Vous êtes sur la page 1sur 8

Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

Table des matires

4. Apprhensions et volution des mythes dans lAntiquit .......................................................... 2

4.1. Lapprhension pique...................................................................................................... 2

4.2. Lapprhension tragique (thtre) ..................................................................................... 3

4.3. Lapprhension rationaliste ............................................................................................... 3

4.3.1. Les lectures historiques .............................................................................................. 4

4.3.2. La critique philosophique ........................................................................................... 5

4.3.3. Les lectures allgoriques ............................................................................................ 6

1
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

4. Apprhensions et volution des mythes dans lAntiquit

DHomre Fulgence, les mythes des Grecs et des Romains ont t lobjet de divers types
dcriture, mais aussi de divers types de lecture. Selon P. Grimal, on peut distinguer trois grandes
phases dans lvolution des mythes : lge pique, lge tragique et lge philosophique 1. On
remarquera toutefois que les trois ges de P. Grimal se chevauchent et reprsentent davantage
des catgories logiques que chronologiques ; en consquence, au mot ge , nous prfrerons le
mot apprhension , au sens de manire de saisir et dinterprter : nous parlerons donc
dapprhensions pique, tragique et rationaliste. Au cours des prochaines sances, nous
reviendrons sur ces trois faons dapprhender les mythes chez les Anciens. Vous pourrez ainsi
voir, lorsque viendra le temps danalyser quelques mythes spcifiques, les diffrents visages dun
mme rcit, les diverses manires de le comprendre.

4.1. LAPPRHENSION PIQUE

Nul ne connat avec certitude la forme originelle de chaque mythe, mais tout le monde admet sans
hsitation que les mythes, avec leurs variantes principales, se constiturent progressivement
partir dun noyau primitif. Il est facile dimaginer que le rcit de la colre dAchille, comme celui
du retour dUlysse, comme bien dautres encore, subirent plusieurs mutations dans la tradition
orale avant datteindre une forme fixe et crite dans les pomes piques dHomre. Chaque mythe
cont dut susciter ladmiration des auditeurs, mais aussi provoquer diverses interrogations :
pourquoi la guerre de Troie eut-elle lieu ? comment Hrakls trouva-t-il la mort ? que firent les
hros troyens aprs la destruction de leur cit ? Des rponses varies furent vraisemblablement
imagines au fil du temps, qui vinrent grossir et complexifier les rcits. Les Achens affrontrent
les Troyens en raison de lenlvement dHlne, Hrakls prit en revtant une tunique
empoisonne, tel hros partit ailleurs fonder telle ville... On voit ainsi que durant une certaine
priode, la rflexion sur les mythes originels sest traduite par un enrichissement de ces mythes,
auxquels les potes tentrent de greffer un certain nombre dautres rcits ; de nombreuses popes
furent alors composes, que nous avons presque entirement perdues.
Rome, cette apprhension hroque napparat pas dans la littrature ; les premires popes
romaines sont dj ancres dans lhistoire : les historiens romains, en situant les lgendes dans le
temps, feront de ce mlange hroco-historique la caractristique de leur traitement des rcits
lgendaires. Nous y reviendrons principalement la Sance 10.

1
P. GRIMAL, La mythologie grecque, Paris, PUF, coll. Que sais-je ? , 1999 (18e d.), p. 99 : De faon
trs gnrale, on peut admettre (avec toutes les restrictions que doit imposer semblable gnralisation) que
les mythes hellniques ont, aprs la priode o ils se sont forms, travers trois grands moments, ce que
lon peut appeler lge pique, lge tragique et lge philosophique ou sophistique .

2
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

4.2. LAPPRHENSION TRAGIQUE (THTRE)

Lpope attachait une grande importance au droulement de laction, comme peuvent en


tmoigner les nombreuses scnes de combat qui parsment lIliade ainsi que les multiples
pripties dUlysse au cours de son Odysse. Dans la tragdie, laction se droule lintrieur de
brefs pisodes et laccent est mis davantage sur la psychologie des personnages. Cest ainsi que
Promthe, prsent par Hsiode comme un fourbe qui drobe le feu divin pour le donner aux
hommes, devient chez Eschyle une sorte de martyr injustement puni par Zeus.

Cependant, les divinits figurent plus rarement dans les tragdies que les mortels, soumis
linexorable force du destin. Bien entendu, Hrakls, Thse et Agamemnon sont prsents dans
certaines pices, mais dautres personnages, qui occupaient larrire-plan dans lpope, ont
maintenant un rle prdominant. Cest le cas de Philoctte, un Grec abandonn par les siens avant
la guerre de Troie, et dIphignie, sacrifie avant la guerre de Troie, qui est le personnage central
de deux pices dEuripide.

