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Feries

tudes sur le conte merveilleux, XVIIe-XIXe sicle


2 | 2005
Le Conte oriental

Linvention dun genre littraire au XVIIIe sicle


Le conte oriental

Jean-Franois Perrin

diteur
Ellug / ditions littraires et linguistiques
de luniversit de Grenoble
dition lectronique
URL : http://feeries.revues.org/101 dition imprime
ISSN : 1957-7753 Date de publication : 1 fvrier 2005
Pagination : 9-27
ISBN : 2-84310062-3
ISSN : 1766-2842

Rfrence lectronique
Jean-Franois Perrin, Linvention dun genre littraire au XVIIIe sicle , Feries [En ligne], 2 | 2005, mis
en ligne le 29 mars 2007, consult le 30 septembre 2016. URL : http://feeries.revues.org/101

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Linvention dun genre littraire au xviiie sicle 1

Linvention dun genre littraire au XVIII


e sicle
Le conte oriental

Jean-Franois Perrin

1 LASSIMILATION DE LA MATIRE DORIENT est un aspect dterminant de lhistoire de la


littrature franaise depuis le moyen ge jusqu nos jours ; les synthses dj anciennes
de Pierre Martino1 et de Marie-Louise Dufrenoy 2 lont dmontr pour lge classique.
Cependant, et en dpit du dveloppement des tudes contemporaines sur le conte
merveilleux, le conte oriental franais du XVIIIe sicle, tel quil est issu des Mille et Une
Nuits dAntoine Galland, na pas fait lobjet danalyses densemble rcentes 3, alors quil est
probablement la composante la plus dynamique de la production du sicle en matire de
contes ; il demeure donc pour bonne part un objet interroger, sinon (re) construire en
fonction de problmatiques critiques nouvelles, que ce soit dans son articulation
lorientalisme savant de lpoque, dans ses caractristiques gnriques, dans ses enjeux
esthtiques et idologiques, ou encore dans son rayonnement international et sa
postrit : cest cette recherche que les tudes runies dans la prsente livraison de
Feries voudraient contribuer.
2 Au XVIIe sicle, dans lun des premiers essais de dfinition du genre romanesque : la Lettre
M. de Segrais sur lorigine des romans ( 1670), Pierre-Daniel Huet donnait comme
exemplaire du gnie fabulateur humain, un Orient bien dlimit : Quand je dis les
Orientaux, jentends les gyptiens, les Arabes, les Perses, les Indiens et les Syriens 4 ;
cest (avec quelques extensions) cette comprhension restreinte du concept dOrient qui
dfinit encore laire gographique et culturelle concerne par les histoires orientales
des conteurs du XVIIIe sicle, Galland dfinissant dailleurs plutt lOrient par la religion :
sous le nom des Orientaux, je ne comprends pas seulement les Arabes et les Persans,
mais encore les Turcs et les Tartares, et presque tous les peuples de lAsie jusques la
Chine, Mahomtans et paens ou idoltres5 . En ralit, cest une certaine ide de lIslam
et de son rayonnement qui domine globalement la gographie culturelle des Contes arabes
et de leurs imitations (mme si Bignon dans les Aventures dAbdalla, essaye dapprocher

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superficiellement certains aspects de lhindouisme) ; et cela en dpit de ralits par


ailleurs connues, puisque limage islamise que prsentent par exemple de la Chine l
Histoire de Camaralzaman chez Galland, lHistoire du prince Calaf chez Ptis, ou les Contes
chinois de Gueullette, contredit le savoir document quon possde depuis le XVIIe sicle6
de la civilisation confucenne.
3 Cest peut-tre aussi que le lecteur occidental de cette poque aime reconnatre dans les
rcits exotiques et merveilleux venus du monde arabo-musulman, une matire certains
gards trangement proche : Galland y songe lanne de la publication des premiers
volumes des Mille et Une Nuits, en mditant sur les transferts culturels lis aux croisades :
ils (les contes) sont assez anciens crit-il Gisbert Cuper, et la communication quil y a
eu de ces pays avec le Levant du temps des croisades fait que les auteurs de Vieux romans
en ont tir beaucoup de choses7 . On ne pense gure diffremment au Journal des savants,
dont le rdacteur observe en rendant compte des deux premiers tomes des Nuits : la
conformit qui se trouve entre quelques-uns de ces contes et ceux que nous lisons dans
les ouvrages de nos auteurs europens, nous porterait croire que ce livre arabe ne leur a
pas t entirement inconnu8 . Leurs intuitions taient justes et la diffusion des rcits
orientaux dorigine indo-persane (le Syntipas ie. les Sept Vizirs , Kalla et Dimna, les Contes
du perroquet, etc.) dans la littrature europenne jusqu lge classique et au-del, est
aujourdhui bien documente, quil sagisse des recueils dexempla ou des fabliaux, de
Boccace ou de Chaucer, de lArioste ou de La Fontaine, etc.9 Linvention des Contes arabes
par Galland rvle sans doute une sorte de coagulation lpoque considre, de tout un
faisceau de rcits en circulation qui trouvent, avec cette traduction, leur formule
moderne. Larabesque antiquit dont se moque Antoine Hamilton dans lun des
prologues de ses fameuses imitations parodiques de Galland, peut alors se lire
srieusement comme alternative explicite aux antiquits gauloises dont sautorisaient
Perrault et Mlle Lhritier, pour publier des contes prsents comme tout aussi bien
invents et largement plus honntes que les fables milsiennes10 : dans leurs prfaces
dailleurs, Galland et Ptis de La Croix ne se bornent pas souligner la supriorit
dinventivit et de propos de leur matire vis--vis des contes de fes et des fictions
dOccident, mais prtendent galement rivaliser avec les rcits de voyage et la littrature
savante sur les plans documentaire et culturel11. Tel est du moins laffichage, quoi lon
nest videmment pas forc de rduire la porte du genre, jy reviendrai.
4 Auparavant, il faut dire un mot du contexte dans lequel interviennent ces traductions et
leur imitations presque immdiates par labb Bignon puis par Gueullette. Je ne mattarde
pas sur lmergence reconnue dune coloration, voire dune thmatique orientalisante, au
thtre et dans le roman de la seconde moiti du XVIIe sicle, de LIllustre Bassa Zade, de
Bajazet au Bourgeois gentilhomme ; au-del des uvres phares, il faut galement retenir un
contexte gnral de merveilleux oriental baroque inspir de la Jrusalem dlivre ou du
Roland furieux, dont les scnarios et les climats inspirent les ftes royales et le thtre
lyrique12. Dans un autre registre, linfluence des rcits de voyage en Inde, au Siam, en
Perse, au Levant, etc., qui circulent ds la seconde moiti du XVIIe sicle, est galement
devenue un lment familier de nos approches critiques : Tavernier, Bernier, Chardin,
Thvenot, les Lettres difiantes, Tournefort, toute cette documentation va nourrir le XVIIIe
sicle, qui la compile et la rdite. On connat galement limmense influence de la
somme de Barthelemi dHerbelot, acheve et publie par Galland en 1697 : le monde
savant dans son ensemble, crit ainsi Francis Richard, ne se familiarisera, jusquau dbut

