de purifier l'enfant de toute souillure morale et de

le disposer au bien, suffisent pour rhabiliter une race que la

politique, l'intrt et des prjugs obstins ont injustement con-


damne ^.

La suite de cette histoire est bien connue ; elle diffre peu, d'un
bout de l'Amrique l'autre, entre les diverses peuplades qui

pendant trois sicles et demi ont vcu sous le joug du despotisme


militaire et du fanatisme religieux. Mais quoi bon consulter les

crits? on peut la lire sur le front des Indiens, que l'humilit a


courbs; dans leurs regards craintifs, dans leur intelligence dont
les rayons se sont obscurcis : astreints depuis la conqute de leur
pays une discipline peu prs uniforme, ils ne portent plus les

cheveux longs, les pendants d'oreilles, la coiffure de plumes, et ces

manteaux de coton fin qui distinguaient les classes suprieures.

La danse, la musique, indices d'une vie libre et facile, sont des


dlassements qu'ils ne connaissent plus, ou s'ils excutent par
hasard quelques mlodies sur leurs instruments grossiers, ce sont
des chants plaintifs, qui semblent pleurer les jours d'un bonheur
loign et perdu -.

C'est une opinion gnralement admise au Yucatan, que les

facults intellectuelles des Indiens de nos jours, de ceux dont les

anctres ont lev les monuments de Palenque, d'Uxmal et de


Chichn-ltza, sont infrieures celles des ngres. Mais qui recon-
natrait dans les fellahs de la moderne Egypte les descendants du
peuple sage qui nous communiqua les premiers lments de la

civilisation, ou dans les Maures, barbares et fourbes, du Maroc les

petits-fils de ces brillants Arabes qui introduisirent la chevalerie en


Europe ' ? La condition actuelle des indignes est le seul point que

1. La plupart de ces renseignements ont t puiss dans la IV'' dcade d'Herrera, 1. x^ c. 4.

2. Voir la note G n 2 dans le second volume.


3. On ne saurait nier que l'pe de Corts n'ait ananti une civilisation en voie de pro-
gression. Sans doute, el n n'et jamais fourni ime carrire aussi brillante que la ntre,

mais elle pouvait se dvelopper dans ses limites naturelles, sous une forme originale
comme celle des Chinois ,
par exemple, ou des peuples de la Malaisie. Chez les divers ra-
LES INDIENS. 197

je veuille examiner : j'oublie ce qu'ils furent et ce qu'ils pouvaient

tre, pour les peindre tels que je les ai rencontrs.

On ne peut attribuer qu'aux vues intresses des premiers matres


de l'Amrique, l'opinion qui s'est enracine partout sur l'incapacit
des indignes. Gomment expliquer en effet, aprs le tribut d'loges
et d'admiration qu'ils payrent spontanment la civilisation du
Mexique, du Prou et mme du Yucatan, la fltrissure qu'ils impri-
mrent plus tard des populations qui avaient fourni des preuves
irrcusables de leur aptitude, en proclamant qu'elles taient nes

pour la servitude, et en les ravalant au-dessous de l'humanit?

C'est qu'une pareille sentence rendait l'oppression plus facile et

semblait presque la justifier. L'influence de cette politicjue a con-


tribu dans une mesure plus large l'annihilation de la race amri-

caine, que les violences de la conqute et le zle aveugle des ordres


religieux qui, pour combattre l'idoltrie, anantirent les monu-
ments et l'histoire du pays.
Rendons justice cependant au gouvernement espagnol ; il ne
ngligea rien pour mettre un terme aux excs*; les ordonnances et
le Code spcial mans du conseil des Indes, les instructions rit-

res et les dcrets du souverain, attestent une haute sollicitude, tou-

jours en lutte avec le mauvais vouloir des colons ; malheureusement


l'esprit qui dictait ces lois, destines de lointaines contres, ne pr-
sidait point leur excution ; empreintes d'ailleurs du prjug fatal

qui stigmatisait les Indiens , elles contriburent creuser l'abme


qui spare encore aujourd'hui les vainqueurs des vaincus. Tous les

privilges accords ceux-ci taient autant de tmoignages de leur

meaiLx de la race humaine, les facults intellectuelles paraissent aussi variables que les

caractres phj^siologiques sur lesquels on fonde leur classification ; la civilisation, qui n'est
autre chose que le jeu et le dveloppement de ces lments, leur est subordonne dans son
expansion, comme le volume d'une sphre la grandeur de son rayon.
1. Les conqurants ne faisaient point les choses demi , car ils dbutaient par le partage
du sol et des habitimts. (Lorenzana, Hist. de Sueva Espaiia, p. 319 en note.) On peut juger,
en outre, par d'un tmoin oculaire qui visita
le rcit la Nouvelle Espagne Guatemala
et le
au conmiencement du xvue sicle, du traitement que les colons infligeaient aux indignes,
cent ans aprs la conqute, en dpit des rglements , des lois et de tous les efToits de la

couromie. Voy. Gage, -4 New survey of Ihe West Indias, c. 19, p. 138 de la deuxime dition.
19S CHAPITRE VIII.

infriorit : assimils des mineurs en matire civile, exempts du


service militaire, mais assujettis un travail forc, soumis en outre
un tribut, des punitions humiliantes, ils formaient dans Ttat

une classe sans nom, sans avenir et bientt sans pass, comparable
aux ilotes de Sparte. La lgislation coloniale alla plus loin encore ;

en prohibant toute alliance lgitime entre les deux races, elle scella

la perptuit de l'oppression. Jamais l'Indien ne s'est relev de cet


tat d'avilissement auquel il a t vou pendant tant de gnra-

tions, et qui a fini par nerver les facults viriles qu'il possdait au

temps de la conqute. Habitu de longue date au mpris ou la

piti, il se considre comme un tre d'une espce infrieure, et

l)our le rhabiliter ses propres yeux, il faudrait une succession

d'efforts aussi persvrants que la servitude a t prolonge*.

Ce fut aprs l'mancipation des colonies que l'on apprcia claire-

ment les funestes effets de cette politique : on esprait y remdier,


mais le mal tait trop profond; l'tat avait besoin de citoyens, on

ne trouva que des esclaves. Chez une race doue d'une organisation
mdiocrement flexible, et d'une rare persvrance dans les habi-

tudes et dans les murs, il tait plus facile d'effacer des sou\enirs

que de substituer des ides nouvelles aux anciennes ; les indignes

se montrrent rebelles l'impulsion qu'on essaya de leur commu-


niquer. Dj, dans un mmoire qui remonte 1811, la munici-

palit de Guatemala avait appel l'attention du gouvernement sur


cette grave question, dont elle faisait dpendre la prosprit du

pays; elle indiquait, entre autres moyens de rgnration morale,


l'abrogation des punitions corporelles, qui dgradent l'homme, et

la suppression des dbits de spiritueux, dont l'usage immodr

l'abrutit. Les Indiens, dans cette note, sont peints sous des couleurs

extrmement favorables; mais ils furent peu sensibles cette solli-

citude tardive, car leur premire dmarche, l'avnement du pr-

1. J'emprunte ai;x Espagnols leur propre aveu: Le mpris dont ils sont l'objet vient de

l'opinion. Dclarez taut que vous voudrez que l'Indien a ime rae raisonnable, l'Espagnol
l'entend et ne contredit pas mais dans son for intrieur il garde
;
sa conviction et la trans-

met son fils, si ce n'est par ses paroles, au moins par ses actes et son exemple. Gazeta
de Guatemala, 1846.
,

LES INDIENS, 199

sideiit Carrera , eut pour objet de rclamer le rtablissement de la

bastonnade.
Telle tait la triste condition des anciens possesseurs du sol

lorsque les colonies espagnoles rompirent le lien hrditaire qui les

attachait la mre patrie. Au cri de libert qui retentit d'un bout


de l'Amrique l'autre, et dans l'enivrement du premier succs,
les chanes tombrent, les castes s'effacrent, les privilges furent
abolis, enfin les droits de l'homme, proclams par la rvolution

franaise, devinrent la base d'un nouvel difice social, compos des


lments les plus htrognes. Voil donc les Indiens au niveau

de leurs anciens matres et jouissant d'une indpendance que leurs


anctres n'avaient pas mme connue sous la domination des caciques;
des hommes ignorants, abrutis, dgrads par une longue servitude,

furent honors du titre de citoyens, et la loi fondamentale de l'tat

les appela en exercer les droits. Mais cette mancipation,


laquelle ils n'avaient t prpars, ni par les leons, ni par les exem-

ples de leurs pres, bien loin de tourner l'avantage du pays,


devint la source d'un grave prjudice. Incapables de comprendre

et d'apprcier une situation aussi nouvelle , les indignes n'ont t


sensibles qu'au relchement immdiat de leurs liens et l'exon-

ration de toute espce de prestation et de tribut; aucun sentiment


gnreux, aucun germe d'mulation, d'ambition, de progrs, ne se
sont rvls parmi eux; dgags d'une tutle qui leur tait trop

ncessaire, ils se sont abandonns sans mesure la paresse, l'ivro-

gnerie, et lorsqu'ils ont t somms de remplir leurs obligations,

ils ont dchir le contrat en rsistant ouvertement ou en retournant

la vie des forts. On vit ainsi dprir des villages qui taient
populeux et florissants sous l'administration coloniale; la culture

diminua, la disette se fit sentir, les abris que la prvoyance du


gouvernement entretenait pour les voyageurs tombrent partout en
ruine; les voies publiques se dgradrent, les coles cessrent
d'tre frquentes, la guerre civile mme s'alluma, sans que la lgis-

lation nouvelle ft arme de moyens suffisants pour rtablir l'an-

cien quilibre.
200 CHAPITRE VIII.

