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CAIRN IN-=O

CHERCHER , REPRER, AVANCER

SAISIR LES FAITS CONOMIQUES : LA MTHODE COMMONS


Bruno Thret

L'Harmattan | Cahiers d'conomie Politique / Papers in Political Economy

2001/2 n 40-41 | pages 79 137


ISSN 0154-8344
ISBN 2747523411
Article disponible en ligne l'adresse :
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http://www.cairn.info/revue-cahiers-d-economie-politique-2001-2-page-79.htm
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Pour citer cet article :
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Bruno Thret, Saisir les faits conomiques : la mthode Commons , Cahiers
d'conomie Politique / Papers in Political Economy 2001/2 (n 40-41), p. 79-137.
DOI 10.3917/cep.040.0079
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SAISIR LES FAITS CONOMIQUES :
LA MTHODE COMMONS 1

Bruno THREr

Rsum
L'article vise examiner la cohrence d'ensemble du systme de pense avec lequel John Commons
cherche fonder son conomie institutionnelle. Pour cela et afin de sortir Commons du contexte
amricain o il a t cantonn, on le lit avec les lunettes de l'pistmologie gntique structuraliste de
Piaget qui partage avec la mthode pragmatiste de Commons de nombreux traits. La premire partie
de l'article s'attache montrer la lgitimit de cette dmarche. La deuxime dcrit l'architecture du
systme conceptuel de Commons tablie en la suivant. Une troisime partie est plus spcifiquement
consacre la difficile question des corrlations entre conomie, droit et thique que Commons met au
cur de l'conomie institutionnelle.

Abstract: Understanding Economie Facts: the Commons' Method


The paper aims to show the overall coherence of the system of thought Commons employed to build

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his institutional economics. For that and in order not to stay enclosed within the American context
Commons' ideas have been considered to be dependent upon, we read him through the methodological
glasses of Piaget's structuralist genetic epistemology which shares many common features with the
pragmatist method of Commons. The first section of the paper states the legitimacy of the structuralist
approach of Commons' work. The second section presents his conceptual system's architecture,
designed with the tools of morphogenetic structuralism. A third section is devoted to the uneasy
question of correlations of economics, Law, and Ethics Commons places at the heart of institutional
economics.

Classification JEL : 8250, 8400, l000

L'interprtation de la pense de Commons telle qu'elle ressort de lnstitutional


Economies (1934a), mais aussi de Legal Foundations of Capitalism (1924a), pose des
problmes qui sont l'origine de sa faible diffusion. Commons lui-mme en a eu conscience
puisqu'il nous rappelle d'entre de jeu les reproches qui lui ont t adresss d'avoir labor
des "thories si personnelles que peut-tre personne ne pourrait les comprendre" (1934a,
p. l ). L;inspiration pluridisciplinaire et la nature transdisciplinaire de sa construction de
l'conomie institutionnelle font en effet qu'il s'agit d'un systme conceptuel qui mle le
simple et le complexe. Le simple, car Commons tente de dfmir chaque fois prcisment
les concepts qu'il utilise, ce qui le conduit la cration d'un langage propre, certes
sotrique mais prcis et labor; le complexe, car il dmultiplie les distinctions analytiques

1. Outre Lucien Gillard qui m'a fourni une aide prcieuse pour amliorer et ramener une dimension plus
raisonnable le prsent texte, les autres membres du groupe d'enqute Dons, Monnaies, Prlvements qui, par nos
discussions, ont particip son laboration, ainsi que le rapporteur des Cahiers d'conomie politique, je tiens
remercier Philippe Adair, Bernard Chavance et Jean-Jacques Gislain pour leurs lectures encourageantes d'une de
ses versions prcdentes et les remarques constructives qu'ils m'ont formul. J'ai tent d'en tenir compte dans le
prsent article dont les erreurs ventuelles doivent nanmoins n'tre dbites que de mon seul compte.
2. CNRS, Universit Paris IX-Dauphine, IRIS. theret@dauphine.fr

Cahiers d'conomie politique, n 40-41, L'Harmattan, 2001.


Bruno Thret

et les catgorisations, de telle sorte que l'architecture d'ensemble de sa construction


n'apparat plus clairement et qu'il est alors lgitime de douter de sa cohrence d'ensemble et
de sa stabilit. Pour Jean-Jacques Gislain, qui suit ici Ramstad (1986) (cit par Bazzoli,
2000, p. 49), cet aspect de l'uvre de Commons serait le fruit invitable de sa mthode non
cartsienne, pragmatiste, volutive d'laboration thorique, un "point faible" qui serait
compens par le fait qu'un "riche chantier thorique pour la rflexion conomique" est de la
sorte en revanche offert (Gislain, 2000). Dont acte. Toutefois un tel point de vue fait
abstraction de ce que la transcription crite un moment donn d'une recherche en
interrompt ncessairement le processus abductif de progression en spirale et en immobilise
sur le papier les rsultats provisoires. Si l'expos de l'tat de ces rsultats est conduit selon
les mmes principes que la recherche elle-mme, il est alors invitable que ce soit au prix de
faiblesses dans la cohrence de la dmonstration, d'un langage fluctuant d'un bout l'autre
d'un mme texte qui doit pourtant tre pris comme un tout faisant systme.

Bref, la lecture des deux ouvrages thoriques fondamentaux de Commons, on ne peut


s'empcher de se demander si le rsultat thorique d'ensemble est la hauteur de son
immense ambition, savoir reconstruire de fond en comble l'conomie politique en

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proposant une lecture institutionnelle des faits conomiques. Si on voit facilement o
l'auteur veut en venir au plan performatif ( un "capitalisme raisonnable" rgul par les
pouvoirs publics ou des instances de concertation), en revanche la profusion des concepts et
des distinctions analytiques, les allers et retours incessants entre le niveau psychologique et
les dimensions thiques, le passage permanent entre analyse et gense des ides mobilises,
et en consquence les emprunts diverses coles conomiques considres usuellement
comme incompatibles entre elles, rendent son uvre touffue, pour ne pas dire confuse, au
plan thorique et d'une lecture ardue.

Cela dit cette uvre est une mine de rflexions dont l'exploitation ne peut qu'enrichir
tout chercheur en sciences sociales insatisfait de l'tat actuel de l'conomie politique, ft-elle
rebaptise science conomique. On peut mme aller plus loin et considrer que la srie de
concepts que Commons est conduit construire n'est pas seulement intressante et utile pour
dcrire les faits conomiques en tant que faits institutionnels, mais aussi qu'elle n'est pas loin
d'aboutir son objectif de remise sur ses pieds de l'conomie politique. D'o la forte
incitation investir dans l'analyse d'un tel systme de pense afin de tenter d'exploiter le
filon que son auteur a commenc prospecter. Cette tude correspond un investissement
de cette nature visant ordonner ce systme conceptuel par la mise au jour de son
architecture d'ensemble.