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du XIXe sicle, avec la pense et lhistoire du monde musulman, que grce la Bibliothque
orientale13 .
5 Outre cela on doit relever lintense travail de traduction qui sest poursuivi lgard des
cultures du Levant, travers lactivit de lcole des Jeunes de langue de Constantinople.
Cre par Colbert en 1669 dans le cadre du dveloppement des relations commerciales
et diplomatiques franaises avec lOrient14, destine principalement lapprentissage des
langues turque, arabe, persane, elle forme des dynasties de traducteurs spcialiss pour la
diplomatie, avant dtre relaye en 1795 par lcole des langues orientales. Ce sont plus
de 600 traductions du turc, de larabe, du persan, la plupart restes indites, qui sont
ralises-l, parmi lesquelles plus de 120 traductions douvrages turcs ralises entre
1730 et 175015. Parmi celles-ci, une majorit douvrages historiques, militaires,
diplomatiques, biographiques, mais aussi vingt-huit traductions de contes et dhistoires
fabuleuses ralises entre 1731 et 1753. On remarque, souligne Annie Berthier, que
cest aprs la parution des Mille et Un Jours de Ptis de La Croix que lon traduit
Constantinople, daprs des textes turcs, les mmes contes16 . Toute cette matire, une
fois traduite, tait envoye en France et enregistre la Bibliothque du Roi. Le Mercure
doctobre 1732 publie dailleurs une liste de dix traductions ralises durant lanne
coule, parmi lesquelles on trouve trois contes ou histoires fabuleuses. On na pas encore
de travaux sur la consultation dpoque de ces traductions ; en revanche, ltude de leur
utilisation par certains conteurs semble sannoncer comme un domaine de recherche
instructif, ainsi que le montrent dans la prsente livraison de Feries, les tudes de Julie
Boch et Raymonde Robert.
6 Cest sous la direction de labb Jean-Paul Bignon que la Bibliothque du Roi, du cabinet
drudit quelle tait reste depuis le XVIIe sicle, se transforme partir de 1718 en une
institution publique : la premire bibliothque du monde, crit Franoise Blchet, et le
premier des tablissements culturels, modle copi ensuite par les pays voisins 17 .
Bignon, galement charg des Acadmies, directeur de la librairie, chef de la censure,
conseiller dtat, prsident du comit de rdaction du Journal des savants, est un proche de
la famille Ptis de La Croix ; il est par ailleurs un ami de Galland, lequel avait t
bibliothcaire de son oncle. Sous son impulsion, la bibliothque souvre tous les savants
de toutes les nations, activit pour laquelle Bignon recrute un personnel fixe et
comptent, et notamment des traducteurs, dont cinq pour les langues orientales ; sous
son administration les collections doublent, le fonds oriental saccrot, un fonds chinois se
constitue, un premier inventaire des manuscrits orientaux de la bibliothque est publi
en 1739 ; ainsi se constitue une communaut de traducteurs savants et un remarquable
instrument de travail au service des langues et des cultures dOrient : tout au long du
sicle, crit Franoise Blchet, ce sont les mmes hommes qui enseignent les langues
orientales au Collge royal, sont membres des Acadmies des Inscriptions et Belles
Lettres, et interprtes la Bibliothque du Roi18 .
7 Le rappel de ce contexte montre que ce nest pas un hasard sans doute, si ce sont
prcisment deux grands savants orientalistes et ladministrateur de la bibliothque du
roi, qui jettent les bases du conte oriental la franaise entre 1704 (premier volume de
Galland) et 1710-1712 (Les Mille et Un Jours puis Les Aventures dAbdalla) ; tous trois
insistent dans leurs avertissements, sur la riche exprience de lAutre quoffre le genre
quils promeuvent : inventant un style indit de vulgarisation, ils visent provoquer une
lecture intelligente (ou simplement culturellement curieuse) de cette sorte dhistoires.
Chez Galland, laccent est mis sur les murs et les coutumes arabes ; Ptis prtend largir

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la palette des pays visits et fournir des ouvertures plus approfondies sur la thologie ;
Bignon ouvre sur lespace de lInde et prtend affiner encore lapproche des religions.
Quant la Bibliothque orientale, outre sa dimension documentaire, elle constituait aussi
pour les crivains un extraordinaire rservoir danecdotes et de canevas. Galland le
relevait dailleurs au passage, dans une prface soulignant la richesse de cette
encyclopdie o coexistent thologie, philosophie, physique, mathmatique, histoire
profane et religieuse, rhtorique, grammaire, posie, et tant dautres livres de fables
morales, de collections de proverbes, de sentences ou maximes, de paroles remarquables
et de bons mots, de contes divertissants et dhistoires fabuleuses que nous appelons
romans . Thomas-Simon Gueullette qui na rien dun savant, mme amateur, mais qui est
un magistrat clair aimant et sachant travailler, y puisera ses notes nombreuses et une
bonne part de sa documentation (y compris narrative)19, fournissant ainsi son public
une information assez fiable quoique de seconde main (mais on sait que Galland lui-mme
puise parfois dans son journal, ses travaux savants, voire chez dHerbelot) 20. Il le peut (et
bien dautres avec lui)21, parce que cest la mode certes, mais aussi que la documentation
est accessible, ce qui montre combien lhistoire du genre est lie celle des connaissances
sur lOrient, ainsi qu celle de leur diffusion vers un public plus large que celui des
savants. Cest bien ce quavait recherch Galland.
8 Ce quil a recherch aussi, dun point de vue la fois esthtique et moral, ce sont un style
et une langue. Il ne les a pas forgs de toutes pices : lune des russites du conte de fes
faon Perrault ou Mme dAulnoy, est sans doute davoir os faire uvre dune matire
confine jusque-l hors de la langue crite, en franais du moins. Les conteurs modernes
ont donc trouv le tour naturel , le style simple , qui est au fond celui de la
conversation classique, lequel fut adapt par Galland pour transmettre une civilisation
dans le respect de son altrit, mais dans la vise dune certaine ide classique de
lhumain. Ce travail littraire a t tudi travers une comparaison rigoureuse avec les
textes arabes, par Sylvette Larzul : en restant plus globalement fidle son texte que
lesprit gnral de la traduction son poque ny incitait, surtout en ce domaine peu
considr des Lettres quest le conte, Galland a fabriqu une langue et un style de lOrient
merveilleux qui largit la palette du vocabulaire et des tournures disponibles dans la
langue classique, sans sortir des biensances et de lhorizon de comprhension moyenne
du lecteur. Il a simplifi, raccourci, adapt les squences descriptives, par exemple ; il a
trouv des compromis supportables pour faire saisir larchitecture de lAilleurs partir de
celle des palais royaux franais ; il a cherch les tours et les ellipses pour dire la sexualit
sans choquer ; il a pratiqu linsertion des paraphrases explicatives qui maintiennent le
ton de loriginal tout en facilitant lassimilation inconsciente de la matire par le lecteur ;
il a ainsi constitu une langue dans la langue, perfectionne au fur et mesure de ses
traductions jusquau point o, selon Sylvette Larzul, cest moins dune traduction quil
faudrait parler dans son cas, que dune recration fonde sur limitation22. Certains
contes notamment, comme Aladdin, sont moins traduits que rinvents partir des
canevas nots dans son journal daprs les histoires que lui racontait le maronite Hanna
chez le voyageur Paul Lucas. Ce sont ceux quil a rendus universels23 (voir dans ce numro
ltude de Margaret Sironval).
9 Ainsi faisant, Galland a invent un genre que ses imitateurs allaient contribuer fixer et
quon peut essayer de dfinir. Mais dabord, lexpression conte oriental est-elle
atteste lpoque concerne ? Huet par exemple, thorise plutt un trait de culture quil
ne dfinit un genre :