On peut excuser, dans une certaine mesure, la rigueur oppressive

des anciens matres du Nouveau Monde ; quoiqu'elle blesse aujour-

d'hui tous nos instincts et tous nos sentiments, elle appartient bien

moins une nation qu' une poque o l'erreur religieuse tait un


crime impardonnable ^. D'ailleurs on ne peut refuser au gouverne-

ment espagnol de s'tre proccup srieusement et mme incessam-

ment du bien-tre et de la scurit des Indiens. Vers la fm du rgne


de Charles-Quint, leur condition malheureuse fut l'objet d'une nou-

velle enqute ; on chercha avec une noble mulation dans le conseil

et la cour un remde propre cicatriser leurs blessures ; enfin

un code de lois, las nuevas leyes, fut promulgu dans le but avou

de briser dfinitivement leurs fers. Les rsultats de cette politique


rparatrice sont apprciables aujourd'hui, malgr tous les obstacles

que lui suscita la cupidit des colons; ct de la postrit des

conqurants a cr et multipli celle des aborignes, qui, au Prou,


forme le quart de la population , le tiers au Mexique, et les quatre

cinquimes dans les tats de l'Amrique Centrale. Les Anglais, au


contraire, par leur froid gosme et leurs calculs impitoyables, ont

justement mrit le blme de la postrit -. Jamais ils ne prirent


le souci d'lever et de gouverner les Lidiens ;
jamais ils n'eurent

l'ide de les initier par degrs aux bienfaits de la civilisation ni de


leur garantir, par quelques lois spciales, la protection dont leur

faiblesse avait besoin ; l'unique objet qu'ils se proposrent fut de

s'approprier le sol et d'en chasser les anciens matres au fur et

mesure de leurs progrs. Quelquefois ces usurpations furent colo-


res par des transactions illusoires dont la faim tait le mobile,

1. Il va sans dire que je fais allusion au systme du gouvernement espagnol, et nulle-


ment aux actes de cruaut que les murs d'aucun temps ne sauraient justifier.
2. Ils ne sont pas plus que les Espagnols l'abri du reproche de cruaut; seulement,
comme moins brillant et moins vaste, les faits ont eu moins de retentisse-
le thtre tait

m*^nt. Dans la guerre, par exemple, qu'ils firent au roi Philippe, sachem des Pakanoketts,
7,000 Indiens furent extermins dans une seule rencontre, et les restes de la tribu exports
et vendus comme esclaves. Plus inhumain cent fois que le clerg mexicain , celui de la
Nouvelle Angleten'e dclara dans cette circonstance que les fils des rebelles devaient par-
tager le sort de leurs pres et tre mis mort. Ces faits se passaient au commencement du
xviie sicle.
LES INDIENS. 201

et dont le prix fut du poison ^. C'est ainsi que de vastes pro-

vinces n'ont cot leurs possesseurs qu'une bagatelle insigni-

fiante -. Enfin , l'poque de leurs discordes civiles, ils abusrent

de la simplicit de cette race innocente pour en faire un instrument


politique, qui fut ananti par la jeune rpublique amricaine. Ajou-

tons, pour tre justes, que si la France, dans ses rapports avec les

indignes, n'a montr ni la mme cruaut ni la mme convoitise,

elle n'est pas nanmoins l'abri de tout reproche, et mrite particu-


lirement le dernier.

La confdration de l'Union a procd avec moins de violence


dans l'origine, mais autant d'inhumanit, en poursuivant philoso-
phiquement, sans blesser les formes extrieures de la justice, la

destruction des possesseurs du sol ^. Sans doute, il s'est rencontr

des hommes gnreux qui ont lev de temps en temps la voix en

faveur des Indiens; le gouvernement s'est mu lui-mme de leur

dcroissance rapide, et il a manifest quelque sollicitude leur

gard, soit en prohibant le commerce des spiritueux, soit en interve-

nant comme mdiateur dans leurs querelles, et mme en consacrant


des fonds l'entretien de missionnaires qui se sont vertus les

convertir; en un mot, il a repris, dans une mesure restreinte,


l'uvre que les Espagnols accomplissaient il y a trois sicles.

D'ailleurs il a fait tudier divers projets qui ont pour but de rg-

nrer la race indigne et de lui prparer un rle dans une socit

1. L'usage des liqueurs fermentes, suivant un dicton de l'Amrique du Nord, fait


foudre les Indiens, comme la neige fond au soleil.

2. Le territoire situ le long de la rivire Rouge, par exemple, comprenant 177 milles
carrs ou environ 30 millions d'hectares, n'a cot aux acqureurs que les frais du contrat.
Voyez les curieux documents publis par Cadwallader Golden, dans l'ouvrage intitul : The
history oflhe five nations of Canada. London, 1750.
3. Il s'en faut nanmoins que cette rpublique soit pure du sang indigne. Dans la guerre
qu'elle fit aux six nations, en 1779, 40 villages indiens furent dtmits, dans un seul district,
et les habitants furent pourchasss comme des btes fauves, jusqu\ ce qu'il ne restt pas
une maison, pas im arbre fniitier, pas un un homme enfin dans
pi, pas tout le pays. Telles
taient les instructions formelles du gnral Washington. W. Stone, Histoire des races
aborignes de l'Amrique du Nord.
Le voyageur Stephens a donc mauvaise grce lorsqu'il s'indigne en termes magnifii|ues
contre les conqurants du Yucat;m, qui taient en arrire de deux sicles et demi sur ses

compatriotes. Stepheus Travels, t. II, c. 24, p. 447.


202 CHAPITRE VI II.

civilise. Mais ces froides thories et ces eflbrts mesquins ne res-

susciteront pas un peuple qui n'est plus; d'autant moins que la cir-

conspection politique du gouvernement amricain ne lui permet


d'avancer qu'avec une extrme rserve dans cette voie de rpara-
tion tardive.

Aujourd'hui les dbris de la famille indienne, repousss vers les

limites extrmes du territoire, poursuivent dans l'Amrique du Nord

cette existence prcaire et misrable que l'imagination d'un cri-

vain national a revtue de couleurs romanesques; je n'ai pas m'en


occuper davantage : les apprciations qui vont suivre s'appliquent
exclusivement aux peuplades de l'Amrique Centrale parmi les-
quelles j'ai voyag, et que j'ai observes de mes yeux.
Dans un pays o l'homme n'a jamais eu que des besoins borns,

o la fertilit du sol favorise son indolence, o la difficult des

communications, le condamnant l'isolement, lui apprend se


passer d'autrui, il est bien difficile de lui faire changer son ind-
pendance contre la perspective d'un sort meilleur, car les bnfices

de la civilisation ne lui paratront pas une compensation suffisante

de la contrainte et des restrictions qu'elle impose.


L'Indien de l'Amrique Centrale vit dans ces conditions sur la

majeure partie du territoire, et particulirement dans la rgion br-

lante que l'on nomme Tierra calientc ; c'est lui qui coupe, trans-
porte et met en uvre les matriaux de sa chaumire ; il cultive ou

.recueille dans les bois les vgtaux dont il se nourrit ; son mobilier

et ses vtements sont galement l'uvre de ses mains; l'exprience


de ses pres, dont il a hrit, lui apprend pourvoir aux ncessits

de la sant comme celles de la maladie, et tirer parti des


ressources varies que lui offre le domaine de la nature sauvage :

ces connaissances lui suffisent , et il n'aspire nullement les

tendre. Peu soucieux du pass comme de l'avenir, le temps n'a


pas de prix pour lui; il considre le repos des sens et de l'esprit

comme le suprme bonheur. De vagues ides de fatalisme four-


nissent une excuse son indolence et l'alTermissent dans ses revers;

il supporte stoquement l'altration de sa sant et la mauvaise for-


LfiS INDIENS. 203

tune; la mort mme, lorsqu'elle se prsente, le trouve presque


toujours prpar : L'heure est venue, dit-il ,
je ne puis viter le

sort qui a prsid ma naissance ; ou bien : Je vais me reposer,

mon travail est accompli. Sans doute , il est soutenu dans cette

dernire preuve par des croyances qui ont survcu la perscu-


tion jnonastique, car je doute qu'il emprunte sa rsignation au
christianisme et la lumire que rpandent les dogmes de la foi

sur le grand mystre du tombeau. La conversion des indignes, il

faut bien en convenir, est plus apparente que solide; elle se rduit,

aujourd'hui comme au temps pass, l'abandon ostensible de leur

idoltrie : ils reoivent sans doute le baptme, sollicitent le sacre-

ment du mariage, et se montrent assidus aux offices quand l'glise

n'est pas loigne, mais ces dmonstrations extrieures, qui suffi-

saient aux ardents missionnaires, n'ont ni valeur ni porte, si le

christianisme consiste dans l'initiation de l'esprit humain aux vrits

de la r\lation et aux principes de la plus pure morale. Ce serait


une trange illusion que d'esprer une antre moisson quand le

terrain n'a t prpar par aucune espce de culture ^.

La mre indienne , en berant son enfant , lui transmet mille


superstitions puriles qu'elle a suces elle-mme avec le lait, et

elle imprime sa jeune intelligence le cachet de sa propre crdu-


lit : c'est un tre mystrieux et habill de rouge qui siffle dans la

fort pour garer le voyageur; ce sont des esprits invisibles qui


hantent les ruines des vieux difices , des enchanteurs errant dans
la campagne sous la forme de btes fauves, etc. Elle lui apprend
que certains hommes mchants confient au vent des poisons invi-
sibles qui frappent leurs ennemis de mort ou de folie -
;
pour le

prserver du danger, elle lui attache au bras un amulette^. Que


lui dit-elle de l'Etre suprme, de l'me immortelle, du mystre de

1. Voyez, sur l'instruction religieuse des Indiens Tpoque o florissaient les ordres
monastiques, l'opiniou d'un missionnaire catliolique, Gage, New survey, etc.,c. 19, p. 149.
2. J'ai trouv ces superstitions talilies dans le haut Tabasco; je ne prtends pas les
gnraliser, mais elles sont remplaces ailleurs par des cro; ances quivalentes.
3. C'est un bel insecte de la tribu des ralasomes (Zopherus Moreleti, Lucas), dont les
tguments coriaces se conservent longtemps sans altration.
204 CHAPITRE VIII.

l'avenir? On n'en sait rien, car une longue tyrannie religieuse a

appris cette race faible, mais obstine, dissimuler profondment

ses croyances. Elle lui inspire pour les hommes blancs un sentiment
de mfiance craintive, mais elle lui communique en mme temps
cette soumission passive qui a sa source dans la conscience de leur
supriorit. Tout porte croire qu'elle fait aussi pntrer dans sa
jeune intelligence quelques rayons des traditions antiques et qu'elle

murmure son oreille des noms que l'on croit oublis. Il est

certain que rien n'a pu effacer de l'esprit des indignes le sou-


venir injurieux de la conqute ; ils ont perdu le fil des vnements,
mais ils conservent la mmoire de l'antriorit de leurs droits.