On le voit, les personnages humains prennent dans ce cas une importance prpondrante. Dans
lAntigone de Sophocle, par exemple, est pose la question du droit des morts. En effet, le roi
Cron dcrte que le cadavre de Polynice, qui avait lev une arme contre les siens, sera sans
spulture, pture et jouet des oiseaux ou des chiens 2 ; malgr linterdiction, lhrone sacrifiera
sa vie pour donner les derniers rites son frre.

Le tragique, par son traitement, rehausse donc la dimension morale et humaine des mythes,
transformant ainsi le thtre en un lieu de rflexion sur la condition de lhomme ; le mythe na
plus une valeur universelle surhumaine mais acquiert une dimension plus terrestre, pourrait-on
dire.

4.3. LAPPRHENSION RATIONALISTE

Aprs lapprhension pique, puis tragique, vient, dans un ordre logique, lapprhension
rationaliste. Par rapport aux deux premires, cette priode constitue davantage une phase de
lecture quune phase dcriture. En effet, il sagit non plus dune rdaction purement
mythologique, mais dune rflexion sur lcriture du mythe, qui devient lobjet de diverses
exgses. On distinguera la lecture du mythe selon une approche historique, sa critique chez les
philosophes, puis sa lecture allgorique.

2
SOPHOCLE, Antigone, 203-206 (trad. Mazon).

3
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

4.3.1. Les lectures historiques

Chez les historiens de lAntiquit, chaque mythe est lobjet dun examen individuel. Ils jugent
que les uns relvent de la pure fiction, alors que dautres constituent des vnements
authentiques, mais ils voient aussi dans certains mythes la dformation de vritables faits
historiques quil est possible de reconstituer. Avant lpoque hellnistique, quelques personnes
ont fait ce type de lecture. Par exemple, HCATE DE MILET avait fait une interprtation
historique de deux exploits dHrakls : selon lui, Gryon, le gant au triple corps vaincu par le
hros, tait un ancien roi dpire3, tandis que Cerbre, le chien des enfers, reprsentait en ralit
un serpent extrmement venimeux du cap Tnare4.

Le scepticisme face aux mythes se gnralise pendant la priode hellnistique. Ainsi, afin de
montrer le caractre fictif des rcits homriques, RATOSTHNE DE CYRNE affirme que l on
dcouvrira litinraire dUlysse le jour o lon trouvera le bourrelier qui a cousu loutre des
vents 5. Dautres auteurs, tel AGATHARCHIDE DE CNIDE, se contentent dcarter tous les faits
fantastiques, mais le nom le plus important est sans doute celui dVHMRE DE MESSNE, qui,
par sa lecture historique des mythes, en vint professer une sorte dathisme. Selon lui en effet,
tous ceux qui reoivent un culte titre de dieux furent des hommes et les premiers et les plus
grands dentre eux taient des rois : en raison du courage dont ils firent montre pour servir le
genre humain, ils furent gratifis dhonneur divins aprs leur mort 6 . On doit ainsi penser
quHphastos, dieu du feu, nest certes pas une divinit, mais quil fut le premier forgeron. On
parle aujourdhui d vhmrisme pour dsigner cette doctrine.
De nombreuses interprtations historiques se retrouvent galement chez dautres auteurs, tels que
PALAEPHATOS et ses Histoires incroyables, PHORE DE CUMES, ou PHILOCHORE ; on peut ainsi
citer les interprtations que donne lun ou lautre de ces auteurs pour Python, le gigantesque
serpent tu par Apollon Delphes, qui tait en fait un brigand du nom de Dracon, ou encore pour
le clbre minotaure, en ralit chef de larme de Minos ; le fameux labyrinthe o tait enferm
le monstre naurait t pour sa part que la prison de la ville.
PLUTARQUE a lui aussi mis sa pense au service dune rflexion sur la vracit des mythes et des
rcits fabuleux ; il crit ainsi, dans sa Vie de Thse : De mme moi, aprs avoir, en crivant ces
Vies parallles, parcouru les poques accessibles la vraisemblance et le terrain solide de
lhistoire qui sappuie sur des faits, je pourrais bon droit dire des ges plus reculs : au del,
cest le pays des prodiges et des lgendes tragiques, habit par les potes et les mythologues, et
lon ny trouve plus aucune preuve, aucune certitude. [] Puissions-nous obliger la fable, pure
par la raison, se soumettre elle et prendre laspect de lhistoire ! Mais, quand elle ddaignera
audacieusement la crdibilit et nadmettra aucun accord avec la vraisemblance, nous

3
HCATE DE M ILET, FGrH 1 F 26 Jacoby.
4
HCATE DE MILET, FGrH 1 F 27 Jacoby (= PAUSANIAS, III, 25, 4-5) ; FGrH 1 F 27 b (supplment, t. 1,
1957).
5
STRABON, I, 17.
6
LACTANCE, De la colre divine, II, 7.

