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COLLECTION
FOLIO HISTOIRE

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Emmanuel Berl

La fin de la
IIIe Rpublique
prcd de Berl, ltrange tmoin
par Bernard de Fallois

Dossier runi par Bndicte Vergez-Chaignon

Gallimard
Cette dition a prcdemment paru dans la collection
Tmoins dirige par Pierre Nora.

ditions Gallimard, 1968


pour La fin de la IIIe Rpublique.
ditions Gallimard, 2007, pour la prsente dition.
Historien, journaliste, romancier et essayiste, Emma-
nuel Berl (1892-1976) fut lami de Proust, dAragon et
de Drieu la Rochelle, et le fondateur de lhebdomadaire
Marianne. LAcadmie franaise lui dcerna en 1967 le
Grand Prix de littrature.
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NOTE DE LDITEUR

La fin de la IIIe Rpublique avait paru en mai


1968 dans la collection Trente journes qui ont
fait la France. Ce livre reparat aujourdhui dans
la collection Tmoins, qui nexistait pas lpoque
et semble son cadre le meilleur.
Il est inutile de prciser que le texte dEmma-
nuel Berl demeure inchang. Toutefois, le passage
du temps et celui dune collection une autre, plus
personnelle, a conduit lui donner de nouvelles
annexes, tablies, comme les notes, par Bndicte
Vergez-Chaignon.
Je remercie Bernard de Fallois, lditeur et pr-
sentateur des Essais dEmmanuel Berl, dy avoir
ajout une prface.

P I E R R E N O R A (2007)

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BERL, LTRANGE TMOIN
par Bernard de Fallois

LHistoire de France est pour les Franais un


norme magasin de rancunes, un arsenal dargu-
ments quils se jettent la tte les uns des autres.
Sil est vrai que nous avons tendance, comme le
dit Emmanuel Berl, nous diviser toujours en
deux camps hostiles, on peut tre assur que ce
livre nencouragera pas une aussi fcheuse habi-
tude.
Il risquerait plutt de dplaire aux deux camps,
aux partisans du marchal Ptain comme ses
adversaires ce qui serait une faon, pour une
fois, de les mettre daccord.
On peut difficilement mettre en doute limpar-
tialit de lauteur.
Sur les bancs de lAssemble, on trouve quelques
rares parlementaires qui, nayant pas envie dad-
hrer un parti politique, prfrent siger sous
ltiquette non-inscrits.
Berl est le non-inscrit des historiens franais.
Publi pour la premire fois en 1968 dans une
collection intitule Trente journes qui ont fait la
France, son livre est rdit aujourdhui chez le

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12 La fin de la IIIe Rpublique

mme diteur, mais dans une autre collection.


Est-ce cause du sujet? Est-ce cause de lau-
teur? Ou y a-t-il une autre raison?
Il est vrai que la journe choisie pouvait diffici-
lement tre considre comme une de celles qui
ont fait la France.
Le 10 juillet 1940, lAssemble nationale fut
convoque au Grand Casino de Vichy. Le gouver-
nement, aprs avoir quitt Bordeaux pour Cler-
mont-Ferrand, venait de sinstaller dans cette petite
ville deaux. On avait entendu la veille le discours
ddouard Herriot, prsident de la Chambre, et
celui de Jules Jeanneney, prsident du Snat. On
couta celui de Pierre-tienne Flandin, auquel
rpondit Pierre Laval. On tudia le projet de loi
prsent par le gouvernement et le contre-projet
prsent par les Anciens Combattants. Puis on
passa au vote. une crasante majorit 569 sur
649 votants , les dputs et les snateurs approu-
vrent la motion de Pierre Laval donnant les pleins
pouvoirs au marchal Ptain.
Le moment tait historique. Le Parlement venait
dabolir le Parlement. La IIIe Rpublique avait
vot la mort de la Rpublique.
Paradoxe ultime: la Chambre qui venait de se
saborder ainsi tait largement celle-l mme qui
avait t lue en avril 1936, la Chambre du Front
populaire.
En demandant Emmanuel Berl dcrire le
rcit de cette dernire sance, lditeur faisait en
quelque sorte coup double.
Il poursuivait une belle entreprise ditoriale,
dans laquelle il se proposait de nous faire revivre,