De dix douze ans, on met un machetc^ entre les mains du jeune


Indien, un fardeau lger sur ses paules, et il accompagne son
pre dans ses excursions et ses voyages. Celui-ci lui apprend
s'orienter dans la fort et reconnatre sa route aux plus lgers
indices, prvenir d'un il vigilant l'atteinte des reptiles veni-
meux , recueillir le miel des abeilles sauvages, manier un aviron
si le fleuve est prochain ; il lui montre les lianes qui ont la proprit

d'endormir le poisson, celles qui sont utiles par leur flexibilit ou


qui fournissent de l'eau au voyageur altr ; le lecce Maria, baume
prcieux pour la gurison des blessures; le guaco aux feuilles d'un
vert pourpr, qui paralyse la morsure des serpents; il le conduit
dans les lieux carts o crot le cacao, etc. C'est ainsi que l'enfant
s'accoutume trouver ses ressources en lui-mme et qu'il se faonne
cette vie d'indpendance et d'aventure qui exerce plus tard un
charme irrsistible sur lui.

Le jeune Indien, dix-sept ou dix-huit ans, est en tat de pour-

voir tous les besoins de son existence ; l'aide du feu et du machete,


il se mnage un espace libre dans la fort, dfriche le sol, sme un
champ de mas, construit proximit une chaumire, et cherche
bientt une compagne, s'il n'a pas t fianc ds sa premire enfance.

Il n'est point vrai, comme on l'a prtendu, qu'un pareil choix lui

1 . Couteau de chasse, dont ou se sert principalement pour se frayer une route dans les

bois.
LES INDIENS. 205

soit indiffrent, et qu'il ne se proccupe ni de l'ge, ni des traits,

ni des qualits de celle qu'il veut associer son sort. Sans doute la

passion de l'amour n'est pas comprise, au milieu des forts du Nou-


veau Monde, dans le sens moral que nous attachons ce mot; en

Europe mme , la classe qui vit du travail de ses bras envisage


surtout l'association conjugale au point de vue de l'assistance mu-
tuelle que doivent se prter les poux; mais l'attraction dont le

germe est universel, n'en produit pas moins ses effets, qui se tradui-
sent chez l'homme par des soins inaccoutums et chez la jeune fille

par d'innocentes coquetteries. On ne voit ces symptmes dispa-


ratre que chez les peuplades grossires o la force physique est

exclusivement honore, et o la femme occupe une place infime et


mprise dans la socit. Telle fut sa condition chez les tribus sau-

vages de l'Amrique du Nord; mais elle jouissait dj d'gards et


de considration dans l'ancien tat mexicain, et le portrait qu'Her-
rera nous a laiss de celles du Yucatan, fait prsumer que les Mayas
ne rejetaient pas absolument dans l'ombre la faiblesse, la dlicatesse

et l'influence morale de l'autre sexe*.


L'Indien montre pour ses foyers un attachement trs-remarquable
et que l'on s'explique aisment : sa chaumire est un asile o il

jouit, environn des siens, d'une autorit inconteste qui le ddom-


mage du mpris et de la supriorit des blancs. L, rien ne trouble
sa scurit, ne contrarie ses gots, ne gne ses habitudes : la sou-
mission et le dvouement de sa compagne sont absolus; ses enfants

le respectent et l'coutent avec docilit; il leur tmoigne lui-mme

de l'affection, surtout dans leur bas ge, s'en occupe et leur donne
des soins jusqu' l'poque o ces liens mutuels s'affaiblissent par
l'mancipation. L'amour de la patrie et les vertus civiques sont rem-

placs depuis longtemps chez cette race dshrite par un sentiment

unique, mais profond, celui de la famille.

La sobrit des indignes a t compare par les Espagnols eux-


mmes un jene rigide et perptuel ; des haricots grossirement

4. Hevrera, Dec. TV, 1. x, c.


206 CHAPITRE VIII.

apprts, des tortillas de mas, quelques bananes, des piments crus


pour assaisonnement et de l'eau pour boisson, telle est leur nourri-
ture habituelle (F); la chair de buf dcoupe par lanires et s-

che au soleil, celle de porc dans les grandes occasions, les ufs,
le chocolat, les bourgeons de palmier et un petit nombre de fruits

ou de racines, compltent peu prs l'ensemble de leurs ressources


alimentaires; mais il faut bien le confesser, leur sobrit n'est

qu'une vertu ngative, ne de la ncessit et prte succomber la

premire occasion.
L'Indien n'est point prodigue de ses pargnes; aucune priva-
tion ne lui parat trop dure pour les garder intactes, aucune
sduction ne le fait chanceler; il vit misrablement ct de son
trsor, emportant souvent dans la tombe le secret d'un dpt

que ses enfants ont ignor : c'est ainsi qu'une certaine quantit
de numraire disparat pour toujours de la circulation et retourne

au sein de la terre. Son avarice est inintelligente ; entre un impt


lger et une prestation onreuse, il choisira sans hsiter le tra-

vail ; mais il a de la probit et il se fait un point d'honneur de


remplir fidlement ses engagements envers l'homme dont il reoit

un salaire et qu'il nomme son matre : cet gard, on le prendrait

difficilement en dfaut, au moins tant qu'il demeure jeun. Du


despotisme des caciques il est tomb sous le joug espagnol, et sa
nature s'est identifie avec la domesticit, aujourd'hui mme, o la

constitution du pays est base sur l'galit, ses rapports avec les
blancs n'ont pas chang de caractre ; il les envisage avec cette
mfiance instinctive de la faiblesse qui se sent la disposition de la

force. Jamais on ne l'entend parler de ses enfants, de sa famille,

de ses intrts les plus chers. 11 ne discutera pas avec vous, quoi-
qu'il soit obstin dans ses ides, mais il formulera son opinion avec
une rserve prudente, ou la mettra en harmonie avec celle de son
interlocuteur; ds lors il n'est pas difficile de le prendre en contra-
diction avec lui-mme, sans parvenir cependant pntrer le secret

qu'il veut garder. Tels sont les rsultats d'une longue et douloureuse
servitude.
LES INDIENS. 207

L'appareil de la sensibilit est comparable certains instruments


de musique ; lorsqu'il est rarement exerc, les objets extrieurs ne
lui communiquent qu'un faible branlement. Chez les Indiens, la

somme des peines est donc limite comme celle des jouissances ;

ils ne ressentent ni les unes ni les autres avec beaucoup de vivacit ;

le sommeil de leur intelligence leur procure d'ailleurs un bnfice,


celui de ne pas connatre l'ennui : on les voit, oisifs et silencieux,

supporter le poids des heures avec une incroyable facilit, mais s'il

survient un compagnon, ils s'animeront et dploieront une loquacit


singulire. On ne sait comment concilier l'abondance, qui leur est

naturelle, avec le cercle restreint de leurs ides. C'tait pour moi


un sujet d'tonnement toujours nouveau, lorsque je voyageais avec
des guides indignes, que le flux de paroles qu'ils panchaient entre
eux avec des rires immodrs , pendant une partie de la nuit.

J'aurais donn beaucoup pour connatre le sens de ces propos, et


pour pouvoir juger du caractre plaisant de leur esprit; mais igno-
rant leur langue et n'ayant nulle envie de l'apprendre, je n'ai point
joui de cette satisfaction.

Le gouvernement du Yucatan n'a pas trouv de meilleur exp-

dient pour combattre la paresse et l'imprvoyance des indignes,

que d'exiger, par une drogation au principe fondamental de l'tat,

que chaque pre de famille cultivt et ensement annuellement


60 metkales de mas^. Les alcades des diiYrenis paiiidos veillent

l'excution de cette prescription et transmettent l'autorit sup-

rieure les rsultats de leur recensement annuel. Ceux qui contre-

viennent la loi sont condamns des prestations en nature qu'llf^

effectuent sur les chemins publics ; mais il existe un autre moyen


de tirer parti des Indiens, qui drive de l'ancienne lgislation colo-
niale [mila) et qui perptue sous une forme moins violente les

normits du temps pass : tout homme de couleur ayant une


dette dont il ne peut se librer, est oblig de l'acquitter par son
travail et devient jusqu'au remboursement l'esclave de son cran-

1. Le metkate = 24 varas = environ 20 nirtres carrs. CO meikates font peu prs


12 ares.
208 CHAPITRE VIII.

cier, qui s'indemnise de ses avances par les services qu'il en reoit,
et jouit mme du droit de le vendre ou de le mettre en location.
Le seul adoucissement que la loi accorde au dbiteur, c'est de pou-
voir changer de matre lorsqu'il est mcontent, pourvu qu'il en
trouve un autre dispos solder son dbet. Celui-ci ne nglige pas
de lui faire contracter de nouvelles obligations, lesquelles s' ajoutant

successivement au compte des annes prcdentes, rendent bientt sa


libration impossible. C'est ainsi qu'une race imprvoyante ,
qui

|)roportionne habituellement son labeur la mesure de ses besoins


journaliers et cde facilement l'attrait du crdit, tombe dans un
pige tendu sa simplicit et se trouve fatalement rduite une
servitude perptuelle. Dans certaines localits, comme la Palizada
et le bas Tabasco, les quatre cinquimes de ia population indigne
vgtent dans ces conditions misrables. Les capitaux ainsi placs
il fonds perdus rappoj'tent de gros bnfices, surtout aux industriels
cpi exploitent le bois de Campche; mais l'institution ne saurait
tre trop svrement juge, car elle fournit des hommes avides

et sans principes des moyens d'oppression dont ils font le plus d-

testable usage: les avances, les caresses qu'ils prodiguent aux


Indiens, ne sont qu'une amorce trompeuse pour les entraner dans
un pige dont ils ne voient pas le danger. Le sentiment de la famille,

principale vertu de cette race, est ainsi dtruit pour toujours; les

jeunes gens engags dans une voie aussi funeste, renoncent gn-
ralement au mariage : comment songeraient- ils associer une
compagne leur triste destine? Libres de tous liens et de toute
alfection, ils continuent escompter leur avenir et contractent le

got d'une existence vagabonde qui favorise le drglement de


leurs murs.
Les dtails qu'on vient de lire s'appliquent d'une manire spciale
l'Indien de l'Amrique Centrale qui habite le climat nervant de
In Tierra calienle; on trouvera des murs diffrentes sur les hauts

plateaux de la Cordillre guatmalienne, dsigns particulirement

sous le nom de los Altos. L, sous un ciel moins doux, mais plus
favorable l'exercice des facults physiques, se perptuent les des-
,

