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2 Les dcisions individuelles de consommation

Jean Magnan de Bornier

Table des matires


1 Un premier exemple 3

2 Une approche gnrale du comportement de demande 5


2.1 Le choix de consommation est un choix entre diffrents biens . . . 5
2.2 La quantit consomme nest pas toujours fixe . . . . . . . . . . . 6

3 Le modle de base dune dcision de consommation 7


3.1 La contrainte budgtaire . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 7
3.2 Les prfrences . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 9
3.3 Le choix du panier de consommation . . . . . . . . . . . . . . . . 11

4 La demande dun bien 12


4.1 Variations du revenu . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 12
4.2 Linfluence du prix du bien . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 13
4.3 Les variations des autres prix . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 14
4.4 De la demande individuelle la demande totale . . . . . . . . . . 15

5 Complment : la fonction dutilit 15


5.1 Dfinition de la fonction dutilit . . . . . . . . . . . . . . . . . . 16
5.2 Le choix de consommation . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 18
Dans la dfinition de lconomie propose par Jean-Baptiste S AY, la consom-
mation des richesses est le troisime objet de cette discipline. Il est vident quon
ne peut pas consommer des biens ou des services avant quil naient t produits
et distribus. Mais cette succession dans le temps nimplique pas un ordre logique
ni un ordre dimportance. Les conomistes considrent habituellement que le fait
premier qui dtermine la fois la production puis la distribution est la demande
finale, la demande de biens de consommation. Cest parce que les hommes ont
besoin de nourriture, de vtements, etc., que les objets permettant de rpondre
ses besoins sont produits. Ainsi, dans une perspective tlologique - considrant

1
les fins comme causales - , cest la consommation et la demande finale qui ap-
paraissent comme les phnomnes fondamentaux de lconomie. Il semble donc
ncessaire dtudier en premier lieu les lois de la demande.
Une premire question qui se pose et celle de savoir quel est lorigine de la
demande ; on peut rpondre cette question soit en recherchant une origine ob-
jective, soit en recherchant une origine de nature subjective.
Une origine objective pour la demande consisterait en une liste de besoins
humains qui seraient identiques ou quasiment identiques pour lensemble des
membres dune socit, et qui pourraient tre satisfaits dune manire peu prs
identiques pour lensemble de ces membres. Une telle liste de besoin compren-
drait par exemple la nourriture, le logement ,le vtement, le dplacement, et peut
tre aussi le loisir. Mais une telle optique semble faire de ltre humain, du consom-
mateur, une sorte de mcanique qui ragirait de manire automatique.
Un paradoxe bien connu est celui de leau et des diamants( Adam S MITH).
Pourquoi leau, qui est trs utile et qui rpond des besoins extrmement impor-
tants, a-t-elle moins de valeur que les diamants, qui ne servent rien, ou en tout
cas qui ne rpondent pas un besoin objectif ?
Pour rpondre cette question, il est ncessaire de se tourner vers une origine
subjective de la valeur des biens, ou de la demande. On considrera alors que
les biens sont demands par ce que les consommateurs les dsirent, les prfrent.
Cest cette optique, celle des prfrences subjectives, que les conomistes ont trs
largement adopte depuis le XIXme sicle.
Lorigine de ces prfrences subjectives continue faire lobjet de dbats. Cer-
tains affirment que les prfrences sont purement individuelles et librement adop-
tes, dautres soutiennent que les prfrences individuelles sont fabriques par la
socit ou sous linfluence de la socit. La prtendue libert individuelle de pr-
frer telle ou telle chose, plutt que telle autre, ne serait alors quune illusion. Une
variante de cette dernire opinion consiste dire que les prfrences des consom-
mateurs sont fabriques, modeles, par la publicit, cest dire par les entreprises
qui produisent des biens et des services. Dans ce cas-l, le fait premier de l cono-
mie serait la production et non plus la consommation ou la demande ; il pourtant
est facile de remarquer que la publicit nexiste que depuis quelque dcennies,
alors que les hommes consomment depuis quils sont des hommes.
Ce dbat est important mais il est possible dtudier la demande dun point de
vue analytique sans le trancher. Cest ce quon fera ici en partant des prfrences
des consommateurs, sans chercher savoir quelle est exactement leur origine.
La question pose sera donc : "comment les biens sont-ils demands ?", et non
pas : "pourquoi les biens sont-ils demands ?"
On sait depuis longtemps que la demande dpend du prix. En 1838, C OURNOT
formule la "loi du dbit", proposant pour la premire fois une formulaton correcte
de cette loi gnralement - mais pas universellement - valide. Il prsente le dbit

2
dune marchandise quelconque comme une fonction simplement dcroissante de
son prix :
D = F (p)
o D est le dbit cest--dire la quantit vendue, p est le prix de la marchandise,
et F (.) est une fonction dcroissante et continue.

Prix

Quantit vendue

F IG . 1 Une courbe de demande

Cette fonction est reprsente par la figure 1 suivante .Cette courbe est assez
intuitive ; il est facile de saisir que les consommateurs achtent moins quand le
prix monte, cest notre exprience. Mais il faut expliquer pourquoi, et comprendre
comment cette courbe qui dcrit le comportement dun ensemble de consomma-
teurs peut rsulter de prfrences individuelles.

