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BALBUTIER, verbe.

A. Emploi intrans.
1. [En parlant d'une pers., en partic. d'un enfant envisag du point de vue de son
aptitude physiol. s'exprimer]Articuler d'une manire confuse et hsitante :
1. Rougon, tourdi, suffoqu, ne pouvant croire ce triomphe
brusque, balbutiait comme un enfant. ZOLA, La Fortune des Rougon,1871, p. 291.
2. Le reniement de Pierre, le reniement de Pierre. Vous n'avez que a dire, le
reniement de Pierre. Balbutiant, bafouillant presque. De colre. On allgue a, ce
reniement, on dit a pour masquer, pour cacher, pour excuser nos propres
reniements. PGUY, Le Mystre de la charit de Jeanne d'Arc,1910, p. 136.
P. compar. :
3. Comme l'enfance, elles [les nations] vagissent, balbutient, grossissent,
grandissent. BAUDELAIRE, Curiosits esthtiques,1867, p. 150.
P. mton. [En parlant d'un organe intervenant dans l'articulation (langue, lvres,
bouche) ou de son produit (son, voix)] :
4. Si je chante les Dieux, ou les hros, soudain Ma langue balbutie et se travaille
en vain; Si je chante l'amour, ma chanson d'elle-mme S'coule de ma bouche et
vole ce que j'aime. CHNIER, Bucoliques,L'Amour, 1794, p. 28.
5. Il [Walter] tait devenu, en quelques jours, un des matres du monde, un de ces
financiers omnipotents, plus forts que des rois, qui font courber les
ttes, balbutier les bouches et sortir tout ce qu'il y a de bassesse (...) au fond du
cur humain. MAUPASSANT, Bel-Ami,1885, p. 327.
P. anal. [En parlant de choses concr. ou abstr. mettant certains sons ou bruits] :
6. Les appels du timbre se prcipitaient. Il y en avait de modestes,
qui balbutiaient avec le tremblement d'un premier aveu... ZOLA, Nana,1880, p.
1142.
7. ... une sorte de mlodie cacochyme cracha, toussa, balbutia, ne russit pas
prendre son vol, dcoller de la ferraille, culbuta, rla, se tut. A. ARNOUX, Suite
varie,1925, p. 84.
2. P. mtaph. ou au fig. [En parlant d'une pers. envisage du point de vue de son
activit intellectuelle, de la cration littr. ou artistique] S'exprimer confusment,
avec peine; commencer s'exprimer, tre novice (en quelque chose), n'en tre qu'
ses dbuts :
8. Pour le gnie et l'me, Giotto ressemblait Raphal; (...) mais la langue n'tait
pas faite, et il a balbuti, tandis que l'autre a parl. TAINE, Philos. de l'art,t. 2, 1865,
p. 337.
9. Jamais je ne me suis senti plus jeune et plus heureux que le mois dernier au
point que mme je ne savais rien en crire. Je n'eusse pu
que balbutier... GIDE, Journal,1917, p. 632.
P. ext. :
10. Un homme doit pratiquer cette science [l'lgance] avec l'aisance qu'il met
parler sa langue maternelle. Il est dangereux de balbutier dans le monde
lgant. BALZAC, uvres diverses,t. 2, 1850, p. 177.
P. mton. [En parlant de la lang., de l'me, de l'esprit...] :
11. ... D'o venait donc cette langue [grecque] qui semble natre comme Minerve, et
dont la premire production [l'Iliade] est un chef-d'uvre dsesprant, sans qu'il ait
jamais t possible de prouver qu'elle ait balbuti? J. DE MAISTRE, Les Soires de
Saint-Ptersbourg,t. 1, 1821, p. 131.
12. Je ne sais si vous pourrez lire et comprendre tout ce barbouillage. Les phrases
courent la dbandade sur mon papier, et, quand on est en souci, la main tremble
pour crire et l'me balbutie pour parler. Je veux crire pourtant, d'une faon bien
nette et bien appuye, que je vous aime et vous embrasse... M. DE
GURIN, Correspondance,1833, p. 109.
13. ... la premire aube du moyen ge, l'esprit naf et qui balbutiait peine a d
s'encombrer des restes de l'antiquit classique (...) de l'pineuse thologie
byzantine... TAINE, Philos. de l'art,t. 2, 1865, p. 154.