LES INDIENS. 209

cendants des anciens Kachiquels, race active et courageuse, dont


la tte ne grisonne jamais, et qui sait trouver dans le travail non-
seulement le pain de chaque jour, mais une augmentation pro-
gressive de bien-tre^; l, de vastes cultures succdant aux forts,

attestent, sur un sol moins heureusement dou, les efforts d'une


industrie persvrante. L'intervention du gouvernement n'est ici

nullement ncessaire pour stimuler la production; de nombreux


mtiers occupent la population sdentaire, et alimentent d'toffes

de laine et de coton les marchs de l'Amrique Centrale; maons,


tailleurs de pierres, fabricants de briques et de poterie, ces Indiens
construisent pour leur usage des habitations confortables et ne sont

point trangers aux autres jouissances matrielles qui deviennent


la rcompense de leur labeur. Mieux vtus que les autres indignes,

on les reconnat aisment aux traits plus mles de leur visage ,

leur barbe mieux fournie, leur dmarche enfin, plus fire et plus

indpendante; bien loin d'avoir dchu depuis l'mancipation du


pays, leur importance s'est accrue dans l'tat, sous l'influence
d'une libert dont ils ont su comprendre l'usage.
Je rsume par un petit nombre de considrations cet aperu, qui
trouvera son complment dans la suite de mon voyage. On a vu le

gouvernement espagnol , inspir par une politique rparatrice


tendre la main aux malheureux Indiens, et protger leur existence
contre l'avidit violente des colonies ; sous l'influence des lois nou-
velles qui garantissaient aux vaincus une faible libert, ils conti-

nurent multiplier avec la race des conqurants; mais rduits


aux lments de la civilisation, trangers au mouvement des int-

rts publics, relgus dans une sphre obscure et mprise, ils ne


constituaient dans l'tat c[u'une caste infime, sans autres liens avec

les vritables citoyens que ceux d'une demi - servitude ;


puis tout
coup une rvolution inattendue, modifiant profondment leur

1. Ces Indiens seraient d'origine toltque, si l'on en croit un auteur national. Voy. la
relation d'Ixtlilxochhitl, p. 145, dans Ternaux Compans, Recueil de pices relatives l'his-

toire de l'Amrique. Les traits spciaux qui les distinguent n'avaient pas chapp aux con-
qurants. Voy. dans Ramusio la lettre d'Alvarado Corts, t. III, p. 247, dit. de Venise.
K U
210 CHAPITRE VIII.

condition sociale, est venue combler l'abme qui les sparait de

leurs matres. Quelles seront les consquences d'une semblable


transformation dans l'Amrique Centrale, o celte population, dont
le chilTre est redoutable, nourrit toujours une animosit secrte

contre ses anciens oppresseurs? comment remdier la gnreuse


imprudence qui a bris ses fers sans mnagement et sans pr-

paration ?

En considrant cette dernire question au point de vue du danger

qui menace l'harmonie sociale, on ne voit que deux partis prendre :

ou ramener les Indiens la condition subalterne qui tait leui-

partage sous l'ancienne administration coloniale; ou s'elorcer de


les clairer, de les rallier au corps politique, en d'autres termes,
d'identifier leurs sentiments et leurs intrts ceux de la race espa-

gnole. Le premier moyen n'appartient plus notre temps ni nos

murs ; le second est plein de difficults : d'abord, un obstacle

moral qui a ses racines dans les prjugs nationaux; puis, un


obstacle matriel rsultant, surtout au Guatemala, de la configu-

ration du pays. Le gouvernement est-il dou d'une volont assez


persvrante et jouit-il de la stabilit ncessaire pour entreprendre

d'effacer toute ingalit sociale en faisant passer dans les murs


les dispositions librales du Code? possde-t-il des ressources suf-

fisantes pour aplanir la cordillre, c'est--dire pour doter la con-

tre de bonnes voies de circulation? 11 est permis d'en douter. Ce


n'est qu' ce prix cependant que les deux races marcheront l'assi-

milation et que la menace permanente qui nat de leur isolement


s'vanouira. En attendant, la vitalit du pays s'puisera en per-
turbations et en luttes intestines, jusqu' ce que, l'quilibre tant
dcidment rompu, le triomphe reste aux mains de la race pr-

pondrante. Or, si les Espagnols dominent par leur intelligence et

par la varit de leurs ressources, les Indiens l'emportent infini-

ment sur eux par le chiffre de leur population, et nous ne sommes


plus au temps o la dtonation d'une arquebuse mettait leurs armes
en droute.
N'a-t-on pas vu le Yucatan dsol rcemment par une guerre
LES INDIENS. 211

d'extermination o faillit s'abmer l'lment europen ? Le Guate-


mala n'a-t-il pas t ravag et conquis par les bandes indiennes
de Carrera? Comment donc se rsoudra cette situation critique?

On n'oserait le conjecturer; mais on peut affirmer qu'un tat


plac dans des conditions si anormales, si alatoires, ne saurait
s'lever un haut degr de prosprit.
"-"wis .imniux-Do::

CHAPITRE IX

LES LAGUNES

Le golfe du Mexique, cette Mditerrane du Nouveau Monde,


est expos pendant six mois de l'anne, depuis l'quinoxe d'automne
jusqu' celui du printemps, de violentes temptes; si la mer, dans
cet intervalle, prsente quelques dangers, la cte en revanche est

parfaitement salubre. Mais aussitt que les vents du nord ont cess
de souffler, le soleil, dans la plnitude de sa force, commence
embraser la terre ; bientt les premires pluies viennent activer la
fermentation gnrale ; des mlanges gazeux plus ou moins dltres
se dgagent du sol, surtout dans le voisinage des forts; un poison
214 CHATITRI IX

invisible circule dans l'atmosphre : quelles que soient la puret du


ciel et la magnificence de la campagne, l'tranger doit fuir ces

rivages dangereux, jusqu' ce que les vents froids, qui descendent


de la baie d'Hudson, aient balay les miasmes dont ils sont im-

prgns.
Les communications entre les diffrents points de la cte espa-

gnole baigns par cette mer intrieure, sont peu actives et fort

irrgulires, mme dans la belle saison ; elles roulent sur un cabo-


tage hasardeux qui, de cap en cap et d'abri en abri, conduit le

navigateur sa destination par une ligne maintes fois brise. Les


petits btiments grs pour cet usage ont conserv le nom indien

de canoas; rarement ponts, ils portent deux voiles latines et jau-

gent au plus, de 30 40 tonneaux. Les cayucos sont de simples


pirogues faites d'un tronc d'arbre, et employes sur les rivires i.

La marine du pays se rduit ces frles embarcations qui, malgr

la circonspection habituelle de leur marche, sont loin de prsentei-

toutes les garanties de scurit dsirables ; il est rare qu'elles pren-

nent la mer quand le temps est douteux, et lorsqu'elles sont sur-

prises par la tempte, on les voit fuir comme des mouettes effares

et chercher leur salut l'embouchure des fleuves, ou au fond des


petites baies que la nature a distribues parcimonieusement sur la

cte. On peut ainsi faire escale depuis la Pointe des salines,

l'extrmit orientale du Yucatan, jusqu'au port de la Vera Cruz,


par Sisal, Campeche, Champoton, Carmen, Tabasco, Guazacoalcos
et Alvarado ; ces voyages sont rarement des parties de plaisir.

Morin, qui surveillait les mouvements du port, avait arrt notre

passage sur un de ces petits btiments, prt faire voile pour la

Lagune et pour l'le de Carmen, J'eusse prfr la voie de l'intrieur,


qui m'et offert un intrt plus vif; mais je craignais de perdre un

temps prcieux au dbut de mon voyage, car la marche est excessi-

1. Les bois dont on'se sert le plus ordinairement sont ceux de cedrela, d'acajou et de
ceba. Je signale, en passant, l'analogie des deux mots cayuco et cayeq qui ont la mme
siguification , et qui appartiennent , le premier la langue maya , le second la langue
turque
LES LAGUNES. 215

vement laborieuse dans cette partie dserte de la contre; nous


nous exposions d'ailleurs, en nous y engageant, demeurer long-
temps prisonniers, faute de moyens de transport, sur le rivage de

la Lagune. Je me dcidai donc pour la voie maritime.

Le ciel se couvrit dans la matine de notre dpart, et Morin pr-


tendit, d'aprs certains indices, que nous aurions un coup de vent.

Je remarquai moi-mme, en me rendant bord, que l'horizon tait

fort assombri ; cependant les embarcations sortaient du port comme


d'habitude, favorises par une brise du nord-est qui ridait la surface

des eaux, rarement agites devant Campche, grce au banc qui


amortit la lame. Notre navigation dbuta sous de fcheux auspices,
car en virant de bord nous choumes sur le sable. 11 nous fallut

une heure pour nous remettre flot et pour prendre le large. Cette

petite scne divertissait un groupe de spectateurs, compos de quel-


ques personnes de ma connaissance qui, depuis le mle o elles
taient arrtes , me souhaitaient joyeusement un bon voyage je :

venais de leur serrer la main et de leur dire un long adieu, dans


une disposition d'esprit bien diffrente; quoique nos relations eussent
une date rcente, il me semblait, en me sparant d'eux pour ren-
trer dans mon isolement, que je perdais d'anciens amis.