1 Un premier exemple
On verra ici un premier cas dans lequel des prfrences individuelles trs sim-
plement formules aboutissent une courbe de dbit dcroissante. Le bien dont on
tudie le demande est un bien durable, quon nachte que rarement, et en quantit
dtermine : en gnral une seule unit. Cest le cas de lachat dune automobile
ou dun ordinateur. Cette dcision de consommation sans aucun doute dpend du
prix de vente. Imaginons que le consommateur a dtermin le modle dordinateur
quil veut acqurir, et dcide daller regarder les prix pratiqus chez son dtaillant.
Il a prvu dacheter lordinateur si le prix ne dpasse pas 6000 F., et de sen priver
si le prix est plus lev.

3
On dira dans ce cas que cette somme de 6000 F. est le prix de rserve (ou prix
de rservation) du consommateur : cest le prix au-del duquel lachat naura pas
lieu - en tous cas pas maintenant et chez ce vendeur-l. La dcision de consom-
mation sera donc trs simple formuler :
En-dessous de 6000F., jachte ;
Au-dessus de 6000F., je renonce lordinateur.
Supposons que tous les acheteurs potentiels dordinateurs se comportent de la
mme manire, en ayant un prix de rserve qui sera videmment diffrent dun
consommateur lautre (chacun choisit en toute libert le prix quil est prt
mettre). Nous aurons comme dterminants de la demande globale la liste des prix
de rserve des diffrents consommateurs : pr1 , pr2 , . . . prn , o pri dsigne le prix
de rserve du consommateur i. Bien sr, personne ne possde dans lconomie la
liste de ces prix de rserve (les consommateurs nauraient peut-tre pas intrt
les rvler aux vendeurs) ; mais on peut faire lexprience mentale suivante.
Classons par ordre dcroissant tous les prix de rserve ; puis imaginons les
diffrents prix que le vendeur (ou les vendeurs) dordinateurs pourraient rclamer.
Si le prix est trs lev (60 000F. par exemple), personne ne voudra acheter et
la demande est nulle. En faisant baisser le prix graduellement, on inciterait tout
dabord le premier consommateur (celui dont le prix de rserve est le plus haut)
acheter un ordinateur : cette incitation a lieu quand le prix descend au niveau
de ce premier prix de rserve. Si le prix baisse encore, ce premier consommateur
continuera videmment vouloir acheter, et dautres cosommateurs joindront leur
demande la sienne au fur et mesure que le prix tombe au-dessous de leur prix
de rserve. La demande totale pour chaque prix est le nombre dordinateurs qui
seront achets ce prix ; cest aussi le nombre de prix de rserve qui sont au-
dessus du prix. Et ce nombre augmente quand le prix diminue. le graphique 2
indique comment la courbe de demande apparat dans le cas de quatre acheteurs
potentiels (i, j, k, m).
Cette fonction de demande est bien dcroissante, mais sa forme "en escalier"
est particulire ; elle nest pas continue comme la prcdente. Cependant, il est
facile de comprendre comment elle pourrait avoir une forme plus continue : si les
consommateurs sont trs nombreux, et si leurs prix de rserve sont assez proches
les uns des autres, on imagine bien que la structure en escalier de la courbe de-
viendra vite imperceptible, mme si elle subsiste une chelle trs fine.

4
Prix
Prix de rserve

p ri Demande

p rj

p rk

p rm

1 2 3 4 Nombre dordinateurs

F IG . 2 La demande dordinateurs

5
2 Une approche gnrale du comportement de de-
mande
Cette premire approche dune fonction de demande est lmentaire et peut se
rvler insuffisante, pour deux raisons :
1. Premirement, nous ne considrons ici que des dcisions discrtes, dans les-
quelles le consommateur na que deux options : acheter ou ne pas acheter
lordinateur. Dans beaucoup de situations courantes, la question qui se pose
au consommateur est de savoir quelle quantit il achtera, et la rponse est
choisie parmi un trs grand nombre doptions. La mnagre qui achte les
ingrdients ncessaires la prparation du djeuner nhsite pas entre ache-
ter de la viande ou ne pas acheter de viande, mais sur le nombre de grammes
de viande quelle achtera par personne, par exemple de 100 300 g. par
personne. Dans ces conditions, la notion de prix de rserve ne peut plus tre
utile : il est ncessaire de connatre de faon dtaille la quantit qui sera
achete par le consommateur pour chaque prix possible ; cela signifie quil
faudra connatre des fonctions de demande individuelles.
2. Deuximement, la demande apparat, dans le modle des ordinateurs, comme
tant le sacrifice dune certaine somme dargent. Ceci est parfaitement exact,
mais il ne faudrait pas en conclure que le fait de conserver son argent consti-
tue une alternative lachat dun ordinateur. En ralit, il nen est rien : si le
consommateur renonce acheter un ordinateur, il achtera dautres biens ou
services : largent dpens pour lordinateur est simplement de largent qui
ne pourra tre utilis pour acqurir dautres biens ou services. Dune ma-
nire gnrale, les comportements de demande ne consistent pas choisir
entre acheter ou ne pas acheter un bien, mais ils consistent choisir entre de
nombreux biens disponibles ceux qui apporteront le plus de satisfactions, et
en quantits appropries.
Il importe donc damliorer la premire reprsentation de la demande pour
tenir compte des remarques qui vient dtre faites.

