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La lecture de lenigme

Christian Vandendorpe

To cite this version:


Christian Vandendorpe. La lecture de lenigme. Apprentissage des Langues et Systemes
dInformation et de Communication, 1998, 1 (2), pp.115-132. <http://alsic.org>. <edutice-
00000174>

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http://alsic.u-strasbg.fr
Vol. 1, Numro 2, dcembre 1998
pp 115 - 132
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La lecture de l'nigme

Christian VANDENDORPE
Universit d'Ottawa, Canada

Rsum : L'activit de lecture mobilise trois grands types d'oprations cognitives --


concatnation, rappel et slection tabulaire -- qui jouent des degrs divers selon les
types de textes et la culture du lecteur. Posant comme moteur de base de la lecture le dsir
de dchiffrer une nigme, ce texte dresse un parallle entre les oprations impliques par
la lecture d'un roman de SF, en l'occurrence Tyranal d'lisabeth Vonarburg, et celles
que met en oeuvre Riven, hypermdia fictionnel.
Au-del des diffrences au plan de la nature et du fonctionnement des signes impliqus,
classifis selon la trichotomie de Peirce (1978), il apparat que Riven peut tre considr
comme un pseudo-texte, car sa lecture exige des activits de concatnation, de rappel et de
slection. Sur un plan transversal, cette lecture met plus prcisment en jeu des habilets
d'observation, de dduction, d'abduction et de rsolution de problme.
Par ailleurs, tout en s'adressant des publics trs semblables, l'hypermdia et le roman ne
font pas une mme place aux activits de reprsentation, et les personnages n'y ont pas la
mme importance et n'y jouent pas le mme rle. La lecture de Riven se caractrise aussi
par une hybridation gnralise des signes visuels avec des documents textuels de tout
ordre, qui aident au dchiffrement des nigmes et qui en prolongent l'exprience sur la
Toile.

z 1. Introduction
z 2. Contigut et concatnation
z 3. Rcurrence, intertexte et rappel
z 4. Tabularit, ergonomie cognitive et slection
z 5. Texte et pseudo-texte
z 6. L'nigme
z 7. La lecture de Riven
z 8. Les signes de l'hypermdia
z 9. Une lecture intertextuelle
z 10. Tyranal
z 11. Frontires du lisible

Toute rvolution de l'imaginaire, avant de se marquer par la substitution d'un genre un


autre, se marque par un changement de liturgie. (Andr Malraux, 1977, p. 92)

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1. Introduction

a rvolution numrique, telle qu'elle se manifeste dans les productions hypertextuelles et


multimdias, est sans doute le domaine o l'on peut le mieux observer un changement majeur de "liturgie"
en ce qui concerne notre rapport aux signes, en ce sens que ces productions suscitent des comportements
et des modes d'interaction radicalement nouveaux l'gard du texte[1]. En quoi consistent ces
comportements, comment risquent-ils d'affecter le mode gnral de lecture ? C'est ce que je me propose
ici d'examiner. Et comme une rflexion thorique a intrt se rapporter des objets spcifiques, je
prendrai comme points d'observation privilgis deux rcits rcemment publis, l'un en mode numrique,
l'autre sur papier. Il s'agit du jeu interactif Riven, qui fait suite au fameux Myst et consiste en cinq
cdroms, et d'une saga de science-fiction qui compte cinq volumes, Tyranal, d'lisabeth Vonarburg.

Mais avant de pouvoir traiter de la lecture de l'nigme, il est ncessaire de prciser ma dfinition de la
lecture. On rappelle souvent l'tymologie de ce dernier terme qui signifiait en latin "recueillir", ce qui met
l'accent sur l'activit de rassemblement implique par la lecture. Manifestement, autre chose est aussi en
jeu. Pour pouvoir analyser plus finement les variations de l'activit de lecture d'un support un autre, je
propose de distinguer, dans les oprations cognitives mobilises, trois composantes assez diffrentes.

2. Contigut et concatnation
La premire de ces composantes -- premire en date dans l'apprentissage tout au moins -- consiste mettre
en relation des lments contigus. Je dsignerai cette opration sous le terme de concatnation plutt que
de syntaxe, qui est surdtermine par ses connotations grammaticales. Dans le cas de la lecture d'un texte,
la concatnation s'effectue aux divers niveaux de fonctionnement du langage : littral, morphologique et
syntaxique. Ces trois premiers niveaux ne laissent gure de libert au lecteur. Rappelons simplement qu'il
serait difficile de lire un texte en inversant l'ordre des lettres -- mme pour un expert en verlan : une fleur
n'est pas une ruelf, ni un canif un finac. Le morphme -aison, que l'on trouve dans floraison ne peut pas
indiffremment tre plac au dbut du mot. De mme, au plan de la phrase, il n'est pas permis d'intervertir
l'ordre des mots. Pour reprendre un clich, la phrase "Un chien mord un facteur" ne saurait tre
quivalente "Un facteur mord un chien". La grammaire tant un systme combinatoire discret, la
contigut oriente qui caractrise son fonctionnement vite au lecteur de s'interroger sur la faon
d'effectuer les oprations de concatnation de type sub-textuel, ce qui permet notre "machine lire" de
fonctionner sens unique, du moins pour ces trois composantes. Cette rgularit du matriau verbal
permet aussi l'enfant d'amliorer sensiblement sa vitesse de lecture entre la premire et la quatrime
anne du primaire, grce l'automatisation de bon nombre des activits cognitives impliques. force
d'entranement, le jeune lecteur apprend ainsi reconnatre un mot partir de quelques traits
caractristiques, sans mme en lire toutes les lettres, le situer dans une catgorie grammaticale et une
chane syntagmatique, et anticiper avec succs la nature des mots qui suivent, ce qui lui permet de les
identifier encore plus rapidement et, ainsi, de recueillir dans une totalit lie les divers lments d'une
phrase donne (Vandendorpe, 1994). C'est cette rgularit aussi qui explique le ct quelque peu
hypnotique de l'activit de lecture, le cerveau tant engag dans une activit mcanique et monotone qui,
dans une large mesure, se nourrit de son propre mouvement.

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Mais la phrase n'est pas le tout du texte, on le sait, et la lecture implique aussi et surtout des oprations de
mise en squence textuelle ou smantique. Celles-ci se situent un plan plus large et se rapportent
l'enchanement des blocs textuels, des paragraphes et des chapitres. Pour tre moins contraignante que
celle de la phrase, la contigut du texte n'en est pas moins relle et se manifeste notamment par les
problmes que pose le dplacement d'un paragraphe l'intrieur d'un texte, car le texte forme une totalit
lie par des connecteurs et des enchanements d'ordre smantique. Une lecture russie exige aussi que l'on
effectue des oprations de concatnation de plus haut niveau, comme celles qu'exige la mise en relation
d'une pigraphe avec le texte qui lui fait suite ou du titre avec l'ensemble textuel. Bref, de la lecture du
mot celle du texte, on observe ainsi qu'une bonne partie de nos oprations de lecture est base sur des
activits de concatnation.