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tous ces peuples ont lesprit potique, fertile en inventions et en fictions : tous leurs
discours sont figurs ; ils ne sexpliquent que par allgories ; leur thologie, leur
philosophie et principalement leur politique et leur morale sont toutes enveloppes
sous des fables et des paraboles [] Lon dit que la grande place dIspahan ne
manque jamais de bateleurs qui ne divertissent le peuple [] quen leur faisant des
rcits fabuleux et des contes romanesques24.
10 Dans lAvertissement des Sultanes de Guzarate, contes mogols (1732), Gueullette reprend le
thme en lassociant la notion d histoires orientales (dj utilise en 1712 par
Bignon dans lAvertissement des Aventures dAbdalla)25, elles-mmes paraphrases en
fables et aventures :
le fonds des histoires orientales est si ample, les fables quelles admettent sont en si
grand nombre, et elles prtent des aventures si tonnantes [], que plusieurs de
nos auteurs romanciers nont pas ddaign de puiser dans ces sources, alors trs
peu connues, des histoires dont quelquefois mme ils nont fait que changer les
noms.
11 Ptis pour sa part, spcifie ses contes comme persans , et si Galland voque les
contes orientaux , dans lAvertissement du tome III des Nuits26, le sous-titre du recueil
est contes arabes . Il semble que lide de promotion du titre Contes orientaux revienne
Caylus en 1743 ; ses prdcesseurs ont prfr jouer une certaine oscillation gnrique :
fables, histoire(s), contes, aventures, romans, etc., double de particularisations
nationales diverses : contes arabes, persans, tartares, chinois, mogols, indiens, etc.
12 Lapproche lexicale npuise videmment pas la question et lanalyse littraire procure
des traits dfinitoires plus consistants. Ainsi, alors que le procd de lencadrement ne
joue quun rle dlimit dans le conte de fes surtout comme gnrateur de rcits eux-
mmes embots les uns dans les autres (sauf chez Mme dAulnoy dans une certaine
mesure)27, ce trait constitue en revanche une dtermination gnrique marque du
conte oriental . Entre 1704 et 1724, trois grands recueils indo-persans de rcits
articuls par une histoire-cadre, en circulation sous diverses formes dans la littrature
depuis le moyen ge, se trouvent traduits presque simultanment depuis larabe ou le
turc dans la langue du franais classique ; Galland traduit Les Mille et Une Nuits, Ptis de La
Croix traduit une partie du recueil des Quarante vizirs (Histoire de la Sultane de Perse et des
vizirs, 1707)28, et Gueullette dite la traduction Galland des Contes et Fables indiennes de
Bidpa et de Lokman (1724). On remarque que les trois recueils sont groups par Lenglet-
Dufresnoy dans la fameuse Bibliothque des romans (1734), larticle XI : Contes de fes
et autres contes merveilleux , la suite des contes de fes, immdiatement aprs les
contes dHamilton et avant lensemble des contes de Gueullette ; se succdent ainsi l
Histoire de la sultane de Perse, les Contes et Fables indiennes, Les Mille et Une Nuits, auxquels
sajoutent Les Mille et Un Jours. Cest bien la perception dune cohrence qui sinscrit-l. Du
point de vue de lhistoire des traductions successives des textes, le lecteur du XVIIIe sicle
pouvait aussi percevoir une parent entre lhistoire de la transmission des Mille et Un Jours
donn pour traduit en persan par le pseudo Mocls avant de ltre en franais par son ami
Ptis29, et celle de Kelileh et Dimneh, vritable matrice selon les Orientaux , crit Galland
dans sa prface, dun recueil progressivement augment au fil des traductions de la
langue indienne (le Pantchatantra) en vieux persien , puis en arabe, puis en persan
moderne, enfin en turc sous le titre de lHumaioun nameh : le Livre imprial Galland
prcisant que cette version tire du classique par excellence de la littrature turque, est
suprieure celle tire du persan qui court en franais depuis 1644 sous le titre de La
Conduite des rois (que connaissait La Fontaine) 30. Quant aux Mille et Une Nuits, on sait que

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leur incipit les autorise des chroniques des anciens rois de Perse rgnant des Indes
jusqu la Chine.
13 Mais ce sont aussi trois formes fondamentales dencadrement des rcits qui arrivent ainsi
dans le champ dune prose narrative franaise cette poque en plein chantier 31, offrant
une fonctionnalit intgrative particulirement apte mler les genres et varier les
contenus. Dans Les Mille et Une Nuits, le rcit dune histoire juge extraordinaire par
lauditeur, est de nature sauver la vie ou la libert de qui la raconte ou de la victime
potentielle : cest vrai pour Scheherazade, comme pour bien des narrateurs de rencontre
au long du recueil ; mais on trouve galement dans le prologue un autre type de matrice
consistant changer histoire contre histoire comme on oppose thse thse : cest le
dbat de Scheherazade et de son pre. Cette argumentation par apologues interposs
travaille ailleurs dans les Nuits, mais en position subordonne ; en revanche, lHistoire de la
sultane de Perse et des vizirs amne cette forme classique du dbat argument servi par
contes et apologues : un fils unique de race royale tant injustement accus par une
sultane-pouse davoir voulu la violer, le roi son pre ordonne sa mort mais de sages
ministres viennent plaider la cause de la prudence, de la patience, etc. face aux
arguments de la sultane. Ici encore, il est question de vie et de mort ; et comme dans les
Nuits, il est galement question de lavenir du royaume : quil sagisse de lextermination
des femmes de lEmpire ou de celle de lunique descendant du trne, lenjeu est
fondamentalement thique et politique ; cest seulement le mode de traitement du dbat
impliqu qui varie.
14 Quant la matrice narrative des Contes et fables indiennes, elle prsente lhistoire de
llaboration et de la transmission dun trait de sagesse politique lusage des rois.
Comme le dit Galland dans sa prface : ce quil y a de merveilleux, cest que sous ces
fables gayes par un tissu dautres fables, Bidpa na pas seulement travaill
linstruction de son roi , mais de tous les autres monarques et plus gnralement de ceux
qui exercent le pouvoir32. Pour cela, il fallait, dit-il un peu plus haut, que cet
enseignement ft indirect, afin de ne pas heurter par des maximes crites lamour propre
royal, tandis que des conseils verbaux se seraient perdus dans la rumeur de cour. Do le
recours llaboration narrative du propos. Cest ainsi quau bout dune longue histoire
de transmission, souvre le chapitre premier illustrant la ncessit pour le monarque
avis dignorer lavis des mdisants, thse illustre par lhistoire de la faon dont la
fourberie du renard Kelleh conduit le lion mettre mort le buf qui ne lui voulait
aucun mal, et ce malgr la prudence et la fidlit de ce dernier. Cette sorte de recueil
trouve dailleurs sa forme ds le rcit-cadre, o fables et contes illustrent des dbats
successifs sur la ncessit et la libert, laction et le non-agir, les avantages et les
inconvnients de voyager, etc. Beaucoup des apologues (dans le dernier cas, celui des
deux pigeons par exemple), sont connus en Occident depuis longtemps, mais la
nouveaut, notamment par rapport La Fontaine, est le caractre organique rtabli du
recueil, qui dveloppe dialogiquement un propos ordonn, selon une progression
dialectique, travers une srie de dbats qui concernent lensemble des questions
morales, philosophiques et politiques. Cette forme polyphonique nest pas du tout
trangre la culture des honntes gens de lge classique : quon regarde du ct des
recueils de nouvelles la faon de Boccace ou du ct des traits de civilit dialogus
comme Le Courtisan de Castiglione, par exemple. Nanmoins, ce qui sans doute fait date,
est la corrlation remarquable dun got contemporain pour les apologues, contes et
fables orientaux, et la recherche dune forme nouvelle dassociation de la pense et du