A cette fin nous mobilisons un capital culturel spcifique, les outils de l'pistmologie
gntique structuraliste dveloppe pour l'essentiel par Jean Piaget. En effet, les approches
de la mthodologie conomique de Commons qui mettent l'accent, dans une tradition
d'histoire de la pense conomique, sur le lien qui l'attache la philosophie pragmatiste
amricaine de Charles S. Peirce et John Dewey sont convaincantes (Adair, 2000; Bazzoli,
2000; Gislain, 2000), mais elles ont l'inconvnient majeur de renforcer l'ide du caractre
spcifiquement amricain et historiquement situ de l'institutionnalisme de notre auteur,
caractre qui ressort dj trs fortement des faits sur lesquels est btie sa thorisation. Dans
la lecture-traduction de l'conomie institutionnelle de Commons qu'on propose ici, il s'agit
au contraire de la sortir de son contexte d'origine en la lisant avec des yeux europens et
avec la vise d'valuer la porte gnrale de son propos, de ses analyses et de sa thorie pour

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Saisir les faits conomiques

des espaces sociaux et des priodes historiques autres. C'est pourquoi, au lieu d'interprter
Commons en utilisant le lexique et la grammaire du pragmatisme, on utilise une ressource
plus locale, le structuralisme mthodique et gntique qui a marqu au plan intellectuel une
autre conjoncture historicogographique, celle des annes 1950 1970 en France.

tudier les filiations et proximits entre pragmatisme et structuralisme n'est pas l'objet
de la prsente tude. Le recours au structuralisme mthodique et l'pistmologie gntique
pour interprter en franais le pragmatisme nous sert ici d'abord tenter de mieux
comprendre le systme de pense de Commons, et ce n'est en quelque sorte que par surcrot,
du fait de son efficacit pratique en ce sens, qu'il est susceptible de lgitimer une
problmatisation porte plus gnrale des liens entre pragmatisme et structuralisme
approfondir ultrieurement. En dcoule l'organisation suivante du prsent texte.

Dans un premier temps, nous chercherons montrer pourquoi et comment la vise de


Commons concernant ce que devrait tre la refondation de l'conomie politique moderne,
son projet global dit autrement, oblige se situer dans le cadre d'une dmarche
d'pistmologie gntique et non pas dans une perspective kuhnienne. Dans un deuxime

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temps, en appliquant au texte de Commons sa propre mthodologie triadique qui consiste
distinguer d'abord analyse et gense, mouvements de la pense qui doivent ensuite tre
synthtiss pour produire ce qu'il appelle de nouveaux insights (ce qu'on traduira par
"visions pntrantes") de la ralit conomique et sociale, nous mettrons au jour une
architecture de ses catgories d'analyse et de ses modlisations qui peut tre considre
comme typique d'un structuralisme mthodique morphogntique. Une dernire partie sera
spcifiquement consacre l'lucidation de la question des corrlations entre conomie,
thique et droit, question fondatrice de l'conomie institutionnelle selon notre auteur.

I. Pourquoi Commons adhre-t-il de facto une pistmologie gntique?

Au premier abord, le projet thorique de Commons semble tre fond sur une double
injonction contradictoire. Il vise construire une conomie institutionnelle (i.e. une thorie
institutionnaliste de l'conomie) qui fasse la synthse de toute l'conomie politique qui l'a
prcd, tout en rompant avec celle-ci pour la raison qu'elle ne fait de place ni l'action
collective et la dfinition des droits de proprit, ni au caractre ncessairement
performatif des sciences sociales, deux aspects que Commons prend comme point de dpart
de son projet de refondation3

Puisqu'il adhre l'ide pragmatiste de Peirce selon laquelle il n'existe de discours


scientifique que valid par l'accord de l'ensemble de la communaut des "savants"4,
Commons prsente sa thorie comme dpassement du savoir accumul et non comme
ngation et rejet de celui-ci. C'est trs prcisment un des objectifs d'Institutionnal
Economies. lts place in Politica/ Economy (1934a) que de montrer les filiations et le
caractre synthtique du nouveau cadre analytique propos :

3. "C'est le dplacement de l'analyse des marchandises, des individus et des changes aux transactions et aux
rgles opratoires de l'action collective qui marque la transition des coles classiques et hdonistes aux coles
institutionnalistes de pense conomique" (1934a, p. 73).
4. "Tout ce que la science requiert est une uniformit la Peirce des attentes des chercheurs comptents, uniformit
qui par consquent impose une contrainte de type coutumier sur tout chercheur.( ... ) Le rel pour Peirce est ce qui
fait consensus au sein du monde des chercheurs scientifiques" (1934a, p.154 ).

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Bruno Thret

"Le problme actuel n'est pas de crer un type d'conomie - "l'conomie


institutionnelle"- diffrent et spar des coles prcdentes, mais de donner
l'action collective sous ses diverses formes sa juste place dans (throughout) la
thorie conomique" (1934a, p. 5).

La dynamique de dveloppement du livre, son droulement expriment cette vise de


Commons d'intgrer dans une nouvelle construction l'ensemble de l'conomie politique
prexistante, ou pour le moins ses principaux insights. Mais, et c'est l que surgit une
contradiction au moins apparente dans le projet conunonsien puisque l'auteur cherche
galement refonder le discours conomique en le rencastrant dans l'thique et le
juridique, cela ne l'empche pas de ramer contre-courant de l'volution des ides
conomiques normalises qui vont dans le sens inverse de la dpolitisation, de la
djuridicisation et de la naturalisation de l'analyse des pratiques conomiques. Sa
conceptualisation de type transdisciplinaire refuse la fermeture auto-rfrentielle recherche
pour des raisons principalement socioprofessionnelles par la majorit des conomistes. Cette
situation rend la pense de notre auteur, pourtant d'essence rformiste, proprement
rvolutionnaire relativement l'tat du champ des conomistes et aux tendances la

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purification disciplinaire qui y prvalent.

Plus prcisment, Commons est un lment allogne dans le monde des conomistes
pour trois raisons essentielles :
il met l'action collective, la politique donc et les relations hommes-hommes
(transactions), au principe de l'conomie, allant ainsi l'encontre tant de
l'individualisme que du pur holisme mthodologiques (1934a, p. 108), et cela
s'oppose aussi au privilge accord par les conomistes aux rapports hommes-
choses ( 1934a, p. 56).
il rejette l'assimilation de la science conomique et des sciences sociales en
gnral aux sciences de la nature et il avoue le caractre performateur de
l'conomie politique, sa dimension "volitionnelle", intentionnelle, irrductiblement
inscrite dans une philosophie sociale qui lui donne sens (1934a, p. 103 et 719);
il conoit une histoire de la pense conomique totalement instrumentalise au
bnfice de son propre projet, et il se soucie peu de prserver la cohrence
thorique des auteurs du pass auprs de qui il glane seulement les "visions
pntrantes" susceptibles d'alimenter sa propre reprsentation de l'conomie
(1934a, p. 6).

Si on se rfre un modle kuhnien du changement scientifique, la dmarche de


Commons ne peut tre que l'expression soit d'une ruse dicte par la sociologie du champ
conomique, soit d'une contradiction pistmologique. En revanche, ainsi qu'on va le voir, il
n'est besoin de supposer ni ruse, ni contradiction si on l'analyse avec le modle
pistmologique piagtien du structuralisme gntique. L'injonction paradoxale qui guide
Commons correspond en effet parfaitement ce que Piaget juge caractristique de la
progression de la pense dans une perspective d'pistmologie gntique.