3. Rcurrence, intertexte et rappel


Une autre composante importante de la lecture est constitue par les oprations bases sur le rappel,
lesquelles peuvent tre de type cotextuel ou contextuel. Pour tre mene bien, en effet, l'activit de
lecture exige le plus souvent que l'on rcupre des informations donnes en amont et qu'on les combine
avec celles trouves en aval. Pour faire bref, disons que ces informations peuvent tre relatives une
configuration symbolique, un personnage, une intrigue, un espace ou une dure. A titre d'exemple, telle
action de Don Quichotte ne prend vraiment son sens que sur le fond de ses actions passes, de ce que l'on
sait de son caractre, de sa folie particulire. Il dcoule de cela que plus un roman est tendu, plus
augmente la part du rappel cotextuel dans l'activit de lecture. La caractristique la plus ancienne du texte,
dont atteste son tymologie, consiste prcisment dans la rcurrence d'lments ou de fils narratifs donns,
ce qui fonde l'analogie avec le tissu : un texte est un jeu rgl de diverses isotopies[2] -- grammaticales,
smantiques, actorielles -- entrelaces comme les fils d'une trame.
D'autres donnes du texte, ou d'autres types de textes, ne s'claireront qu' raison des connaissances
antrieures que possde le lecteur et qui peuvent tre relatives au genre littraire, au paratexte ou sa
connaissance du monde en gnral. On parlera alors de rappel contextuel. Ainsi, pour un panneau arrt ou
stop, la signification ne va en merger que si celui-ci est considr comme faisant partie d'un "texte" plus
large qui est constitu par sa position physique au coin d'une rue et par l'ensemble des panneaux de
signalisation routire propres une poque et un pays donns. De mme, comme l'a montr Roland
Barthes, les articles sur la vie des vedettes ou des personnalits relvent d'une histoire pisodes qui
fonctionne souvent en troite complmentarit avec les informations donnes par la radio ou la tlvision.
Ainsi, pour les lecteurs-auditeurs vivant en 1998, chaque nouvelle information relative aux tribulations du
prsident Clinton[3] venait s'ajouter la saga dj considrable que les mdias avaient tisse son sujet.
C'est cette activit de rappel, qu'il soit de type cotextuel, contextuel ou intertextuel, qui est surtout
responsable des effets de sens et qui fait de la lecture une opration de haut niveau cognitif.

Une lecture qui jouerait sur la pure contigut serait celle que l'on ferait, par exemple, d'une langue que
l'on ne connat pas -- mais dont le systme d'criture serait parfaitement connu. Il peut certainement
arriver aussi qu'on lise sa propre langue de faon purement mcanique et que l'esprit soit trop occup par
un train de penses pour que les oprations de rappel et de production du sens puissent s'effectuer.
Inversement, on peut imaginer une opration de lecture qui serait presque essentiellement base sur le
rappel pur et simple, le cas limite (et fictif) tant cette blague o des compres avaient numrot leurs
histoires favorites et n'avaient qu' dire un numro pour susciter le rire.

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Cette opposition entre les oprations bases sur la concatnation et celles bases sur le rappel correspond
en somme deux grands modes de fonctionnement de l'esprit humain, et recouvre l'opposition entre le
syntagmatique et le paradigmatique, dveloppe par Roman Jakobson dans son article sur les deux
grandes formes d'aphasie : le premier serait le mode des enchanements mtonymiques, tandis que le
second serait celui de la mtaphore et du jeu libre des associations par ressemblance interne.

4. Tabularit, ergonomie cognitive et slection


Une troisime grande composante de la lecture, et qui la diffrencie radicalement de l'coute, est la
possibilit pour le sujet de grer son activit avec un certain degr de libert, grce tabularit du texte.
Rendue possible par la traduction du langage verbal dans l'ordre du visuel, la tabularit fonctionnelle
dsigne le dploiement dans l'espace et la mise en vidence simultane de divers lments susceptibles
d'aider le lecteur s'orienter dans la masse textuelle, en faire une lecture plus commode et plus efficace,
en lui permettant de visualiser et d'identifier les articulations du texte, de choisir ce qu'il veut lire et de
trouver aussi rapidement que possible les informations qui l'intressent. Contrairement la situation de
l'auditeur, qui est irrmdiablement tributaire du fil linaire de la voix qu'il coute, le lecteur a toujours la
possibilit de moduler son activit, de retourner en arrire, de slectionner les lments qui l'intressent.
La tabularit contribue donc restreindre la dominance de la contigut textuelle en plaant le texte sous
le contrle visuel de l'usager, qui peut ainsi se l'approprier selon son rythme et ses intrts propres. Au fil
des sicles, cette libert du lecteur a pris de plus en plus d'importance. Une histoire des supports de l'crit
(Fayet-Scribe, 1997) montre une monte croissante des indices tabulaires dans les textes, accompagnant
les grandes mutations du support, tel le passage du volumen au codex, puis celui du manuscrit l'imprim,
du livre au journal et du journal au magazine (Vandendorpe, 1997; 1998). Cette volution n'a videmment
pas entran la disparition des formes anciennes, qui ont pu se maintenir ici et l en fonction des types de
texte.

Ces trois composantes de base de l'opration de lecture que sont la concatnation, le rappel et la slection
tabulaire devraient nous permettre de classer l'ensemble des crits d'une poque donne selon la faon
dont elles interviennent pour chacun. On verrait ainsi que le roman tend privilgier le rappel de type
cotextuel et la contigut textuelle, alors que le journal et le magazine jouent plutt sur le rappel de type
contextuel et la tabularit. Parmi les romans, certains poussent la contigut son extrme limite, au point
de ne laisser aucun interstice par o pourraient s'introduire la libert du lecteur et les activits de slection,
la masse textuelle tant propose en un bloc compact et pouvant mme parfois ne consister qu'en une trs
longue phrase. D'autres ouvrages, au contraire, tels les romans-feuilletons, multiplient les indices
tabulaires et agencent le texte sous la forme de courts chapitres, qui constitueront autant de points d'entre
ou de sortie offerts au lecteur. D'autres encore vont offrir des tableaux, des listes, des index, tel Une vie
mode d'emploi de Prec ou vont mme tre conus sous la forme d'un dictionnaire (Pavic, Le dictionnaire
Kazar).
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On aura remarqu que la triade de concepts ici propose vise autant que possible rendre compte la fois
des caractristiques du texte et de la lecture. A la contigut du texte (enchanement rgulier des lettres,
des mots, des phrases et des paragraphes) correspondent les oprations de mise en squence ou de
concatnation ; au retour calcul d'lments thmatiques dans la trame du texte correspondent les
oprations de rappel, qui couvrent aussi tous les phnomnes de contextualisation et de connaissance du
monde ; la tabularit fonctionnelle, enfin, correspondent les oprations de slection, de synthse et de
gestion globale de l'activit de lecture. Cette complmentarit conceptuelle est voulue et ncessaire. Un
texte ayant pour caractristique essentielle et fondamentale d'tre lisible -- "une machine lire" selon le
mot d'Escarpit --, il doit logiquement tre dot des attributs correspondant aux composantes de l'opration
de lecture qui en permettent le bon fonctionnement. De mme peut-on identifier dans le langage oral les
caractristiques propres sa saisie par l'oreille : systme phonologique, hauteur, intensit, continuit, etc.

La mise en vidence des caractres communs aux oprations cognitives et l'objet texte devrait nous aider
dgager certaines des particularits de la lecture d'un imprim par rapport celles d'un hypermdia.

5. Texte et pseudo-texte
Avant d'entamer une tude comparative d'un livre et d'un jeu sur cdrom, il est opportun de se demander
s'il est mthodologiquement valide d'extrapoler un support non linguistique l'activit de lecture. Le
lecteur admettra sans doute avec nous que, partir du moment o l'on considre les oprations cognitives
impliques, la rponse ne fait pas de doute. Cette extension de la signification du mot lecture est avalise
par des philosophes tels P. Ricoeur ou H.-G. Gadamer. Selon ce dernier, on peut certainement lire des
oeuvres plastiques et mme des difices :

Je tiens fermement que la lecture et non la reproduction est le vritable mode d'exprience
de l'oeuvre d'art elle-mme et celui qui la dfinit comme telle. Il s'agit l de lecture au sens
"minent" du terme. C'est en vrit dans la lecture que se ralise toute rencontre de l'art.
Et il y a lecture non seulement des textes, mais aussi bien des oeuvres plastiques et des
difices. (p. 28)

Le mot "lecture" est ici employ au sens de mise en relation de donnes recueillies par la vue et soumises
interprtation. Pour nous, comme on l'a vu plus haut, il faut aussi que les donnes lire mettent en jeu
des oprations de rappel, et qu'elles prsentent un caractre de contigut et, dans une certaine mesure, de
tabularit.