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rcit dans la perspective de la (r) formation du Prince (et/ou de tout lecteur) qui semble
avoir t dcouverte avec la matire orientale dorigine indo-persane33.
15 cet gard, on peut observer dans le recueil extrmement composite quant aux sources 34
, de Gueullette : Les Contes tartares ( 1715), la trs grande attention apporte la
cohrence et lintrt dramatique du dialogue-cadre : chaque histoire, et quelquefois
mme de simples pisodes, sont comments par le sultan dun point de vue moral ou
philosophique ; sy dveloppe galement un dbat entre lauditeur et le conteur propos
de leffet des histoires contes sur la mlancolie royale le conteur tant cens la calmer ou
tout au moins la suspendre, quoique rapportant parfois des choses qui renforcent au
contraire les obsessions royales (Scheherazade galement raconte des histoires de
tromperie fort proches de celle subie par Schariar, mais jamais le dbat nest thmatis
entre eux) ; il arrive aussi chez Gueullette que lauditeur fasse des observations sur lart
du conteur, lui rappelle des squences suspendues, voire prenne la parole lui-mme pour
illustrer telle maxime prcdemment avance, exactement comme cela se passe dans le
prologue-cadre de Bidpa. Sans lever Gueullette plus haut quil ny prtend lui-mme, on
peut affirmer que sur ce plan du dialogisme ouvert, il est bien suprieur Ptis chez qui
les dbats nont gure de relief. Cette problmatique de lnonciation en rcit-cadre reste
en tout cas tudier de fort prs dans lensemble des recueils concerns, dautant que
depuis les Nuits, la figure du narrataire y dispose dune autorit digtique dterminante,
sans commune mesure avec celle qui lui est consentie dans le conte de fes autorit
dont Crbillon saisira tout le potentiel pour inscrire dialogiquement une rflexion
esthtique et morale sur lart du rcit, aussi profonde que profondment ironique.
16 Une autre voie encore inexplore, consiste dans lexamen de ce que ces recueils
reprennent ou rnovent des formules denchssement narratif propres leurs modles
orientaux. Dans ce champ, les analyses techniques de Todorov, Bremond, Pinault,
Chrabi, etc. sur lart de la construction dans Les Mille et Une Nuits et les recueils
apparents35, peuvent aider tudier le rinvestissement de formes comme
lenchanement de rcits rompus et relancs pour gagner du temps face un
interlocuteur-opposant dangereux ; le monnayage dune vie ou de la libert par des rcits
tonnants ; lintroduction dun conte par la formule rituelle : Si tu persistes te
conduire ainsi, tu connatras le sort de X Et quelle est lhistoire de X ? ; la demande
curieuse suscite par ltat surprenant de lindividu requis de narrer son histoire ; la
narration de rcits singuliers attache aux rituels de plaisir de llite de cour ou de cercles
privs, etc. Il est probable quon doive galement dcouvrir-l dintressantes
combinaisons formelles avec les techniques narratives de tradition occidentale : celle des
rcits devisants multiples depuis Boccace jusqu Robert Challe, celle des histoires
insres en tiroirs caractristique de la Haute Romancie, mais laquelle ni la nouvelle
ni le conte merveilleux moderne nont absolument renonc, de Mme de Lafayette
Catherine Bernard et quelques autres Hamilton compris. Quant au style narratif des
contes eux-mmes, il y a certainement matire comparaison critique avec la ferie la
franaise : ce que Galland affirme de limprvisibilit de la matire quil offre au public,
vise sans doute le caractre attendu des intrigues moyennes de contes de fes
miniaturisant des modles romanesques uss jusqu la corde. Les Nuits livrent certes
aussi de purs romans damour fou, mais surtout bien dautres sortes dhistoires, au
personnel englobant tout le spectre social, et aux tournants surprenants relativement
aux attentes classiques , concernant la cohrence des personnages, lunit de leur
caractre, voire leur fonction actantielle (qui peut varier dans le mme conte), ou encore

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la fin heureuse du rcit. Il faudra examiner si cet apport a t dvelopp par les
imitateurs de Galland ou si, au contraire, ce sont les topo de la ferie classique qui ont
finalement rinvesti les productions orientalisantes .
17 Ce qui caractrise enfin le genre, cest la rfrence savante en paratexte, garante la fois
de la valeur de la traduction offerte et de la fiabilit de lannotation curieuse en bas de
page36. Galland recourt peu lannotation car il prfre fondre linformation didactique
dans les rcits ; en revanche, il assure dans lAvertissement du tome III, avoir si
religieusement conserv le gnie et le caractre des contes orientaux, quil a rendu par l
son ouvrage digne de (la) bibliothque (des savants) . Pour ce qui est des Mille et Un Jours,
le pseudo Mocls y est donn pour une minence dIspahan, son amiti garantissant
lautorit du savant traducteur qui ne renonce pas, assure-t-il dans lAvertissement du
volume II, intresser ses confrres convis recueillir nombre de remarques
curieuses leur usage, lesquelles viennent rgulirement sinscrire en bas de page.
Bignon pour sa part, prtend que corriger la langue originale altre le charme des
histoires : jai donc cru quil fallait prendre le parti mitoyen, dadoucir certains endroits,
et dexpliquer les autres par de courtes notes37 . En 1729 encore, lconomiste Jean-
Franois Melon fait de lannotation un composant du titre : Mahmoud le Gasnvide, Histoire
orientale. Fragment traduit de larabe, avec des notes. Ainsi la dialectique inaugure par
Galland, de la fidlit marque et de leuphmisation discrte assorties dexplications
didactiques (insres et/ou en notes), constitue bien un trait marqu du genre lors de son
invention au dbut du XVIIIe sicle. Un dtour par un de ses avatars tardifs : Les Cinq Cents
Matines et une demie, contes syriens (1756) du chevalier Duclos, lillustrera encore :
le traducteur sest piqu dune fidlit qui a peu dexemples ; et il ne craint pas
quon lui objecte un seul endroit o il se soit cart du texte. (Sil a fait certaines
fautes en suivant son auteur) [] il a pris la libert de les relever quelquefois par des
notes critiques qui sont le fruit dune longue tude []. Les connaisseurs seront
charms de trouver des tours de phrases la syriaque, que lon a mnags, quoique
rarement, pour leur satisfaction38.
18 Le contexte est cette poque ouvertement parodique, rvlant a posteriori le potentiel
ironique voil des premiers imitateurs de Galland. Pour sa part, lauteur de Tanza, qui se
souciait peu de prudence, ouvrit franchement les hostilits en 1734, dans un abrg au
vitriol des principaux traits du genre, comme inconvnients auxquels il a fallu
remdier :
Les livres orientaux sont toujours remplis de fatras et de fables absurdes. Les
religions des peuples de lOrient ne sont fondes que sur des contes quils mettent
partout, et qui seraient aussi ridicules pour nous, quils sont vnrables pour eux.
Ces religieuses folies donnent leurs crits un air bizarre, qui a pu plaire dans sa
nouveaut, mais qui est trop rebattu aujourdhui []. [Dives et Gnies] ces tres
imaginaires fondent et dnouent les trois quarts de leurs contes. Et quoiquils
donnent souvent lieu de vnements singuliers, on sennuie de ne voir jamais sur
la scne que ces mmes acteurs, et cela marque une strilit dimagination qui
impatiente. Dailleurs, leur faon de narrer est remplie de mtaphores, et de
certains tours, que la simplicit de notre langue ne permet de rendre ni avec
exactitude ni avec agrment. La traduction dun livre oriental en franais est donc
un ouvrage plus difficile quon ne pense. Quoique celui-ci ait t traduit du vnitien,
on ne doit pas croire quil en ait donn moins de peine 39.
19 En effet, la russite des Nuits et de leurs imitations dans le public des premires annes du
XVIIIe sicle, ne doit pas laisser ignorer les questions et les rsistances quelle a trs vite
suscites chez quelques bons esprits. En tmoigne Antoine Hamilton, qui enregistre dune

