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La tragdie racinienne

Les origines : la tragdie grecque

La tragdie est ne en Grce et a eu d'emble une double dimension : religieuse


et civique. Le mot grec tragoedia, bien qu'obscur et controvers (il signifierait le
chant du bouc ), atteste son origine religieuse et son lien avec Dionysos, auquel on
sacrifiait rituellement un bouc.

I-Une dimension religieuse et collective


C'est Athnes, vers 536 avant J.-C., que le rite religieux prend un caractre
civique avec l'institution de concours dramatiques qui remplissaient les trois derniers
jours de la grande fte nationale et annuelle des Dionysies : chaque pote y
prsentait trois tragdies et une pice bouffonne, le drame satyrique. Sur la
multitude de tragdies produites tout au long d'un sicle qui favorisa
l'panouissement politique et artistique d'Athnes, on n'en a conserv qu'un petit
nombre, essentiellement celles d'Eschyle, Sophocle et Euripide.
Ce double caractre, religieux et collectif, explique que l'univers de la tragdie
grecque touche autant au sacr (par l'omniprsence de la volont divine) qu'aux
problmes de la cit (la guerre, la justice). La tragdie donne voir la prsence des
dieux et l'homme aux prises avec ces dieux, se dbattant dans les limites de sa
condition.

II-Le sublime
C'est la Potique d'Aristote, texte thorique crit vers 335 avant J.-C. , qui dfinit
l'essence et la fonction de la tragdie antique. Aristote la dfinit comme : l'imitation
d'une action de caractre lev (...) dans un langage relev d'assaisonnements
d'une espce particulire suivant les diverses parties . Le domaine de la tragdie
est donc le sublime, qu'il s'agisse des hros eux-mmes (rois, princes, personnages
mythologiques issus de l'pope) ou de leurs actions, grandioses et exemplaires.
La tragdie est un drame, c'est--dire une action, une imitation de la vie :
l'oppos de l'pope, qui est un rcit, elle donne voir un spectacle et un langage
propres susciter l'motion. En faisant alterner les pisodes de l'action avec les
intermdes lyriques du chur, la tragdie confre l'motion dramatique un
caractre solennel et harmonieux. L'action dramatique doit, en outre, amener le
spectateur vivre par procuration des destins hors du commun, mettant nu la
condition humaine. Ainsi se produira la catharsis*, ou purgation, grce l'imitation
qui est faite des personnages en action (...) et qui, suscitant piti et crainte, opre la
purgation propre pareilles motions. La thorie d'Aristote constitue la base de la
doctrine de la tragdie classique, telle qu'elle s'labore au XVIIe sicle, sous l'gide
des doctes , qui s'appliquent donner la production dramaturgique des cadres
normatifs.

La Tragdie classique : un genre codifi


I-L'esprit aristocratique
Le XVIIe sicle voit la renaissance et l'essor de la tragdie, qui devient le
genre noble par excellence. Elle est en adquation parfaite avec l'esprit de
la cour de Louis XIV, o les reprsentations thtrales sont des
crmonies clbrant la grandeur du roi. La tragdie devient mme

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l'emblme de la culture et de la civilisation classiques : le sicle est
marqu par le dclin progressif de la tragi-comdie, fidle l'esthtique
baroque, au profit de la tragdie rgulire.
La tragdie retient donc toute l'attention des thoriciens, qui lui
consacrent, la suite d'Aristote et de ses commentateurs italiens,
d'innombrables ouvrages : le Discours sur la tragdie, de Sarasin (1639),
la Potique, de La Mnardire (1640) et la Pratique du thtre, de l'abb
d'Aubignac (1657), ainsi que les trois discours de Corneille sur l'art
dramatique (1660) participent de cette entreprise de codification de la
dramaturgie classique.
II-La rgle de la vraisemblance
Pour crer au mieux l'illusion thtrale ou scnique, la doctrine classique nonce
d'abord la rgle de la vraisemblance, qui est, selon d'Aubignac, l'essence du
pome dramatique (...) et sans laquelle il ne se peut rien faire ni dire de raisonnable
sur la scne . Le thtre se voulant imitation de la vie relle, la fable , c'est--
dire le sujet de la pice doit paratre vraie : elle doit donc carter l'impossible et
l'invraisemblable. Cette rgle souffrait toutefois quelques amnagements: Corneille,
en particulier, estimait que le dramaturge n'avait respecter la vraisemblance que
s'il inventait un sujet ; s'il empruntait l'Histoire, celle-ci lui servait de caution pour
faire admettre l'invraisemblable. Il dfendait en outre l'ide que seules les natures et
les vies exceptionnelles taient une matire intressante pour la tragdie: Il n'est
pas vraisemblable que Mde tue ses enfants, que Clytemnestre tue son mari,
qu'Oreste poignarde sa mre ; mais l'Histoire le dit, et la reprsentation de ces
grands crimes ne trouve point d'incrdules. (Discours de l'utilit du pome
dramatique, 1660).