Nous croismes jusqu' huit heures du soir quelques encablures


de terre, en attendant le cur de Carmen, qui avait pris passage
sur notre canoa; la nuit tait obscure, le vent avait frachi; des
gouttes de pluie tombaient par intervalle, symptme d'assez mau-
vais augure en cette saison. Au milieu des imprcations de l'quipage

que ce genre de manuvre commenait impatienter et qui, sans

respect pour la robe ecclsiastique, donnait au diable celui qui la

portait, je me laissai glisser tout doucement dans la cale et m'ac-


commodant de mon mieux entre deux sacs de riz, je fis tous mes
efforts pour m'endormir. La chaleur tait suffocante; baign de

sueur et respirant peine, je sentais mon cur dfaillir dans cette

atmosphre mphitique, tandis que mille insectes incoimus bourdon-


naient ou frmissaient autour de moi : c'tait un noviciat pnible,
mais il fallait bien le subir. Au bout d'un certain temps, il ine
216 CHAPITRE IX.

sembla qu'on hlait depuis notre bord : il se fit un mouvement sur le

pont : le tumulte cessa ; je sentis virer le btiment, qui s'inclina sur

le flanc oppos ; la lame brisait avec violence et les membrures cra-

quaient comme si leur assemblage et t prt clater. Ce dpart,


je l'avoue, me semblait un peu hasard, et l'tat de la mer, que je
jugeais fort agite, ne me permettait gure de goter le sommeil. Ce-
pendant le vent parut se calmer ; le roulis diminua, le bruit des vagues
devint un clapotis insignifiant, je m'endormis. Au point du jour, je

fus rveill brusquement par une voix rude qui retentit mon oreille :

Snor, vous plairait-il d'aller terre? Je secouai les derniers


songes du matin, et me frottant les yeux, je reconnus le patron de
la barque : Serions-nous arrivs. Don Felipe? demandai-je ; et

sans attendre sa rponse, j'escaladai les sacs de riz et me hissai

sur le pont. Quel ne fut pas mon tonnement, quand je vis en face
de moi le mle, les murs crnels, enfin les clochers de Campche!
Je me tournai vers le marin sans articuler une syllabe; mais ma
physionomie en disait probablement assez, car il s'cria joyeuse-

ment comme pour me consoler : Nous sommes mieux ici, Senor,


que sur les rochers du Morro. J'tais naturellement de son avis,

mais peine voulus-je en convenir. En dbarquant, je trouvai sur


le mle les amis qui m'avaient accompagn la veille ; ils me reurent
avec une explosion de gaiet que je fus oblig de partager. Le mau-
vais temps dura trois jours; c'tait le dernier souffle des vents du
nord; la nappe azure du golfe, dont l'quiUbre est peine rompu
par l'action des mares, allait s'endormir pour six mois, tandis que
le soleil franchissait l'quateur et s'avanait vers le tropique.

Lorsque nous reprmes la mer, le ciel tait empreint d'un carac-


tre de srnit durable; la temprature s'tait rafrachie, et

l'quipage manifestait bruyamment sa satisfaction, sous l'influence

du beau temps, qui jamais n'est mieux assur qu'aprs l'orage.

Le coup d'il dont nous jouissions tait enchanteur; les minences

boises qui dominaient la ville, les bosquets de cocotiers, la cam-


pagne parseme de maisonnettes et noye dans la vapeur harmo-
nieuse du matin, composaient une scne tropicale d'une suavit et
LES LAGUNES. 217

d'une finesse de tons incomparables ; tous les pcheurs des alen-


tours avaient profit de la renaissance du calme pour donner la

chasse aux requins, et mille petites voiles lumineuses tincelaient


sur l'azur du golfe, comme des toiles au firmament.
La cte, jusqu'au village de Ghampoton, loign de ili lieues,

prsente une succession de collines boises dont la base est hrisse


de rochers. Le plus redout de ces cueils est le Morro : Ici, me
dit le patron de la barque en dsignant les parages voisins, les

btiments se perdent, il est vrai, mais l'quipage se tire quelque-


fois d'affaire; l-bas, ajouta -t-il en indiquant du doigt la masse
bleutre du Morro, il n'y a point de salut esprer. J'examinais
avec curiosit ce cap dont nous approchions rapidement, et qui

plonge par une triple ramification dans la mer : c'tait un morne


gristre, d'un aspect sinistre, pel comme la tte d'un vautour ; on
distinguait les assises parallles du rocher, interrompues par de
larges crevasses ou par des cavits irrgulires ; la base, battue par
le ressac, disparaissait de temps en temps sous une nappe blouis-
sante d'cume'^. Une vgtation sombre et vigoureuse envahissant
les gorges adjacentes, contrastait avec la nudit des hauteurs. Au
del, la cte dcrit un arc assez profond et forme une baie borde

d'une grve sablonneuse o blanchissent quelques maisonnettes;


c'est la rade du Ceba, refuge des navigateurs surpris par le mauvais
temps dans ces parages.
Notre voyage en tait l, quand on servit le djeuner : du biscuit,

du requin assaisonn d'un filet de vinaigre, de l'eau claire, un petit

verre de rhum et un cigare pour activer la digestion ; tel tait l'or-

dinaire de l'quipage et tel fut le ntre pendant la traverse. Les


voyageurs plus dlicats auront raison de prendre leurs mesures,
lorsqu'ils s'embarqueront avec les caboteurs du golfe ; la chre que
l'on fait leur bord mrite juste titre d'tre appele primitive :

un mme plat runit les matelots et les passagers; le fragment d'un


biscuit sert chacun d'assiette, et grce la nature qui a pourvu

1. Cet cueil est probablement le mme qu'Henera a dsign sous le nom de Montagne
des diables, Morro de los diablos. Dec. III, 1. vu, c. 9.
,

218 CIIAPITRK IX.

tout, l'absence de fourchette se fait peine sentir. Pour moi qui ne


crains pas de donner au hasard une petite part dans mes spcula-
tions, je ne m'elfraie jamais de ces misres; rservant pour d'au-
tres circonstances mes ressources et mon activit, je m'abandonne,
en pareil cas, aux bonts de la Providence. C'est un systme dont
mon indolence s'accommode et qui m'a pargn tant d'ennuis que
je lui pardonne volontiers quelques mcomptes.
Aussitt que nous emes achev, le cur tira des cartes et me
proposa une partie de monte : je m'excusai sur mon inexprience

mais il trouva dans l'quipage les dispositions qu'il souhaitait et il

sut les mettre profit pendant toute la dure du voyage. C'tait


un homme d'un extrieur vulgaire et d'un temprament jovial;
d'mie ignorance toute mexicaine, ennemi des mortifications, fort

lger de bagage : il n'avait cependant pas nglig d'embarquer

avec lui quelques bouteilles de vin d'Espagne. Quand nous arri-

vmes Carmen , une partie de la population l'attendait sur la

plage ; c'tait qui toucherait sa robe ou baiserait sa main. Dans


le tumulte de l'ovation, notre cur, qui avait encore un pied dans
le bateau, perdit fcheusement l'quilibre et compromit sa dignit;
mais la revanche qu'il prit fut clatante : s'lanant prestement sur

la plage, sans hsiter, sans parlementer, sans choisir, il procda


du pied et du poing une distribution gnrale, qui apprit qui
l'ignorait que le zle mme a des limites que l'on ne transgresse

pas toujours impunment. Ce fut par cette correction paternelle,


dont le spectacle tait assez divertissant, que le pasteur inaugura

son retour et reprit possession de son troupeau.


Depuis la rade du Ceba, une zone de sable blanc commence
rgner le long du rivage ; les collines s'abaissent , s'enfoncent

dans l'intrieur, et disparaissent tout fait un peu au del de


Champoton. Ce village, que nous apermes bientt, est assis au

bord d'une rivire qui porte le mme nom et prend sa source


dans les marais quatorze lieues vers le sud. Nous vmes l'em-

bouchure un banc d'hutres assez considrable ; l'espce est grande,

allonge, raboteuse , talons fort saillants et valves lgrement


LES LAGUNES. 219

arques^; elle a bon got, et elle est mieux connue des gourmands
de Campche que des naturalistes. Champoton, jadis Pokmchan,
est un site justement clbre dans l'histoire de la conqute : les

indignes disputrent avec obstination aux Espagnols la possession

de ce poste militaire qui , dans un pays sec , tirait une grande


importance des eaux vives dont il tait pourvu; trois fois, dans
un intervalle de vingt ans, ceux-ci tentrent de s'y tablir, trois

fois ils en furent chasss aprs avoir essuy des pertes sensibles.
Il faut lire dans Bernai Diaz, qui assista aux deux premires exp-
ditions, le rcit de ces rudes combats : Je raconterai, dit-il, ce
qui se passa pendant la bataille (et certes on peut dire bataille et

mme des plus terribles ainsi qu'on le verra)... Les Indiens fon-

dirent sur nous comme des chiens enrags; ils nous envelopprent
de toute part et nous accablrent d'une telle grle de flches, de

pierres et d'autres projectiles, qu'au premier choc dix des ntres

furent blesss-. Ce fut l'embouchure du fleuve que Cordova,


atteint de sept flches, donna l'ordre d'appareiller pour regagner
Cuba, oii il expira en dbarquant. Le nom de Mala Pelea (combat
malheureux) que la baie porte encore aujourd'hui, perptue le

souvenir de ces luttes acharnes. Du reste, le site de Champoton


n'inspire au voyageur que des ides riantes ; on se persuade diffi-

cilement que ces vertes collines baignes par la rivire, furent

arroses de sang, et que ces frais ombrages oi^i rgnent main-


tenant la paix, le calme et la scurit, furent tmoins de tant de

fureurs.

