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Ramrez Reyes, T. 2017. Los sorprendentes geckos de Mxico: maravillas de la


evolucin. CONABIO. Biodiversitas, 130:1-6

NM. 130 ENERO-FEBRERO DE 2017 ISSN: 1870-1760

GECKOS DE MXICO
Mxico es el segundo pas con mayor
diversidad de reptiles en el mundo (slo
por debajo de Australia) y alberga un gran
nmero de especies endmicas. Las lagartijas
constituyen el grupo con mayor riqueza en el
territorio nacional, que es hogar de una gran
diversidad de especies de ellas conocidas
comnmente como geckos, cuijas
o salamanquesas que se encuentran clasificadas
dentro de tres familias: Gekkonidae,
Phyllodactylidae y Sphaerodactylidae.
De estas, Phyllodactylidae es la de mayor
riqueza e importancia, pues incluye 16 especies
nativas, de las cuales 13 son endmicas
de Mxico.
Los sorprendentes
GECKOS DE MXICO
maravillas de la evolucin
TONATIUH RAMREZ REYES*

Gecko cola de nabo, Por su parte, Gekkonidae es la nica familia que in- se encuentran completamente abiertas y adoptan una
Thecadactylus rapicauda, cluye a las especies de geckos exticos, las cuales forma redonda; a medida que aumenta la cantidad de
Quintana Roo.
tienen su origen en Asia y frica y que mediante di- luz, las pupilas se contraen y cambian de forma a dos
Foto: Humberto Bahena Besave
versos mtodos de dispersin (balsas naturales o ar- lneas verticales. Las pupilas de los geckos pueden dila-
tificiales por medio de actividades antropognicas) tarse hasta 300 veces, mientras que los humanos slo lo
incrementaron su distribucin geogrfica en distintos podemos hacer hasta 16 veces. Las formas que adopta
pases de Amrica, donde actualmente mantienen la pupila a diferentes intensidades de luz, adems de
poblaciones numerosas (Tabla 1). proteger la retina, tienen una funcin de camuflaje, ya
que una pupila redonda es ms visible y atrae a posibles
Adaptaciones extraordinarias depredadores ms que la forma irregular de una pupila
Los geckos son lagartijas de hbitos nocturnos de tama- vertical. Durante el da, la mayora de los geckos se en-
o pequeo; la mayora de las especies estn cubiertas cuentran refugiados en grietas o cuevas; sin embargo,
dorsal y ventralmente con pequeas escamas granu- algunas especies pueden forrajear durante el atardecer,
lares que se encuentran intercaladas con tubrculos cuando an hay luz solar. Estas especies presentan un
y colas relativamente largas. Adems, presentan otras patrn irregular en el iris que combina perfectamente
caractersticas morfolgicas y etolgicas sorprendentes con el color y las formas de las escamas de su cuerpo
que las distinguen de otros grupos de lagartijas, resul- ayudndoles a permanecer ocultos de las aves y otros
tado de millones de aos de evolucin y distintas pre- posibles depredadores. Otra particularidad es que pue-
siones selectivas, mismas que son identificadas en su den discriminar algunos colores a la luz de la Luna,
genoma. En la cabeza resalta un par de ojos grandes cuando los humanos somos ciegos al color; algunos
sin prpados con pupilas verticales que cambian de estudios demuestran que los conos de los geckos son
forma de acuerdo con la cantidad de luz expuesta: por 350 veces ms sensibles al color en comparacin con
la noche cuando estas especies son activas, las pupilas los presentes en el ojo humano.
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Otra caracterstica interesante es la capacidad de
trepar en superficies prcticamente planas, como el
vidrio; esta cualidad les permite caminar sobre los
techos de las casas y mantenerse boca abajo sin es-
fuerzo alguno, sostenidos nicamente de sus patas.
Esta capacidad depende principalmente de unas se-
tas adherentes microscpicas en forma de esptula
que se encuentran en las escamas de la parte ventral
de los dedos, que en algunas especies pueden medir
hasta 60 m de longitud. Estas setas se componen de
un material crneo constituido por -queratinas, con
protenas ricas en cistena localizadas en las setas-
esptula. Las -queratinas presentan elevados pun-
tos isoelctricos con cargas positivas que mejoran
las fuerzas de Van der Waals de adherencia en las
setas. Estas propiedades fisicoqumicas demuestran