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Linvention dun genre littraire au xviiie sicle 9

plume acerbe la vogue orientale dans les prologues en vers du Blier et des Quatre
Facardins (publication 1730, rdaction 1705-1715) ; l Avis du libraire pour Le Blier
vaut dtre cit ici comme acte de naissance de la satire du genre :
Les traductions des Contes persans, arabes et turcs, taient entre les mains de
toutes les dames de la Cour et de la ville ; il raillait les premires sur lattachement
quelles avaient pour une lecture si peu instructive ; mais avec les mnagements
convenables pour ne pas blesser leur amour-propre. Un jour on le dfia de faire
quelque chose dans le got de ces ouvrages ; le comte Hamilton, dont le gnie
pouvait tout ce quil voulait, fit voir en peu de jours quil savait badiner avec les
Muses . 40

20 Au-del de lanecdote (peut-tre controuve) la pratique littraire du comte engage une


potique et un esthtique. Il refuse ainsi de prendre au srieux les prtentions
didactiques de Galland, o il trouve surtout
de lartifice : Le tour nen est point emprunt/Des rcits des Scheherazade , crit-il
dans le prologue du Blier ; Et sil ne parat pas cont/Avec cette vivacit/Dont la sultane
fait parade,/Au moins, dans sa navet,/La respectable vrit/Ny sera point en
mascarade/Sous larabesque antiquit41 . Hamilton prfre lantiquit grco-romaine
actualise par Fnelon (Tlmaque), la prtendue antiquit orientale, dont lexotisme
factice est pingl dans le prologue des Facardins comme orientale allgorie faite pour
paratre plus arabe quen Arabie42 . Cest une faon de ragir lensemble des procds
dacclimatation du savoir des orientalistes dans la culture des honntes gens dont Galland
a labor la formule. Un autre trait gnrique du conte oriental faon Galland est
ironiquement critiqu par Hamilton, qui se moque du procd des rcits enchsss :
Ensuite vinrent de Syrie/Volumes de contes sans fin43 ; ailleurs, il dsignera cela
comme du fatras , mais surtout sa pratique du conte est dconstructrice : ainsi de la
parodie systmatique du dispositif du rcit-cadre des Nuits dans lHistoire de Fleur dpine,
ou de laffolement de la logique des embotements narratifs dans Les Quatre Facardins.
Crbillon qui la lu de trs prs, lui doit lide fondamentale des tranges dbats de son
sultan Schah-Baham avec son conteur et sa sultane, ainsi que lesprit nonsensique
imprgnant lintrigue dAh quel conte !
21 Avec moins de gnie, le pre Bougeant exerce galement son talent critique dans son
fameux Voyage merveilleux du prince Fan-Frdin ( 1735), contre la technique
denchssement caractristique des Nuits et de leurs imitations : en Romancie, les contes
orientaux sont fabriqus dans le quartier des Enfileurs o la boutique la mieux
achalande porte lenseigne Aux Mille et Une Nuits ; lart ici consiste enfiler ensemble
mille petites babioles en une sorte de collier : un petit fil trs mince leur suffit pour
cela, et lhabilet consiste faire durer ce fil jusqu la fin sans le rompre ; car sil faut le
renouer, ou en ajouter un autre, louvrage na plus le mme prix . On trouve-l une sorte
de contrepoint ironique la thse de Huet raffirme par Galland et encore confirme par
Caylus au milieu du sicle44, sur la supriorit des fictions des Orientaux quant
linventivit, la singularit, la varit et le merveilleux. Bougeant note tout de mme qu
cet gard, les imitations sont infrieures au modle : leur fil est peu prs le mme ,
crit-il de Ptis et de Gueullette, mais il faut quils naient pas t aussi heureux que le
premier dans le choix des babioles45 .
22 Mais cest le conte merveilleux lui-mme, qui enregistre en digse sa propre
confrontation avec le conte oriental : un an peine aprs le premier volume de Galland,
Mlle Lhritier met en scne dans Ricdin-Ricdon (1705), loffensive du merveilleux oriental
dans le champ du got classique : on assiste une bataille allgorique au pays de

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Linvention dun genre littraire au xviiie sicle 10

fiction , jadis gouvern par le roi Planjoly assassin par le tyran Songecreux ; son pouse,
la reine Riante image, assiste des gnraux Bongot et Belles ides, tente de reconqurir
le trne, mais le tyran mobilise des troupes auxiliaires de chez les Arabes qui
promettaient que si on les laissait fourrager le pays de Fiction jusqu Mille et une Nuits,
elles assureraient Songecreux un triomphe ternel ; il sen faut de peu que leurs
nombreux escadrons et leurs formes fantastiques ne lemportent dfinitivement, mais,
note la conteuse : on ne pourra jamais entirement dtruire les Songecreux dans le
royaume des fictions [] moi qui vous parle ici, je suis peut-tre des plus avant dans ce
parti46 . Cest une des grandes actrices de linvention du conte de fes qui rappelle ainsi,
non sans humour, quel bouleversement esthtique reprsenta dans la littrature du
temps lirruption des histoires orientales , contraignant lensemble du champ se
reconfigurer. Dans ce contexte, cest sans doute lapport de labb Bignon que davoir mis
en scne dans les Aventures dAbdalla une comparaison critique du merveilleux oriental
avec celui du conte de fes : lAvertissement explique leur htrognit, tandis que la
Lettre de M. de Sandisson au traducteur prsente une dnonciation par les fes elles-mmes,
des faiblesses et ridicules de leur image littraire (les exemples pris renvoient Mme de
Murat) ; enfin, le fameux Comte de Gabalis (1670) passe en procs comme mystification
relevant de la magie noire, le comte tant finalement condamn disparatre dans la
gueule dun monstre.
23 Cest ainsi toute une rflexion sur les transformations en cours du champ du merveilleux
en littrature que Bignon figure, articulant dailleurs lensemble sous thologie
monothiste : ce qui distingue en effet les principales catgories dhabitants du Ginnistan,
cest leur soumission ou leur rbellion lgard de Salomon, la thmatique chrtienne de
la chute originelle des Lucifriens transparaissant clairement sous lorientale
allgorie . Gueullette imitera ironiquement dans ses Contes chinois ( 1723)47 cette
apologtique voile, par un rcit-cadre o un mandarin choue convertir une princesse
musulmane, malgr toutes les histoires singulires dont le fil conducteur est sa soi-disant
exprience de mtem-psycos. Le rcit mtempsycose est dailleurs certainement une
sous-catgorie du conte oriental la franaise : LHistoire vritable de Montesquieu (entre
1728 et 1734 ?) et Le Sopha (1739) de Crbillon y recourent galement comme forme-
cadre (je laisse de ct les traductions-imitations tires de Christoforo48 ou dautres
sources, qui ne produisent que des contes isols ou encadrs)49. Avec ces deux auteurs
arrive toutefois lpoque des parodies ouvertes du genre cest une autre priode qui
souvre, de Crbillon Voltaire : libertine-licencieuse, satirique et philosophique, et cest
sans doute un deuil faire :
Ctait du temps o les Arabes et les Persans commenaient crire des Mille et Une
Nuits, des Mille et Un Jours, etc. Ouloug aimait mieux la lecture de Zadig ; mais les
sultanes aimaient mieux les Mille et un. Comment pouvez-vous prfrer, leur disait
le sage Ouloug, des contes qui sont sans raison, et qui ne signifient rien ? 50