Si l'on admet cette extension du concept de lecture, on doit encore se demander s'il est pertinent de
dsigner comme tant un texte tout objet qui se prterait cette opration et prsenterait ces trois
caractristiques. Peut-on parler de "texte" en dehors d'une ralisation purement linguistique et crite, c'est-
-dire d'un assemblage de lettres, de mots, de phrases et de paragraphes ? Pour maintenir des distinctions
essentielles entre les objets du monde, je propose plutt de recourir au concept de pseudo-texte, qui
dsignera tout objet de nature non linguistique susceptible, en fonction de sa structure, de se prter des
oprations de lecture. Plus prcisment, un pseudo-texte est un ensemble de donnes possdant une
certaine tendue et susceptible de faire l'objet d'une lecture chez un individu qui possde les comptences
cognitives ncessaires pour en reprer les principales informations et les apprhender de faon
significative, en mettant en jeu des activits de concatnation, de rappel et de slection. cet gard, un
difice constitue un pseudo-texte pour un architecte, tout comme un tableau est un pseudo-texte pour le
peintre ou le spcialiste de peinture qui sont mme d'y dcouvrir les choix effectus et d'tablir des
relations entre les lments constitutifs. Tout comme pour le texte, un pseudo-texte sera d'autant plus riche
que les comptences spcifiques du lecteur seront plus grandes.

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L'intrt de cette notion est qu'elle rend susceptibles de formalisation les oprations cognitives que l'on
effectue sur des donnes qui, quoique non verbales, sont pourtant codifies ou peuvent tre apprhendes
partir de savoirs spcialiss.

6. L'nigme
Avant d'entreprendre une comparaison entre le texte de science-fiction et le pseudo-texte de Riven, il nous
reste dterminer ce qui motive l'activit de lecture et ce qui en enclenche le mouvement. Mon hypothse
est que, la base de l'activit de lecture gratuite -- c'est--dire qui ne rpond aucune exigence scolaire ou
professionnelle -- il y a le dsir. Dsir au sens large, qui nous pousse vers l'autre ou, d'une faon plus
spcialise et plus pertinente notre propos, dsir de dchiffrer une nigme. Dans l'nigme, en effet,
quelque chose est d'emble prsent comme cach, qu'il importe de dcouvrir.

Ce ressort textuel fondamental tait dj prsent dans le genre littraire peut-tre le plus humble et le plus
ancien qui soit, savoir la fable, que le grec ancien dsignait comme une "nigme sopique". Et il est vrai
que le simple fait de lire le titre d'une fable, avec son caractre duel -- le corbeau et le renard, la cigale et
la fourmi, le chne et le roseau...-- a pour effet de crer dans l'esprit du lecteur une configuration
nigmatique, une interrogation : que va-t-il se passer ? Qu'est-ce qui va permettre de conjoindre ces deux
personnages dans le rcit ? Lequel des deux va l'emporter sur l'autre et comment? (Voir Vandendorpe,
1989)

Au niveau le plus fondamental, tout rcit joue sur ce ressort du cach, ce "code hermneutique", comme le
dsigne Barthes dans S/Z, et dont la thorie littraire tend aujourd'hui minimiser l'importance en le
rejetant dans la catgorie "impure" de l'illusion reprsentative (Scarpetta, 1984). C'est l'habilet de l'auteur
crer la tension narrative et la maintenir, tout en promettant implicitement un dvoilement et une
rsolution, qui lance la qute du lecteur et russit l'alimenter durant des centaines, voire des milliers de
pages. En ce sens, on peut dire que la lecture de l'nigme est emblmatique de la lecture en gnral, dans
la mesure o celle-ci porte sur une trace laisse par un humain et qu'il appartient au lecteur de dchiffrer.
On peut aussi considrer que tout texte recle un savoir, ce qui entrane chez le lecteur veill le dsir de
se l'approprier. Comme le note Alain Montandon :

Le sentiment que l'auteur ne laisse entrevoir qu'une parcelle de ce qu'il sait (et du mme
coup faisant de l'crivain un tre tout-puissant dont on peut beaucoup attendre) est assez
frquemment partag : c'est d'ailleurs pourquoi souvent on continue de lire les oeuvres
d'un auteur dans l'attente qu'il finira par nous livrer son secret. Tel tait le cas de Proust
vis--vis de Thophile Gautier qui avouait : "J'en tais rduit me demander quels autres
livres Gautier avait crit qui contenteraient mieux mon aspiration et me feraient connatre
enfin sa pense tout entire." Aussi Proust vient-il conclure : "Nous voudrions qu'il nous
donnt des rponses, quand tout ce qu'il peut faire est de nous donner des dsirs." (1984 :
pp. 110-111)

Synthtisant la rflexion dj ancienne de Mnestrier, Michel Charles note que l'nigme offre un triple
plaisir : celui de la surprise, du jeu et de la dcouverte (p. 48).

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Il faut noter qu'un mme ouvrage peut jouer sur divers niveaux d'nigmes. Certaines de celles-ci vont
occuper un rle majeur dans l'conomie d'un roman d'aventures, telle la nature de la mer dans Tyranal,
qui constitue un lieu d'interrogation presque constant au cours des cinq volumes de cette saga. D'autres
nigmes peuvent tre locales et de peu d'importance dans la rsolution du rcit. En rgle gnrale, on dira
qu'est nigmatique tout lment propos au lecteur sans que celui-ci puisse d'emble en percevoir la
justification interne, le mode de fonctionnement ou la cohrence en raison de sa connaissance du monde
ou de l'univers particulier propos par le texte. Il s'ensuit que le statut de ce qui est nigmatique va varier
selon les lecteurs, car ce qui intrigue l'un ne concide pas ncessairement avec ce qui intrigue l'autre.
Comme le dit lisabeth Vonarburg par l'entremise d'un de ses personnages :

Il se plonge donc dans un gros roman policier ; l'identit des coupables ne l'intresse
gure, comme d'habitude ; les vritables nigmes sont pour lui ailleurs, dans les ractions
des personnages, leurs motivations, leurs comportements l'gard d'autrui. ce qui est
vident ou non pour eux, ce qui se dit, ce qui se tait. (Tyranal -3, p. 208)

Ayant ainsi tabli le statut de l'nigme comme un puissant moteur de l'activit de lecture, du moins dans
les limites de ce travail, il nous faut maintenant examiner la faon dont celle-ci est utilise dans ce
nouveau mdia qu'est l'criture interactive sur cdrom. Le rapprochement ici propos entre jeu et lecture
n'est certes pas nouveau. Pour une analogie dveloppe entre jeu et lecture littraire, on se reportera aux
travaux de Michel Picard (1984).
7. La lecture de Riven
Qui dit nigme interactive fait penser Myst et plus encore son successeur Riven, immense hypermdia
fictionnel qui consiste en cinq cdroms, soit trois gigabytes de donnes. Ce jeu commence par une
nigme devenue tout fait classique depuis qu'Edgar Poe a fond le genre policier : un homme est
assassin. Dans le cas de Riven, l'assassinat se produit sous les yeux de l'usager, en mode vido, lors de
son arrive dans un monde trange. Plac derrire des barreaux, le joueur commence par assister
impuissant la scne, la suite de quoi il peut se lancer dans l'exploration de l'univers qui lui est propos.
Celle-ci se fait essentiellement en cliquant l'aide de la souris, ce qui entrane des dplacements le long
d'un sentier ou d'une passerelle, dans des escaliers, en ascenseur, en funiculaire lvitation magntique,
l'intrieur d'une pice, d'un souterrain, d'une conduite d'aration ou d'un palais... Le lecteur intress
pourra se donner une ide de cet univers en allant visiter un des innombrables sites consacrs ce jeu, soit
par exemple Gamespot (1998), Webring (nd) ou Leelan (1997a).

Pour s'orienter dans ce monde, le joueur dispose de quelques informations crites, contenues dans les
carnets tenus par les principaux personnages. Il obtient celui d'Atrus son entre dans le jeu ; avec un peu
de chance et de persvrance, il parviendra mettre la main sur celui de Gehn et ultimement sur celui de
Catherine. Mais ces carnets de notes contiennent surtout des informations de type encyclopdique sur les
habitants de ce monde imaginaire et sur la faon dont celui-ci ou certains de ses artefacts ont t
construits. Ils fournissent aussi des indices pour aider rsoudre certaines des nigmes auxquelles est
confront le lecteur. Ces textes tant peu narrativiss, la lecture en est presque ncessairement mene avec
une vise instrumentale, la recherche d'indices qui permettront de progresser vers la solution de
l'nigme.