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Berl, ltrange tmoin 13

du baptme de Clovis la Libration de Paris, les


grandes heures de lHistoire de France.
Lide tait sduisante, et bien faite pour plaire
un pays qui a le got des commmorations, cultive
les anniversaires, les clbre rgulirement, en
cre de nouveaux chaque fois quil en a loccasion.
Cest un trait du narcissisme franais.
Mark Twain disait plaisamment quon pourrait
donner une ide assez juste dun discours poli-
tique dans notre pays en commenant ainsi:
Si lhomme du 2 dcembre navait pas exist,
le 27 fvrier fatal naurait pas eu lieu, le 30 janvier
naurait pas fait couler tant de larmes amres, le
18 septembre aurait t pargn la France. Mais
nous devons nous consoler de ce triste spectacle
en songeant que, si le 2 dcembre navait pas eu
lieu, il ny aurait pas eu non plus de 13 mars.
Pourtant, quelle que soit notre passion des dates
historiques, celle du 10 juillet 1940 ne sest pas
inscrite durablement dans la mmoire nationale.
Peut-tre parce quelle ntait pas glorieuse,
nayant mme pas pour elle la sombre grandeur
de certaines de nos dfaites?
Peut-tre aussi parce que ceux qui y partici-
prent ne tenaient pas tellement ce quon en
gardt le souvenir?
Peut-tre enfin parce que, pour la plupart des
gens, le sort de la IIIe Rpublique navait plus
aucune importance. Depuis une quinzaine de jours,
trs exactement depuis que larmistice avait t
sign, la question du rgime ne se posait plus.
En dautres circonstances, cette crise aurait
occup les esprits. Par comparaison avec ce qui

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14 La fin de la IIIe Rpublique

venait de se passer, elle tait insignifiante. Mme


pour les promeneurs qui devisaient dans les jardins
du Grand Casino, ce nest pas autour de cela que
tournaient les conversations. On sintressait au
sort des prisonniers deux millions , au retour
des rfugis entre six et sept millions. On com-
mentait le drame de Mers el-Kbir. On se deman-
dait sil tait possible et prudent de rentrer Paris.
Mais savoir si telle motion lemporterait sur
telle autre, et comment serait confirm le pouvoir
du Marchal, nintressait personne.
La IIIe Rpublique est morte sans gloire et dans
lindiffrence gnrale.
Ajoutons ce que tout le monde sait: que les
Franais nont jamais beaucoup aim leur Rpu-
blique. Pour une grande partie dentre eux, elle
navait de Rpublique que le nom. Ctait une Rpu-
blique bourgeoise, qui ne servait que les int-
rts de quelques-uns. Pour beaucoup dautres, elle
tait faite de ces politichiens, qui depuis long-
temps leur inspiraient comme Charles Maurras
et Charles de Gaulle ne se sont pas gns pour le
dire (et Clemenceau aussi, la fin de sa vie) une
dfiance constante et un total mpris.
Ce sentiment trs vif ltait encore plus au mois
de juillet 40, o lon ne manquait pas dattribuer
au rgime le dsastre qui venait de se produire.
Mais tout cela, lditeur ne lignorait pas. Ce qui
ferait lintrt du livre, pour lui, ctait moins cette
journe du 10 juillet que lhabituelle question des
historiens: Comment en sommes-nous arrivs
l?, et la personnalit de celui qui allait rpondre
cette question, cest--dire Emmanuel Berl.
Berl, ltrange tmoin 15

Le livre parut en 1968 (en mai 68!) et ne fit pas


grand bruit. Les esprits taient ailleurs. Lauteur,
un peu oubli.
De Berl, en 1968, que sait-on? Presque rien.
Une rumeur. Un soupon.
Le trs brillant et trs rpandu journaliste de
lentre-deux-guerres, qui connaissait tout le monde
et que tout le monde connaissait, dans la littra-
ture aussi bien que dans la politique, le mari de
Mireille, lami de Sacha Guitry, le petit-cousin de
Proust et de Bergson, a quitt la scne depuis long-
temps. Il a maintenant soixante-quinze ans. Il habite
toujours dans son Palais-Royal inchang. Mireille
et son piano sont dans la pice voisine, mais
Cocteau nest plus l, qui vivait au-dessous, ni
Colette, qui vivait en face. Cocteau, Colette: vers
et prose, deux phares ultimes, les derniers scin-
tiller dans lombre qui commence stendre sur
cet autre jardin dsert, les lettres franaises.
Un foss spare Berl des jeunes gens ns au len-
demain de la guerre et qui les titres des grands
journaux de lavant-guerre, Gringoire, Candide,
Marianne, Vendredi, ne disent plus rien. Le dsin-
trt du pass est un des signes de la nouvelle
gnration.
La sienne a t mise hors jeu. Il le sait et ne se
plaint pas. On pourrait dire de lui ce quil a dit de
Chamfort, son double fraternel des temps trou-
bls, Chamfort qui il ressemble tant, lamertume