III-Le respect des biensances


Enfin, l'exigence classique de la modration et du juste milieu attache la
reprsentation thtrale des impratifs sociaux : la tragdie doit respecter les
biensances. En vertu de la biensance interne , les murs des personnages
doivent tre bonnes et convenables , c'est--dire en conformit avec les
situations, les conditions, l'ge et le sexe (un Romain doit rester romain, un guerrier
ne peut pas tre lche...). La biensance externe exige que la pice ne choque
pas le public.
Le thtre hardi et fort libre du dbut du sicle s'expurge donc, pour se mettre en
accord avec les dlicatesses mondaines et les normes chrtiennes : toute violence
physique est donc proscrite, ainsi que les spectacles sanglants (duels, assassinats).
La biensance ne vise pas la vraisemblance, mais l'harmonie et l'honntet .

La rgle des trois units


C'est le respect de la vraisemblance qui justifie la rgle des trois units, telle que Boileau l'a
formule dans son Art potique (1674) :
Qu'en un lieu, en un jour, un seul fait accompli
Tienne jusqu' la fin le thtre rempli.

- L'unit de temps doit permettre de faire concider le plus possible le temps de l'action avec
celui de la reprsentation. Peu peu, c'est la rgle des vingt-quatre heures qui prvalut et
imposa la condensation du temps tragique. En liminant les pripties et rebondissements

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qui avaient tendance encombrer les tragi-comdies, en forant le dramaturge ne retenir
que les vnements dcisifs, l'unit de temps contribue faire de la tragdie classique une
crise aussi violente qu'exemplaire. Par ailleurs, la rgle annexe de liaison des scnes , qui
implique l'enchanement parfait des scnes l'intrieur de chaque acte, permet d'assurer une
parfaite continuit temporelle.

- L'unit de lieu est le corollaire de l'unit de temps : l'action se droulant en une seule
journe, il fallait limiter les dplacements des personnages ce cadre temporel. Par ailleurs,
partir de 1640 environ, on cherche rapprocher le lieu de la fiction de l'espace scnique rel :
le dcor est donc unique et l'action se dploie en un seul lieu, aussi neutre que possible, une
salle de palais, par exemple. La restriction de l'espace tragique accentue encore l'effet produit
par la concentration temporelle : le huis clos dans lequel les personnages sont contraints de
coexister exacerbe les passions et les conflits.

- L'unit d'action doit assurer la cohrence de la pice. Cela implique de centrer l'intrt du
spectateur sur une seule intrigue, les intrigues secondaires devant tre troitement
subordonnes l'action.

La structure de la tragdie classique

La structure de la tragdie est trs strictement codifie:


- elle est dcoupe en cinq actes, de longueur peu prs gale, qui ne
correspondent pas une division gratuite, mais rpondent une ncessit
dramatique ;
- le dcoupage des scnes correspond l'entre ou la sortie d'un personnage.
Chaque scne a, en outre, son unit et sa cohrence. De plus, les scnes
secondaires ou de transition convergent vers les grandes scnes qui constituent les
sommets de l'acte. Les variations dans le nombre et la rpartition des scnes
permettent d'acclrer ou de ralentir l'action : plus les scnes sont nombreuses et
courtes, plus l'action est vive.
La dynamique de la tragdie repose sur une tension permanente, qui mne de
l'exposition au dnouement sans temps mort : les scnes s'enchanent donc sans
rupture.
La dynamique de la tragdie fait de l'acte III le point culminant de la tension
dramatique : aprs l'exposition (acte I), l'acte II est celui de l'action qui se noue
jusqu' se rvler inextricable. L'acte III est donc celui o clatent les conflits les
plus violents et ou se consomme le destin des hros. Aprs les pripties de l'acte
IV, vient la catastrophe de l'acte V : un vnement funeste et dcisif dnoue le
conflit.
De l'exposition au dnouement, la tragdie donne voir un processus connu
d'avance, dans un droulement prtabli. L'attention est donc porte non sur l'issue
du conflit, mais sur la progression logique de l'action et sur la psychologie des
personnages, en proie leur destin.
l'intrieur de cette structure, le dramaturge combine les catgories esthtiques
dfinies par Aristote :
-l'pique: il restitue la grandeur d'un hros li l'histoire ou la mythologie;
- le dramatique: le personnage agit et se croit libre ; il lutte pour changer le cours
des choses ;
- le tragique : le personnage ne peut rien contre le destin qui progresse