Depuis le point du jour, j'avais l'esprit fort occup des crocodiles


du Rio Champoton qui, disait-on, taient extrmement nombreux;
je brillais de contempler ces monstrueux lzards dans leur domaine,
de me signaler par quelque exploit leurs dpens, et d'enrichir

l'histoire naturelle de leur dpouille. A peine emes-nous pris terre,


que sautant sur la plage, arm de mon fusil et d'un couteau de
chasse , je m'enfonai dans le taillis et remontai le cours de la

1. Ostrea Virginica, Gmel. ?

2. B. Diaz, Hist. verdad, c. 5, 33, 34.


220 CHAPITRE IX.

rivire. Je marchais avec prcaution, prtant l'oreille au murmure


du courant, et me promettant d'ajuster ma victime l'il et

d'viter le danger bien connu de sa queue. Cependant l'ombre des


mangliers, traverse par quelques rayons briss du soleil, entre-

tenait mes yeux dans une perptuelle illusion ; chaque racine fleur

d'eau et chaque tronc couch dans la vase qui refltaient une par-
celle de lumire, me faisaient palpiter en m'inspirant une secrte
horreur; je croyais distinguer le dos gristre de quelqu'un de ces

monstres, et mme sentir les manations musques qui rvlent,


dit-on, leur prsence; mais en ralit je ne vis que des morceaux
de bois ou des pierres moussues, et je n'entendis d'autre bruit

que celui des feuilles mortes que la scheresse dtachait de leurs

rameaux.
Sur le soir, nous remmes la voile, emportant avec nous un
essaim de moustiques qui concoururent, avec les cucarachas et le

roulis du btiment, nous faire passer une dtestable nuit ; l'ho-

rizon, au matin, n'olraitplus qu'une ligne continue de forts. Vers

le milieu du jour, nous vmes poindre dans le nord-ouest l'le plane

et sablonneuse de Carmen, dont l'extrmit tait couverte de hauts

taillis ; nous tions engags dans le chenal qui spare cette terre

du continent; le rivage s'effaait notre gauche; la Laguna de


Terminos se dveloppait en face de nous. Les premiers navigateurs
qui reconnurent ce parage (1518), crurent voir un bras de l'Ocan
repli autour du Yucatan, et limitant l'ouest cette pninsule qu'ils
considraient comme une le ; plus tard on constata la continuit

du littoral et le vritable caractre de la Lagune ; mais lenom de


Terminos (confins) ne lui en est pas moins rest, comme un
tmoignage des ttonnements qui en ont accompagn la dcou-
verte ^.

L'eau tait trouble et parseme de dbris vgtaux entrans par


le courant des rivires; de petits lots d'un vert clatant, distribus

Llegamas a una hoca como de rio grande; parecia como estrecho; tan gran boca
1.

tnia que deziael pilota Anton de Alaminos que era isla epartian terminos con la tierra,

ya por esta causa le pusimos nombre Boca de Terminos. Bern. Diaz, Hist. verdad , c. 10.
,,

LES LAGUNES. iH

comme autant de satellites autour de l'le principale, servaient de

refuge aux oiseaux aquatiques qui s'y prcipitaient notre ap-

proche. Aprs trois heures de navigation au milieu de cet archipel


ayant doubl la pointe occidentale de Carmen , nous apermes le

feuillage des cocotiers et les premires maisons de la ville. Je mis

pied terre sur la plage, avec moins de pompe que le cur, mais
avec un meilleur succs, et je trouvai bientt, dans la maison du
consul anglais, M. Johnson, une hospitalit cordiale, qui me ddom-
magea de mes tribulations maritimes.

L'le de Carmen est une terre basse, plane, sablonneuse, un vri-

table banc de sept lieues de longueur sur une deux de large, qui
ferme la lagune du ct du golfe, en laissant un passage chaque
extrmit. Le canal oriental par lequel nous tions arrivs n'est
accessible qu'aiLX canoas, et frquent seulement par les caboteurs

du Yucatan ; la passe occidentale, avec treize pieds d'eau et un


fond de vase, peut tre franchie sans danger par les btiments

de commerce d'un tonnage moyen qui, pour plus de scurit,


s'allgent en dehors de la barre. C'est ici que se tient le grand
march des bois de teinture, principalement de l'haematoxylon
essence prcieuse qui peuple les terres d'alluvion au sud de la

Lagune. Le bois coup, faonn en billes et dpouill de son corce,


descend le cours des rivires et vient s'entreposer dans les maga-
sins de Carmen, d'o il est export sur les diffrentes places de
l'Europe. La population, compose de deux mille habitants, vit

uniquement de ce genre d'industrie, car le territoire de l'le est

ingrat et produit peu; il est rare qu'un champ y donne deux r-


coltes conscutives, moins d'tre amend par des engrais, m-
thode presque inconnue dans cette partie de l'Amrique. La plupart

des objets de consommation viennent du dehors et s'changent


contre du numraire ; mais de telles relations ne sauraient subsister
longtemps sur les mmes bases, car la richesse forestire, qu'aucun
rglement ne protge , dcrot avec rapidit , et l'on peut prvoir
le moment o l'avidit des propritaires, exclusivement proccups
d'un gain actuel et immdiat, aura tari la source qui les alimente.
,

222 CHAPITRE IX.

. La nature a dguis la pauvret de l'le de Carmen sous un man-


teau de verdure qui trompe agrablement les yeux. A l'aspect de

cette vgtation dont l'expansion est parfois vigoureuse, il semble


que les habitants aient manqu d'industrie ou de persvrance. En
effet, l'habitude de recueillir sans eflbrt est si bien tablie dans le

nouveau monde espagnol, qu'on y dlaisse toute terre qui ne

rpond pas subitement aux exigences du cultivateur. Les landes


de Carmen , revtues d'un taillis serr ou de gramines, pourraient

produire sans doute quelque chose de plus utile l'homme : la

scheresse du sol n'est que superficielle; partout, une lgre


profondeur, on trouve l'eau ou au moins l'humidit saline entretenue
par l'attraction capillaire du sable; les pluies en outre, accumules

dans les bas-fonds, y forment des marcages prennes qui dbordent

pendant l'hiver, et laissent aprs leur retraite une couche de d-

tritus aux alentours. Ces observations ne seraient point perdues en


Europe ; mais le mal rside bien moins ici dans la qualit du terrain

que dans l caractre de la population. Le travail , sans doute, est

une dure condition de notre existence ; cependant l'ambition

l'amour de la famille, le dsir d'accrotre notre bien-tre, triom-

phent de la rpugnance naturelle qu'il nous inspire, au point de

donner du charme au labeur le plus rigoureux. Il faut aller dans


l'Amrique espagnole pour trouver des gens que leur pauvret

rend si riches, qu'elle les place au-dessus de tous les besoins;

aucun mobile ne les stimule ds qu'ils ont le strict ncessaire ; le

bien-tre pour eux, c'est l'acte du repos; leur ambition se borne

la subsistance quotidienne, et quant leur famille, ils s'en remettent

la Providence du soin de veiller sur son avenir. C'est ainsi que

chez eux l'insouciance du lendemain se prolonge, sans amlioration,


sans progrs, depuis le berceau jusqu' la tombe.

On pourrait croire que dans une le pauvre, o les habitants n'ont

d'autre fortune que leurs bras, les salaires sont peu levs; il n'en

est rien, par le motif que je viens d'noncer : une forte rmunration

triomphe peine de l'apathie des plus ncessiteux : ainsi le gain

d'un manuvre n'est pas moindre d'une piastre par jour; s'il con-
LES LAGUNES. 223

sent poursuivre sa tche pendant la dure d'une semaine, c'est

pour acheter le droit de ne rien faire pendant un mois. Dans une


petite ferme des alentours, je vis un prpose qui recevait 1,200 fr.

de gages, outre le logement et d'autres accessoires, uniquement

pour garder la maison, cultiver un petit jardin, et surveiller une


exploitation de trois quatre hectares ; encore le propritaire s'es-

timait-il fort heureux de le possder. Je parle de M. Johnson , qui


faisait de louables efforts pour convaincre cette population inerte

qu'avec un peu d'industrie et de courage elle obtiendrait du sol


qu'elle abandonne , des ressources suffisantes pour ses besoins.
La ville de Carmen n'est rien moins que remarquable au point de
vue de l'architecture ; comme la pierre manque dans le pays, les
matriaux de construction sont emprunts aux bois du voisinage.
On couvre en chaume, plus rarement en tuiles provenant du lest

des navires. Au bord de la Lagune, o les maisons se pi'essent et

s'agglomrent , ces toits rustiques ne brillent pas leur avantage ;

mais en dehors du centre commercial, dans les quartiers plus


retirs , le chaume est en harmonie avec les bananiers qui l'om-
bragent , et avec les jardins primitifs qui isolent chaque habitation.
Les rues, bordes de pervenches roses et blanches, deviennent alors
des avenues champtres aboutissant la fort , perce de sentiers
irrguliers et seme de mille accidents qui sduisent une imagina-
tion europenne en la berant dans les rgions de l'inconnu. Ce
bourdonnement qui frappe l'oreille, c'est celui de l'oiseau-mouche ;

peine l'avez-vous entrevu , il tincelle et disparat comme un


brillant scarabe, ou plutt comme le sphinx, dont le vol a le mme
caractre. Quand le soleil approche de son znith et que la nature
est plonge dans le silence et l'affaissement, vous pouvez surprendre

l'iguane sur la branche oia il s'est arrt dans un tat de demi-'


sommeil : toutefois la vigilance du reptile ne l'abandonne pas com-
pltement; au moindre bruit, il redresse la tte, son goitre se
dilate , sa crte dorsale se hrisse , il coute dans l'immobilit ; les

variations de sa couleur trahissent son inquitude; son dos, d'un

bleu cleste, est devenu violet, puis il reflte les nuances de la


224 CHAPITRE IX.

verdure qui l'environne et au sein de laquelle il ne tarde pas dis-

paratre. Mais le sentier s'efface au milieu d'impntrables halliers,

forms d'arbustes pineux et de plantes sarmenteuses ; des gousses


noirtres et velues, entr' ouvertes par la maturit, pendent l'ex-

trmit des rameaux et laissent chapper leurs semences qui s'ac-


cumulent sur le sol. Il faut en approcher avec circonspection : c'est

la negrelia iirens, espce de lgumineuse, arme d'imperceptibles


aiguillons qui se dtachent au moindre contact et se fixent sur la

peau o ils provoquent une irritation douloureuse. La plupart des


beaux arbres sont tombs sous la hache ; cependant on voit encore
quelques grands cebas, aux cimes largement tales, ressemblant
dans l'loignement des cdres antiques. Le mancenillier, nomm
dans le pays cliechm , est reconnaissable la verdure fonce de
son feuillage et ses fruits trompeurs, semblables de petites