Extrait de la publication
16 La fin de la IIIe Rpublique

en moins (mais cest beaucoup!): Il a accept et


organis sa solitude.
Paris, frivole, ne le connat plus. Cest peine si,
quand on interroge son sujet, on sentend rpon-
dre: Berl? Ne serait-ce pas ce journaliste qui,
quoique juif, a crit les discours de Ptain?
Mais pour ceux qui en savent un peu plus, le
personnage est infiniment plus important.
Cest dabord un des essayistes les plus brillants
et lun des meilleurs crivains qui aient publi
dans les annes cinquante. Histoire de lEurope,
Sylvia, Prsence des morts, Rachel et autres grces
lui ont valu une nouvelle rputation.
Cette rputation a considrablement diminu en
volume, elle a considrablement augment en qua-
lit.
Cest aussi un cas exemplaire. Spectateur engag,
mais beaucoup plus engag que spectateur, Berl
navait cess de combattre tous ceux qui, ses
yeux, pouvaient nous entraner dans la guerre. Il a
t rsolument pacifiste. Il a approuv les accords
de Munich. Il a prt sa plume au marchal Ptain.
Rsultat: Ptain est mort lle dYeu, condamn
pour intelligence avec lennemi. Munich est devenu
le symbole de la honte, de la lchet, pour ne pas
dire de la trahison. Les pacifistes sont accuss
davoir ouvert la route Hitler.
LHistoire, apparemment, avait donn tort Berl
sur toute la ligne. Comment ragirait-il, au moment
de revisiter ces semaines dpreuves? Verrait-il
ces spectres se dresser devant lui? Rsisterait-il
lenvie de se justifier? Saurait-il rester impartial?

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Berl, ltrange tmoin 17

Le rcit du polmiste devenu historien promettait


dtre captivant.
Et il le fut. Il lest encore. Soixante-dix ans plus
tard, alors que les protagonistes ont disparu et que
les passions se sont refroidies, laissant la place
des images dpinal, La Fin de la IIIe Rpublique
reste une des meilleures lectures que lon puisse
faire pour revivre lanne 40, un livre dont toutes
les pages sont criantes de vrit.
Pourtant il faut bien reconnatre que ce grand
livre nest pas le livre dun historien. Cest une
chronique, cest une galerie de portraits, cest une
rflexion sur la France, ce sont les souvenirs dun
mmorialiste, cest luvre dun moraliste sup-
rieurement dou et sympathique, mais ce nest
pas un livre dhistoire.
Que sest-il pass?
Berl la racont, et lexprience, comme tou-
jours avec lui, va plus loin que lanecdote person-
nelle.
Ayant accept de traiter le sujet, il avait com-
menc par faire ce quon doit faire quand on veut
traiter le sujet. Il stait inform. Il en savait
beaucoup, il voulut en savoir plus. Il lut tout ce
quon pouvait lire, les tudes, les thses, les cor-
respondances, les comptes rendus de procs. Il
remonta jusquaux Mmoires de la guerre prc-
dente.
Or, mesure quil avanait dans son enqute, il
sentait la matire de son livre lui chapper. Tout
ce qui tait assez clair devenait obscur. Comme si
le sol se drobait sous ses pieds!
Cest alors quaprs quelques mois de vains
18 La fin de la IIIe Rpublique

efforts il renona la dmarche de lhistorien et se


rsigna oui, se rsigna laisser se drouler
le fil de ses souvenirs.
Et soudain tout sordonnait. Chaque pisode du
drame reprenait vie, alors que, soumis lexamen
de lanalyse historique, il tait devenu faux. Berl
pouvait de nouveau avancer, comme sil avait
remis les pieds sur terre.
Est-ce parce que les conditions du savoir histo-
rique ntaient pas runies? Parce quil navait pas
le recul ncessaire? Parce que beaucoup darchives
ntaient pas encore accessibles?
Ou bien est-ce parce que hypothse pnible
formuler pour quelquun qui avait tant aim lHis-
toire lessentiel chappe lHistoire?
Toujours est-il que, sacrifiant allgrement des
pans entiers de la fresque, Berl dcida de se pr-
senter devant nous en simple tmoin.

Mais quel tmoin!