2.1 Le choix de consommation est un choix entre diffrents


biens
On peut tout dabord proposer une nouvelle version du modle de lordina-
teur :
Le consommateur dispose de 10 000F. : il veut nourrir sa famille jusqu la fin
du mois et aussi acheter lordinateur. Sa famille a besoin de 4500F. pour survivre
jusqu la fin du mois, et il considre ce besoin comme prioritaire relativement

6
celui de lordinateur. La conclusion est alors simplement que lachat de lordina-
teur naura lieu que sil cote 5500F. ou moins (cest le prix de rserve). Le choix
est devenu explicitement un choix entre diffrents biens.
On a introduit dans cette variante plusieurs biens, et on a aussi introduit ici
une notion trs importante : la dpense maximale que le consommateur peut se
permettre : sa contrainte de budget ou de revenu.

2.2 La quantit consomme nest pas toujours fixe


Il est ncessaire aussi dintroduire des biens continus, cest--dire susceptibles
dtre consomms en quantit variable : le pain, le vin, et de nombreuses autres
marchandises. Une proposition trs importante de lanalyse conomique est la loi
de lutilit marginale dcroissante, loi qui a t formule la mme poque, au
dbut des annes 1870, par trois conomistes, un anglais, William Stanley J E -
VONS , un autrichien, Carl M ENGER et un franais, Lon WALRAS. Selon cette
proposition, la satisfaction procure par la consommation dun bien donn est de
plus en plus faible au fur et mesure de laugmentation de la quantit absorbe.
Imaginons quun voyageur arrive dans une oasis aprs une dure traverse du
dsert ; il a imprativement besoin de boire. Le premier verre lui sauve la vie, il lui
procure une satisfaction quasiment infinie ; le second verrre deau lui apporte le
confort en tanchant sa soif pour quelque temps ; il apporte beaucoup de satisfac-
tion, mais pas autant que le premier ; le troisime lui permet de se laver les mains
et est peru comme superflu. Cet exemple montre que la satisfaction des verres
deau nest pas constante. Elle est dcroissante, parce que le consommateur va
ncessairement affecter le premier verre ce qui est le plus important, cest--dire
le plus urgent (il serait absurde de commencer par se laver les mains alors quon
est sur le point de mourir de soif).
La dcroissance de lutilit marginale, de la satisfaction apporte par la consom-
mation dune unit supplmentaire dun bien donn, apparat comme une loi uni-
verselle qui expliquerait pourquoi le prix doit diminuer quand la quantit consom-
me augmente. En effet, le consommateur naccepte dacheter un bien que si la
valeur montaire quil attribue la satisfaction procure par cet achat est au moins
gale au prix xig par le vendeur : le prix pay par le consommateur ne peut pas
aller au-del de la satisfaction quil prouve, et celle-ci dcrot. Do la dcrois-
sance du prix maximal quon acceptera de payer avec la quantit consomme.
Cette loi a donn lieu de trs nombreuses controverses, quant sa signifi-
cation et quant sa conformit au rel. Elle est considre, aujourdhui, comme
une hypothse vraisemblable plus que comme une vrit absolue. Elle sexprime
dailleurs dune manire plus complexe, comme loi du taux marginal de substitu-
tion dcroissant (voir plus bas).

7
3 Le modle de base dune dcision de consomma-
tion
Pour tenir compte de ce qui vient dtre dit, on considre ici un consomma-
teur qui choisira les quantits acqurir de deux biens, quantits qui sont suscep-
tibles de varier de manire trs fine (nombre de grammes dune denre alimen-
taire, nombre de litres de carburant, etc.). Les deux biens sont dsigns par 1 et 2 ;
leurs quantits (ncessairement positives) sont notes q1 et q2 ; le consommateur
choisira un assortiment ou panier des deux biens, not (q1 , q2 ). Lensemble des
paniers possibles peut tre reprsent sur un graphique o les axes sont q1 et q2 .
Le quart de plan dfini par q1 0 et q2 0 reprsente tous les paniers physi-
quement possibles. Le consommateur choisira, aprs rflexion, un de ces paniers,
i.e. un des points cet ensemble. Les deux lments de ce choix sont le budget du
consommateur et ses prfrences.

3.1 La contrainte budgtaire


Le consommateur dispose dun budget limit pour ses achats : cest par exemple
son revenu mensuel quil vient de toucher et dont il dcide de ce quoi il le dpen-
sera ; cela peut tre aussi la somme dargent liquide quil a en poche au moment
o il pntre dans un magasin. Cette somme, exprime en units montaires, est
R.
La contrainte budgtaire exprime simplement que le consommateur ne peut
dpenser plus que ce quil possde comme budget. Si les prix des deux biens sont
p1 et p2 , cette contrainte sexprime par lingalit suivante :
p 1 q1 + p 2 q2 R
soit :
R p 1 q1
q2
p2
ou encore
R p1
q2 q1
p2 p2

