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Les mthodes romaines de latinisation

Les Romains implantrent partout leur systme administratif et transformrent profondment les
peuples conquis. Ils n'imposrent pas vraiment le latin aux vaincus; ils ignorrent simplement les
langues barbares et s'organisrent pour que le latin devienne indispensable pour les lites local
Cependant, il ne faudrait pas croire que c'est le latin de Csar et de Cicron, qui simposa dans les
colonies. Le latin employ par les fonctionnaires, les soldats, les colons romains, de mme que celui
des autochtones assimils, tait diffrent du latin classique littraire. Ds la fin du IIe sicle avant
notre re, le latin classique parl avait commenc dcliner. Au Iersicle de notre re, ce latin n'tait
plus utilis par le peuple. D'ailleurs, des historiens de la littrature latine ont vu apparatre une
dcadence et une dgradation de la littrature et de la langue latines au IIe sicle. Ainsi, les auteurs
Odile Morisset, Jean-Claude Thvenot dans Lettres latines (1966) remarquent que les empereurs
Hadrien, Antonin et Commode (117-192) russirent maintenir des conditions politiques
favorables, mais que ces mesures nempchrent pas une dcadence des lettres latines profanes.
Pour sa part, Jean Barbet, dans Littrature latine (1965), considre que la littrature des deux
premiers sicles de notre re est archasante: Les crivains ont continu crire une langue
classicisante, artificielle [...]; ils ont mme au IIe sicle lu et imit de prfrence les auteurs
archaques, cdant une tendance dj fort notable au temps de Cicron. Paralllement cette
langue classique rserve l'aristocratie et aux coles, il s'tait dvelopp un latin plus populaire,
essentiellement oral, dont les colorations rgionales taient certes relativement importantes en
raison des contacts entre vainqueurs et vaincus de l'Empire. Progressivement, ce latin parl fut
employ par les clercs et les scribes pour la rdaction des actes publics et d'une foule de documents
religieux ou civils. En fait, aprs l'effondrement de la gigantesque structure impriale, c'est le latin
populaire qui allait triompher dfinitivement du latin classique. Le franais, comme l'espagnol ou
l'occitan, serait donc issu de ce latin populaire.
3.1 Les facteurs de latinisation
On peut rsumer les facteurs de latinisation des habitants de la Gaule un certain nombre de
considrations externes.
1) Le latin: langue de la promotion sociale
Les individusqui aspiraient la citoyennet romaine de plein droit devaient adopter les habitudes, le
genre de vie, la religion et la langue de Rome. Dion Cassius, un historien romain, crit que, dj
l'poque de l'empereur Claude (10-47), le latin tait obligatoire pour accder au rang de citoyen.
C'taient l les conditions pour bnficier de tous les avantages de la citoyennet romaine,
indispensable qui voulait gravir les chelons de la hirarchie sociale. Il ne fait aucun doute que les
lites gauloises durent apprendre le latin pour obtenir cette citoyennet.
2) La langue de la puissance financire
La monnaie romaine s'imposa dans tout l'Empire; les compagnies financires graient
l'administration romaine, en employant uniquement le latin. Un nombre incroyable de percepteurs
et d'employs subalternes taient ncessaires: les autochtones qui voulaient accder des postes
plus levs apprenaient le latin. Les marchs publics, les coles, les temples, les thtres, les thermes
(bains), etc., constituaient autant de services utiles qui attiraient la population gauloise, surtout dans
les villes. De plus, il est arriv que les Romains envoient de force des notables gaulois Marseille ou
Rome afin qu'ils apprennent le latin. Il y eut certainement une assimilation de la culture romaine par
les lites gauloises, bien que son impact sur la langue de la masse ft, du moins durant un certain
temps, assez ngligeable.