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Saisir les faits conomiques

r 1. L'pistmologie gntique : un aperu


Barbara Freitag a prsent en 1991 un expos synthtique trs clairant de
l'pistmologie gntique de Jean Piaget dont les extraits suivants fournissent un aperu
suffisant pour notre propos.
"Alors que Kuhn se limite faire une sociologie de la connaissance, Piaget et ses
collaborateurs s'efforcent d'en produire une thorie gntique. Kuhn comprend le
processus de connaissance (et ses rvolutions respectives) comme produit
alatoire de la socit. Il n'existe pas pour lui une loi interne, progressive, de
dcouverte du savoir. Pour Piaget ( ... ), cette loi existe dans la thorie des stades.
Ainsi, de mme qu'il existe chez l'enfant une ncessit interne de refaire ses
instruments et avec eux ses reconstructions du monde, la connaissance
scientifique suit une logique intrinsque, procurant une cohrence et prcision
interne qui s'impose partir de la nature du domaine de savoir. Les structures
sociales peuvent interfrer, faciliter ou rendre plus difficile la production de
connaissance, mais elles n'en sont pas les facteurs dterminants uniques" (Freitag,
1991, p. 63-64).

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Ce faisant,
"Piaget restaure la validit des concepts a priori dans la mesure o il admet que
chaque exprience nouvelle ne tombe pas sur une "table rase", mais au contraire
se confronte avec des instruments et schmas de pense dj existants, que
"travaille" cette exprience nouvelle et qui fonctionnent simultanment comme
filtres et mcanismes intgrateurs. Les catgories fonctionnent comme filtres,
rejetant les informations qui menacent l'intgrit et l'quilibre interne des
structures de pense prexistantes, admettant seulement les informations qui sont
supportables et traitables. Les structures prexistantes fonctionnent comme
mcanismes d'absorption et d'intgration des expriences assimiles en se
rorganisant (en se raccommodant). Cette rorganisation interne (ralise par les
mcanismes d'autorgulation et d'quilibration interne) peut signifier une
rintgration des lments dans la structure prexistante, laissant la pense au
mme niveau avec un gain de stabilit (abstraction rflchie), mais elle peut aussi
signifier un dpassement de la structure prexistante par rorganisation de ses
lments un nouveau niveau, plus lev et complexe, capable d'absorber, sans
contradictions et conflits majeurs, les lments nouveaux (abstraction
rflchissante)" (ibid., p. 61).

En cas d'abstraction rflchie, dans l'change fonctionnel entre le sujet de la


connaissance et le milieu, il y a simple "assimilation", tandis qu'en cas d'abstraction
rflchissante, il y a "accommodation" du cadre pistmique. Ainsi, en soulignant la
dimension gntique du travail d'laboration des instruments de pense, l'pistmologie
piagtienne fait ressortir le caractre dynamique de toute production de connaissance.
Comme pour le pragmatisme, le systme de connaissance reste ouvert en permanence grce
aux dynamismes enchsss dans ses mcanismes et instruments incorpors aux sujets
pensants.

L'pistmologie gntique partage avec le pragmatisme une caractristique


fondamentale : c'est une pense relationnelle qui s'oppose frontalement au positivisme

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logique et son corrlat, l'atomisme mthodologique. L'pistmologie gntique interroge le


mode d'engendrement des structures et de leurs interdpendances dans des systmes de plus
en plus complexes : structures de la pense ou de l'esprit pour la psychologie, structures de
la connaissance pour l'pistmologie, structures conomiques et sociales pour les sciences
sociales pistmologiquement fondes. Ainsi l'pistmologie gntique est-elle au cur d'un
structuralisme mthodique qui mobilise une logique dialectique comme principe
d'intelligibilit des processus dynamiques de structuration du mental et des relations
sociales.

Cependant, la dialectique dont il est question dans l'pistmologie gntique n'est pas
la dialectique classique. Elle n'est ni destine, ni capable de rendre compte de l'ensemble du
processus d'accumulation des connaissances, mais elle se caractrise par "l'intervention de
circularits ou spirales dans la construction des interdpendances, ( ... ) tout progrs dans le
sens de la construction proactive provoqu(ant) des remaniements rtroactifs (qui enrichit) les
formes antrieures du systme considr" (Piaget, 1980, p. 216). L'infrence dialectique est
donc l'quivalent pour l'pistmologie gntique de l'abduction dans le pragmatisme
peircien5, cette phase essentielle du procs de connaissance qui transforme les

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reprsentations et relance en permanence le dveloppement de la recherche thorique.

Enfin, l'pistmologie gntique fait place des analyses "directes" et des analyses de
logique dductive que Piaget dnomme "formalisantes" ou "logicistes". Pour ce dernier, en
effet, "l'idal mthodologique d'une pistmologie scientifique est sans doute chercher en
un jeu de navette entre les analyses directes et gntiques, de mme qu'entre toutes deux et
l'analyse formalisante" (Piaget, 1967, p. 77).

Se dessine alors l'enchanement suivant des mthodes dans le processus d'accumulation


des connaissances selon l'pistmologie piagtienne :

analyses directes 7 analyses socio et psycho-gntiques 7 analyses formalisantes

t t
tests des infrences et remaniements rtroactifs

Les analyses directes (rflexions traditionnelles, enqutes et expriences) sont le point


de dpart, car "ce sont elles qui posent et lucident les problmes authentiques de la
connaissance scientifique, que ni la formalisation ni l'tude gntique ne parviendraient
elles seules aborder, puisqu'ils sont relatifs la science qui se fait plus qu' la connaissance
dj systmatise ou aux tapes antrieures dj dpasses" (Piaget, 1967, p. 66). Elles

5. Rappelons que "pour Peirce, l'induction n'est pas l'infrence du particulier au gnral dans le sens classique, mais
part de gnralits donnes, d'hypothses abductivement infres et des implications dductivement infres de ces
hypothses. ( ... ) l'abduction est une partie du processus de dcouverte tandis que l'induction est une partie du
processus de test des dcouvertes. Par l'induction, une gnralit donne sera seulement confirme ou falsifie par
des expriences futures" (Hoffmann, 1997). L'abduction est ainsi le "processus de formation d'une hypothse
explicative" partir d'analyses directes empiriques, un processus dont Peirce ne prcise pas la logique d'infrence
puisqu'il est renvoy l'intuition (guessing) ou un instinct dot d'une mystrieuse capacacit d'insight (Hoffmann,
1997). Elle quivaut donc un moment d'infrence dialectique dans l'pistmologie gntique.

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Saisir les faits conomiques

appellent leur tour des analyses gntiques, lesquelles ne procdent pas "d'une critique
extrieure l'analyse directe, mais d'un prolongement spontan de cette dernire" {Piaget, p.
75). En retour, "pour autant que les examens gntiques et historico-critiques veulent tre
complets, ils doivent se poursuivre jusqu'aux tapes actuelles et se prolongent alors
ncessairement en analyses directes" (Piaget, p. 66-7), les analyses socio et
psychogntiques plus ou moins transformes par des procdures dductives tant ainsi par
rtroaction l'origine mme des remises en cause du cadre pistmique tabli et donc de la
relance des analyses directes.