Sur tous les autres, il a un avantage indniable.
Il connat de longue date tous les protagonistes du
drame qui est en train de se jouer. Il est lami de
plusieurs dentre eux. Depuis des annes, commen-
tant chaque semaine les crises qui se succdaient,
il a discut leurs dcisions, ils lui ont rpondu. Il
est reconnu comme un journaliste et un essayiste
de grand poids. Il connat les entourages. On fait
souvent appel lui. On stonne, par exemple, quil
ait crit les discours de Ptain. Mais ne lui a-t-on
pas demand, trois semaines plus tt, de faire un

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Berl, ltrange tmoin 19

projet de discours pour Paul Reynaud? Ctait au


lendemain de la capitulation du roi des Belges, et
cest Dominique Leca qui le lui avait demand.
Pour celui de Ptain, ce fut la demande dYves
Bouthillier. Bouthillier et Leca sont tous les deux
des membres du cabinet de Reynaud.
Reynaud refusa dailleurs le texte de Berl, et
sans doute il eut tort. Le rquisitoire par lequel
il le remplaa devait lui revenir en boomerang
trois semaines plus tard. Quand on commence
dnoncer des boucs missaires, on ne met pas
longtemps devenir bouc missaire soi-mme. Il
est bien dommage que le discours de Berl nait
pas t conserv. Il faisait srement preuve de
plus de comprhension et dindulgence vis--vis
du roi des Belges que ne le fit Reynaud. Fltrir la
honteuse capitulation du roi des Belges ne ren-
dait pas trs logique, trois semaines plus tard,
lide de partir avec le gouvernement pour Alger
tandis que nos armes capituleraient sans condi-
tions dans la mtropole.
Berl na jamais rencontr Ptain, mais il lui est
arriv dcrire, plusieurs mois avant la guerre,
que seule lautorit de ce grand chef pouvait tre
la hauteur de la crise que la France allait affronter.
Sur cette crise, cest lui qui a eu lide dassocier,
avant la guerre aussi, deux mots qui devaient,
quelques annes plus tard, faire fortune: il a crit
que la France avait besoin dune rvolution natio-
nale. Il a t lami de Monzie, de Tardieu, de
Caillaux, trois parmi les plus intelligents des
hommes politiques, et tous les trois pacifistes
comme lui. Mais il a t aussi lami de Mandel,

Extrait de la publication
20 La fin de la IIIe Rpublique

avec qui il djeunait une fois par semaine, ce qui


ne lempchait pas de dnoncer dans son journal
les campagnes de Mandel, chef du clan belliciste.
Ce qui manque si souvent aux historiens, la psy-
chologie des personnages, cette connaissance intime
de leur caractre que seule peut donner une longue
familiarit avec eux, Berl la possde comme per-
sonne. Rien de plus frappant cet gard que le
parallle quil fait au dbut de son livre entre
Mandel et Reynaud, lhomme qui ne saimait pas
lui-mme et lhomme pour qui tout est bonheur.
Mandel, chez qui la passion politique compense
beaucoup de satisfactions que la vie lui a refuses,
et Reynaud, pour qui elle est le couronnement
dune existence laquelle rien na manqu. Pour-
tant nous allons les retrouver lun et lautre Bor-
deaux, dsempars, mconnaissables, irrsolus,
alors quils taient la rsolution mme, commet-
tant des erreurs indignes de leur grande intelli-
gence.
Berl a un autre avantage, cest quil est totalement
dpourvu desprit partisan. Il ne rabaisse jamais
ladversaire. Bien souvent il a protest contre les
portraits tendancieux que nous offrent les histo-
riens dhommes clbres, comme Robespierre,
Napolon III, Caillaux, qui nous empchent de
connatre la vrit. Personne na attaqu Mandel
aussi vigoureusement que lui, dans les mois qui
ont prcd la guerre. Mais personne ne la dfendu
mieux que lui, dans lhommage mouvant quil lui
rend ici, dnonant la sottise de ceux qui attri-
buaient le bellicisme de Mandel son judasme,
alors quil provenait de ce nationalisme ardent,
Berl, ltrange tmoin 21