3) La langue de larme
L'arme constituait un autre puissant moyen de latinisation. partir de l'an 300 avant notre re, les
peuples vaincus devaient payer un lourd tribut aux Romains en fournissant d'importants effectifs
militaires, qui taient commands en latin. Ainsi, Csar incorpora massivement des Gaulois dans ses
armes, et cette pratique fut poursuivie par ses successeurs. Les Gaulois, les Ibres, les Ligures et les
Germains furent particulirement touchs par ces mesures. Les soldats la retraite recevaient un
lopin de terre et devenaient des colons. Aprs 375, les soldats germaniques, tous mercenaires et
relativement bilingues, seront plus nombreux que les soldats romains, ce qui finira par perdre les
Romains. En 423, plus de 40 000 Huns seront incorpors comme mercenaires dans l'arme romaine.
la fin de l'Empire, un snateur aura raison de croire que lennemi tait dans la place avant mme
que les invasions eussent commences.
4) Les colonies de peuplement
En guise de rcompense pour services rendus, de nombreux Romains recevaient gratuitement des
terres. Ces colons avaient droit aux meilleures terres, celles situes des points stratgiques en vertu
d'un plan prcis. Les autochtones qui se
rvoltaient taient simplement vendus comme esclaves. Ces colonies de peuplement furent
importantes parce qu'elles contriburent tendre le latin jusque dans les campagnes. Les lites
locales exeraient des fonctions municipales, souvent
honorifiques, mais qui constituaient des sources de privilges et permettaient d'accder des postes
administratifs plus importants. Dans les colonies de peuplement et les villes, c'est le latin parl qui
servait de langue vhiculaire. Il est indniable que l'urbanisation et la municipalisation des cits
furent des facteurs de romanisation et de latinisation.
5) Un rseau routier efficace
Les Romains construisirent un vaste rseau routier fait de chausses dalles qui permettaient
d'atteindre rapidement les rgions les plus recules de l'Empire. Ces routes servaient au transport
des troupes militaires, des marchandises et des messageries de la poste impriale. Un tel rseau
ncessitait un ensemble complexe de relais disposant de chevaux, de mulets et de boeufs publics,
ainsi que de voitures lgres, de chariots lourds et d'ateliers de rparation. En Gaule, un vaste rseau
routier tait ax sur la capitale lyonnaise (Lugdunum), les chefs-lieux et les camps militaires
dissmins le long des routes, et tous ces lments formrent autant de points d'ancrage de la
romanisation et de la latinisation.
6) L'criture latine
Rappelons que les Gaulois de disposaient pas d'une criture propre. Avec la conqute romaine,
l'alphabet latin se gnralisa dans toute la Gaule. Les seuls textes crits taient soit en grec soit en
latin. Il ne fait aucun doute que la colonisation romaine favorisa l'emploi de l'criture latine, du
moins chez les lites qui savaient crire.
7) Le dbut des invasions germaniques
Vers 250-275, des hordes germaniques traversrent la Rhin afin de s'emparer du butin des Gallo-
Romains. Des Alamans et des Francs ravagrent ainsi la Gaule. Ds lors, les populations locales virent
arriver en masse des trangers ne parlant ni le latin ni le gaulois. Le seul moyen de communiquer
avec la population locale tait d'utiliser le latin. En revanche, ces mouvements de population
entranrent une augmentation considrable de germanophones qui s'installrent en Gaule. La
frquence des contacts entre les Germains, les Gaulois romaniss (mais pas latiniss) et les Romains
aurait cr une situation de bilinguisme ou de trilinguisme l'est de la Gaule.
La christianisation
La christianisation commena dans le Sud de la Gaule la fin du Ier sicle. Au dbut, les premiers
chrtiens taient de langue grecque et c'est dans cette langue que naquit la religion chrtienne en
Gaule. Au cours du IIIe sicle, de nouvelles glises apparurent dans tout le Sud, et elles utilisaient le
latin.
Les perscutions entreprises par les empereurs romains ne furent pas appliques avec beaucoup de
zle en Gaule. Avec Constantin, premier empereur chrtien (306-337), la situation volua
considrablement. L'expansion de la nouvelle religion s'tendit dans toute la Gaule. Non seulement
la christianisation renfora la sentiment d'appartenance la romanit, mais elle favorisa aussi
l'usage de plus en plus gnralis du latin populaire. Les consquences linguistiques de la
christianisation furent majeures: le latin devint la langue vhiculaire entre les prtres et les fidles,
alors que le lexique du latin parl se transforma radicalement. Par voie de consquence, en faisant le
choix du latin plutt que du grec (une langue toute aussi rpandue), l'glise catholique a sauv le
latin de l'oubli, car il deviendra durant huit cents ans la langue vhiculaire de l'Europe instruite.