En bref, pour l'pistmologie gntique, l'analyse directe, qui est troitement


dpendante de son contexte d'exprience, appelle donc une approche (socio-) gntique de
type historico-critique et une approche psycho-gntique de la formation de nouveaux
instruments conceptuels ouvrant sur la construction des modles logiques ncessaires pour
que la critique socio-historique puisse dboucher sur une accommodation du cadre
pistmique et les nouvelles enqutes qui lui correspondent. On verra dans la seconde partie
que le cycle analyse - gense - synthse que dcrit et utilise Commons et qui dbouche chez
lui sur la production de nouveaux insights permettant la relance du processus de

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connaissance par modification des hypothse habituelles, est trs proche de ce schma
piagtien d'accumulation des connaissances. Auparavant nanmoins, sans entrer encore dans
la structure de son raisonnement, il nous reste voir pourquoi la vision gnrale de
Commons peut dj tre inscrite lgitimement dans le cadre de ce schma.

1.2. Le dpassement dialectique par Commons des conomies politiques traditionnelles

En reprenant la terminologie de l'pistmologie gntique, on peut considrer qu'au


terme d'un processus "d'abstraction rflchissante", Commons effectue une "dcentration"
de l'objet de l'conomie par mise en relation et "dpassement dialectique" de l'conomie
classique et de l'conomie psychologique "hdoniste". Cette dcentration prend trois grandes
formes:

1. Elle s'appuie d'abord sur une diffrenciation de la notion usuelle de richesse,


dsormais scinde en richesse matrielle (wea/th) et en droits sur la richesse, actifs
(Assets versus Wea/th, 1934, p. 74), diffrenciation qui fait surgir un objet de recherche
propre l'conomie institutionnelle, savoir les transferts de droits sur la richesse et
non plus les transferts de la richesse matrielle elle-mme. Il en rsultera la distinction
de trois formes historiques de proprit relatives au type de relation entre droits et
choses l'origine de la dfinition des droits - les proprits corporelle, incorporelle et
intangible6
2. Elle se traduit, moyennant l'introduction d'un concept nouveau - celui de futurit -
par des gnralisations-relativisations de catgories fondamentales des conomies
politiques traditionnelles qui deviennent des cas particuliers d'un modle plus gnraI7.

6. Commons dfinit les droits de proprit comme "les activits collectives de l'Etat et d'autres organisations
(concerns) consistant distribuer aux individus un droit exclusif, opposable aux autres, d'usage de toute chose
juge assez rare pour susciter des conflits relatifs son usage exclusif. Ainsi la proprit n'est pas seulement un
droit mais aussi un conflit de droits (c/aims) sur tout ce qui est rare, mais les droits de proprit sont l'action
concerte qui rgule (regulates) ce conflit" (1934a, p. 303).
7. Commons compare d'ailleurs son approche au passage de la gomtrie euclidienne celle de Lobatchevski et
son utilisation par Einstein (1934a, p. 103, et p. 386 et 388), passage qui est aussi un exemple de rfrence pour les
dfenseurs de l'pistmologie gntique de Garcia ( 1980, p. 248-249).

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Bruno Thret

L'ide de futurit introduit en effet la dimension du temps (dlai) entre la transaction


lgale et la production-consommation du produit, tant entendu que "c'est le contrle
lgal qui a de la valeur et non le contrle physique" (1934a, p. 86), les deux transferts
de contrle ne se confondant que lorsque le futur (le moment qui spare le contrle
physique du transfert de contrle lgal) est ramen zro. La thorie de la futurit peut
donc tre vue comme une thorie de la relativit de la valeur dans laquelle le temps
n'est pas fixe, mais variable et composante centrale de la valeur des quantits
conomiques (1934a, p. 388-9).

Il s'agit bien l d'une monte en gnralit de la thorie, puisque les anciennes thories
de la valeur objective (travail) de l'conomie classique et de la valeur subjective
(psychologique) de l'conomie hdoniste noclassique n'apparaissent plus dsormais comme
des thories en elles-mmes, mais seulement comme des sous-systmes thoriques qui ne
peuvent se fermer sur eux-mmes que si on fait abstraction de la futurit 8

Deux montes en gnralit plus spcifiques sont ici fondamentales :


- la redfinition de l'change (From ex.change to transactions, 1934, p. 55), point de

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dpart de l'conomie politique traditionnelle, en un transfert de droits sur des choses,
transfert actuel du contrle lgal futur de ces choses, et non plus transfert des choses
elles-mmes, fait que l'change sur un march n'est plus la catgorie de base de
l'conomie, mais participe seulement d'une forme particulire de transaction (la
bargaining transaction); la transaction, susceptible de prendre d'autres formes que la
forme marchande, devient ainsi "l'unit ultime de la thorie conomique" (1934a, p. 4
et 59), "la plus petite unit de l'conomie institutionnelle" (1934a, p. 58);
- l'entreprise (From Corporations to Going Concerns, 1934, p. 52) devient galement
une forme particulire de la catgorie plus gnrale qu'est le collectif dynamique
organis (going concern), totalit constitue des trois types de transactions
(marchandage, management et rpartition) auxquelles peuvent tre rduites toutes les
activits conomiques ainsi que de leurs "interdpendances fonctionnelles" (1934a, p.
58).

3. La dcentration operee par Commons correspond enfin un changement par


accommodation du cadre pistmique de l'conomie politique en relation avec le
changement de son objet (les passages de la richesse matrielle aux droits de proprit
et de l'change aux transactions). L'conomie institutionnelle considre en effet l'action
individuelle comme inscrite dans l'action collective "en contrle de l'action
individuelle", ce qui permet de tenir ensemble les deux niveaux de l'individuel et du
collectif dans une "formule" de la transaction. La stabilisation, l'inscription dans un
ordre et la reproduction dans le temps de cette transaction, et donc sa constitution en
tant que structure, impliquent une rgulation institutionnelle, c'est--dire un rglage
collectif du conflit interindividuel qui lui est inhrent. L'harmonie ne peut tre
prsuppose a priori, elle est ncessairment le rsultat d'une action collective visant
faire merger et maintenir des rgles qui gouvernent l'action individuelle et les conflits
(1934a, p. 7). L'action collective apporte moins l'harmonie que le dpassement
dialectique dans un "ordre tir du conflit" ( 1934a, p. 108).

8. "Les transactions sont fondes sur les attentes du futur immdiat ou loign scurises par l'action collective
consistant dans les institutions de la proprit, et fixes seulement aprs la clture des ngociations qui tenninent la
transaction" (1934a, p. 86-87).