24 Il se trompe, car il y a des raisons pour que le Cabinet des fes recueille lessentiel de ces
contes en 1785 (prs de la moiti des 41 volumes est orientalisante ) ; cest dailleurs
l que le XIXe sicle continuera les lire, sans compter les rditions spares (Ptis et
Hamilton notamment, outre Galland51), tandis que la connaissance prcise des contes de
Gueullette par les orientalistes jusqu Victor Chauvin, montre le prolongement durable
de lengouement quils ont suscit au XVIIIe sicle52. Il est vrai quensuite les imitateurs de
Galland allaient sombrer dans loubli jusqu trs rcemment. En revanche, le dynamisme
de la diffusion des Mille et Une Nuits prend un caractre exponentiel : rditions et
traductions se succdent dans toute lEurope53, inspirant le romantisme, de Nodier

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Beckford54 et de Gautier Po (qui chacun font lessai de la Mille et deuxime 55), en


attendant Borgs ou Salman Rushdie56. On possde aujourdhui une vingtaine de
manuscrits des Nuits beaucoup plus complets que ceux sur lesquels avait travaill Galland,
et sa traduction mme est entre en concurrence avec celles de Lane, Burton, Mardrus,
Mahdi et tout dernirement encore en franais, de Miquel et Bencheikh. Loin de
seffacer cependant, les Contes arabes demeurent dsormais, dans toutes les langues, lune
des versions les mieux connues dun patrimoine universel.
25 Quant au XVIIIe sicle, le succs du genre fond par Galland et ses grands pigones
exprime un profond dsir dmancipation des esprits et une capacit indite douverture
ltranget, laltrit capacit qui nest sans doute pas la caractristique dominante
de notre temps, ce qui constitue une bonne raison de les relire. Martha Pike Conant avait
indiqu nagure ce que devait aux contes et satires orientaux la franaise, lart de Swift,
Addison, Walpole, Wilkinson, Johnson (Rasselas, 1759), Goldsmith (Citizen of the World,
1760-1762)57 ; lengouement anglais pour The Thousand and one Nights produit dix-neuf
rditions jusquen 179858, tandis que certains des Contes turcs, persans, etc., paraissent
trs vite dans la presse59, paralllement aux traductions des recueils dimitations (de
Bignon Gueullette)60 ; le genre prend en Angleterre un tour philosophico-moral marqu,
qutudie ici Marie-Ccile Rvauger dun point de vue socio-historique. En Allemagne, les
Contes arabes sont traduits ds 1710, mais Ruth Clark signale limpact dune nouvelle
traduction donne par J.-H. Joss (1781-1785) ; elle relve aussi la fascination de Wieland
pour Hamilton61, dailleurs double selon Anne Saada de linfluence de Crbillon fils62.
Concernant lItalie, Grard Luciani a tudi linfluence de la matire orientale
franaise sur Carlo Gozzi63, qui adapte pour la scne (aprs Lesage et quelques autres en
France64) cinq scnarios tirs principalement des Mille et Un Jours, avec notamment La
Dame serpent, Le Roi-cerf (1761), et surtout Turandot (1762)65 appel la fortune quon
sait depuis lopra de Puccini jusqu la version de Brecht66. En France, les Mille et Une
Nuits et leurs meilleures imitations ont rendu possible lacuit de lexprience (et de la
confrontation intenable) soi comme Autre telle que mise en scne dans les Lettres
persanes67, et prpar de loin le travail des Lumires sur la tolrance (ses contradictions
comprises) travers la familiarisation dlibre des lecteurs avec dautres thologies et
dautres rituels sinon dautres formes de rapport la violence de ltat et lexigence du
lien social. Chez Crbillon enfin, le dispositif interactif du cadre dvelopp
dialogiquement68 dans ses diffrentes potentialits, inscrit le questionnement de la
littrature comme partage esthtique, rvlant au lieu de leuphmisation du sexuel
dcide par Galland, un potentiel rotique susceptible dune laboration littraire qui ne
concerne plus seulement un secteur spcialis des Lettres (la grivoiserie tolre comme
telle), mais en droit toute la littrature (et donc la pense), interroge sous langle du
corps et de la sensibilit.
26 Finalement, les Mille et un ont offert au XVIIIe sicle europen une faon (y compris
satirique) daborder le non-soi, dlargir la perception (la dialectique) de linconnu dans le
connu, daccentuer la porosit de la frontire du merveilleux permettant la fin du
sicle la connivence chez Cazotte du fantastique et de lilluminisme, ou lespce
donirisme picaresque de Potocki. La machinerie narrative des recueils imits des Nuits
produit une diversit de rcits profondment articuls des croyances auxquelles
dautres adhrent, mais des rcits tendanciellement laciss en instrument dinvestigation
et de critique de la croyance par les croyances, de la coutume par les coutumes et last
but not least, de lempire de la fiction par les fictions elles-mmes.

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NOTES
1. Martino Pierre, LOrient dans la littrature franaise aux XVIIe et XVIIIe sicles, Paris, 1906.
2. Dufrenoy Marie-Louise, LOrient romanesque en France de 1704 1789, Montral-
Beauchemin, 1946 (2 vol.). LOrient romanesque en France, t. III, Lide de progrs, lOrient,
Rodopi, Amsterdam, 1975.
3. Voir tout de mme Arthur J. Weizman, The Oriental Tale in the Eighteenth Century : a
Reconsideration , Studies on Voltaire and the Eighteenth Century, vol. LVIII, Genve, 1967,
p. 1839-1855.
4. Lettre-Trait de Pierre-Daniel Huet sur lorigine des romans, d. critique par Fabienne Ggou,
Nizet, 1971, p. 51.
5. Les Paroles remarquables [] des Orientaux (1694), Avertissement.
6. Voir Bruno Neveu, La Chine en Europe , Dix-huitime sicle, n 28, 1996, p. 135-140.
7. Lettre du 3 octobre 1704, cite dans Mohammed Abdel-Halim, Antoine Galland, sa vie et
son uvre, Nizet, 1964, p. 299.
8. M. Abdel-Halim, ibid.
9. Le Roman des Sept Sages (mi XIIe) se relie au Syntipas, la traduction latine dune version
hbraque de Kalla et Dimna : le Directorium humanae vitae, est imprime au XVe sicle, le
conte de Joconde chez La Fontaine recoupe en partie, via lArioste, le premier segment du
conte-cadre des Nuits, etc. Voir Robert Irwin, The Arabian Nights, a Companion, Taurisparke,
2004, chap. 3 : An ocean of stories ; A. Miquel, introduction Ibn al-Muqaffa, Le Livre
de Kalila et Dimna, Klincksieck, 1980, p. VII-XIII ; M. Abdel-Halim, ouvr. cit, p. 299-300 ;
A. Loiseleur-Deslongchamps, Essai sur les fables indiennes et sur leur introduction en Europe,
suivi du Roman des sept sages de Rome, Paris, Techener, 1838 ; et Essai historique sur les contes
orientaux et sur les Mille et Une Nuits (introduction aux Mille et Une Nuits), d. du Panthon
littraire, Paris, 1838 ; W.-A. Clouston, Popular Tales and Fictions I, Blackwood & Sons,
Edinburgh-London, 1887, p. 11-16 ; Victor Chauvin, Bibliographie des ouvrages arabes ou
relatifs aux Arabes publis dans lEurope chrtienne [], Lige, 12 vol., 1892-1922 (voir le vol.
VIII pour le Syntipas).
10. Voir la Prface (1695) de Perrault aux Contes en vers, et lintroduction de Mlle Lhritier
aux Enchantements de lloquence (1695) : une dame trs instruite des antiquits grecques
et romaines, et encore plus savante dans les antiquits gauloises, ma fait ce conte quand
jtais enfant .
11. La thse de Galland est connue. Voici pour Ptis : Ce nest donc point ici un amas
dides extravagantes, ce ne sont pas des murs faites plaisir [] on peut regarder Les
Mille et Un Jours comme les relations des voyageurs, cest--dire comme un ouvrage rempli
dobservations vritables et dignes de la confiance du public . Les Mille et Un Jours (d.
P. Sebag), Phbus, 2003, p. 51-52.
12. Voir Nathalie Courts, Lcriture de lenchantement, Magie et magiciens dans la littrature
franaise du XVIIe sicle, Champion 2004.
13. Fr. Richard, Le Dictionnaire de dHerbelot , dans Istanbul et les langues orientales,
(dit par Frdric Hitzel), Paris-Montral, LHarmattan/IFEA/INALCO, 1997, p. 79.
14.. Compagnie de la Chine en 1660, Compagnie des Indes orientales en 1665, Compagnie
du Levant en 1670.