4
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

demanderons aux lecteurs dtre indulgents et daccueillir avec patience ces vieilles histoires 7.
Plutarque, ds lors, prsente lui-mme des versions rationalistes : dans cette mme Vie de Thse,
il prcise que pour certains, la laie de la ville de Crommyon abattue par Thse ntait pas un
animal fantastique, mais une femme-bandit surnomme la laie cause de son caractre et de
son attitude8.
Cest aussi par leurs savants calculs de datation que les rudits sefforcrent de rattacher la
lgende lhistoire, renforant le caractre rationnel des mythes. Hcate, par exemple, avait dat
le dluge de Deucalion et lexpdition des Amazones. Souvent, par ailleurs, la guerre de Troie
tait considre comme la limite entre la lgende et lhistoire (Diodore de Sicile, Histoire
universelle ; Pseudo-Apollodore, Bibliothque). Au moyen de leur comput des annes en regard
des Olympiades9, les rudits tentrent de dater les grands vnements qui avant eux nentraient
pas dans la chronologie, puisque, comme nous lavons dit, les rcits homriques taient
atemporels, comme si lauteur disait : il tait une fois lenlvement dHlne et la colre
dAchille . Ainsi, si lon transfre ces calculs dans notre propre systme, la guerre de Troie fut
situe en 1250 av. J.-C. par Hrodote, 1334 par Douris de Samos, 1183 par ratosthne, 1135 par
phore, etc. Plus tard, les premiers savants romains sempareront leur tour de cette mthode
pour fixer dans le temps les vnements lgendaires de leurs propres origines.
4.3.2. La critique philosophique

Les philosophes ont largement critiqu luvre des potes, souvent considrs comme
extravagants, mais ne peuvent cependant se dmarquer de leur dpendance envers les grands
textes fondateurs et fdrateurs de leur civilisation ; on verra dailleurs que bon nombre
semploieront sauver les potes, pour ainsi dire, en cherchant prter leurs crits et
notamment aux rcits mythologiques un sens cach et profond, une signification que peut
seulement rvler leur interprtation allgorique.
Ds le VIe sicle, XNOPHANE DE COLOPHON avait amorc le mouvement, en dnonant
lanthropomorphisme des dieux prsents par les potes et limmoralit de leurs actions : Aux
puissances divines, Homre et Hsiode ont attribu tout ce qui, chez les hommes, est injurieux et

7
PLUTARQUE, Vie de Thse, I (trad. R. Flacelire).
8
On trouve une interprtation de ce type chez les Romains propos de la louve qui recueillit et allaita
Romulus et Rmus : selon certains, il sagissait dune prostitue, car on attribuait ces femmes le surnom
de louves .
9
partir de 776 avant J.-C., les Olympiades reviennent en Grce avec une priodicit rgulire de quatre
ans : le calendrier dbute alors avec cette anne-l, appele premire anne de la premire Olympiade ;
les annes suivantes seront : deuxime anne , troisime anne et quatrime anne de la premire
Olympiade . On passe ensuite la premire anne de la deuxime Olympiade , deuxime anne de la
deuxime Olympiade , etc. Ainsi, un vnement correspondant pour nous 766 av. J.-C. aura eu lieu la
deuxime anne de la troisime Olympiade 11 ans aprs 776, soit (2 x 4) + 2. Pour les vnements
prcdents la premire Olympiade, les Grecs se rfraient toujours la premire anne de la premire
Olympiade, comme nous le faisons avec lanne de naissance du Christ : un vnement pouvait avoir eu
lieu 250 ans avant la premire Olympiade.