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inexorablement ;
- le pathtique : le personnage cras par le malheur exprime sa souffrance par
une plainte.
La singularit de chaque pice repose sur la combinaison de ces divers registres,
en particulier le dramatique et le tragique : la logique de la tragdie est dans l'action
du hros et dans son chec face la fatalit.

La tragdie racinienne au carrefour des morales du XVIIe sicle

I-Une tragdie ddie aux grands


L'influence de la cour de Louis XIV a t essentielle pour le thtre de Racine :
impliqu durant toute sa carrire dans les divertissements de cour, Racine a
cherch, comme tous les artistes de son temps, plaire son public, c'est--dire
d'abord son monarque. La tragdie tant destine aux grands, il est tout fait
logique qu'elle se soit faite le miroir de son public. Ses hros sont donc des rois, des
princes, des courtisans. Dans ses pices sujet mythologique comme dans ses
uvres d'inspiration proprement historique, Racine n'a cess de traiter des thmes
de porte politique : La Thbade, Alexandre, Iphignie, Britannicus ou mme
Phdre posent les problmes de l'accession au trne, de la succession
monarchique, et plus gnralement de la lgitimit du pouvoir. Le destin de tous les
hros raciniens touche peu ou prou la sphre politique et chaque tragdie est un
lment du long dialogue que Racine a entretenu avec le Roi-Soleil : Le prince a
pris chez Racine la place qu'occupait le demi-dieu chez Euripide, celle d'un
personnage la fois immense et fragile. (J. Motel, Racine, Bordas, 1992)

II-Une crmonie publique


La tragdie est ddie aux grands, mais elle est aussi une crmonie publique :
elle doit s'accorder la sensibilit et aux exigences de son auditoire. Or la deuxime
moiti du XVIIe sicle cultive des valeurs diffrentes de celles de la gnration de
Corneille : le got mondain, model par la lecture des romans, met l'accent sur la
politesse, voire la galanterie, mais il a aussi le sens du srieux et du tragique de la
vie intrieure. La Princesse de Clves (1678), de Madame de La Fayette, ou encore
les Lettres de Madame de Svign illustrent cette tendance. Le thtre de Racine
est imprgn de ces valeurs nouvelles : si la violence et la cruaut rgnent, elles
sont tempres par l'intriorisation et par la retenue du discours.

III-Un objectif : plaire et toucher


La Prface de Brnice illustre bien la dmarche de Racine, pour qui le sublime
tient cette tristesse majestueuse qui fait tout le plaisir de la tragdie . C'est
pourquoi il dit rechercher l'quilibre, plutt que le dchanement des passions : Il
n'est pas ncessaire qu'il y ait du sang et des morts... il n'y a que la vraisemblance
qui touche... De mme, Iphignie est prsente comme une uvre de bon sens
. L'essentiel est donc bien pour Racine de plaire et de toucher : de l'unit lisse et
sans violence de Brnice au harem sanglant de Bajazet, il s'agit de mettre en
larmes le public en mtamorphosant l'instinct le plus violent en lgance littraire.