Droite de budget et ensemble de budget


On peut tudier la contrainte budgtaire en se limitant dans un premier temps
dterminer tous les paniers (q1 , q2 ) qui cotent exactement le montant du revenu.
La formule prcdente devient alors une galit :
R p1
q2 = q1
p2 p2

8
Dans cette dernire expression, une liaison fonctionnelle trs simple apparat entre
R p1
les deux quantits q1 et q2 : en effet, et sont des paramtres du problme ;
p2 p2
R p1 p1
la formule q2 = q1 est donc de la forme q2 = aq1 + b, o on a a =
p2 p2 p2
R
et b = .
p2
On remarque donc que cette relation dcrit une droite, dont la pente est le rap-
R
port des prix des deux biens, et lordonne lorigine est la quantit maximale
p2
de bien 2 que le consommateur pourrait acheter, sil renonait totalement au bien
1 (q1 = 0).
Ce segment de droite sappelle la droite de budget. La droite de budget est
donc la reprsentation gomtrique de tous les paniers qui cotent exactement R.
Lensemble de budget est quant lui une reprsentation de tous les paniers
ne cotant pas plus que R ; il comprend bien sr la droite de budget mais aussi
tous les paniers qui cotent moins cher que R, qui se trouvent gomtriquement
droite et en dessous de la droite de budget.

q2
   
        Paniers      

  trop     chers    
             

 
                   
 
 
 
 
 
 
 
 
 


  
   
   
   
    Droite

 
  
  de 
  budget 
 
   

 
            
             
 
                    

  
  
 
  
 
  
 
  
  
 
  
 
  
 
  
 
  
  
 
            
   Ensemble     de budget       
         

 
 
 
 
 
 

     
q1

F IG . 3 Ensemble et droite de budget

9
Ces concepts apparaissent sur la figure 3.

Un exemple numrique
Un consommateur part acheter du vin dans une cave o il remplira, plus ou moins,
deux bonbonnes de 20 litres chacune quil a apportes : lune pour le rouge, lautre pour
le blanc. Le rouge cote 8.50 F. le litre, et le blanc 6.80 F le litre. Lacheteur a 122 F. et
40 centimes. Si on dsigne par qr et qb , respectivement, les quantits de vin rouge et de
vin blanc, la contrainte budgtaire scrit dans ce cas :

8.5qr + 6.8qb 122.4

cest--dire :
qb 18 1.25qr
Il peut donc acheter, par exemple, un maximum de 18 litres de blanc, sil renonce au
rouge ; ou 8 litres de chaque vin ; ou encore, sil achte 7 litres de rouge, il pourra acheter
jusqu 9.25 litres de blanc, etc.
Mais il ne pourra pas soffrir 9 litres de chaque, ni 10 litres de blanc et 7 litres de
rouge, etc.. . .

3.2 Les prfrences


Une premire conclusion que lon peut tirer de lanalyse de la contrainte bud-
gtaire, est que le consommateur choisit, dans lensemble de budget, le panier
quil prfre. Cette affirmation constitue une rponse minimale la question de
savoir comment est opr ce choix : en sparant le possible de limpossible et en
slectionnant la meilleure option dans le premier ensemble.
Mais on peut rechercher en savoir plus sur les prfrences du consommateur,
non pas de manire concrte - il est entendu que chaque personne a ses propres
prfrences - mais abstraitement, au travers de la question suivante : existe-il des
structures gnrales de prfrences, qui nous permettraient de prciser des l-
ments supplmentaires concernant le panier que le consommateur prfrera ?
Les structures de prfrences sont analyses laide de quelques concepts
lmentaires spcifiant comment des paniers sont compars par le consommateur.
Soient A = (q1A , q2A ) et B = (q1B , q2B ) deux paniers de biens quelconques ( ici
il ny a que deux biens, titre dillustration, mais les raisonnements qui suivent
sont indpendants de cette hypothse ).
On considre que le consommateur est toujours capable de comparer ces deux
paniers , cest--dire de dcider soit quil prfre A B (cette possibilit est note
A  B), soit quil prfre B A ( B  A), soit quil est indiffrent entre les deux
(A B).