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A noter que le principe ultime de cet univers rside dans le pouvoir dmiurgique du Livre, dont on
dcouvre qu'il a servi la cration de ce monde et qu'il fait de son possesseur l'quivalent d'un dieu.
L'exaltation ritualise du codex est consacre par une superbe iconographie qui n'est pas sans voquer la
clbration du livre des vangiles dans les tableaux et mosaques des premiers sicles et du Moyen ge
chrtien. On peut voir l, outre un clin d'oeil appuy du nouveau mdia son vnrable anctre, une mise
en abyme de la fonction premire de la lecture et de l'criture, qui est de crer des univers imaginaires
( illustrations, taille : 70K; taille : 60K).

Mais le plaisir principal que donne Riven provient des innombrables mouvements de l'usager, effectus au
moyen de la souris, qui ont pour effet de dclencher un mcanisme ou de produire un vnement visuel.
Le lecteur est en effet le plus souvent invit passer l'action : cogner une porte ou abaisser un levier,
enclencher une manette ou tourner une manivelle afin de faire passer le courant ou la vapeur, remplir ou
vider une chaudire, allumer ou teindre un chauffe-eau, mettre en marche ou arrter un ventilateur ou la
rotation d'un dme, faire dmarrer un funiculaire, dclencher une squence vido, faire tourner une boule
de bois, etc. En raison de la qualit des graphiques et du couplage du visuel avec des effets sonores, ces
vnements ont souvent un aspect spectaculaire : des images se transforment sous nos yeux, des
vnements imprvus surviennent. Le joueur qui provoque ces effets pour la premire fois ne peut
manquer de ressentir l'merveillement provoqu depuis toujours par les automates, qui est admiration
devant la matire en train de s'animer et de rpondre notre commande. Ailleurs, c'est l'illusion du rel
qui rattrape le lecteur, comme quand il est emport en funiculaire ou en tlphrique ou lorsque son
arrive au dtour d'un sentier drange et fait fuir des animaux bizarres qui se chauffaient au soleil
(illustration, taille : 56K).

Toutes ces oprations de dplacement ou de dclenchement d'un vnement virtuel sont quivalentes des
activits de concatnation, dont on a vu qu'elles constituent une composante essentielle de la lecture : le
lecteur relie un vnement significatif une action prcise de la souris sur la surface de l'cran. La rigueur
syntagmatique de ces "noncs" est assure par un balisage complet de l'espace, l'intrieur duquel seuls
les mouvements prvus sont autoriss. En effectuant ainsi un parcours rgl travers les signes du
pseudo-texte, le joueur ralise une activit analogue celle de la lecture du texte, o les divers symboles
linguistiques sont apprhends dans une chane syntaxique et mis en relation.

Prcisons enfin qu'il y a bien effet de reprsentation. Le lecteur naf se surprend ainsi cliquer derechef
sur une boule, rien que pour voir celle-ci se mettre tourner et pour admirer la perfection avec laquelle les
auteurs de ce jeu ont imit le rel. La qualit du ralisme de la reprsentation, jointe des dcors
surralistes, constitue sans aucun doute un des attraits de ce jeu.
Mais ce qui explique surtout l'engouement provoqu par Riven (un million d'exemplaires vendus entre son
lancement, en novembre 1997, et fvrier 1998), c'est le fait que les vnements dclenchs par le joueur
ne sont pas gratuits ni alatoires, mais s'inscrivent l'intrieur d'une nigme globale, qu'ils servent
progressivement rsoudre. Ainsi, l'usager peut s'amuser faire monter ou descendre la chanette d'un
instrument de mesure plac dans une salle de classe, mais il n'avancera dans sa qute que s'il observe que
chacune des positions de la chanette est associe un symbole diffrent et si, partir de l, il dduit
correctement le systme de notation chiffre en vigueur dans cet univers, qui est base cinq, comme le
laissaient dj suggrer quantit d'autres indices (illustration, taille : 62K). Seule cette information lui
permettra plus tard de dchiffrer le code inscrit dans le carnet de Gehn indiquant le rglage des curseurs
qui servent propulser les dmes. De mme, le joueur peut bien cliquer sur des boules de bois disposes
certains endroits stratgiques (illustration, taille : 63K), mais s'il ne remarque pas qu'un cri d'animal est
associ chacune ainsi qu'un symbole numrique en criture d'ni, il se trouvera bloqu lorsqu'il arrivera
dans la caverne des rebelles, car devant les 21 pierres ornes chacune d'un symbole animal diffrent, il
n'arrivera pas dterminer sur lesquelles cliquer, ni dans quel ordre, et il manquera la spectaculaire
anamorphose dclenche par la squence adquate, qui permet de progresser davantage dans la qute. Ce
ne sont l que quelques exemples de la complexit des nigmes proposes et de la cohrence avec laquelle
elles s'enchevtrent les unes dans les autres. On a donc bien affaire ici un texte, du moins au sens de
systme de signes organis et cohrent susceptible d'tre parcouru l'aide d'oprations rgles et de crer
dans l'esprit de l'usager une configuration narrative.

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Pour compliquer encore les choses, certaines nigmes sont tout simplement de fausses pistes, telle cette
porte richement sculpte d'une maison d'ni, dont un panneau s'ouvre sur un visage inquisiteur si l'on y
cogne cinq fois de suite avec le heurtoir. Mais le lecteur obstin finira par s'apercevoir, aprs un certain
nombre d'essais, que le heurtoir ne produit plus aucun effet.

8. Les signes de l'hypermdia


Prcisons que la lecture de Riven diffre de celle d'une simple peinture ou tableau en ceci que le lecteur ne
doit pas d'abord analyser ou interprter des images, mais des relations dynamiques entre des signes. Les
signes que Riven propose au lecteur n'accdent ce statut que s'ils sont le produit d'une action ou la
condition d'un vnement.

A la diffrence du texte "normal", o les signes sont donns, le lecteur de l'hypermdia ne peut lire un
signe que s'il l'a d'abord reconnu comme tel et lu entre tous : ce n'est qu' ce moment qu'il pourra tenter
de l'interprter en relation avec les autres signes dj rencontrs. Dans la plupart des cas, les signes ne sont
pas visibles au premier abord : ce sont les actions appropries du lecteur qui les rvlent et en produisent
la manifestation.

De quel type sont ces signes ? Selon Peirce (1978), il existerait trois grandes catgories de signes. L'index
(ou indice) est un signe qui entretient un lien physique avec l'objet qu'il indique, telle la fume dnotant la
prsence d'un feu ou la girouette indiquant la direction du vent. Ce "signe perdrait immdiatement le
caractre qui en fait un signe si son objet tait supprim" (op.cit. : p. 140). Le symbole est un signe
arbitraire, dont le rapport avec l'objet relve d'une convention : "tous les mots, phrases, livres et autres
signes conventionnels sont des symboles" (op.cit. : p. 161). L'icne entretient un rapport de ressemblance
avec l'objet dont elle est le signe et auquel elle renvoie : l'image d'un agneau renvoie un agneau, celle
d'une pipe une pipe, et ainsi de suite. Ce rapport de ressemblance peut se manifester sous trois formes
diffrentes. La premire consiste en une simple image de l'objet ; la seconde reprsente des relations entre
des objets, sous la forme d'un diagramme ; la troisime est en relation de paralllisme avec un aspect de
son objet et fonctionne sous le mode mtaphorique. On notera que le terme icne est gnralement
employ en informatique pour dsigner une relation univoque et constante entre une image miniature et
une opration donne (enregistrer sur disque, copier, coller, etc.) : ce fonctionnement rigoureusement
codifi se rapproche davantage du symbole que de l'icne telle qu'on l'entend ici.