86
Saisir les faits conomiques

Il s'agit bien ici d'un changement de cadre pistmique puisqu'il y a dpassement des
mthodologies de l'individualisme comme du holisme ontologiques et passage une
conomie relationnelle qu'on pourrait qualifier d' "holindividualiste". Certes, apparemment,
comme l'a not Ramstad (cit par Biddle et Samuels, 1995, p. xvii-xviii), l'approche de
Commons est de type holiste. Il "pense en termes de relations entre les parties et le tout" et
"considre qu'existent des objets et processus d'intrt (tels les transactions et les collectifs
dynamiques organiss) qui peuvent tre perus la fois comme totalits intgrant diverses
parties et comme parties s'intgrant leur tour dans des totalits plus larges". Nanmoins,
poser qu'il faut privilgier le tout par rapport aux parties, que "le sens et la signification
pleine et entire d'une entit rside dans le tout complexe des relations des parties au tout et
dans les interactions dans laquelle ce tout est lui-mme insr", n'implique pas holisme. Tant
que le principe de totalit ne s'applique qu' des totalits partielles et non pas la socit
dans son ensemble, on est seulement en prsence d'un structuralisme libre de tout
fonctionnalisme et dans lequel la totalit-socit ne peut tre apprhende que comme un
assemblage peu assur de structures partielles et varies9

Or Commons se dmarque lui aussi nettement du fonctionnalisme, notamment quand il

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affirme que "la complexit n'est pas une relation des parties au tout" et qu'il peut y avoir des
"complexits similaires" n'entretenant pas de "relations fonctionnelles, mais seulement,
suivant Veblen, taxonomiques" (1934a, p. 736). On verra en outre qu'il n'y a pas pour
Commons de totalit sociale structure, les socits capitalistes tant tenues non pas par
l'tat selon une structure hirarchique, mais sur un mode symbolique par une thique de la
libert, de l'galit et de la sympathie. Il est donc plus appropri de qualifier Commons de
structuraliste plutt que de holiste et nous parlerons de holindividualisme pour signifier que
dans les socits individualistes, la personne humaine est elle-mme une totalit autonome
redevable d'une analyse holiste (ou structurale ou relationnelle) tout en tant galement
partie prenante d'autres totalits. Cela nous parat tout fait cohrent avec la position de
Commons qui, dans une perspective constructiviste trs affirme, met au cur de l'conomie
institutionnelle le caractre volitionnel de l'action humaine, c'est--dire la capacit des
individus de slectionner les institutions et d'inflchir par l la direction de l'volution
sociale 1.

J.3. Un cadre pistmique transdisciplinaire

Le changement de cadre pistmique opr par Commons est galement rvl par sa
conception gnrale de l'conomie. Pour oprer le dpassement dialectique de l'conomie
politique des deux sicles qui l'ont prcd et remplacer les thories mcanistes par une
"thorie volitionnelle" intgrant la futurit, Commons mobilise une approche
transdisciplinaire dans laquelle l'conomie, considre comme une "branche de la
sociologie" (1934a, p. 94), est mise en relation avec le droit, l'histoire, l'anthropologie, la
psychologie, l'pistmologie et la philosophie. Pour notre auteur, tous ces "langages" sont
des points de vue qui rvlent des dimensions spcifiques de l'institutionalit des faits
conomiques. Ce faisant, il s'inscrit bien encore dans le cadre de l'pistmologie piagtienne
qui "au rductionnisme classique ("le suprieur est expliqu par l'infrieur") ... oppose l'ide
de l'interaction permanente des domaines conceptuels propres chaque discipline

9. Pour des dveloppements sur ce point, cf. Thret, 1997, p. 195-197.


JO. On pourrait galement parler de "holisme structural" "intentionaliste" en suivant Vincent Descombes qui
s'inspire lui-mme de la logique triadique des relations de Peirce (1996, p. 155-159).

87
Bruno Thret

constitue: le "suprieur" et l'"infrieur" s'emichissent mutuellement" (Grco, 1968). Par


ailleurs, les diverses disciplines qu'il mobilise sont autant d'tapes dans le processus de
connaissance des faits conomiques conformment la srie de mthodes que
l'pistmologie gntique distingue et enchane.

Le droit des transactions est l'objet central des analyses directes de Commons. Ce droit
est galement soumis une recherche socio-gntique qui mobilise histoire et
anthropologie. La psychologie sociale des transactions que Commons bauche
simultanment est galement gntique car fonde sur une conception volutionnaire des
ides, reprsentations et perceptions. Commons, enfin, utilise une forme d'analyse
formalisante, une logique dductive, pour construire des idaux-types ou formules
synthtiques des formes conomiques, juridiques et thiques des transactions. Ces formules
sont pistmologiquement fondes sur une thorie de l'abstraction thorique et dbouchent
sur des visions pntrantes dimension philosophique qui seront la source de remaniements
rtroactifs des conceptions l'origine des droits et feront voluer tant la socio-gense que la
psycho-gense des institutions qui rglent les transactions.

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Ce programme transdiciplinaire n'est pas transparent dans le texte de Commons, mais
on peut en baucher les grandes lignes en guise d'introduction sa mthode.

Au dpart l'important pour Commons est de comprendre les dterminants de la volont


humaine par del les contraintes sociales et de les intgrer dans l'analyse conomique. Ainsi
pose-t-il que l'conomie ne saurait relever de la mthodologie des sciences de la nature, le
mcanisme comme l'organicisme ne pouvant mener qu' de "fausses analogies" (1934a, p.
96) . Les sciences sociales ne sauraient tre confondues avec les sciences physiques car elles
doivent permettre de penser l'organisation et l'action humaine qui ne sont ni mcaniques, ni
organiques, mais s'expriment par des choix (1934a, p. 19) et sont troitement lies des
phnomnes de signification, d'valuation et de pouvoir. C'est pourquoi, bien qu'elle doive
tre de type "comprhensif', la recherche conomique garde une dimension normative,
constructiviste, performative. Cette performativit fonde sur la connaissance experte et le
dveloppement d'une capacit de rgulation intentionnelle de l'conomie est la condition du
progrs social.

Le droit est pour Commons le domaine essentiel o va s'exprimer cette capacit


rgulatrice, position qui dcoule du dplacement qu'il opre de l'objet de l'conomie des
transferts de contrle physique aux transferts de contrle lgal des marchandises. Toute
transaction a de la sorte une dimension juridique inhrente, et elle ne prend un caractre
vritablement social que du fait de la reconnaissance lgale de ses rgles oprantes.
L'conomie institutionnelle vise donc expliquer comment l'ordre juridique (des droits et
des obligations) et le dveloppement du capitalisme (i.e. des dettes et des crances
ngociables) s'influencent et se conforment rciproquement. Et le droit devient pour la
science conomique le domaine privilgi d'enqutes (des analyses directes) ce dont
tmoigne le travail que Commons dirige sur l'volution du droit du travail au XIXC sicle
aux tats-Unis et son Legal Foundations of Capitalism, un ouvrage fondateur dans le
domaine de la recherche sur le lien entre droit et conomie (Bazzoli et Kirat, 1996; Kirat,
2001).