pommes. Sans doute la crdulit populaire a calomni ce vgtal en


accusant jusqu' son ombre ; mais les bcherons connaissent fort

bien la causticit de son poison ,


qui produit sur la peau l'effet d'une
brlure. Les forts de ces contres offrent un champ d'tude et
d'exprimentation infini, et je suis tonn que l'amour des dcou-
vertes, qui y entrane incessamment les naturalistes, n'exerce pas
la mme attraction sur d'autres classes de savants. La nature n'y
produit rien d'insignifiant ; le rle des fluides vgtaux n'y est point
exclusivement born aux fonctions de l'espce ; la sve ardente qui
vivifie les plantes et qui pntre leurs tissus est presque toujours doue
de vertus spcifiques, susceptibles de lier par de nouveaux rapports
ces corps organiss au reste de la cration. Combien de principes in-

connus , parmi tant de rsines , de gommes , d'essences aromatiques


ou huileuses, de sucs lactescents presque animaliss, attendent pour
fconder nos arts ou notre industrie ,
pour enrichir le domaine
mdical, qu'une circonstance fortuite ait rvl leurs proprits!
Telles taient mes rflexions en parcourant ces bois, o ma curio-

sit constamment veille ne se lassait jamais. Pourtant , je dois

l'avouer, mes jouissances furent souvent gtes par l'incommodit

des insectes et par l'atteinte de certains vgtaux, dont la piqre


LES LAGUNES. 225

tait suivie d'inflammations cuisantes ou de dmangeaisons insup-


portables, surtout riieure consacre au repos.
J'aimais, dans mes excursions solitaires, m'arrter prs des
habitations, quand j'entendais tinter la cloche de l'Angelus : je

voyais la famille agenouille, le pre rcitant la prire, et la mre


unissant sa voix celle de ses enfants; puis tous se levaient la foi?

et se souhaitaient rciproquement une bonne nuit, usage pieux qu


date de |la conqute et qui revt un moment le pre de famille de
cette dignit patriarcale dont il se dpouille trop souvent. 11 m'arriva
un soir, d'tre attir par des chants religieux vers une glise dont
l'apparence tait plus que modeste, et qui s'levait non loin de la

plage : on clbrait je ne sais plus quelle fte ; l'autel resplendissait

de lumire, le copal parfumait la nef, et le peuple chantait, pros-


tern dans la poussire. 11 y a dans les crmonies du culte catho-
lique une posie incontestable qui va directement au cur, et les

circonstances qui m'environnaient me rendaient particulirement


accessible ce genre d'impression. En voyant cette pauvre tribu,
oublie sur une parcelle du globe, confondre ses vux et ses aspira-

tions dans une mme prire, je fus mu spontanment; la pense de


mon propre isolement venait d'veiller un mouvement sympathique
dans mon me ;
je sentais, comme je ne l'avais jamais senti, le prix

de cette doctrine divine qui console toutes les afflictions, qui raffer-

mit tous les courages, qui tablit une communion touchante entre
tous les membres de la famille chrtienne, et qui n'oublie pas mme
le voyageur dans ses pieuses formules... En ce moment, un son
mlodieux s'levant des profondeurs de l'glise, effaa les dernires

notes du chant que je venais d'entendre : le contraste tait si marqu


et l'effet en fut si imprvu que je demeurai un moment interdit,

comme un homme qui passe sans transition de l'obscurit la

lumire. J'avais reconnu, ds les premiers accents, une contredanse

qui n'est pas neuve de l'autre ct de l'Ocan ; ce prlude fut suivi

d'une valse et couronn par une polka d'un style tout fait dgag.
Le cur s'tait procur pour la solennit un orgue de Barbarie r-
cemment import dans l'le, o cet instrument avait excit de vifs

I. 15
226 CHAPITRE IX.

transports d'admiration. Heureusement les ides profanes qu'il

veilla dans mon esprit demeurrent un mystre pour le reste

des fidles qui ,


plongs dans une admiration respectueuse , ne
voyaient dans cette harmonie que l'expression des sentiments dont
ils taient eux-mmes anims.
L'le de Carmen jouit d'une grande renomme de salubrit dans
le rayon du golfe ; elle doit cet avantage la constitution sablon-

neuse et la scheresse superficielle d'un sol qui renferme, d'ailleurs,


peu de dbris organiss. Mars, avril et mai sont les mois les plus
secs de l'anne sur tout le littoral ;
pas une goutte d'eau ne tombe
dans cet intervalle, et les rivires descendent leur plus bas tiage.
Vers le milieu de mai arrivent des pluies quotidiennes, presque tou-
jours accompagnes d'clairs et de tonnerres. En novembre , les

vents du nord commencent souffler et dissiper les orages, qui

deviennent de plus en plus rares jusqu'au retour de l'quinoxe. On


pourrait donc, en se basant sur les phnomnes atmosphriques,
dont la priodicit est remarquable sous les tropiques , diviser

l'anne en trois saisons, celle de l'humidit, du vent et de la sche-


resse. Avril et mai prsident gnralement la floraison, quoique
plusieurs plantes, favorises par la douceur de la temprature, ne

cessent jamais de fleurir et de fructifier. Transplantes sous ces lati-

tudes, celles de notre hmisphre se plient aux lois qui rgissent les

espces indignes ; mais les modifications qu'elles subissent dans les

phases de leur existence sont bien plus remarquables de l'autre


ct de l'quateur. On a observ que les phnomnes de leur vg-
tation se rglent dans leur srie, sur le cours du soleil, *et que
l'poque de leur floraison est dtermine, comme chez nous,
par le retour de cet astre vers le tropique le plus voisin ^.

On ne rencontre ni dans l'le de Carmen ni sur les bords de la

Lagune aucun tumulus, aucune ruine, aucun vestige enfin de l'in-


dustrie des temps passs. C'est une terre toute sauvage, que la

nature semblait s'tre rserve, en lui refusant les dons les plus

1. A. Saiut-Hilaire, Voyage dans l'intrieur du Brsil, ii" partie, t. I, p. 54.


LES LAGUiNES. Ul
utiles rhomme. Cependant, l'poque de la conqute, il existait

aux alentours des oratoires construits en pierres de taille, orns

d'idoles, ainsi que de bois de cerfs qui y avaient t dposs, vrai-

semblablement, titre d'otTrande ; l'rection de ces monuments, dont


les dbris ont disparu, fut attribue la dvotion des chasseurs ou
i.
celle des marchands qui traversaient parfois ces lieux dserts
J'prouvais un charme singulier, lorsque les excitations de la

journe ne me permettaient pas de goter le sommeil , contempler

depuis ma fentre cette nappe d'eau solitaire, circonscrite par des


terres inexplores; mon imagination s'garait sur la route myst-

rieuse qui s'ouvrait devant moi, et qui de fleuve en fleuve, de

fort en fort, devait me conduire au terme de mon voyage. Quel-


ques vagues apprhensions de l'avenir, quelques souvenirs tristes et

doux traversaient aussi ma pense ; enfin l'aspect solennel de la

contre, le calme auguste qui l'enveloppait, finissaient par me


pntrer d'un sentiment profondment religieux; je me sentais

entran, avec une irrsistible puissance, vers celui qui prside

l'harmonie des nuits comme aux splendeurs du jour, et je me per-


suadais que sa bont infinie veillait aussi sur moi. A cette heure de
quitude et de repos, le silence n'tait troubl que par le chant

nocturne du grillon et par le bruissement des vagues; une fracheur


dlicieuse arrivait des horizons lointains et ranimait le sentiment de

la vie allangui par le fardeau du jour.


La Lagune de Terminos peut avoir 15 lieues de longueur sur

8 10 de large ; elle ressemble un lac par sa tranquillit et par


la teinte limoneuse de ses ondes. Le territoire voisin n'olre qu'un
sol mouvant, entrecoup de dangereux marais. Rien n'est plus

compliqu que l'hydrographie de ce petit coin du monde o les

eaux, indcises, s'coulent lentement de lagune en lagune et

semblent se contrarier par une divergence dans leur cours. Au


temps des scheresses, chaque systme a son lit distinct; on peut
cheminer dans l'intervalle, pourvu que l'on soit familiaris avec les

1. B. Diaz, c. 10. Herreia, Dec. Il, 1. m, c. 2.


,

228 CHAPITRE IX.

embches de la route; quand viennent les pluies, les lagunes se


remplissent, se gonflent et s'panchent par leurs dversoirs natu-
rels; le sol disparat peu peu, et les communications par la voie
sche deviennent impraticables. 11 faut encore ici toutes les res-

sources de l'exprience pour suivre avec scurit le fil de ce laby-


rinthe aquatique. On peut, cette poque de l'anne, de l'Usuma-
sinta passer dans le Tabasco, et du Tabasco dans le C/}iltepc(iue,

sans que la navigation soulTre d'interruption.

Le cours d'eau le plus considrable de ces parages est l'Usuma-

sinta, dont le bras principal, sous le nom de Rio Palizada, dbouche


dans la Lagune de Terminos^ A partir de ce fleuve, en remontant

l'est, on rencontre cinq autres rivires, qui se prsentent dans


l'ordre suivant: le Rio de San Jos , \e Balchacaj , le C hum pan , le

Cliiboja grande et le Rio Canddaria. Je complterai plus tard les

notions que j'ai recueillies sur l'Usumasinta^, dont le nom est peu
connu et dont le trac prsente une grande incertitude sur nos
cartes. Le primtre de la Lagune, au contraire, a t relev avec

assez d'exactitude; c'est un foyer commercial clbre dans le rayon


du golfe, quoique son existence soit peine souponne en Europe.
Aux yeux des riverains, rien n'est au-dessus de la Lagune; ce
bassin, les canots, la coupe et le transport des bois de teinture,

rsument dans leur esprit l'tendue, la richesse et le mouvement


commercial du morde. Outre les espadons et dilrentes espces de
squales qui fourmillent dans ce grand lac sal, on y voit, par les

temps calmes, une raie vorace, gigantesque et tachete sur le dos,

nomme dans le pays manta. Ce poisson que les pcheurs redoutent


et dont ils parviennent rarement s'emparer, guette sa proie dans
l'immobilit l'ombre des plantes aquatiques, et l'toulfe, dit-on

entre les lobes de ses vastes nageoires, comme dans les replis d'un
manteau [manta). Vers les limites de la Lagune, le domaine de la

nature commence; les animaux sauvages rugissent dans les bois;

\. Uampier est, je crois, le premier voyageur qui ait fait connatre le vritable nom de
ce fleuve, qu'il appelle Summasenta. Damp., A neiv voyage round Ihe World, t. Il,

part. II, p. 51. Londres, 1699.