Selon cette trichotomie, on dcouvrira surtout dans Riven des signes de type indexical. C'est, par exemple,
la reprsentation d'espaces avec des sentiers le long desquels seulement sont autoriss les dplacements :
on avance si on clique vers l'avant, et vice versa (illustration, taille : 81K). De mme, si on rencontre un
levier ct d'une porte, on sera tout naturellement port cliquer dessus pour l'ouvrir (illustration, taille :
58K). Fond exclusivement sur le rgime de la contigut, l'index est le moteur premier de la "lecture" de
cet hypermdia. Souvent vidents et bass sur un analogue du monde rel, ces signes peuvent cependant
parfois tre masqus par une pnombre savamment calcule et se confondre avec l'espace environnant, ce
qui a pour effet de subordonner la progression du lecteur une extrme attention au moindre indice. De
plus, le signe n'est pas toujours opratoire : dans certains cas, un levier ne donnera accs une porte que si
l'on a au pralable effectu une rotation de la pice sur laquelle donne cette porte en se rendant dans un
espace diffrent et en manipulant le bon levier. Ou encore, un index peut cesser d'tre opratoire, tel ce
heurtoir de porte qui, aprs avoir servi un certain nombre de fois, cesse de dclencher l'ouverture d'un
judas.

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Les signes de type symbolique apparaissent dans l'association de symboles numriques avec la position
d'une chanette dans la salle de classe (illustration, taille : 62k) et dans le dcodage des divers carnets de
notes que les principaux personnages ont laisss derrire eux. Ces signes renvoient le lecteur des
oprations rgles et familires : dcryptage d'un code, lecture de notes et de diagrammes (illustration,
taille : 93K). Dans certains cas, le code reste mystrieux, comme c'est le cas des inscriptions en criture
D'ni que l'on rencontre ici et l, notamment sur un des tableaux de la salle de classe (illustration, taille :
91K)

Quant aux icnes, elles sont surtout de type mtaphorique et d'un fonctionnement plus subtil : si l'on
clique sur une boule de bois (illustration, taille : 40K) et que l'on entende un son ressemblant un cri
d'animal, il est fortement recommand d'associer le symbole apparaissant sur la boule et le cri en question,
car ce n'est qu' cette condition que l'on pourra plus tard rsoudre l'nigme des pierres que l'on enfonce
dans le sol. Ailleurs, il faudra tenir compte de la couleur des objets que l'on aperoit travers un
instrument de vise (illustration, taille : 85K) ou encore dterminer la fonction des diagrammes qui
affichent la rotation en mode 3D des schmas des diffrentes les (illustration, taille : 73K).

Eco a montr qu'un mme signe peut "tre pris tantt comme un index, tantt comme une icne, et encore
tantt comme un symbole selon les circonstances dans lesquelles il apparat et l'usage auquel il est affect
dans la signification" (1988 : p. 79). Notre analyse montre que les trois types de signes de l'hypermdia
fictionnel se rapportent des activits cognitives spcialises : l'index dbouche sur une opration de
concatnation et le symbole sur la dduction et le rappel. Quant l'icne, elle met en jeu des activits
d'abduction-vocation et de rappel.

Lorsque le lecteur russit tablir des liens entre divers signes, que ceux-ci soient de type indexical,
symbolique ou iconique, il y a indubitablement lecture, l'usager effectuant bel et bien des oprations de
mise en relation, de rappel et de slection. Le fait de reprer des ressemblances et des diffrences entre les
signes disposs ici et l permet de faire des hypothses sur leur fonction l'intrieur de l'ensemble et,
preuve ultime de validit, de rsoudre certaines nigmes. Il est donc noter qu'une lecture russie est
toujours rcompense par une progression vers le dnouement final. Sauf lorsque le lecteur se laisse
prendre un leurre indexical, comme dans le cas dj voqu du heurtoir de porte.
Ces trois catgories de signes n'puisent certainement pas toute la richesse signifiante de Riven.Il existe de
nombreux cas o le lecteur est confront des signes qui ne "parlent" pas. Ceux-ci sont distinguer des
images ou portions d'images qui restent inertes l'approche de la souris et qui constituent le dcor. Celui-
ci n'est cependant pas neutre et pourrait certainement se prter une analyse rhtorique, car les divers
lments de celui-ci, ainsi que le fond sonore de musique et de bruitages qui accompagne en sourdine les
dplacements de l'usager, convergent pour produire un effet sur le spectateur : effet d'tranget, de
dpaysement dans un monde potentiellement dangereux. Mais ces "signes plastiques", comme les appelle
le Groupe , ne fonctionnent pas au mme plan cognitif que les symboles, indices et icnes rvls par les
clics de la souris, car ils n'ont pas de fonction prcise dans la rsolution des nigmes. Une comparaison de
l'hypermdia avec le roman pourrait tablir une correspondance entre images et descriptions, d'une part, et
entre signes et actions, d'autre part. Logiquement, il ne faudrait pas considrer les lments du dcor
comme des signes, au moins pour le lecteur qui ne les "dcode" pas, car comme l'a montr Morris "Une
chose n'est un signe que parce qu'elle est interprte comme le signe de quelque chose par un
interprte" (in Eco, 1988 : p. 49).

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Dans certains cas, ce que le lecteur avait d'abord pris pour un simple lment dcoratif se rvle avoir une
signification et constitue un jalon essentiel dans la rsolution des nigmes. Ces signes muets sont d'autant
mieux camoufls qu'ils n'ont pas d'existence reconnue dans les oprations habituelles de lecture : c'est le
cas des sons ou des variations subtiles de couleur de certains objets. Ainsi, le lecteur peut trs bien ne pas
avoir prt attention aux sons produits par les boules de bois, d'autant plus que ceux-ci ne sont que
faiblement diffrencis. Ou encore, on n'aura pas considr comme significative la relation entre un
symbole donn et la couleur d'un lment sous-marin observ au priscope (illustration, taille : 85K). Le
lecteur dtermin pratiquer ce type d'hypermdia fictionnel est ainsi contraint d'largir son rpertoire de
signes et ses stratgies d'abduction-vocation, faute de pouvoir lire et jouer efficacement.

9. Une lecture intertextuelle


Toujours est-il que les difficults lies la rsolution de ce genre d'nigme ont dj suscit une abondante
littrature qui mise sur la frustration du joueur bloqu. Il y a d'abord, videmment, les ouvrages publis
par les auteurs du jeu, titre d'accompagnement et visant crer une atmosphre, toffer quelque peu la
psychologie des personnages, en posant des mobiles et des motivations. Mais s'ils aident le joueur se
donner un contexte, ces ouvrages ne sont gure utiles pour l'aider rsoudre les nigmes rencontres. Pour
cela, il faut plutt se tourner vers les milliers de sites Internet partiellement ou intgralement consacrs
ce jeu et qui proposent des ressources essentiellement de deux types. Les premires expliquent
systmatiquement quels dplacements effectuer et comment rsoudre les nigmes une une. D'autres sites
fournissent des informations avec parcimonie, en donnant le minimum d'indices, de faon laisser au
lecteur le plaisir de dcouvrir encore quelque chose par lui-mme, sans "vendre la mche". Des
informaticiens aviss ont mme spcialis des systmes de gnration d'hypertexte, tel le Universal Hint
System (Gamesdomain, 1998), de faon faciliter l'criture de fichiers qui distillent les informations par
portions infinitsimales, obligeant le lecteur toujours demander un supplment d'information avant de
pouvoir l'obtenir. De cette faon, plus une donne rapproche du dvoilement d'une nigme importante,
plus profondment elle est enfonce l'intrieur des cercles concentriques question/rponse et plus elle
oblige le lecteur "creuser".

L'existence de ce vaste corpus de textes complmentaires transforme l'hypermdia fictionnel en une


galaxie textuelle qui n'est pas sans voquer l'appareil de gloses et de commentaires entourant les grands
textes de notre civilisation. Mais la lecture en est ncessairement fragmente et alatoire, inscrite dans le
processus de drive associative caractristique de la navigation sur la Toile plutt que dans la structure
totalisante du livre, et d'abord dtermine par les questions du sujet plutt que par les rponses d'une
auctoritas.