88
Saisir les faits conomiques

Mais le droit des transactions va galement faire l'objet, de la part de Commons, de


considrations tant psycho-gntiques qu'historico-critiques. La redfinition par Commons
de l'conomie politique comme science des transferts des droits de proprit le conduit, en
effet, faire de la raret le premier principe socio-psychologique fondamental de
l'conomie : la dfinition de droits de proprit est ce qui cre et sanctionne la raret, et la
raret est source de conflits. Il en rsulte la dfinition d'un second principe universel,
l'efficacit ou efficience destine relativiser la raret grce la coopration, condition d'un
ordre qui peut tre obtenu par dpassement dialectique du conflit et de la coopration. Cette
coopration ne repose pas sur une harmonie prtablie, mais implique une psychologie
sociale dite "ngotiationnelle" conditionne par les formes de la contrainte collective qui
sont spcifiques aux divers types de transactions :
"La psychologie ngotiationnelle prend trois formes diffrentes selon les trois
types de transactions : la psychologie de la persuasion, de la coercition
conomique et de la contrainte physique dans les transactions de marchandage,
celle du commandement et de l'obissance dans les transactions de management ;
et celle de la plaidoirie et de l'argumentation dans les transactions de rpartition"
(1934a, p. 106).

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La psychologie sociale commonsienne fait enfin de la "futurit" qui est une
reprsentation de l'tat futur de la socit, la troisime dimension de la valeur conomique
( 1934a, p. 86-87) et le troisime principe fondamental de l'conomie. L'conomie
institutionnelle peut alors tre dfinie comme "thorie volitionnelle des consquences
futures des ngociations prsentes et des transferts de contrle lgal" sur la production et la
consommation (1934a, p. 7). La psychologie associe cette thorie volitionnelle
correspond un renversement de l'ide usuelle de causalit en conomie : la source de la
"causalit institutionnelle" rside dans la reprsentation du futur (la futurit) et non plus
dans celle du pass (cf. Gislain, 2000). Cette psychologie sociale qui donne un rle central
aux ides et aux reprsentations dans la conduite des transactions conduit finalement
Commons rejeter toute distinction entre rel et nominal dans la formation de la valeur
conomique : les prix ne sont pas de simples valeurs nominales, mais les vritables valeurs
relles de l'conomie institutionnelle ( 1924a, p. 124 ).

Toutefois, c'est d'abord par une "recherche historique" que Commons juge avoir t
capable de construire la "formule" des transactions de marchandage et de la distinguer de
celles des transactions de management et de rpartition (1934a, p. 59): .
"Les trois types de transactions - rpartition, management, marchandage - dans
leurs combinaisons variables couvrent l'ensemble du champ des comportements
conomiques. Une analyse historique est ncessaire pour les distinguer, car elles
se dploient partir des conditions simples prvalant dans les socits primitives
( ... ) o elles ne sont pas encore distinguables, jusqu'aux civilisations industrielles
hautement complexes. L elles peuvent tre distingues et on peut alors en
retrouver les germes dans les socits simples" (1934a, p. 754-755).

Si la proprit est bien le fondement de l'conomie, alors son concept doit tre fond
dans une histoire des formes de la proprit, une histoire des droits de proprit que
Commons juge adquat de reprer dans le cas amricain travers le dveloppement
historique des jugements de la Cour suprme. Commons conduit galement sa lecture de la
pense conomique depuis Locke avec cette grille : dans quelle mesure les diffrents

89
Bruno Thret

courants de pense conomique ont-ils t mme de reprer et prendre en compte les


modifications dans la dfinition des droits de proprit et des formes de l'action collective
qui leur correspondent : proprit corporelle, incorporelle et intangible ?

Mais la dimension historico-critique du travail de Commons ressort surtout de son


souci de fonder au plan anthropologique l'conomie institutionnelle en liant le concept de
transaction la catgorie gnrale de la dette. Une transaction n'est pas seulement "une unit
de transfert de contrle lgal constitue de conflit, de dpendance et d'ordre" (1934a, p. 4),
c'est aussi la source d'une relation d'endettement entre les protagonistes, car :
"dans chaque transaction, il y a deux transferts de proprit, la proprit d'un
objet matriel ou service, et la proprit d'un autre "objet" qui est une promesse
de payer. La transaction cre deux dettes. Il est possible de parler d'une conomie
de la dette impose par l'action collective, voire mme de commencer par
l'activit qui cre les dettes" (1934a, p. 106).

Le concept de transaction acquiert par l une porte analytique qui va bien au-del de
son application au seul capitalisme, Commons n'hsitant pas affirmer que "toute l'histoire

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de la civilisation peut se rsumer au dveloppement historique de dettes dont on peut se
librer aux dpens des dettes dont on ne peut pas s'affranchir" (i.e. viagres et perptuelles)
( 1934a, p. 458). Pour lui, en effet,
"il est historiquement plus exact de dire que la majeure partie de l'humanit vivait
dans un tat de dettes dont elle ne pouvait pas se librer et que la libert est venue
grce la substitution graduelle de ces dettes par des dettes liquidables durant la
vie. ( ... ) (Il s'ensuit qu')avec le dveloppement moderne de la recherche
historique, et tout particulirement avec l'aide des sciences modernes de la
sociologie, de l'anthropologie et de la jurisprudence historique, il est possible de
renverser l'illusion du xvm sicle d'un tat originel de libert et de raison, et de
montrer les tapes relles mais contrecarres par lesquelles, partir des pratiques
et des vises des classes subordonnes, les dettes ngociables sont devenues le
fondement du capitalisme moderne. Ainsi l'conomie politique devient non pas
une science de la libert individuelle, mais la science de la cration, de la
ngociabilit et de la raret de la dette" ( 1934a, p. 390).

Commons met donc la relation d'endettement et l'volution de ses formes historiques


au fondement de l'conomie politique (Maucourant, 1993). Le concept de transaction se
retrouve chez lui fond sur le couple droit/obligation qui n'est autre que l'envers subjectif,
psycho-sociologique, du couple crance/dette considr par lui d'un point de vue plus
strictement conomique 11 . Sa conception de l'conomie politique comme science de la dette
s'appuie en outre sur le principe de futurit que Commons pose au fondement du capitalisme
moderne:
"Le capitalisme est l'tat prsent des dettes librables, et la dfinition chez Knapp
des moyens de paiement est un cas particulier d'un principe gnral de
changement de moyens et de mthodes (de paiement) qui se dveloppe au travers

11. "Une dette est une obligation (duty) susceptible d'tre impose collectivement, tandis qu'un crdit est un droit
quivalent cr par la cration de l'obligation. La relation sociale qui en rsulte est un tat (status) conomique
consistant en attentes orientant le comportement conomique de chaque parti en transaction. Du ct de la dette et
de l'obligation, cet tat est la Conformit l'action collective. Du ct du crdit et du droit, c'est la Scurit cre
par l'attente de la dite Conformit" (1934a, p. 70).

90
Saisir les faits conomiques

des changements dans les rgles oprantes de la civilisation permettant de se


librer de la dette" (1934a, p. 459).