IV-Le reflet d'une poque


En donnant voir les splendeurs et les misres des puissants, la tragdie
racinienne se trouve au carrefour des trois morales possibles au XVIIe sicle : celle

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de l'exaltation hroque, celle du constat chrtien du nant de la crature et celle du
juste milieu, de l'honntet mondaine. Le thtre de Racine est donc le reflet d'une
socit en pleine mutation morale, passant des certitudes glorieuses de la vieille
chevalerie l'incertitude et au pragmatisme : aprs avoir reprsent l'thique de la
gloire dans Alexandre (1665), la tragdie racinienne fond ensemble, selon la formule
de Paul Bnichou, l'inspiration jansniste et le got de la jeune cour de Versailles
(Morales du Grand Sicle, Gallimard, 1948). A partir d'Andromaque, en effet, le
naturalisme, l'abandon de l'emphase et le pessimisme lucide l'emportent sur la
tentation de la grandeur et du dpassement: La rgle dj tyrannique et le culte
encore vivace des hros s'accordent tant bien que mal chez Corneille et ses
contemporains. L'volution poursuivie chez Racine aux dpens du hros s'achve
par la victoire lgante et tranquille de la rgle. (Paul Bnichou, ibid.

Fiche 17: Les formes du comique

Le Il repose sur le dcalage entre lobjet dcrit et le niveau de langue


burlesque choisi. Il consiste peindre des situations srieuses en termes
vulgaires ou, au contraire, brosser des situations vulgaires en termes
dlicats.
La parodie Elle repose sur limitation amusante dune uvre connue, dun genre,
de faon mettre en vidence ses caractristiques dominantes,
prsentes alors comme des faiblesses.
La satire Elle repose sur la description dune personne, dune activit, quelle
caricature ou dnonce. Elle se moque souvent des murs et des
modes dune poque

La farce Elle repose sur la reprsentation de situations simples o les


stratagmes mis en place (ruse, tromperie, mensonge) aboutissent
un renversement final de situation.

L'humour Il repose sur un effet comique qui se dissimule sous une apparence de
srieux. Lhumour souligne labsurdit et la cruaut du monde.

La tragdie et la comdie au XVIIe sicle, le


classicisme

Les principes du classicisme

Les classiques partagent une mme vision de l'art et de l'homme. Les thoriciens
laborent les rgles du beau, fondes sur la lecture des uvres de l'Antiquit.
Plaire et instruire. Lart doit d'abord mouvoir, c'est--dire provoquer le rire
ou les larmes. Mais il doit galement apporter un enseignement moral de manire
corriger les hommes.

Rechercher la clart. Pour l'crivain classique, la beaut passe d'abord


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par la simplicit et le naturel. Il faut toucher le public par des uvres fortes et
capables de plaire tous, aux courtisans comme aux bourgeois.

Respecter les rgles. Au thtre, les rgles ont pour but de


concentrer l'attention et l'motion du spectateur. Lunit de lieu, de temps
et d'action, le respect de la vraisemblance et de la biensance
apparaissent comme ncessaires. Sans elles, l'idal d'quilibre ne saurait
tre atteint.

La tragdie classique

Corneille et Racine sont les principaux reprsentants de la tragdie


classique. Celle-ci met en scne un conflit qui oppose les hommes entre
eux.
La construction de la tragdie. La tragdie classique est une
pice de thtre divise en cinq actes, crite en alexandrins, dont le sujet
est emprunt l'Antiquit. Elle met en scne des personnages illustres
confronts la fatalit de leur destin.
Les objectifs de la tragdie. La tragdie met en scne une crise lissue
fatale. Les personnages sont conduits la catastrophe par leurs actions, dictes par
les passions. Laction thtrale parvient ainsi exciter la terreur et la piti du
spectateur devant les faiblesses de l'tre humain.

La comdie classique

En appliquant les rgles du classicisme la comdie, Molire attire dans


les thtres un public nouveau, sensible au divertissement qu'il propose.
La construction de la comdie. La comdie classique met en
scne des personnages ordinaires, issus du peuple et de la bourgeoisie,
qui vivent une intrigue dont le dnouement est forcment heureux. Elle est
le plus souvent crite en prose, dans un niveau de langage adapt aux
personnages. La grande comdie cependant se dveloppe en cinq
actes crits en vers.
Les objectifs de la comdie. La comdie devient un genre noble en
abandonnant progressivement la grossiret qui caractrise la farce. Elle joue sur
toutes les nuances du rire afin de corriger les murs : en mettant sur la scne des
personnages dans lesquels le spectateur se reconnat, elle souligne et d nonce les
dfauts ordinaires des hommes.