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10. Tyranal
Due Elisabeth Vonarburg, crivaine de science-fiction bien connue au Qubec, cette saga en cinq
volumes (ditions Alire (Alire, nd)) vise crer un univers de toutes pices, dont on nous dcrit
abondamment la faune, la flore, les minraux, la gographie, le rseau fluvial et routier, les civilisations,
les rites, les monuments, les muses... En outre, l'histoire qui nous est raconte s'tend sur plus d'un
millnaire, tout en offrant des aperus sur des poques bien antrieures, et met en scne des centaines de
personnages. Ce parti pris dmiurgique oblige le lecteur assimiler une masse d'informations
encyclopdiques. C'est dire que les oprations de rappel sont particulirement importantes dans la lecture
de cet ouvrage, qui compte prs de 2000 pages. L'activit du lecteur est maintenue tout au long du rcit
grce des nigmes fort bien conues, dont le dvoilement n'arrive que par bribes : O sont passs les
anciens habitants de la plante ? Y a-t-il effectivement des tres tranges aux pouvoirs extraordinaires
vivant l'intrieur d'une montagne? Comment le personnage principal peut-il rajeunir aussi
soudainement ? Comment expliquer le phnomne qu'est la mer ? Quelle tait la fonction des pylnes
quadrillant la plante? Et ainsi de suite...

Riven participe de la mme veine cratrice et nigmatique. Le lecteur circule dans des paysages tranges
et des constructions varies (palais, prisons, lieux de culte, etc.). Il emprunte des moyens de transport
inusits comme ce tlphrique monoplace (illustration, taille : 79K), passe proximit d'animaux
bizarres (illustration, taille : 56K), fait tourner des machines dont la fonction lui chappe...

Quant la contigut textuelle de Tyranal, elle est loin d'tre aussi leve qu'elle pourrait l'tre, l'auteur
ayant choisi une structure qui l'amne souvent faire alterner des narrateurs distincts et des points de vue
narratifs diffrents dans des sections trs brves, allant de un ou deux paragraphes deux ou trois pages.
On a mme pendant une grande partie du quatrime livre une alternance de fragments narratifs
correspondant ce que l'on dcouvrira plus tard comme tant deux tats successifs de la vie d'un mme
personnage, sur deux plantes diffrentes, Atyrkelsao d'une part et Tyranal de l'autre. Cette structure
clate rpond une volont trs nette de dlinariser le rcit et de l'parpiller en fragments la faon des
vido-clips[4]. L'emploi de ces procds oblige le lecteur rajuster constamment son contexte de lecture
et augmente du mme coup l'importance des oprations de rappel.

Si l'on compare la part respective des oprations de concatnation dans la lecture de Tyranal et dans celle
de Riven, on conviendra sans doute que la contigut est moins importante dans le second que dans le
premier, mais qu'elle n'y est pas nulle. La grande diffrence vient du fait que, dans le livre imprim, le
lecteur peut toujours continuer "lire" mme si un certain nombre de dtails lui chappent
provisoirement : mesure qu'il progresse, des lments vont se mettre en place et des passages antrieurs
vont tre rinterprts. En revanche, dans la lecture de Riven, la progression du lecteur est rigoureusement
couple la comprhension et limite par celle-ci : si on ne trouve pas le code qui commande le
fonctionnement des dmes, les mcanismes de transfert ne se mettront pas en marche.

Si l'on admet la distinction pose par certains analystes entre deux modes de lecture de l'imprim, l'une en
comprhension et l'autre en extension (voir notamment Gervais (1993)), il faut reconnatre que, dans la
lecture de l'hypermdias fictionnels, une telle distinction ne vaut plus, car il ne peut y avoir progression
sans comprhension. Mais rien n'empche le lecteur de recourir des sources extrieures pour russir
dchiffrer certaines nigmes : en fait, on l'a vu, la complexit mme de ces dernires est justifie par
l'existence d'une communaut interprtative qui met en commun dcouvertes et solutions.

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Par ailleurs, on trouve dans Tyranal des centaines de mots nouveaux, organiss de faon
remarquablement cohrente. Certains de ces mots sont censs provenir de la langue parle sur l'ancienne
plante : hkel, sirid, eldaran,tinganu, karaker... D'autres sont des nologismes : chachien, moddex,
jugementalistes, spatioport... En cela, Vonarburg ne fait que suivre une pratique frquente en science-
fiction, et qui s'est renforce au cours des annes soixante, notamment avec des rcits comme Dune. Qu'il
s'agisse de nologismes ou de mots-fictions, ce procd typique du genre vise susciter un effet que Marc
Angenot (1978) a fort justement thoris sous les termes de "paradigme absent". Ce procd vise
renforcer la conviction du lecteur de se trouver dans un ailleurs imaginaire. Le dpaysement langagier est
peut-tre celui que l'on ressent le plus profondment, en nous replongeant l'poque lointaine d'avant le
langage. Mais mme si un mot est inconnu, on peut le plus souvent en dchiffrer le sens grce au
phnomne "d'irradiation syntagmatique" (p. 78) que procure son insertion l'intrieur d'un contexte
verbal. Ainsi, quand on lit "Mais lorsque l'homme passe dans la lumire des globes encadrant la porte,
une collerette argente scintille son cou et la chemise est bleue sous l'habit. Un hkel." (I, p. 92), on
peut aisment dduire que le mot hkel, mme s'il apparat ici pour la premire fois, doit dsigner un
humain exerant une fonction particulire. Et plus on avancera dans le rcit, plus le champ des
significations possibles se rtrcira : les oprations de concatnation pourront alors s'effectuer avec ces
mots comme avec des mots ordinaires.

Il faut noter que Riven, en dpit de la faible place qui est faite au langage, utilise le mme procd de
faon spectaculaire. Au commencement du jeu, en effet, aprs la vido d'ouverture, le joueur voit un
homme s'approcher de l'espce de cage d'ascenseur o il se trouvait en arrivant dans ce monde et se mettre
lui parler dans une langue trangre (illustration, taille : 90K). L'effet d'incomprhension est total. Mais
les gestes et les actes nous permettent de dduire que l'individu voulait un livre qu'on nous avait
virtuellement remis (il sera d'ailleurs assassin quelques secondes aprs). Par le choc d'une langue
inconnue, le joueur se trouve ainsi plong d'emble dans un monde trange et est prt commencer sa
qute. Il trouvera par la suite d'autres tmoignages de cette langue dans des inscriptions rdiges dans une
criture galement inconnue. Ce jeu se prsente ainsi dans une relation intertextuelle forte avec la science-
fiction : "La drive travers le monde de SF est drive travers un langage" (Angenot, p. 86).

La lecture de Riven sollicite aussi trs fortement les activits de rappel. En fait, les icnes et les symboles
y sont tellement nombreux et complexes que le lecteur srieux doit absolument se munir d'un bloc-notes
pour y noter les indices significatifs afin de pouvoir les retrouver avec prcision lorsque le besoin s'en fait
sentir : code d'ouverture des dmes, systme de notation chiffre, etc.

Il reste considrer la dimension tabulaire des deux types d'ouvrages. Le roman d'lisabeth Vonarburg
contient les lments tabulaires minimaux du codex, savoir pagination et division en paragraphes, en
chapitres et en livres, ce qui permet dj au lecteur de moduler et grer son gr son activit de lecture. Il
contient aussi une carte de la plante, avec et sans la "mer". On aurait certes pu s'attendre d'autres
lments tabulaires, tel un lexique, un index des noms propres, un tableau gnalogique des personnages
et des familles, voire une chronologie des principaux vnements et des fiches encyclopdiques sur la
faune, la flore, etc. Mais il faut reconnatre que ces lments sont rarement prsents dans des romans, le
lecteur de ce genre d'ouvrage s'engageant pour une navigation linaire au long cours, avec tous les alas
que cela comporte, sans avoir principalement en vue de se donner un savoir systmatique. C'est plutt le
rle des ditions critiques et des articles savants de mettre plat et regrouper en tableaux tout le savoir
dissmin dans une oeuvre donne.