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15. Frdric Hitzel, Les Jeunes de langue de Prs-ls-Constantinople , Dix-huitime


sicle, n 28, 1996, p. 69. Annie Berthier, Turquerie ou Turcologie ? Leffort de traduction
des langues au XVIIe sicle, daprs la collection des manuscrits turcs conserve la
Bibliothque nationale de France , dans Istanbul et les langues orientales, ouvr. cit, p. 283.
16. Ibid., p. 289. On sait que le recueil des Mille et Un Jours est principalement fabriqu
partir dune version turque dun recueil intitul Faraj bad al-Shidda (ou Repos aprs
laffliction ). Selon R. Irwin dailleurs, il sagit l dun genre part entire dans la
littrature arabe, son principal compilateur tant Al-Tanukhi (Bagdad, 939-994) : From
the ninth century onwards, books on the theme of joy after sorrowcame to constitute a
sub-genre of Arabic literature, though al-Tanukhis compilation is the best-known
specimen of that sub-genre. The fictions of consolation deal with recovery after sickness,
wealth after poverty, victory after defeat. Many of the tales in the Nights are on the theme
of joy after sorrow. , ouvr. cit, p. 83.
17. Franoise Blchet, Les interprtes orientalistes de la Bibliothque du Roi , dans
Istanbul et les langues orientales, ouvr. cit, p. 89.
18. Ibid., p. 99.
19. Toute lapologie de la religion musulmane la fin de l Histoire dAlroamat dans les
Contes chinois (p. 384-390 dans le Cabinet des fes, t. XIX), est un montage dextraits prlevs
dans les articles Alcoran , Nemrod , Feraoun , Mohammed , Hegrah ,
Zacoum . Touchant la documentation encyclopdique de Gueullette et lesprit de son
traitement littraire, voir ltude de Catherine Langle sur les Sultanes de Guzarate.
20. Voir M. Abdel Halim, ouvr. cit, p. 281-283, et S. Larzul, Les Traductions franaises des
Mille et Une Nuits, LHarmattan, 1996, p. 59.
21. Voir ltude de Luc Ruiz sur Beckford.
22. Sylvette Larzul, Les Mille et Une Nuits dAntoine Galland : traduction, adaptation,
cration , dans Les Mille et Une Nuits en partage, (dit. A. Chrabi), Sindbad-Actes Sud, 2004,
p. 251-266.
23. Voir Jean-Paul Sermain, Art de la transition et mlange des genres dans les Mille et
Une Nuits dAntoine Galland : lhistoire dAladdin , dans Les Mille et Une Nuits en partage,
ouvr. cit, p. 267-275.
24. Ouvr. cit, p. 52 et 60.
25. galement chez Jean-Franois Melon, Mahmoud le Gaznvide, Histoire orientale (1729),
et chez Voltaire, Zadig ou la Destine, Histoire orientale.
26. dition G-F., 2004, vol. I, p. 224.
27. Voir Raymonde Robert : Linsertion des contes merveilleux dans les rcits-cadres [
] , Feries n 1, p. 73-92, et Jean Mainil, Madame dAulnoy et le rire des fes, Kim 2001, chap.
2 et 3.
28. Gueullette et Caylus avaient fait le rapprochement (prface des Contes mogols, ddicace
des Contes orientaux.).
29. Le XVIIIe sicle crut lauthenticit du recueil. On admettait seulement que Lesage
avait particip la rdaction, comme lcrit Lenglet-Dufresnoy : si M. Petit de La Croix [
sic] a t traducteur, M. le Sage [sic] y a prt son style, qui est trs agrable (ouvr. cit,
p. 284). Le doute napparat qu la fin du sicle, le manuscrit persan savrant
introuvable.
30. Je rsume la prface de Galland aux Contes et fables indiennes, Paris, 1724, p. iij-xxxv.
31. Nouvelles divertissantes, historiettes, contes de fes, entretiens, promenades,
amusements, mmoires fictifs sans armature, le genre romanesque tait en train

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Linvention dun genre littraire au xviiie sicle 14

dclater . Henri Coulet, Fontenelle et le roman , dans La Guirlande di Cecilia, studi in