dont Clemenceau lui avait donn lexemple, et qui


rgnait dailleurs aussi dans sa famille, rfugie
dAlsace aprs la guerre de 70 (ne soyons pas injustes,
il sest trouv un autre dfenseur de Mandel, cest
Lon Daudet, dans son beau livre Paris vcu, o il
lui consacre une page vibrante).
Berl ne combat une position quen nous expo-
sant dabord les raisons de ceux qui la dfendent.
Les bellicistes, pour lui, ntaient pas des gens qui
aimaient la guerre, poussaient la faire au nom
dintrts particuliers, sans se soucier du bien
commun: ils taient persuads que la guerre tait
inluctable, et quon aurait plus de chances de la
gagner en la dclarant le plus vite possible. lin-
verse, les pacifistes, dont Berl fait partie, ne sont
pas des dfaitistes, ne sont pas ceux qui choisissent
la paix tout prix, ceux qui prfrent tre
bruns que morts. Ils pensent que retarder la
guerre permet de mieux la prparer et peut-tre
den dissuader ladversaire.
Tous les deux savent quils font un pari.
Les pacifistes ont perdu leur pari le 17 mars
1939, quand Hitler, avec le coup de Prague, a
donn la preuve que sa volont hgmonique tait
sans limites.
Les bellicistes ont perdu leur pari le 3 sep-
tembre 1939, quand, la guerre tant enfin dclare,
ils ont vu que notre arme tait incapable de la
faire et assistait, larme au pied, loccupation de
la Pologne en trois semaines.
On comprend quavec cet esprit Berl soit revenu
si souvent sur la ngociation de Munich et nait
jamais accept les accusations de dfaitisme portes

Extrait de la publication
22 La fin de la IIIe Rpublique

contre lui. Il aime lHistoire, il constate quelle


est pleine de mensonges et derreurs. Le temps
les consolide au lieu de les dissiper. Aujourdhui,
lesprit de Munich, le lche soulagement de
Munich, la trahison de Munich sont devenus
des vrits officielles, et lon a presque limpres-
sion denfreindre un tabou en mettant un doute
sur ces vrits.
Celui qui a la curiosit daller y voir de plus prs
est fort tonn de ce quil dcouvre.
Munich a t dun bout lautre une affaire
anglaise.
Les revendications allemandes sur la Tchco-
slovaquie devenant de plus en plus bruyantes, le
gouvernement britannique avait pris les choses en
main. Il ne voulait pas entendre parler de guerre.
Certes, les exigences dHitler taient formules de
faon excessive, ses menaces taient dplaisantes,
mais, sur le fond, il navait pas tout fait tort.
Lord Runciman, envoy en mission par le gouver-
nement de Sa Majest, avait rapport une conclu-
sion trs modre, disant quon ne pourrait jamais
rgler la question des Sudtes et quil valait mieux
inciter la Tchcoslovaquie sen sparer.
Telle tait la position britannique. Chamberlain
alla dabord rencontrer le chancelier Hitler chez
lui, Berchtesgaden. Puis il y eut une seconde ren-
contre, celle-l plus officielle, Bad-Godesberg,
pour prparer les termes dun accord.
Le prsident Daladier fut pri de se rendre
Munich, dapposer sa signature et de sen aller.
Le lendemain matin, Chamberlain et Hitler se

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DU MME AUTEUR

Aux ditions Gallimard

N A S S E R T E L Q U O N L E L O U E, coll. Ides no 151, 1968.


E U R O P E E T A S I E, coll. Ides no 199, 1970.
HISTOIRE DE LEUROPE, I. DATTILA TAMERLAN,
II. LEUROPE CLASSIQUE, III. LA CRISE RVO-
L U T I O N N A I R E, coll. La Suite des Temps, 1983.
S Y L V I A, coll. LImaginaire no 320, 1994.
I N T E R R O G A T O I R E P A R P A T R I C K M O D I A N O suivi dI L
F A I T B E A U , A L L O N S A U C I M E T I R E, coll. Tmoins,
2003.
P R S E N C E D E S M O R T S, coll. LImaginaire no 594, 2010.

Chez dautres diteurs

R A C H E L E T A U T R E S G R C E S, Grasset, 1987.
M D I T A T I O N S S U R U N A M O U R D F U N T, Grasset, 1992.
T A N T Q U E V O U S P E N S E R E Z M O I (avec Jean dOr-
messon), Grasset, 1992, nouv. d. 2003.
L A F R A N C E I R R E L L E, Grasset, 1996.
E S S A I S. Le temps, les ides et les hommes, ditions de Fallois,
2007.

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La fin de la
IIIe Rpublique
Emmanuel Berl

Cette dition lectronique du livre


La fin de la IIIe Rpublique dEmmanuel Berl
a t ralise le 23 juillet 2013
par les ditions Gallimard.
Elle repose sur ldition papier du mme ouvrage
(ISBN : 9782070451845 - Numro ddition : 249836).
Code Sodis : N54809 - ISBN : 9782072485282
Numro ddition : 249837.

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