9) Le latin oral et le bilinguisme
Cependant, les communauts chrtiennes se rendirent compte assez rapidement des diffrences
entre leur latin parl et le latin vhicul par l'glise catholique. C'est que le christianisme a d'abord
touch les couches peu leves de la socit gauloise. Les prtres furent dans l'obligation d'adopter
une forme de communication diffrente de la langue orale de prestige utilise Rome.
D'ailleurs, des hommes d'glise influents recommandaient de recourir une langue simple (sermo
humilis) apte atteindre les masses, plutt qu'au latin commun. On distinguera bientt le latin
chrtien et le latin scolaire. Le premier sera ouvert aux innovations, le second dfendra la puret
de la langue! En mme temps, l'usage du gaulois continua de se maintenir partout dans les
campagnes, et ce, jusqu'au Ve sicle. Seule l'lite urbaine employait systmatiquement le latin qui
demeurait la langue de la culture, de l'administration, de l'arme, de l'cole et de la promotion
sociale.
3.2 Le bilinguisme
Tout l'Empire romain connut une longue priode de bilinguisme latino-celtique ou, selon le cas,
latino-germanique ou grco-latin, qui commena dans les villes pour gagner plus tard les campagnes.
Mais l'implantation du latin ne s'est pas faite partout en mme temps. Il est certain que c'est en
Gaule narbonnaise qu'il s'implanta d'abord parce que la latinisation y a t plus profonde qu'ailleurs,
alors que les colonies romaines y taient trs importantes et trs influentes.
Ainsi, la plus grande partie du vocabulaire occitan d'aujourd'hui est due la romanisation prcoce de
cette province plus ancienne. La romanisation fut plus lente en Gaule lyonnaise et en Gaule
aquitaine, et encore plus rduite en Gaule belgique. En gnral, les Gallo-Romains parlaient leur
langue celtique, mais dans les villes ils apprenaient le latin comme langue seconde pour pouvoir
communiquer avec les autorits. La langue gauloise a commenc par ne plus tre utilise dans les
villes partir du IIesicle, pour gagner ensuite progressivement les campagnes.
Vers le Ve sicle, au moment de la dislocation de l'Empire romain, le gaulois tait pour ainsi dire
disparu, mais il est possible qu'il ait t employ par de petites communauts durant prs d'une
centaine d'annes dans les rgions trs loignes de l'Empire. En mai 1888, le philologue Gaston
Paris (1839-1903), spcialiste des langues romanes, apportait ce commentaire au sujet de la langue
gauloise dans une confrence intitule Les parlers de France lors d'une runion des Socits
savantes:
Dj au IVe sicle s'taient amorces des aires linguistiques latines quelque peu diffrentes entre le
nord et le sud de la Gaule, avec Lyon comme pivot, sans que la communication n'en soit vraiment
altre. Certains documents de l'poque laissent croire qu'il existait un latin septentrional distinct
d'un latin mridional ds cette poque.
En mme temps, les ethnies vassales associes la dfense de l'Empire russirent plus aisment
conserver leur langue. Rome garantissait l'autonomie administrative certains peuples en change
de leur participation la dfense militaire contre des ennemis insaisissables tels que les pirates, les
pillards et les nomades. Ainsi, les Gallois en Grande-Bretagne, les Basques en Espagne et en France,
les Berbres en Afrique, les Armniens, les Albanais, les Juifs en Orient et plus tard les Bretons en
Bretagne furent chargs de la police locale, et purent ainsi utiliser leur langue comme instrument
vhiculaire. C'est ce qui explique en partie la survivance des langues comme le gallois, le basque, le
berbre, etc. Partout ailleurs, la latinisation s'accomplit, sauf en Orient o le grec remplaait le latin.
La majorit des populations conquises allaient dlaisser peu peu leur propre langue pour adopter
celle de Rome.