Quant Riven, il ne comporte gure d'lments tabulaires au dpart, ce qui a comme consquence que le
joueur novice n'a pas la moindre ide de l'endroit o il en est dans sa lecture par rapport au dnouement.
La masse d'informations est opaque et ne comporte ni pagination, ni index, ni odomtre : un lecteur peut
s'imaginer avoir fait surgir la majorit des signes et rsolu la plupart des nigmes alors qu'il n'en est mme
pas arriv au tiers. Bref, le lecteur n'a aucune faon d'valuer le chemin parcouru par rapport l'ensemble
et il ne peut donc pas moduler son activit en fonction du temps disponible ou des oprations qui
l'intressent -- ce qui, selon nous, constitue une lacune certaine, voire une rgression par rapport au codex,
et qui tient l'tat actuel de la rflexion sur ce nouveau mdia plutt qu' des limitations techniques.
Signalons toutefois qu'un lecteur "efficace" pourra se donner un accs tabulaire direct n'importe quel
point du jeu en enregistrant sous un nom adquat chaque espace significatif auquel il aura accd. A la fin,
il disposera ainsi de centaines de fichiers dont les titres correspondront autant de points d'accs au jeu.
Ces traces contribueront personnaliser l'hypermdia, le faonner en quelque sorte selon la personnalit
et le degr de comprhension du lecteur. Cette particularit de l'hypermdia fictionnel mrite d'tre
souligne : si la tabularit n'y est pas donne au dpart, elle peut cependant tre cre par l'usager qui
enregistre sur son disque les divers endroits significatifs de ce jeu-rcit au fur et mesure qu'il y a progrs
dans la lecture.

Par ailleurs, les innombrables textes complmentaires que l'on trouve sur la Toile fournissent au lecteur
intress toutes les informations imaginables, aisment accessibles par des moteurs de recherche et par les
nombreuses pages o l'information est organise en mode tabulaire. Des amateurs ont ainsi reconstitu
l'alphabet d'ni au complet et propos des tables de prononciation et un dictionnaire, que l'on peut consulter
sur le site de Leelan (1997b) (illustration, taille : 82K).

11. Frontires du lisible


Que conclure la suite de ce trop bref survol ? Un premier constat : la notion de lecture tend s'largir
d'autres supports que l'crit de faon englober l'image et dans une moindre mesure le son. Cet
oecumnisme smiotique se fait au dtriment du signifiant roi qu'est le langage, qui a longtemps rgn de
faon absolue dans l'empire des signes. Mais comment alors cerner le moment o prend place l'acte de
lire ? Lit-on encore quand on ferme les yeux ou quand on traite autre chose que du langage ? Certes,
comme le rappelle Klinkenberg, "c'est sur le donn peru que travaille l'acteur smiotique" (p. 128). Mais
la perception doit-elle ncessairement tre concomitante du travail smiotique ? On a vu plus haut que le
rappel constitue une des composantes importantes de la lecture : par dfinition, cette activit est
indpendante du dchiffrement.

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En outre, plus la tabularit du texte augmente, plus augmente la possibilit qu'a le lecteur de lcher un fil
textuel pour se reporter un autre ou pour se livrer des oprations cognitives. Mme au plan de la
concatnation des units primaires que sont les mots l'intrieur d'une phrase ou des phrases l'intrieur
d'un paragraphe, on trouvera des textes dont la comprhension excde largement le temps que prend la
cueillette des signes la surface de la page. moins de vouloir la rduire cette dernire opration,
parfaitement objective et mesurable, on devra sans doute considrer que la lecture est la rsultante de
l'ensemble des oprations de mise en relation effectues partir d'un matriau externe. Gide nous rapporte
ainsi une exprience de lecture qui ncessitait un travail cognitif considrable :

Je lis Carlyle, qui m'irrite et me passionne la fois. J'ai eu ce tort de lire la seconde
confrence (des Hros) par devoir. Il n'y a pas eu pntration. C'est absurde. Je ne devrais
rien lire comme cela. La premire, au contraire, m'avait fait une impression telle que je ne
venais pas bout de la finir. chaque ligne, j'en avais pour un quart d'heure de rflexions
et de vagabondages. (Journal, coll. Pliade, p. 19)

Certes, on peut rpugner dtacher la lecture du travail de dchiffrage qui en est la porte d'entre
naturelle. Mais cette rpugnance se confond parfois avec un refus de smiotisation du non verbal, comme
en tmoigne par exemple la remarque de Pierre Bourdieu :

Or, le fait de lire des choses dont on ne sait pas si elles sont faites pour tre lues introduit
un biais fondamental. Par exemple, lire un rituel, qui est quelque chose comme une danse,
comme s'il s'agissait d'un discours, comme quelque chose dont on peut donner une
configuration algbrique, c'est me semble-t-il lui faire subir une altration essentielle.
(1985 : p. 269)

Une telle critique est certainement valide lorsque, pour pouvoir en effectuer la lecture, on doit
systmatiquement traduire dans l'ordre du verbal des lments non verbaux, sans le secours ni la garantie
d'une instance de lgitimation interne, comme c'est le cas, par exemple, d'une peinture. Mais lorsque des
pratiques non verbales sont fortement codes, une traduction n'est pas ncessaire et les signes possdent
une autonomie suffisante pour pouvoir faire l'objet d'une opration de lecture. En permettant l'mergence
de signes non verbaux strictement cods, le pseudo-texte de l'hypermdia fictionnel tend mettre en place
un mcanisme de lecture radicalement nouveau.

En mme temps, la notion de lecture se fait paradoxalement plus rigoureuse, en ceci qu'elle exige
ncessairement la comprhension, car les signes n'y sont pas donns comme dans le langage, mais
construits par le lecteur. Et la comprhension se traduit en actes et en effets visibles sur l'cran, qui
fournissent au lecteur un feedback que l'crit ne saurait galer.

En retour, cette monte de l'investissement multisensoriel entrane une rduction quivalente de la part de
l'imaginaire -- lequel se limite dans Riven admirer des prouesses techniques, de superbes graphiques et
des mcanismes d'activation. Alors que Tyranal comporte des hros et des hrones -- dont la plupart
sont trs proches de nous par leurs faiblesses, leur monologue intrieur, leurs dsirs, leur humanit --, le
monde de Riven est dpourvu de hros. Les rares personnages qu'on y rencontre sont rduits des rles de
figurants, ce qui contribue la froideur impersonnelle de ce monde. En revanche, une large place est
laisse au lecteur, qui devient le vritable hros de ce jeu... quand il russit en dcoder les nigmes.

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Le mode d'appropriation du pseudo-texte par le lecteur est totalement diffrent aussi. Quoique les
dfinitions de la littrature soient extrmement variables, on s'entend souvent pour considrer que celle-ci
consiste essentiellement traduire une vision du monde dans l'ordre du verbal et donc du lisible, ce qui
fait de la lecture romanesque un acte de recration et de projection. Dans le cas d'un hypermdia, au
contraire, la lecture des textes proprement dits est subordonne la rsolution des nigmes et devient
essentiellement instrumentale : le texte est un complment du pseudo-texte. On ne lit pas pour pouvoir se
reprsenter mentalement un univers -- celui-ci nous est dj donn visuellement -- mais pour trouver le
moyen de s'y dplacer et d'en matriser les cls. La lecture y est un faire plutt qu'un rve dirig. Et ce
faire est plac sous le signe de l'immdiatet, voire de la fbrilit. Alors que, dans la lecture romanesque,
le lecteur laisse se dvelopper en lui une configuration d'attentes qui peut rester assez floue jusqu'au
dnouement, le lecteur de Riven est somm chaque pas de formuler explicitement ses infrences en
cliquant sur la zone approprie, et de le faire avec succs faute de pitiner ou de se trouver bloqu. En
somme, on ne s'est libr de la linarit du roman que pour devenir prisonnier de l'enchanement serr des
nigmes...