onore di Cecilia Rizza, Schena-Nizet, 1996, p. 428.
32. Ouvr. cit, p. xij-xiij.
33. Ltude dYves Citton sur Mahmoud le Gaznvide (1729) de J.-F. Melon, montre comment
lactualisation de cette forme sert un dbat audacieux sur lconomie politique.
34. Ses emprunts aux fabliaux, aux recueils dexempla, ainsi quaux conteurs italiens, ont
t relevs au XIXe sicle : Loiseleur-Deslongchamps les signale pour une dizaine
dhistoires des Contes tartares (Essai historique, ouvr. cit, p. XXXIII, n. 1). Voir aussi (pour 4
contes) John Dunlop, The History of fiction III, dimbourg, 1816, p. 373-375.
35. T. Todorov, Les Hommes rcits : les Mille et Une Nuits , dans Potique de la prose, Seuil,
1971 ; Claude Bremond et al., La Nbuleuse du conte, essai sur les premiers contes de
Galland , dans Les Dames de Bagdad, Paris, Desjonqures, 1991 ; David Pinault, Story-Telling
Techniques in the Arabian Nights, E.J. Brill, Leiden-New York-Kln, 1992 ; Aboubakr Chrabi,
Les -cts du rcit ou lenchssement lorientale , Potique n 117, fv. 1999, p. 1-14.
Voir galement Mia Gerhardt, The Art of Story-Telling : A Literary Study of the Thousand and
One Nights, E.J. Brill, Leiden, 1963.
36. Voir ltude de Christelle Bahier-Porte.
37. Ouvr. cit, p. 4-5.
38. Les Cinq Cents Matines et une demie, Contes syriens, traduits en franais, avec des notes
historiques, gographiques, critiques, morales, etc., Paris, 1756, p. vij.
39. Claude Crbillon, Tanza et Nadarn, Histoire japonaise, Prface, chap. III et dernier, OC
I, Classiques Garnier, 1999, p. 272-273.
40. Le Blier, Conte. Par M. le Comte Antoine Hamilton. Paris, Josse, 1730. Avis du libraire.
41. Le Cabinet des fes, t. XX, Amsterdam-Paris, 1785, p. 4.
42. Ibid., p. 193.
43. Idem.
44. Voir ltude de Julie Boch.
45. Le Pre Bougeant, Voyage merveilleux du Prince Fan-Frdin dans la Romancie, PU de
Saint-tienne, 1992, p. 99.
46. Mlle Lhritier, La Tour tnbreuse et les jours lumineux, contes anglais, Cabinet des fes,
t. XII, 1785, p. 110-111 et 126.
47. Dailleurs trs peu chinois, puisquils se droulent pour lessentiel en terres dIslam, le
mandarin Fum Hoam et lempereur de Chine tant eux-mmes des musulmans dguiss.
48. Les cheminements de la matire dOrient sont complexes : R. Robert (Le Conte de fes
littraire en France [], rd. Champion, 2000, p. 59-74) a tudi les avatars de limitation
du rcit de Christoforo lArmnien cens traduit du persan : Voyage des trois jeunes fils du
roi de Serendip (Venise, 1584) : la squence de mtempsycose est reprise par le chevalier de
Mailly en 1698 (Quiribini), et par Gueullette dans Les Soires bretonnes en 1712 (Histoire du
prince Entendement et de la princesse Viprine), avant que lensemble du Voyage soit publi en
1719 par Mailly, comme prtendue traduction originale. Ce motif qui a des racines
indiennes (Loiseleur-Deslongchamps Essai historique, p. XXVII le signale dans les Contes
du trne), circule en Orient et figure par exemple dans la principale source turque des
Mille et un Jours, o il apparat dans lHistoire de Fadlallah.
49. signaler, dans les Contes des fes, de Moncrif, un conte mtempsycose intitul Les
mes rivales (1738 ?). Gautier reprendra le scnario de lme drobe magiquement par un
opposant dans Avatar (1856).
50. Voltaire, Zadig ou la Destine, Histoire orientale, ptre ddicatoire de Zadig la sultane
Shraa par Sadi, dans Voltaire, Contes en vers et en prose I, Classiques Garnier, 1992, p. 114.

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51. Au XIXe sicle, pour Les Mille et Un Jours, une dizaine de rditions ; pour Hamilton, une
douzaine.
52. Cest particulirement vrai des Contes tartares : six rditions augmentes de 1712 (74
quarts dheure en deux vol.) jusquen 1753 (114 en 3 vol.), repris dans le Cabinet des fes
avec lensemble de luvre conte ; ils sont traduits dans toute lEurope.
53. Voir la Bibliographie de Chauvin, ouvr. cit, vol IV, p. 46-81, et M. Sironval, Le
flambeau des Mille et Une Nuits , dans Mille et Une Nuits en partage, ouvr. cit, p. 315-327.
54. Voir les tudes de Luc Ruiz, Julie Anselmini (sur Dumas), Ferial J. Ghazoul (sur
Flaubert).
55. Gautier, La Mille et Deuxime Nuit (1842) ; Po, The Thousand-and-second Tale of
Sheherazade, (1845).
56. Voir dans R. Irwin, ouvr. cit, lexcellent chapitre Children of the Nights.
57. Voir Martha Pike Conant, The Oriental Tale in England in the Eighteenth Century, New
York, Columbia University Press, 1908, rd. Frank Cass & C. Ltd., London, 1966, chap. 5 :
Literary estimate .
58. Arthur J. Weizman, The Oriental Tale in the Eighteenth Century : a
Reconsideration , art. cit, p. 1840. Succs partag (en second rang) par les Contes persans
et les Contes tartares, galement traduits et plusieurs fois rimprims en Angleterre.
59. Prs dune trentaine de contes entre 1711 et 1714 dans le Spectator et le Guardian (voir
M. Pike Conant, ouvr. cit, p. 271-273). Une cinquantaine si lon prend en compte les
autres journaux, voir M.-C. Rvauger, La Tyrannie du dsir dans le conte oriental du XVIIIe
sicle en Angleterre, Thse de doctorat 3e cycle, Universit Bordeaux 3, 1982 (non publie),
p. 385-429 et 432-439.
60. Prs dune dizaine dditions/rimpressions des Contes persans de 1714 1783 ; 2
ditions des Adventures of Abadalla (1729 et 1730) ; 3 ditions des Chinese Tales, 2 ditions
des Mogul Tales, 5 ditions des Tartarian Tales, etc. ibid., 273 sv.
61. Ruth Clark, Anthony Hamilton (Author of Memoirs of Count Grammont ) His Life, and
Works and his Family, Londres, John Lane, 1921, p. 261-263.
62. Tanza est traduit en 1750, Le Sopha en 1765. Voir A. Saada, Laccueil de Crbillon fils
en Allemagne au XVIIIe sicle , Revue de littrature compare n 3, 2002, p. 343-354.
63. Grard Luciani, Carlo Gozzi (1720-1806). Lhomme et luvre, t. II, Lille-Paris, 1977,
p. 501-529.
64. Sept adaptations pour la Foire. On compte une vingtaine de pices inspires des
contes orientaux entre 1713 et 1735.
65. Tirs respectivement de lHistoire de Ruschvanschad et Schhristani, de lHistoire du
Prince Fadlallah, de lHistoire du Prince Calaf et de la Princesse de la Chine.
66. Turandot ou le Congrs des blanchisseuses (1954).
67. Voir ltude dAurlia Gaillard.
68. Voir ltude de Violaine Graud.

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Linvention dun genre littraire au xviiie sicle 16

RSUMS
Il sagit dtudier les conditions et la porte de linvention du conte oriental la franaise au XVIII
e sicle, dans le contexte dun tournant historique de la civilisation classique, marqu par leffort
de la culture savante pour traduire et assimiler les grands textes de lOrient. La traduction des
Mille et Une Nuits par Galland est relie celle dautres recueils par Ptis de La Croix, la
publication de la Bibliothque orientale de dHerbelot, ainsi qu ldition par Gueullette de la
traduction-Galland des Contes et fables indiennes de Bidpa. Une esquisse de dfinition gnrique
du conte oriental est tente, incluant Les Aventures dAbdalla (Bignon), les recueils de Gueullette,
ainsi que la satire du genre depuis Hamilton. Larticle se termine par une brve tude du
rayonnement europen du genre jusquau XIXe sicle.

The Invention of a Literary Genre in the 18th century: the oriental tale. This paper deals
with the context and impact of the invention of the Oriental tale in the French 18th century, at
a historical turn of classical civilisation, when learned culture attempted to translate and
assimilate the best Oriental books and works. Gallands translation of the Arabian Nights is linked
to other translated collections by Ptis de La Croix, to the publication of dHerbelots Bibliothque
orientale and to Gallands translation of Bidpas Indian Tales. A generic definition is sketched out,
which includes Bignons Les Adventures dAbdalla, Gueullettes collections, as well as satires of the
genre produced by and after Hamilton. It concludes with a brief survey of the influence of the
French Oriental tale on European literature through the 19th century.

AUTEUR
JEAN-FRANOIS PERRIN

Universit Grenoble 3 UMR LIRE

Feries, 2 | 2007