B. Emploi trans.
1. [L'obj. dsigne des sons articuler, des mots ou tout nonc form de mots; le
suj. dsigne une pers. ou un subst. collectif assimil une pers.] Prononcer, dire
d'une manire peu distincte, confuse et hsitante, dire tout bas :
14. Elle vouloit articuler quelques paroles, mais elle balbutioit peine des sons
confus, et Lothario ne s'informoit point de ce qu'elle avoit voulu dire. NODIER, Jean
Sbogar,1818, p. 172.
15. Le pre Goriot se retira en balbutiant quelques paroles dont Eugne ne saisit
pas le sens. BALZAC, Le Pre Goriot,1835, p. 100.
P. mtaph. :
16. Le moment est venu d'lever la voix (...) Les gouvernements balbutient une
rponse. Ils ont dj essay ce bgaiement. Ils disent : on exagre. HUGO, Actes et
paroles 4,1885, p. 5.
2. P. mtaph. ou au fig. [L'obj. dsigne une rflexion, un sentiment, un produit de
l'intelligence hum.] Exprimer d'une manire confuse ou maladroite; commencer
exprimer maladroitement :
17. C'est toujours le sentiment de cette glorieuse sympathie entre le crateur et la
crature, entre le ciel et la terre, qui se fait jour travers les sicles; mais tandis
que l'antiquit paenne l'avait balbuti, en donnant ses dieux tous les vices de
l'humanit, les ges chrtiens l'ont proclam en levant l'humanit et le monde
rgnrs par la foi la hauteur du ciel. MONTALEMBERT, Hist. de ste lisabeth de
Hongrie,1836, p. XCIX.
18. Hugo, encore enfant, balbutiait dj des strophes qui faisaient faire silence aux
vieilles cordes de la posie de tradition. LAMARTINE, Nouvelles Confidences,1851, p.
300.
[En parlant des yeux, du regard] :
19. Le jour o leurs yeux se rencontrrent et se dirent enfin brusquement ces
premires choses obscures et ineffables que le regard balbutie, Cosette ne comprit
pas d'abord. HUGO, Les Misrables,t. 2, 1862, p. 93.
Emploi pronom. passif. [Le suj. dsigne un produit de l'intelligence hum.] tre
exprim, formul, d'une manire confuse ou maladroite :
20. Toute la pose de l'outrecuidant pontife qu'tait Hello, avait jailli d'une
abracadabrante prface crite propos de ce livre. Ainsi qu'il le faisait remarquer,
les choses extraordinaires ne peuvent que se balbutier, et il balbutiait en effet,
dclarant que la tnbre sacre o Rusbrock tend ses ailes d'aigle, est son
ocan, sa proie, sa gloire, et que les quatre horizons seraient pour lui un vtement
trop troit . HUYSMANS, rebours,1884, p. 208.
21. D'o nous vient-il pourtant ce fonds commun de contes merveilleux, d'ogres, de
gants (...) qui se rptent et se balbutient avec tant de variantes, des confins de
l'Asie aux extrmits du Nord et du Midi de l'Europe? SAINTE-BEUVE, Nouveaux
lundis,t. 1, 1863-69, p. 311.
Rem. En tant qu'il dsigne une manire d'articuler des sons, balbutier est le plus
souvent en relation avec des situations d'ge (enfance, vieillesse) ou de trouble
caus par la douleur, la fureur, la crainte, la surprise, l'ivresse, etc.
PRONONC. : [balbysje], (je) balbutie [balbysi].
TYMOL. ET HIST. Ca 1389 balbucier parler en articulant de manire peu
distincte (MAIZIERES, Songe du vieil pel.,I, 63 dans GDF. Compl. : La querele de
laquelle je doy balbucier fust anullee); fin XIVes. balbutier (FROISSART, III, IV, 20
dans LITTRE) trs rare av. le XVIIes.; av. 1794 fig. exprimer confusment qqc.
(CHENIER, uvres, lgies, p. 176, Paris, Garnier, 1924 : A peine avais-je vu luire
seize printemps, Aimant dj la paix d'un studieux asile, Ne connaissant personne,
inconnu, seul, tranquille, Ma voix humble l'cart essayait des concerts; Ma jeune
lyre osait balbutier des vers). Empr. au lat. balbutire bgayer, parler d'une
manire obscure (CICERON, Tusc., 5, 75 dans TLL s.v., 1696, 2) aprs une
rfection *balbutiare d'apr. la 1repers. du sing. de l'indicatif prsent balbutio.
STAT. Frq. abs. littr. : 1 569. Frq. rel. littr. : XIXes. : a) 841, b) 3 540; XXes. :
a) 4 035, b) 1 628.