En revanche, les comportements smiotiques que ce type de pseudo-texte tend favoriser chez le lecteur
ont des affinits videntes avec la vie "relle". Dans l'un comme dans l'autre, en effet, le sujet se trouve
devant des signes incertains, flous et multiples qu'il doit commencer par reprer et isoler avant de pouvoir
les interprter. Le policier qui enqute sur une affaire ou l'individu qui s'oriente dans une nouvelle sphre
de travail ou de loisir doit mettre en relation nombre de signes indexicaux et iconiques et les organiser de
faon cohrente afin de pouvoir en faire une lecture. La frquentation de certains types d'hypermdia
fictionnel pourrait ainsi s'avrer des plus efficaces pour dvelopper des habilets d'observation, de
dduction, d'abduction et de rsolution de problme en gnral. Certes, ce type de lecture ne va sans doute
pas faire disparatre la lecture romanesque, mais elle pourrait l'amener se modifier, au moins dans
certaines de ses manifestations. On considre en effet de plus en plus que, loin d'tre un acte purement
priv, la lecture prend sa source et tire ses modles de pratiques sociales rgles ( & Thomas, 1998). En
somme, avec des jeux interactifs comme Riven, c'est la mise en place d'une nouvelle "liturgie" de la
lecture que l'on assiste aujourd'hui, partout sur la plante.

La saga de Vonarburg, par sa structure clate, le caractre central de ses nigmes, son aspect
dmiurgique et sa forte charge visuelle semble dj tmoigner de la faon dont l'criture actuelle est
travaille par certains des principes qui rgissent l'hyperfiction. Mais le mdia imprim est une oeuvre
close et acheve, alors que la dynamique interactive de Riven a suscit la cration d'un rseau serr de
commentaires qui en situent la lecture dans une exprience partage, dont tmoignent les milliers de sites
Internet qui parlent de ce jeu ou qui en proposent des gloses et des interprtations. Si le livre veut rester au
coeur de notre civilisation, il devra russir susciter semblable participation de la part de ses lecteurs et
faire chapper la lecture l'isolement qui la caractrise trop souvent. Certes, les lecteurs urbains ont dj
leur disposition ces lieux de rencontre rels que sont les grandes librairies, les bibliothques, les salons du
livre ou les missions consacres des livres. Mais l'imprim gagnerait aussi se mettre en scne dans
des lieux virtuels de plus en plus sophistiqus, et s'accompagner de textes numriques complmentaires
susceptibles de prolonger l'exprience de lecture dans un tissu riche et ouvert, auquel le lecteur ordinaire
peut apporter sa propre contribution.

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Une chose est sre : les oprations cognitives impliques par la lecture et l'criture, loin d'tre menaces
par le nouvel environnement lectronique, seront de plus en plus centrales l'exprience humaine. Mais
elles seront aussi appeles se raffiner et se rorganiser au sein d'une sphre mdiatique beaucoup plus
riche et diversifie que toutes celles qui ont prcd. Cette "rengociation" des rapports de force entre
divers modes d'expression est d'ores et dj entame (Bolter (1996), Debray). La lecture indicielle et
iconique, longtemps confine la paralittrature (bande dessine, roman policier, publicit...) a trouv
dans le pseudo-texte du jeu interactif un mdium de choix. Et cette exprience devrait marquer
profondment les habitudes de lecture de la jeune gnration. Cela ne signifie certes pas la disparition du
texte proprement dit. Celui-ci tendra plutt se replier sur ses forces spcifiques et fonctionner en
complmentarit avec d'autres mdias plutt qu' couvrir la totalit du signifiable -- rle qui, dans une
civilisation essentiellement axe sur l'information, est loin d'tre ngligeable.

Rfrences
Bibliographie

Angenot, M. (1978). "Le paradigme absent". Potique, no 33. pp 74-89.

Barthes, R. (1970). S/Z. Paris : Seuil.

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Notes
[1] Cet article est une version remanie d'une communication donne au colloque "Visages de la lecture" organis par
l'Association canadienne de smiotique au Congrs des sciences humaines, Ottawa, mai 1998.

[2] Le terme isotopie a t appliqu l'analyse smiotique par Algirdas J. Greimas, qui le dfinit comme "Un
ensemble redondant de catgories smantiques qui rend possible la lecture uniforme du rcit, telle qu'elle rsulte des
lectures partielles des noncs et de la rsolution de leurs ambiguts qui est guide par la recherche de la lecture
unique" (1970: 188). Autrement dit, l'isotopie d'un texte repose sur "la permanence d'une base classmatique
hirarchise qui permet, grce l'ouverture des paradigmes que sont les catgories classmatiques, les variations des
units de manifestation" (Greimas, 1966: 96). Ainsi, la phrase "le chien du commissaire aboie" pourra, selon les
contextes, tre interprte comme renvoyant un animal ou au secrtaire du commissaire (1966: 71-72). Conue la
fois comme un principe de cohrence et comme un ensemble de traits que l'on peut trouver dans n'importe quel texte,
le phnomne de l'isotopie permet d'expliquer fondamentalement le fait qu'un message donn est toujours compris
comme une totalit de signification et que, confront des ambiguts, le lecteur va tenter de les rsoudre en adoptant
un point de vue non quivoque. Cette recherche est particulirement vidente dans le cas des mots d'esprit, o "le
plaisir spirituel rside dans la dcouverte de deux isotopies diffrentes l'intrieur d'un r.cit suppos
homoghne" (Greimas, 1966: 71). Par la suite, le terme isotopie englobera galement les phnomnes d'ordre
syntaxique, thmatique et figuratif.

[3] Nous faisons allusion la faon dont le procureur indpendant K. Starr a rendu publique la liaison du prsident
avec une jeune stagiaire de la Maison Blanche, et finalement amen ce dernier en faire l'aveu, donnant ainsi au
Congrs la possibilit d'amorcer une procdure de destitution.

[4] Sensible aux enjeux narratifs contemporains, Elizabeth Vonarburg glisse une allusion Escher, dans les oeuvres
duquel un personnage voit une volont de dmolition de la perspective classique correspondant " la mort de Dieu et
la libration du Moi tout-puissant" (V, p. 60). Consciente aussi des enjeux de l'criture, elle attribue un de ses
personnages la publication d'un livre qui aurait contribu mettre fin une guerre civile qui durait depuis des sicles :
or ce livre porte prcisment le titre du volume IV de la srie. Plus encore que la puissance du Livre, c'est celle de
l'imaginaire qui est mise en valeur dans ce rcit. Ainsi, les vnements les plus importants de l'histoire, telle l'arrive
de la "Mer" et plus tard celle des Terriens, sont prsents comme ayant t rvs par des "dormeurs" et des
"dormeuses" qui ont annonc avec une prcision infaillible des vnements qui allaient se raliser deux ou trois
sicles plus tard.

A propos de l'auteur
Christian VANDENDORPE : professeur au dpartement des Lettres franaises de l'Universit d'Ottawa et directeur
du Centre d'criture de la Facult des arts. Ses champs de recherche touchent la thorie de la lecture et la
didactique de l'crit, ainsi qu' la rhtorique et aux apports de la smiotique et des sciences cognitives. Interpell par
l'avnement de l'hypertexte, il travaille depuis plusieurs annes sur les mtamorphoses de la lecture en relation avec le
support textuel, et l'impact de celui-ci sur l'organisation du texte. Il est aussi l'auteur de divers outils informatiss,
notamment Communication crite, une grammaire fondamentale et textuelle interactive (Montral : Logidisque, 1995
et 1997).
Courriel : cvanden@uottawa.ca
Toile : http://www.uottawa.ca/academic/arts/lettres/vanden.html
Adresse: Dpartement des Lettres franaises, P.O. Box 450, Stn A, Ottawa (Ontario), Canada K1N 6N5

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Apprentissage des Langues et Systmes d'Information et de Communication, 1998