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1. Une hypothse courante est appele1 laxiome de non-satit. Il affirme
quentre un panier plus petit (dans toutes ses dimensions) et un panier plus
gros, le consommateur prfre toujours le plus gros. Si donc on peut crire
que q1A > q1B et q2A > q2B , alors A  B.
Cet axiome a une porte importante : un panier appartenant lensemble
de budget, mais pas la droite de budget (il est donc lintrieur de len-
semble de budget), sera toujours prcd dans lordre des prfrences par au
moins un panier se trouvant sur la droite de budget (par exemple le panier
comportant la mme proportion des deux biens, et se trouvant sur la droite
de budget, est videmment "plus gros"). En consquence, le choix final du
consommateur se trouve naturellement sur la droite de budget.
2. Une seconde hypothse courante est celle de transitivit des prfrences : si
un panier A est prfr un autre panier B, et si ce dernier est prfr son
tour C, alors A  C.
3. La dernire hypothse cruciale concerne les classes dindiffrence. On d-
signe ainsi des ensembles de paniers qui sont indiffrents dans la structure
de prfrences dun agent donn. Quand il ny a que deux biens, ces classes
sont appeles courbes dindiffrence. On peut en effet dmontrer dans le cas
de deux biens, grce laxiome de non-satit, que ces ensembles sont des
lignes (sans paisseur) dcroissantes (si deux paniers taient situs sur une
portion croissante dune courbe dindiffrence, ils seraient indiffrents alors
que lun est plus gros que lautre, ce qui est contraire laxiome prcit).
Lhypothse concernant les courbes dindiffrence est quelles tournent leur
convexit vers lorigine (le point 0).
Le graphique 4 montre deux courbes dindiffrence. La courbe I contient un en-
semble de paniers tous indiffrents entre eux mais auxquels sont prfrs tous
les paniers de la courbe II (dmontrez pourquoi). Sur la courbe II figurent deux
paniers A et B ; le panier C est situ sur le segment qui les relie, ce qui signifie
quil est une moyenne pondre de ces deux paniers (il contient x% du panier A
et (1 x)% du panier B). Dautre part, la courbe dindiffrence passant par C est
au-dessus de II, et cela signifie que C est prfr A et B. Cest ce quimplique
la proposition prcdente, selon laquelle les courbes dindiffrence sont convexes
vers lorigine. Notons que cette proprit, dite de convexit des prfrences, ap-
pele aussi "taux marginal de substitution dcroissant"2 est une version moderne
du principe cit plus haut de lutilit marginale dcroissante ; il signifie que plus
1
Quelque peu abusivement, car une hypothse est une proposition qui peut tre vraie ou fausse,
et dont on pourrait ventuellement savoir si elle est vraie ou fausse, alors quun axiome est une
proposition "indcidable" par un test empirique, comme il est indcidable que deux parallles ne
se croisent pas.
2
le taux marginal de substitution est la drive de la courbe dindiffrence - voir plus bas

11
q2

C
B
II

q1

F IG . 4 Courbes dindiffrence

12
on possde du bien 1, plus la quantit de bien 2 que le consommateur considre
quivalente une quantit donne du bien 1 sera faible ; par exemple, plus lama-
teur de vin rouge possde dj de vin rouge, moins il faut lui offrir de vin blanc
pour le faire renoncer un verre de rouge.
Deux proprits des courbes dindiffrence, qui dcoulent de ce qui a t dit
prcdemment (rflchissez pour le comprendre), doivent tre encore mention-
nes :
1. dune part, deux courbes dindiffrence ne peuvent pas se couper ;
2. ensuite, il y a une infinit de courbes dindiffrence dans notre quart de plan
si les biens peuvent tre diviss et vendus en portions trs petites.

3.3 Le choix du panier de consommation


Comme dit plus haut, le consommateur choisit simplement le panier quil pr-
fre ; il na besoin pour cela daucun calcul, part le calcul du prix quil y aura
payer et la comparaison avec son budget. La rationalit du consommateur ne
signifie pas quil soit un mathmaticien ; elle implique seulement quil est capable
de visualiser toutes les options qui soffrent lui pour choisir celle qui lui convient
le mieux.
Mais lconomiste qui veut comprendre ces choix peut utiliser ce quil sait -
ou croit savoir - des prfrences pour analyser les choix. Sachant que les courbes
dindiffrence rassemblent des paniers qui procurent plus de satisfaction quand
elles sont plus loignes de lorigine (paniers plus "gros"), on peut poser le prin-
cipe de choix suivant :
le consommateur choisit un panier appartenant la courbe dindiffrence la
plus loigne possible de lorigine, et appartenant aussi lensemble de budget.
Or, compte tenu de la forme convexe des courbes dindiffrence, un seul panier
rpond cette condition : cest celui que dcrit le point de contact entre la droite
de budget et la courbe dindiffrence qui lui est tangente.
Le graphique 5 montre trois courbes dindiffrence : la courbe I contient des
paniers que le consommateur peut certes acheter, mais auxquels est prfr le
panier C qui se trouve sur la courbe II, et que le consommateur peut aussi acheter ;
la courbe III est quant elle compose de paniers prfrs C, mais trop onreux
pour le budget du consommateur. On voit bien que le panier C est unique : il est
le seul prsenter cette proprit. Cest donc celui que le consommateur choisit,
cest le panier dquilibre ou "choix optimal de consommation".

13
q2

III

II
I

q1

F IG . 5 quilibre du consommateur

14
4 La demande dun bien
Ltude de la demande dun bien est la recherche des facteurs qui dterminent
et qui font ventuellement varier la quantit achete de ce bien.
Dans la section prcdente, on a analys le choix du consommateur, et on a pu
noter quen plus des prfrences du consommateur, qui jouent un rle essentiel, et
quon considre comme stables, trois paramtres ont t dterminants : le revenu
ou budget, et les prix des deux biens. Ainsi, les achats du bien 1 - comme ceux du
bien 2 - dpendent du revenu, du prix p1 et du prix p2 . Ces trois paramtres sont
susceptibles de varier, et il est ncessaire de se demander quelle est linfluence
de telles variations sur les achats, cest--dire sur la consommation de lun ou de
lautre bien (il suffit videmment de soccuper dun des biens pour driver des
lois gnrales, puisque les deux (ou n ) biens ont des positions symtriques dans
lanalyse).