Or Commons nous semble donner la relation d'endettement un fondement


anthropologique, considrant que le lien social est dans toute socit fond sur ce qu'il
appelle une "dette d'autorit" (authoritative debt) - relation de l'individu au tout de la socit
- distincte des "dettes autorises" (authorized debts) interindividuelles. Les dettes d'autorit
sont obligatoires, imposes et on ne peut pas s'en librer, tandis que les dettes autorises
sont volontaires, ngociables et le lien qu'elles instituent peut tre coup par un paiement
montaire 12 :
"Les impts sont les dettes obligatoires ( ... ) dont le citoyen est redevable, non pas
la suite de transactions marchandes, mais en raison de la rpartition (rationing)
opre par l'tat en relation avec les ides de capacit contributive ou autres. Ils
sont plus adquatement qualifiables de dettes d'autorit (authoritative) puisqu'ils
sont imposs par commandement et non induits par la persuasion. A l'inverse, les
dettes volontaires sont des dettes au sens propre, car elles surgissent de la
persuasion dans le cadre de rgles tablies par la coutume, les pratiques

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communes (common law), ou la loi (statute); elles sont quant elles plus
adquatement qualifiables de dettes autorises (authorized)" (1934a, p. 463-464).

Dans cette perspective anthropologique, Commons opre un dpassement dialectique


du dbat sur la nature du lien social qui oppose Locke et Filmer 13 Il donne raison ce
dernier pour ce qui concerne la nature du lien social et la subordination des parties au tout de
la socit ; rcusant la vision librale purement contractualiste du tout comme somme des
parties, il considre que l'individu est un "esprit institutionnalis" qui, en arrivant au monde
et en se dveloppant, hrite d'institutions dj l, de coutumes et habitudes, et est ainsi form
aux rgles collectives et la reconnaissance de l'autorit et de la souverainet (1934a, p.
74)14:

Commons ne s'en range pas moins du ct de Locke pour ce qui touche la


signification moderne du rapport de souverainet qui ne saurait plus tre, dans les socits
o l'conomique s'est diffrenci du politique, renvoy un rapport de domination arbitraire
fond sur une croyance religieuse, extramondaine. Distinguant autorit et pouvoir, l'autorit
du Commonwealth tant ce qui permet de rguler les conflits de pouvoirs, il propose une
conception dmocratique de la souverainet renvoyant une production de valeurs sociales
volutives, une philosophie sociale des valeurs raisonnables qui s'impose et/ou volue par
l'action collective (1924a, p. 89-90).

12. Commons parle galement de transactions autorises et de transactions d'autorit (1924a, p. 84-142), ce qui
indique bien qu'il tend regarder comme quivalentes les deux notions de transaction et de dette.
13. "Chez Filmer les individus sont lis ensemble par la loi originelle de leur hrdit et nature sociale, comme
dans une famille. Avec Locke, les individus se mettent ensemble par convenance mutuelle, par convention. Chez
Filmer, la richesse des nations est le produit de la socit, alors qu'avec Locke, c'est la somme des produits
individuels. Avec Filmer, la proprit individuelle de cette richesse drive de la souverainet, quand chez Locke
elle prcde la souverainet (1934a, p. 25-26).
14. "La coutume est plus que l'habitus. C'est l'habitus social qui cre l'habitus individuel. On ne commence pas en
tant qu'individus isols - on commence dans l'enfance avec la discipline et l'obissance et on continue en tant que
membres d'organisations dj en fonctionnement (concerns already going), de telle sorte que la conformit des
pratiques rptes et dupliques - c'est--dire tout ce qui est signifi par l'expression going concern - est le seul
moyen d'obtenir la vie, la libert et la proprit aisment, sOrement et consensuellement ( ... ). Nous commenons et
continuons par la rptition, la routine, la monotonie- en bref par la coutume" (1934a, p. 45).

91
Bruno Thret

La dette de vie, prsente chez Filmer sous la forme de la souverainet du monarque


reprsentant de l'au-del et chez Locke sous la forme transmute du pch originel, prend
ainsi chez Commons la forme d'une dette sociale scularise et autorfre, la dette
d'autorit qui renvoie la socit la ncessit de son auto-reproduction et son mcanisme
de slection artificielle des institutions. Il n'y a plus chez lui de droits naturels, ni de divine
providence, mais simplement une souverainet fonde de manire "raliste" sur le monopole
de la force physique et qui se rduit une relation de commandement accept :
"La souverainet est l'extraction de la violence des transactions prives et sa
monopolisation par une organisation collective (concern) qu'on appelle l'tat.
Toutefois la souverainet a t regarde comme une entit autant que comme un
processus. En tant qu'entit, elle est personnifie par l'tat (The State), et semble
exister en dehors du peuple. En tant que processus, c'est l'extraction de la sanction
de la violence de ce qui a t considr comme une affaire prive, et la
spcialisation de cette sanction dans les mains d'une hirarchie de reprsentants
officiels guids par des rgles oprantes et des hypothses habituelles. Ainsi la
souverainet est le processus changeant d'autorisation, de prohibition, et de
rgulation de l'usage de la force physique dans les affaires humaines" (1934a, p.

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684).

La dette sociale, constitue de l'ensemble de ces transactions (dettes-crances)


d'autorit, est alors fonde dans l'thique et la Custom, c'est--dire dans les valeurs ultimes
de la socit. Ces valeurs expriment
"un ensemble complexe de droits acquis, de devoirs imposs, et de liberts et
expositions la libert d'autrui, ensemble driv d'une grande varit de coutumes
que les propritaires fonciers, les guildes, les gens d'affaires et les travailleurs ont,
grce leur influence, russi faire "autoriser" par les cours de justice. Par ailleurs
les relations sociales fondamentales de droits, devoirs, liberts et expositions la
libert d'autrui sont fondes, non pas sur l'tat, mais dans les habitudes
quotidiennes, les pratiques et les coutumes du peuple. Aussi la grande contribution
de la science du droit la science conomique est d'introduire la coutume dans la
thorie conomique o, sans elle, il n'y a pas de pont entre la souverainet
anarchiste des plaisirs de l'individu et la souverainet socialiste des
commandements des lgislatures et des soviets. ( ... ) Si l'individu est suprme, il ne
peut pas y avoir de rgulation ; si l'tat est suprme, il ne peut y avoir de libert.
Mais, si entre les deux, il y a le pouvoir rgulateur de la coutume, alors le choix est
uniquement entre bonnes et mauvaises coutumes, toutes deux dj en acte dans le
monde environnant, et c'est cela qui donne la science conomique cette thorie
thique que ses pres fondateurs ont toujours cherche ou assume, la thorie de la
valeur raisonnable" ( 1925a, p. 336).

On peut donc considrer que Commons rintroduit implicitement l'ide de dette de vie
comme principe anthropologique de la socit moderne. Ne met-il pas ainsi en avant une
croyance dans le pouvoir rgulateur des institutions reues, c'est--dire dans un hritage
social constitutif pour tout individu ainsi "institutionnalis" de crances et de dettes n'ayant
pour source aucune transaction relle ? Et la coutume n'est-elle pas tout simplement chez
Commons une forme scularise de la dette de vie oprant un renversement dmocratique
du rapport de souverainet associ cette dette de vie et dont l'explication fonctionnelle lui
permet de corrler de faon originale conomie, droit et thique ?