Tabla 1. Diversidad de geckos distribuidos en Mxico, endemismo y distribucin originaria de especies exticas.
ORDEN FAMILIA ESPECIE ENDEMISMO ORIGEN DE ESPECIES EXTICAS
SQUAMATA GEKKONIDAE Gehyra mutilata NE Asia
SQUAMATA GEKKONIDAE Hemidactylus frenatus NE Islas del Ocano Pacifico (Java)
SQUAMATA GEKKONIDAE Hemidactylus mabouia NE frica
SQUAMATA GEKKONIDAE Hemidactylus turcicus NE Medio Oriente y Mediterrneo
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus bordai E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus bugastrolepis E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus davisi E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus delcampoi E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus duellmani E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus homolepidurus E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus lanei E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus muralis E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus nocticolus NE
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus papenfussi E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus partidus E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus paucituberculatus E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus tuberculosus NE
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus unctus E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Phyllodactylus xanti E
SQUAMATA PHYLLODACTYLIDAE Thecadactylus rapicaudus NE
SQUAMATA SPHAERODACTYLIDAE Aristelliger georgeensis NE
SQUAMATA SPHAERODACTYLIDAE Gonatodes albogularis NE
SQUAMATA SPHAERODACTYLIDAE Sphaerodactylus argus NE Cuba y Jamaica
SQUAMATA SPHAERODACTYLIDAE Sphaerodactylus glaucus NE
Phyllodactylus lanei lanei.
SQUAMATA SPHAERODACTYLIDAE Sphaerodactylus millepunctatus NE
Foto: Tonatiuh Ramrez Reyes

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que las protenas de las -queratinas son clave en la nerativos del tejido caudal, una nueva cola crece en
capacidad de adhesin de las setas a las superficies pocos meses. Esta capacidad de regeneracin tam-
planas. El genoma de los geckos revela que la fami- bin se encuentra codificada en su genoma, pues
lia de genes de la -queratina experiment eventos presenta genes positivamente seleccionados relacio-
de duplicacin gentica durante la evolucin de los nados con las capacidades regenerativas, ya que mu-
linajes de estas lagartijas, por lo que actualmente pre- chos de ellos colaboran en procesos que incluyen:
sentan un gran nmero de las familias de estos genes. cicatrizacin de heridas, regeneracin de tejidos,
Dichas caractersticas genmicas sugieren que la ex- proliferacin celular, biosntesis de la prostaglandi-
pansin de la familia de genes -queratina en estas na, entre otros. La activacin del conjunto de genes
especies se encuentra positivamente correlacionada seleccionados para la regeneracin del tejido ocurre
con la formacin de setas adherentes en las patas de rpidamente, pues 70% de los genes son activados
los geckos. desde el primer da de la amputacin y presentan
Una de las caractersticas etolgicas y morfolgi- un pico mximo de regulacin gnica el tercer da;
cas ms impresionantes de los geckos es la capaci- posteriormente, estos genes disminuyen su actividad
dad de desprender su cola cuando se sienten vulne- gradualmente hasta el catorceavo da y hasta la for-
rables ante posibles depredadores. Este mecanismo, macin de una cola nueva.
denominado autotoma caudal, les permite huir Estas caractersticas sorprendentes de los geckos
mientras el posible depredador se mantiene ocupado han sido reconocidas y estudiadas ampliamente du-
siguiendo los movimientos espasmdicos de la cola rante mucho tiempo, sin embargo, hasta hace poco
desprendida. Cuando ocurre el desprendimiento de no se conocan las bases genticas de sus adaptacio-
la cola, mltiples vas de regeneracin celular se nes. Actualmente, gracias a los estudios en genmica
activan e inician procesos de reparacin de tejidos comparativa es posible reconocer el conjunto de ge-
como la cicatrizacin de la herida, la formacin del nes que han sido seleccionados a lo largo de millones
blastema y la reestructuracin del tejido amputado. de aos de evolucin, los cuales permiten el desarro-
Como resultado de esta cascada de procesos rege- llo de esas maravillosas adaptaciones.