4.1 Variations du revenu


Une variation de revenu sans modification des prix ne fait que dplacer la
contrainte budgtaire, sans changer sa pente (dplacement parallle).
Le graphique 6 indique deux possibilits, dans le cas dune augmentation de
revenu. La droite de budget se dplace de I II. Sur la figure du haut, le panier que
le consommateur choisit passe de E E, cest--dire que les quantits des deux
biens augmentent simultanment : cest la solution qui parat la plus "normale".
Mais cette solution nest pas ncessaire celle qui apparat : sur la figure du bas, on
voit que la quantit achete du bien 1 augmente, tandis que les achats de bien 2
diminuent.
On parle alors, pour caractriser ces deux possibilits, de biens normaux et de
biens infrieurs : les biens normaux sont ceux dont la demande augmente si le re-
venu augmente, et rciproquement ; les biens infrieurs sont ceux dont la demande
diminue si le revenu augmente, et rciproquement. Ce dernier cas nest pas rare :
un consommateur trop pauvre pour se nourrir dautre chose que de pain se tour-
nera sil senrichit vers dautres nourritures plus dsires mais prcdemment trop
chres : viande, fromage, etc. Du coup il mange moins de pain ; le pain est dans
ce cas un bien infrieur. On a constat, historiquement, que le pain, les pommes
de terre, les bougies, sont de bons exemples de biens infrieurs.
Dans la masse des biens normaux, on distingue parfois les biens de luxe, dont
la consommation augmente avec le revenu, mais plus vite que le revenu.

15
q2

I II

q1
q2

E
E*

I II

q1

F IG . 6 Effets dune augmentation de revenu

16
4.2 Linfluence du prix du bien
Imaginons que le prix p1 diminue ; que se passe-t-il pour les achats de ce mme
bien ? Cette variation de prix se traduit sur lensemble de budget en le dilatant,
comme on le voit sur la figure 7. Le prix passe de p1 p01 , et la droite de budget se
dplace et change de pente (ici la pente devient plus faible, puisque cest le rapport
p1
et que p1 diminue sans variation de p2 ). Le nouveau choix du consommateur,
p2

q2

q1

R/p 1 R/p 1

F IG . 7 Diminution du prix p1

aprs diminution du prix p1 , est dtermin par la position de la plus haute courbe
dindiffrence, ainsi quon le voit sur le graphique suivant (Figure 8) : cest le
panier E1 , qui remplace E0 . On voit bien que cette diminution de prix a eu pour
effet daugmenter la demande du bien 1. Cest bien la loi gnrale quon a vue au
dbut de ce chapitre, la "loi du dbit" de Cournot. En effet, si on recherchait le
panier dquilibre pour tous les prix possibles du bien 1, on verrait gnralement
que la quantit q1 augmente quand p1 diminue.
Pourtant, il sagit dune loi gnrale et non absolue. Deux catgories dexcep-
tions peuvent se prsenter.
Leffet de dmonstration, ou "snob-effect", mis en avant par Veblen 3 , se-
lon lequel certains consommateurs chercheraient la plus grande dpense de
3
Sociologue amricain du dbut du XXr sicle

17
manire pater leurs voisins, ou simplement leur montrer quils ne sont
pas pats par eux. Une augmentation du prix de certains biens de luxe
(bijoux, automobiles) pousserait de tels consommateurs des achats plus
importants.
Une autre possibilit concerne les biens infrieurs (dfinis plus haut). Un
conomiste britannique, Giffen, a dmontr quil est logiquement possible
que des biens infrieurs ragissent de manire paradoxale aux variations de
leur prix. imaginons nouveau un consommateur qui se nourrit presque ex-
clusivement de pain, mais agrment dun peu de fromage. Le prix du pain
augmente, et le consommateur assimile cette augmentation une diminu-
tion de son revenu (on appelle cel un effet-revenu). Il se sent plus pauvre
et dcide de se priver de ce quil considre comme un luxe : le fromage.
Mais il compensera cette diminution de nourriture riche par une augmen-
tation de sa consommation de nourriture pauvre : le pain. Cest ce quon
appelle leffet Giffen. Il y a donc dans cet effet une sorte damplification de
la proprit des biens infrieurs. Lexistence de biens Giffen na jamais t
mise en vidence de manire dfinitive ou mme convaincante ; en ltat ac-
tuel des choses un tel phnomne ne peut tre logiquement exclu mais son
existence concrte reste dmontrer.
q2

E1

E0

q1

R/p 1 R/p 1

F IG . 8 Effets dune diminution du prix

On retiendra donc de ces considrations que la relation entre la demande dun

18
bien et son prix est le plus gnralement dcroissante.