LES LAGUNES. 229

les reptiles s'enlacent au tronc des arbres; les moustiques prennent


possession de l'atmosphre; l'homme n'est plus le matre de la

cration , mais un voyageur gar, qui doit suivre avec circonspec-


tion sa route.

Dans la soire du 24 mars, nous nous embarqumes, Morin et

moi , sur un canot frt pour l'intrieur, avec une brise trs-faible

qui nous chassa insensiblement vers l'autre rive. Un peu avant la

nuit nous atteignmes l'embouchure du fleuve, mais nous n'osmes


pas nous hasarder plus avant; on jeta l'ancre, et, comme distrac-

tion, nous pmes contempler le lever de la lune. Tandis que


j'observais les progrs de l'astre nocturne dont les rayons com-
menaient scintiller sur l'eau, j'prouvai tout coup une vive

douleur entre les deux paules : m' tant dbarrass de mon habit

par un mouvement tout spontan, je vis tomber mes pieds un


scorpion qui prit la fuite en redressant la queue, mais qui n'en
reut pas moins le chtiment que je lui rservais. Morin me fric-

tionna avec quelques gouttes d'ammoniaque , et le lendemain j'tais

guri. Le patron du canot, vieux zambo^ vigoureux, au teint

bronz et aux cheveux crpus, dou d'une humeur joyeuse, assez


rare en ces tristes rgions, o l'acte de la vie est une demi-
soulfrance, prtendit que j'avais introduit cet insecte son bord
dont il vantait fort plaisamment la propret. Pendant qu'il s'gayait

mes dpens, un nouvel ennemi , en tout point semblable au pre-


mier, courait sur le borda ge et menaait sa propre scurit. En ce
moment on carguait la grande voile, et les rayons de la lune tom-

baient directement sur le pont ; on vit alors fourmiller dans la cale

des milliers de blattes noires que la lumire semblait pouvanter.

A cet aspect, je frmis de dgot; les autres passagers, quoique

plus aguerris, manifestrent aussi beaucoup de rpugnance; chacun

contait un trait de la voracit des cucarachas, et tout le monde


dclara qu'il tait rare d'en rencontrer une collection pareille. Don
Pancho, le patron, finit par en tomber d'accord, mais il ajouta,

1. N d'un noir et d'une Indienne.


230 CHAPITRE IX.

comme correctif, cfue ces insectes lui servaient de baromtre, et que


leur activit , dont nous tions tmoins , prsageait un change-
ment dans le temps. Nous n'en prmes pas moins la rsolution de

fermer l'coutille, et de dormir la belle toile, quoi qu'il pt

arriver; le vent souffla avec violence, mais nous n'emes point de


pluie essuyer.

La fracheur me rveilla d'assez bonne heure pour que j'assistasse

au lever de l'aurore qui ne promettait pas un beau jour. Une bande


gristre s'tendait l'orient ; et l flottaient par petites masses

opaques les vapeurs condenses pendant la nuit; plus haut, les

nues amonceles remplissaient toute l'tendue du ciel. Au moment


o le soleil parut comme un point lumineux, les plans infrieurs

s'embrasrent et les nuages se colorrent successivement leur


base d'une lueur triste et rougetre comme celle d'un incendie; en

un instant, l'orbe se dtacha de la ligne d'horizon; un reflet pas-

sager se joua sur la Lagune, encore tout enveloppe des brumes


du matin; les eaux se nuancrent d'opale; puis la lumire s'teignit

par degrs dans la sombre uniformit des vapeurs.


Nous avions atteint la passe dangereuse connue sous le nom de
lioca chica ; les atterrissements qui en rtrcissent l'embouchure et

les troncs d'arbres accumuls par le courant y occasionnent de loin

en loin quelques sinistres. Don Pancho assura que jamais on n'en-

tendait plus parler des embarcations qui faisaient naufrage dans cette

partie du lac , dont les profondeurs, suivant lui , taient peuples

de monstres effrayants. Notre canot glissa fort heureusement entre


une double ceinture de mangliers aussi hauts que des chnes, et

nous entrmes dans une nouvelle lagune, celle de las Cniccs. Les

premires terres sont peine des les; l'lment liquide dispute


obstinment le terrain ; il s'panche et envahit l'espace partout o
il trouve une issue ; mais peu peu les atterrissements prennent de
la consistance, se dveloppent, s'enchanent et emprisonnent les

eaux; leur cours se discipline, elles ne sont plus qu'un accident.


C'tait l'heure de la mare basse; le fleuve reprenait ses droits, et,

suivant naturellement sa pente, courait en frmissant le long de nos


LES LAGUNES. 231

borclages. Bientt nous pntrmes dans une troisime lagune


habite par des myriades de mouettes au plumage argent, qui
nageaient et volaient d'le en le, en faisant retentir la solitude de

leurs clameurs ;
plusieurs canots croisaient contre le vent et cher-
chaient descendre, aprs avoir attendu comme nous le lever du
soleil 5
pour franchir le passage de Boca chica. Ce parage me rap-
pelait un point de vue que j'avais admir nagure en abordant
l'le des Pins; mais ici la vgtation, qui n'avait point souffert
l'injure des ouragans , se montrait dans toute sa magnificence.
D'ailleurs la route que nous suivions, anime par le mouvement des
bateaux, surpassait en grandeur et en intrt le canal sans issue
i.
o Colomb gara son navire Rien ne peut donner une ide des
forts qui bordent le rivage et qui puisent dans la fracheur des

eaux une ternelle jeunesse ; de la hardiesse pittoresque des troncs,

de la diversit des masses, des promontoires, des criques, des les

qui se succdent et s'effacent tour tour; des arbres renverss qui


persistent vivre et des milliers d'oiseaux qui peuplent ces lieux

retirs. Je regrettais qu'un rayon de soleil ne mt pas en relief

toute la valeur d'un semblable tableau, mais je gardai cette opi-

nion pour moi, car chacun s'en flicitait. Nous remontions ainsi

paisiblement, favoriss par une brise du nord-est, lorsqu'un alli-

gator de grande taille traversa la rivire en avant de notre embar-


cation. Je courus la proue pour mieux considrer le reptile dont
la crte dorsale ondulait au fil de l'eau ; il s'arrta, comme pour
flairer le vent, le museau redress, et la gueule dans la direction

du courant, puis il plongea tout coup sans que mes yeux pussent
se dtacher du point o il avait disparu.

Cependant les nues avaient envahi peu peu l'tendue du ciel ;

la terre mme s'effaa sous un voile de brouillards ; l'eau changea


de couleur, et prit un teinte verte; la pluie se dclara, il fallut

chercher un refuge dans la cale; on ferma tout, on tendit une


toile goudronne sur le pont, et nous demeurmes dans les tn-

l. Voy. chap. v, p. 79.


232 CHAPITRE IX.

bres, au milieu des manations ftides que la chaleur dgageait


de ce dtestable lieu. L'quipage, au contraire, dans le costume
primitif de ces contres, tmoignait bruyamment sa satisfaction,

comme les grenouilles manifestent la leur en pareille occurrence.

Le vent sifflait dans nos agrs, le clapotis de la pluie se mlait au

bruissement des vagues, la coque du btiment craquait, dcidment


c'tait une tempte d'eau douce. Au bout de deux heures, qui nous
parurent deux sicles, nous pmes enfin sortir de notre cachot et
respirer un air plus pur. Dans Tintervalle, nous avions franchi les

lagunes et nous voguions sur la rivire, dont les sinuosits commen-


aient se dessiner. Les berges taient tailles pic ou en talus
rapide dans un sol mlang de sable et d'argile; les rives, planes,

couvertes de joncs et de gramines, entrecoupes de magnifiques


ombrages. On apercevait travers la verdure , la nappe bleue des
lagunes qui baignaient de lointaines forts. J'eus le temps de com-
plter mes observations, car le vent nous manqua et nous n'avan-
mes plus qu' la palcnqne: c'est ainsi que l'on nomme une perche
longue et fourchue dont on se sert pour ctoyer les fleuves, en
l'appuyant contre l'paule et en marchant le long du canot. Trois
hommes sont ncessaires l'excution de cette manuvre; les deux
premiers donnent l'impulsion, en poussant alternativement, tandis
que le troisime, muni d'une espce de gaiTe, maintient l'embar-
cation le long du bord l'aide des branches qu'il saisit au passage.
Cette manire de voyager n'est pas expditive ; comme la voile reste

toujours largue afin de soulager les rameurs, il arrive que le vent,

dont la direction varie suivant les dtours de la route ou dont l'action

est paralyse par les bois, tantt chasse le canot sous les arbres o
il s'embarrasse avec ses agrs, et tantt l'abandonne au milieu du
fleuve o la profondeur des eaux rend la palenque inutile. 11 faut

alors redoubler d'efforts , ou attendre patiemment un nouveau


souffle de la brise. Ce travail ingrat et opinitre est du petit nombre
de ceux que les Indiens excutent bien, et pour lesquels ils ne mon-
trent pas d'aversion.

La vgtation prend une physionomie de plus en plus intressante


LES LAGUNES. 233

mesure que l'on avance clans l'intrieur; de grands saules aux


rameaux pleureurs, des bambous gigantesques, de belles cyp-

rides semblables au papyrus, des palmiers aquatiques aux tiges

grles et anneles, des ccropias aux larges feuilles, concourent

Tornement des deux rives ;


puis des masses de verdure nuances de

grappes violettes, des troncs blanchtres et prodigieux, des lianes


minces et tendues comme les agrs d'un navire, passent sans inter-
ruption sous les yeux. Je remarquai le palmier jagualr, aux gra-
cieuses ombelles inclines sur le fleuve, aux