Phyllodactylus tuberculosus,
Bahuerachi, Chihuahua.
Foto: Israel Solano Zabaleta

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Cuija besucona,
Hemidactylus frenatus.
Foto: Matas Domnguez Laso/
CONABIO

Especies espectaculares con orgenes espectaculares ha permitido a los geckos explotar diversos hbitats
Los geckos son un grupo de reptiles particularmen- en distintas regiones geogrficas y, por consiguiente,
te antiguo, esta ancestra se encuentra presente en el dividir y ocupar diversos espacios de su nicho ecol-
genoma de Gekko japonicus, al cual se le asign una gico. Estos datos otorgan gran informacin, pues ade-
edad de aparicin de 200 millones de aos (mda) a ms de saber que los geckos habitan en el continente
finales del periodo Trisico, cuando ocurri la sepa- americano desde el Cretcico, se sabe que los ances-
racin de las dos grandes masas de tierra, Gondwana tros de las especies de las familias Phyllodactylidae y
y Laurasia. El origen de las especies mexicanas de Sphaerodactylidae colonizaron Centro y Norteam-
las familias Sphaerodactylidae y Phyllodactylidae se rica y las islas del Caribe a partir de las poblaciones
remontan hasta mediados del Cretcico (100 mda). que llegaron a Sudamrica. Por otra parte, las espe-
El origen de las especies de Sphaerodactylidae se cies de la familia Gekkonidae que habitan en Mxico
encuentra estrechamente relacionado con la separa- son consideradas como especies exticas invasoras,
cin de frica y Sudamrica (99-112 mda). De igual ya que se encuentran fuera de su rea de distribucin
forma, el ancestro del gnero Phyllodactylus se ori- original histrica (Tabla 1) y debido a su capacidad
gina durante este periodo; sin embargo, es hasta el reproductiva y adaptativa han generado poblaciones
Palegeno cuando ocurre su colonizacin en Am- estables y numerosas en el territorio nacional, par-
rica. La colonizacin transatlntica de los ancestros ticularmente Hemidactylus frenatus y Hemidactylus
de la familia Phyllodactylidae en nuestro continente turcicus, las tambin llamadas besuconas debido a
involucr mltiples eventos de dispersin activa a tra- sus caractersticas vocalizaciones.
vs del primigenio ocano Atlntico por medio de ad-
herencia de las especies a balsas naturales (troncos, Geckos amenazados y geckos amenazantes
trozos de madera o materia orgnica diversa), gracias A pesar de ser un grupo de reptiles de gran impor-
a las setas adherentes que presentan en los dedos de tancia en Mxico, poseer caractersticas sorprenden-
las patas. Esta caracterstica adaptativa fundamental tes y habitar la Tierra desde hace millones de aos,
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existen especies gravemente amenazadas debido a la Bibliografa
exterminacin sistemtica por parte de algunas per- Blair, C., V. H. Jimnez Arcos, F. R. Mndez de la Cruz y
sonas que les temen por la falsa creencia de que son Murphy R. W. 2014. Historical and contemporary demo-
venenosas o peligrosas. As, habitantes de regiones graphy of leaf-toed geckos (Phyllodactylidae: Phyllodac-
costeras desde Guerrero hasta Nayarit han llevado tylus tuberculosus saxatilis) in the Mexican dry forest.
Conservation Genetics 1-11.
a cabo campaas de exterminacin de poblaciones