4.3 Les variations des autres prix


Comment la demande du bien 2 est-elle modifie par une variation du prix du
bien 1 ? Il ny a pas de rponse gnrale cette question. La raction peut tre dans
un sens ou dans lautre. Dans le cas du consommateur de vin qui achte du blanc et
du rouge, on peut considrer que les deux varits de vin sont destines au mme
usage (tancher la soif ?), et alors si lun devient trop cher on se tournera vers
lautre : on parle alors de biens substituables. Lautre possibilit est que les biens
doivent tre consomms en mme temps (lautomobile et le carburant, le papier et
lencre, etc.). Dans ce cas les biens sont complmentaires, et une augmentation du
prix de lun des deux diminuera gnralement la quantit consomme des deux
la fois.
Rcapitulons tous ces rsultats dans un tableau.
Variation de la consommation Prix du bien Revenu Autres pr
Dans le mme sens Effet Veblen, biens Giffen Biens normaux et de luxe substituts
Dans le sens oppos cas normal biens infrieurs complm
Il est donc possible de considrer la demande dun bien i par le consommateur
j comme une fonction complte de ce type :
qij = dji (pi , Rj , p1 , p2 , . . . pn )
Cette expression est lourde et peu utilisable ; aussi on prfre le plus souvent
sen tenir considrer la fonction de demande du bien i comme ne dpendant que
de son prix propre pi . On doit supposer pour cela que le revenu du consommateur
comme les prix des autres biens ne varient pas. Cela permet de rduire la fonction
de demande :
qij = dji (pi ),
expression qui sera gnralement dcroissante.

4.4 De la demande individuelle la demande totale


On passe facilement de lexplication des demandes individuelles celle de la
demande totale dun bien donn. Pour chaque prix, la demande totale nest rien
dautre que la somme des quantits demandes par tous les consommateurs ; si
donc il y a m consommateurs dont les fonctions de demande pour le bien i sont
d1i (pi ), d2i (pi ), etc., la demande totale de ce bien est
Qi (pi ) = d1i (pi ) + d2i (pi ) + + dm
i (pi )

Ceci correspond une addition horizontale des courbes individuelles de demande,


comme le montre le graphique 9.

19
pi

D T(p)

d2

d1

Qi

F IG . 9 Demande totale dun bien

20
5 Complment : la fonction dutilit
Cette section est tout--fait optionnelle : seuls ceux qui veulent approfondir cet
aspect mathmatique des choix de consommation sont invits la regarder et la
travailler ; en aucun cas son contenu ne peut tre lobjet dune question dexamen
en premire anne de LIEP dAix-en-Provence.
La thorie du choix de consommation peut tre prsente en utilisant un autre
langage, quasiment quivalent au prcdent mais plus complexe et mathmatique :
celui de la fonction dutilit. Cest un langage dans lequel les diffrents niveaux de
satisfaction (reprsents par diffrentes classes dindiffrences, les courbes din-
diffrence quand il y a deux biens), sont traduits en indices quantitatifs.
Les conomistes du XIXme sicle considraient lutilit comme un concept
essentiel et parfois croyaient quils pourraient la mesurer ; ctait dailleurs nces-
saire si on voulait rechercher ltat de lconomie qui maximiserait lutilit totale
de la population : utilit mesurable, et dans une unit objective, identique pour
tous les agents.
Mais cet espoir sest rvl vain ; les tentatives en ce sens ont chou et les
conomistes ont abouti la conclusion que lutilit nest pas mesurable, et a for-
tiori nest pas comparable entre individus. Non seulement lutilit que procure
un verre deau supplmentaire une personne nest pas toujours la mme, mais
il nest pas possible de dire que cette utilit est tant de fois plus forte ou moins
forte que celle du verre prcdent, et il est encore moins imaginable de dire que
lutilit ressentie par Madame Dupont pour un verre deau est x% plus grande ou
plus petite que celle que ressentirait Monsieur Martin pour le mme verre : les
comparaisons interpersonnelles dutilit sont impossibles.
Parler de fonction dutilit ne peut donc tre quun langage alternatif ce-
lui des prfrences prcdemment dvelopp, sans introduire dhypothses sup-
plmentaires ; mais certaines proprits de cette manire de parler peuvent tre
suggestives.

5.1 Dfinition de la fonction dutilit


Une fonction dutilit du consommateur j est une relation mathmatique Uj
qui associe chaque panier de consommation (q1 , q2 , . . . qn ) un nombre rel Uj (q1 , q2 , . . . qn )

Uj : (q1 , q2 , . . . qn ) Rn+ Uj (q1 , q2 , . . . qn ) R

Cette fonction doit dcrire les prfrences du consommateur, elle na pas


dautre rle. Ceci amne prciser quelles sont les proprits que lon en exige.
Ordre des prfrences La fonction dutilit respecte lordre des prfrences du
consommateurs ; cela implique que si un panier (q1 , q2 , . . . qn ) est prfr

21
un panier (q1 , q2 , . . . qn ), on doit avoir une utilit plus grande pour le premier
panier :

(q1 , q2 , . . . qn )  (q1 , q2 , . . . qn ) Uj (q1 , q2 , . . . qn ) > Uj (q1 , q2 , . . . qn )

Et deux paniers indiffrents apportent la mme "quantit" dutilit :

(q1 , q2 , . . . qn ) (q1 , q2 , . . . qn ) Uj (q1 , q2 , . . . qn ) = Uj (q1 , q2 , . . . qn )

Fonction croissante Si un panier A est plus gros quun autre, il doit aussi appor-
ter plus dutilit que lautre : cest la consquence directe de laxiome de
non-satit :

(q11 , q21 , . . . qn1 ) (q12 , q22 , . . . qn2 ) Uj (q11 , q21 , . . . qn1 ) > Uj (q12 , q22 , . . . qn2 )

(Le signe signifie que le vecteur de gauche na aucun lment plus petit
que llment correspondant du vecteur de droite, et au moins un lment
plus grand.)
Fonction concave Si les prfrences sont convexes comme vu plus haut, la fonc-
tion dutilit doit conserver cette proprit : il faut que la condition sui-
vante soit respecte : soit deux paniers quelconques (q11 , q21 , . . . qn1 ) = q1 et
(q12 , q22 , . . . qn2 ) = q2 , et a [0, 1] :

Uj (aq1 + (1 a)q2 ) aUj (q1 ) + (1 a)Uj (q2 )

Cette condition est celle de concavit de Uj .