5
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

blm : voler, commettre ladultre et se tromper les uns les autres 10 . Selon certains,
PYTHAGORE lui-mme aurait vertement critiqu les deux potes pour leurs manquements au
respect des dieux11.
PICURE, fondateur de la doctrine picurienne, sopposa galement avec vigueur la posie et
aux mythes, qui nuisent selon lui la clart de lexpos philosophique et doivent donc tre exclus
de la rflexion, dont ils dnaturent la finalit ; ainsi en est-il, par exemple du mythe des Enfers,
qui suscite la crainte des dieux et de la mort.
Plus ambigu, la critique de PLATON envers les mythes est pourtant effective. Dans la
Rpublique, louvrage o il esquisse le portrait de la cit idale, le philosophe sattaque aux
mythes, puisque, dit-il, ils sont mensongers, nuisent la vrit et sont un danger pour lducation
de la jeunesse. Platon condamne ainsi Homre et Hsiode, potes thologiens, de mme que les
autres fabricants de rcits (muthopoio) : mres, nourrices, vieillards et vieilles femmes. Le
principal dfaut des rcits mythiques, selon Platon, est de rendre manifeste la contradiction qui
existe entre la prtendue perfection des dieux et leurs actions, parfois indignes 12 ; il convient donc
den user philosophiquement, pourrait-on dire, sans les considrer comme des explications
universelles entrant dans le discours vrai. Parmi ces illustrations explicatives permettant lme
et lhomme datteindre, grce la raison, lharmonie et la sagesse, on peut rappeler, outre le
mythe de la caverne, le mythe de lge dor, le mythe de lAtlantide ou encore le mythe de Gygs.

4.3.3. Les lectures allgoriques

carts par les historiens, critiqus par les philosophes, les mythes risquaient de devenir de
simples rcits divertissants sans profondeur. Les lectures allgoriques permirent de leur redonner
quelque valeur et de conserver aux potes anciens leur place primordiale dans la pense dalors.
Les apprhensions allgoriques visent montrer la signification profonde qui se cache parfois
sous lapparence ordinaire dhistoriettes fantaisistes. Dans cette optique, le mythe, lorigine
populaire, sadresse en ralit un cercle restreint dexgtes mystiques. Comme le prcise
Suzanne Sad, le mythe, qui exprimait une tradition accessible tous, devient ainsi, par un
trange renversement, un discours sotrique rserv aux seuls initis 13 ; de fait, ce sont les
philosophes et les exgtes rudits qui vont se prter cette relecture de la mythologie. On peut

10
XNOPHANE, frag. 11 Diels-Kranz (trad. de M. DTIENNE, Linvention de la mythologie, p. 124-125).
11
Cf. Diogne Larce, Vitae philosophorum, VIII, 1, 21.
12
Cf. Rpublique, 376 e-398 b.
13
S. SAD, Approches de la mythologie grecque, op. cit., p. 75.

6
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

regrouper les diffrentes allgories dans trois grandes catgories : les allgories physiques,
morales et mystiques14.

Lallgorie physique, comme son nom lindique, associe les dieux et les hros de la mythologie
grco-romaine des ralits matrielles comme les lments, les plantes, les organes du corps,
etc. Ainsi, pour THAGNE DE RHGIUM (qui passait pour linventeur des interprtations
physiques et morales), les confrontations entre les divinits dans le chant XX de lIliade
reprsentent lopposition entre le sec et lhumide, le chaud et le froid. Dans le cadre de lallgorie
physique, lassociation entre signifiants et signifis, cest--dire entre les appellations et les
ralits, passe souvent par une analyse tymologique des noms, la plupart du temps douteuse 15.
MTRODORE DE LAMPSAQUE fit aussi appel ce type dallgorie, interprtant ainsi, entre autres,
Achille comme symbole du soleil, Hector, celui de la lune, Hlne, de la terre, ou encore
Dionysos comme reprsentant la rate ou Dmter, le foie.
Nous avons vu que dans la tragdie, la psychologie des personnages occupait une place centrale,
mais la dimension morale et humaine noccultait cependant pas le rcit. Dans lallgorie morale
en revanche, le rcit est clips par linterprtation quon en fait. Ainsi, la lutte des hros contre
les monstres sera interprte comme la lutte que lhomme doit mener contre les vices. Les
personnages dHomre furent bien sr analyss sous ce jour moralisant, notamment par
HRACLITE (ou Pseudo-Hraclite, IIe sicle av. J.-C.) dans ses Questions homriques, o il
soutient que le pote confra volontairement son uvre une dimension spirituelle quil convient
de dcouvrir : le combat entre Athna et Ars, cest celui de la draison et de la raison [...].
Athna lemporta sur Ars et ltendit au sol, parce que tout vice gt terre, rejet dans les abmes
les plus abjects, vraie maladie que lon foule aux pieds et qui reoit tous les outrages. Nul doute
quelle tendit avec lui Aphrodite, cest--dire la dbauche 16 . Lensemble des travaux
dHrakls sera galement relu travers ce prisme moralisant, devenant autant de victoires de
lintelligence et du courage contre les passions ; PRODICUS (IVe sicle av. J.-C.) prsentera ainsi
Hrakls un carrefour, hsitant entre le vice et la vertu17. Les cyniques semployrent galement
commenter les pomes selon une interprtation allgorique ; ANAXIMNE, puis son lve
DIOGNE (Ve sicle av. J.-C.) tentrent de moraliser les actes des personnages tels Hrakls,
Ulysse, Mde ou Circ, les transformrent en hros cyniques pleins de vertu, de sagesse et de
temprance, rhabilitant par l mme les auteurs qui avaient relat leurs actions.