conabio. 2015. Sistema de informacin sobre especies in-
de las llamadas pata de res o pata de buey (Phy-
vasoras en Mxico. Mxico: Comisin Nacional para el
llodactylus lanei), nombradas as porque en la punta Conocimiento y Uso de la Biodiversidad.
de los dedos presentan un par de escamas grandes Dixon, J. R. 1964. The systematics and distribution of li-
que dan la apariencia de una pequea pezua. Esta zards of the genus Phyllodactylus in North and Central
especie frgil e inofensiva ha sido vctima de mala America, Scientific Bulletin 64: 1-139.
reputacin debido a mitos y leyendas que son trans- Flores Villela, O. y U. O. Garca Vzquez, 2014. Biodiver-
mitidos de una generacin a otra. Las personas tienen sidad de reptiles en Mxico, Revista Mexicana de Biodi-
la creencia de que esta especie es venenosa, ya sea versidad, supl. 85: 467-475.
por mordedura o bien por envenenamiento al caer Gamble, T., A. M. Bauer, G. R. Colli, E. Greenbaum, T. R.
accidentalmente dentro de una olla de comida. Nada Jackman, L. J. Vitt, y A. M. Simons. 2011. Coming to
America: Multiple Origins of New World Geckos, Journal
ms falso: esta especie es tmida, frgil y carece de
of Evolutionary Biology 24: 231-244.
estructuras venenosas, por lo que es completamente
Herpetology of Mexico. 2016. http://www.uta.edu/biology/
inofensiva y se alimenta de insectos como las cuca- mexicoherps/index.htm
rachas. Finalmente es importante mencionar que las Liu, Y., Q. Zhou, Y. Wang, L. Luo, J. Yang, L. Yang, M. Liu, Y.
besuconas H. frenatus, H. mabouia y H. turcicus se Li, T. Qian, Y. Zheng, M. Li, J. Li, Y. Gu, Z. Han, M. Xu, Y.
encuentran en la lista de reptiles exticos de alto Wang, C. Zhu, B. Yu, Y. Yang, F. Ding, J. Jiang, H. Yang X.
riesgo para Mxico, principalmente debido a su alta Gu. 2015. Gekko japonicus genome reveals evolution of
capacidad reproductiva y de dispersin, as como por adhesive toe pads and tail regeneration, Nature Commu-
posibles efectos negativos sobre la fauna nativa. nications 6: 1-11.
Es fundamental cambiar la manera de ver y convivir Ramrez-Reyes, T. 2016. Sistemtica molecular del com-
con la naturaleza, poner en duda falsas creencias que plejo Phyllodactylus lanei (Phyllodactylidae) en Mxico.
Tesis de maestra en Ciencias Biolgicas, Universidad Na-
justifiquen el exterminio de especies. Actualmente se
cional Autnoma de Mxico, Ciudad de Mxico.
estn perdiendo algunas a una gran velocidad debido
Roth, L. S., L. Lundstrom, A. Kelber, R. H. Kroger y P. Uns-
en gran parte a las actividades antropognicas. No po- bo. 2009. The pupils and optical systems of gecko eyes,
demos permitirnos ser los responsables de la aniquila- Journal of Vision 9: 1-11.
cin de especies que llevan millones de aos habitan- Zug, G. R., L. J. Vitt y J. P. Caldwell. 2001. Herpetology:
Phylodactylus unctus,
Valle Perdido,
do el planeta, ms an, debemos colaborar y participar An Introductory Biology of Amphibians and Reptiles. San
Baja California Sur. activamente en la conservacin de uno de los grupos Diego: Academic Press.
Foto: Israel Solano Zabaleta ms diversos y fascinantes de Mxico: los reptiles.
* Departamento de Ecologa Evolutiva, Instituto de
Ecologa, Universidad Nacional Autnoma de Mxico;
trrecologia@gmail.com.