La fonction dutilit, certaines conditions qui sont assez gnrales4 , est une fonc-
tion continue et drivable, ce qui permet de parler dutilit marginale et dexploiter
la puissance du calcul analytique.

Utilit cardinale ou ordinale


Si la fonction dutilit permet une mesure, ne peut-on pas en dduire des inten-
sits de prfrence ? Si un panier A donne une utilit de 150 (Uj (A) = 150), alors
quun autre panier B donne 300 (Uj (B) = 300), ne doit-on pas en dduire que
lutilit du panier B est deux fois plus grande que celle du premier ? La rponse
est non : comme on la vu plus haut, on a renonc depuis assez longtemps une
mesure objective de lutilit ; la fonction dutilit na comme rle que de reflter
4
il y a cependant des exceptions qui peuvent tre importantes, dont le cas des prfrences
"lexicographiques", cest--dire le cas o la consommation dun bien serait absolument prioritaire :
un panier de biens comportant au moins un verre deau serait par exemple prfr nimporte quel
autre panier ne comportant pas deau, mme sil contenait une norme quantit de diamants

22
la structure des prfrences, cest--dire lordre entre les paniers alternatifs qui se
prsentent au consommateur.
En ralit, toute fonction mathmatique qui respectera cet ordre sera une fonc-
tion dutilit aussi bonne quune autre ; et pour quune fonction V (.) remplisse
cette condition (que U (.) remplit dj), il faut et il suffit quon puisse passer de
U (.) V (.) par une transformation croissante, cest--dire une transformation qui
respecte en tous points le signe de variation de la fonction.
1
p V (.) = 3U (.)+5 est une transformation croissante, au mme titre
Par exemple,
2
que V (.) = U (.) ou V (.) = log U (.). Dans ces trois cas, la mesure dintensit
relative des prfrences serait impossible, dans la mesure o pour deux paniers A
et B, les quatre quotients

U (A) V 1 (A) V 2 (A) V 3 (A)


, , ,
U (B) V 1 (B) V 2 (B) V 3 (B)

seront diffrents. Dans ces conditions, la fonction dutilit est ordinale et non
cardinale.
Vrifiez que ces trois fonctions V 1 (.), V 2 (.) et V 3 (.) conservent lordre de
deux paniers quelconques de la mme manire que U (.)

5.2 Le choix de consommation


La fonction dutilit permet de spcifier les proprits du choix de consom-
mation. On fait lhypothse que le consommateur cherche le panier qui maximise
son utilit, compte tenu de la contrainte budgtaire :

MaxU (q1 , q2 , qi , . . . qn )
X n
tel que p i qi R
i=1

On trouve la solution dun tel problme doptimisation par la technique du


multiplicateur de L AGRANGE () ; cette solution est dcrite par le systme dga-
U
lits suivantes,dans lequel on note Ui lutilit marginale du bien i, soit : Ui0 =
qi
U1 = p1
U2 = p2
...
Ui = pi
...

23
Quand toutes ces galits sont vrifies, le rapport entre deux prix est gal au
rapport des utilits marginales correspondantes :

Ui0 pi
i, h, 0
=
Uh ph

Cette galit est un rsultat qui a dj t rencontr la section prcdente,


puisquelle dit, quand il y a deux biens, quau point dquilibre du consommateur,
la droite de budget est tangente la courbe dindiffrence. Dans le cas de n biens,
il suffit de remplacer les expressions "droite de budget" et "courbe dindiffrence"
par, respectivement, hyperplan de budget et hypersurface dindiffrence !
Une autre galit issue du systme des galits ci-dessus est que pour tous les
U0
biens le rapport pii est le mme et est gal . Cette galit peut scrire :

U
qi
=
pi
U
soit encore : =
qi .pi
On peut interprter le dnominateur de la partie de gauche de cette galit qi .pi
comme la variation de la dpense totale qui interviendrait si la quantit consom-
me augmentait de qi ; cest une variation de revenu. Le fait que cette galit
est vraie pour tous les biens signifie que la variation dutilit procure par une
variation de revenu est identique, quel que soit le bien dont la consommation aug-
mentera en consquence ; lquilibre une augmentation du revenu de 1 F. permet
une augmentation de revenu uniforme, quelle que soit la manire dont ce franc est
dpens.
Lanalyse mathmatique des comportements de consommation permet de nom-
breux autres dveloppements, que lon ne peut entreprendre ici.
Complments :
Mankiw : Chapitres 5 et 21
Stiglitz : Chapitre 8

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