Il convient de noter limportance majeure des thoriciens stociens dans linterprtation des
mythes et dans leur allgorisation. ZNON et CLANTHE, en expliquant par ltymologie

14
Sur lensemble du processus dinterprtation allgorique des mythes anciens, cf. J. PPIN, Mythe et
allgorie. Les origines grecques et les contestations judo-chrtiennes. Paris, tudes augustiniennes, 1976.
On notera que les interprtations physiques et morales des mythes sont trs souvent conjointes.
15
Cf. par exemple Lto, mre dApollon, symbolisant loubli, en grec ltho.
16
HRACLITE, Questions Homriques, 66 (trad. J. Ppin). Hraclite donne galement bon nombre
dinterprtations physiques des rcits homriques.
17
Prodicus, dans XNOPHON, Mmorables, II, I, 21-34 (pour une analyse de ce passage, cf. Sance 7).

7
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine
Sance 1 Introduction la mythologie grco-romaine

lexistence et le caractre des dieux, tentent de rationaliser les mythes : les dieux ne peuvent tre
que les symboles des forces cosmiques et des vertus morales, puisque leurs noms mmes
lindiquent clairement18. CHRYSIPPE utilise quant lui les hros homriques pour illustrer la
libert et la responsabilit de lhomme au sein dune destine prdtermine ; selon lui, Homre a
remarquablement utilis cette vision stocienne, les divers dfauts de ses hros devant tre
interprts comme autant de difficults juguler leurs passions dans la qute de lataraxie 19.
PICTTE pour sa part se montrera moins indulgent avec les hros dHomre : Ulysse et Achille,
ds lors quils pleurent, doivent tre considrs, en quelque sorte, comme des anti-hros,
parangons en ngatif des vertus stociennes, quHomre expose ainsi magistralement.
Troisime type dallgorie, lallgorie mystique est surtout le fruit des philosophes no-
platoniciens. Avec leurs interprtations mtaphysiques, ils tablissent par exemple des liens avec
lUn ou les principes qui rgissent lunivers. On retiendra parmi les no-platoniciens le nom de
PORPHYRE, qui, dans lAntre des Nymphes, sattache notamment commenter les onze vers de
lOdysse (XIII, 102-112) o Homre prsente une grotte double entre sise Ithaque, lle
dUlysse : selon Porphyre, la grotte reprsente le monde matriel, mais aussi les forces de
lesprit ; par une srie dexplications allgoriques, le texte en vient dcrypter sous les quelques
vers homriques toute une srie de symbolismes (eau, pierre, pourpre, miel, abeilles, fves,
olivier...) dont la finalit est dexprimer la supriorit des mes justes, exemptes de passions.
Parmi les tenants de linterprtation no-platonicienne, nous citerons galement MACROBE, qui,
dans son Commentaire au Songe de Scipion de Cicron, commence par dfendre la ncessit dun
tri mthodique des mythes, afin de rejeter ceux qui ne visent qu distraire ou qui ne sont que des
fables fictives : on conservera in fine ceux qui sont propres exprimer quelque vrit
philosophique sous couvert dun rcit fabuleux, mais de bon ton : la connaissance du sacr est
rvle sous le voile pieux dlments imaginaires, couverte de faits honntes et revtue de noms
honntes 20. travers son commentaire, Macrobe tente de montrer que Cicron, comme Platon,
avait pour but dexprimer la perfection du cosmos et la supriorit des chefs dtat vertueux et
justes.
Nous verrons dans la Sance 11 comment certains crivains chrtiens, sloignant de la critique
de lallgorisation paenne effectue par les Pres de lglise, sempareront des mythes paens
pour les relire la lumire dune interprtation allgorique visant glorifier le Dieu unique.

18
On notera le caractre hautement approximatif, voire loufoque pour les modernes, des tymologies
proposes par les stociens lappui de leurs dires.
19
En grec, absence de trouble .
20
Macrobe, Commentaire au Songe de Scipion, I, 2, 11 (trad. M. Armisen-Marchetti).

8
EAN-2001-Z1 Mythologie grco-romaine