92
Saisir les faits conomiques

Mais entre cette anthropologie historico-critique de la dette de vie et une thique


performative de la dette sociale, il existe tout un espace de recherche pistmologique
combler. On vient de voir les composantes analytiques directes et gntiques de cette
pistmologie, et nous allons en examiner maintenant les formes de formalisation ou de
dduction.

II. Les structures thoriques de l'conomie institutionnelle

Commons propose donc une thorie transdisciplinaire du capitalisme et de sa


rgulation au sein d'un ordre social plus global rfr des valeurs ultimes. Cette thorie
gnrale des institutions conomiques est une conomie politique au sens fort du terme, car
elle affirme la primaut de l'action collective. L'conomie institutionnelle traite en effet,
pour l'essentiel, des rapports de pouvoir (et de leur rgulation juridique et thique) construits
l'occasion des activits conomiques, rapports de pouvoir qui s'expriment sous la forme de
transferts de droits de proprit et de la formation de leur valeur montaire au travers des
modes d'appropriation et de transformation de la nature par l'homme.

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Mais, on l'a vu galement, cette conomie volitionnelle dans laquelle l'action tant
individuelle que collective joue un grand rle est aussi une conomie structuraliste. Par del
la rfrence l'pistmologie gntique, ce structuralisme de Commons justifie qu'on en
vienne maintenant un examen plus prcis de l'architecture conceptuelle de son "systme de
pense" en utilisant les outils du structuralisme mthodique. Rappelons la dfinition
morphogntique classique de la structure selon Piaget :
"en premire approximation, une structure est un systme de transformations, qui
comporte des lois en tant que systme (par opposition aux proprits des
lments), et qui se conserve ou s'enrichit par le jeu mme de ses transformations,
sans que celles-ci aboutissent en dehors de ses frontires ou fasse appel des
lments extrieurs. En un mot, une structure comprend ainsi les trois caractres
de totalit, de transformations et d'autorglage. En seconde approximation, ( ... )
celle-ci doit pouvoir donner lieu une formalisation" (Piaget, 1968, p. 6-7).

La volont de Commons d'accommoder les cadres pistmiques des conomies


politiques classique et noclassique, en les rorganisant et en les unifiant un niveau
suprieur de complexit capable d'intgrer le principe de futurit et d'absorber le type
mergent de droits de proprit intangible qu'il repre avec Veblen au tournant du XIXe
sicle aux USA, implique que son systme conceptuel soit lui aussi une structure ou un
ensemble cohrent et boucl de structures dot de "mcanismes d'autorgulation et
d'quilibration interne" qui lui donnent une capacit de structuration du processus de
connaissance dote d'une viabilit dynamique. Puisque nous considrons ici que la
dmarche pragmatiste de Commons s'apparente celle de l'pistmologie gntique, c'est
avec les critres de cette pistmologie qu'on s'interrogera sur la porte scientifique de son
discours et sur le type structural et gntique de formalisation qui doit en dcouler. Ce qui
conduit d'une part examiner de manire plus prcise le dpassement dialectique des
conomies classique et psychologique qu'il opre en introduisant ses "concepts" et
"formules" de transaction et de collectif dynamique organis (going concern), d'autre part
rechercher les lois de composition structurale des multiples catgorisations analytiques qu'il
propose dans son ouvrage.

93
Bruno Thret

Le fait majeur dont il faut partir pour cela est l'usage systmatique que Commons fait
des triades analytiques 15 Un tel usage voque immdiatement une mthode structurale et
dialectique, chaque triade pouvant tre rduite un jeu de deux oppositions binaires dans
lequel un des trois termes est toujours dans une position de surplomb d'o il opre la
mdiation entre les deux autres et la rgulation de l'ensemble. Toutefois dans le texte de
Commons, certaines de ces triades apparaissent bien comme telles tandis que d'autres
s'inscrivent dans des catgorisations polyadiques plus amples cinq ou six termes. Cette
utilisation gnralise de triades et de polyades dbouche alors sur une prolifration
conceptuelle qui produit plus de flou et d'obscurit que de lumire, d'autant que les relations
qu'elles entretiennent entre elles ne sont pas toujours mises en vidence. S'agit-il de
l'utilisation sans principe d'une logique des relations qui privilgie la production de visions
pntrantes sans se soucier de leur cohrence d'ensemble ?

Notre infrence est au contraire qu'il y a un ordre sous-jacent dans le systme de


pense commonsien, mme si l'auteur ne s'est pas souci de le mettre au jour. Commons
procde en effet, selon une triple dmarche. Il applique d'une part une mthode ternaire de
thorisation conduisant la construction des trois outils essentiels de l'conomie

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institutionnelle que sont les concepts, les principes et les formules, ces dernires constituant
dans son approche de vritables modles de structures ou totalits morphogntiques.
D'autre part, avec ces outils de modlisation d'entits lmentaires ou plus complexes
construits en montant en abstraction et en gnralit, Commons embote les unes dans les
autres diverses "structures" en procdant de l'interindividuel au collectif et au social. Enfin,
cette mthode est dploye simultanment dans plusieurs registres des pratiques et du
discours - conomie, droit et thique principalement - entre lesquels Commons recherche
des corrlations traduisant des interdpendances entre des registres gnralement tudis
pour eux-mmes par des disciplines scientifiques spares.

Ainsi, l'ordre rgissant le systme de pense de Commons peut tre repere en


distinguant trois axes mthodologiques indpendants de totalisation : un axe qu'on peut
dnommer axe d'abstraction ou de totalisation conceptuelle et qui va du concret l'abstrait;
un autre qu'on peut appeler axe de socialisation ou de totalisation structurale et qui va des
individus la socit; un dernier, l'axe des corrlations interdiscursives ou de totalisation
transdisciplinaire, qui hirarchise une srie de champs ou de registres cognitifs allant de la
psychologie, voire de la physiologie, l'thique 16 En d'autres termes, le premier temps de la
dmarche de Commons procde des percepts la philosophie sociale en classifiant les faits
et en construisant partir de ces classifications des concepts, principes et formules. Le
second temps va des individus institutionnaliss la socit globale par le biais de la
construction, avec les outils thoriques prcdents, de structures qui articulent des formes
structurelles pralablement diffrencies un niveau infrieur de socialisation, et qui
prennent leur tour diverses formes qui seront rarticules un niveau suprieur. Le
troisime temps donne une profondeur supplmentaire cette mthodologie en
dmultipliant les plans susceptibles d'tre forms par les axes d'abstraction et de

1S. Le recours aux relations triadiques est une caractristique fondamentale du "holisrne structural" et de
l'intentionalisrne de la pense pragmatiste de Peirce, comme le montre Descombes (1996, chap. 17 et 18, p. 211-
266).
16. Notons toutefois que les sries de catgories qui se dploient sur ces axes tant de fait circulaires, les termes les
plus levs rtroagissant sur les termes les plus bas, la reprsentation adquate serait plutt une spirale trois
dimensions.

94
Saisir les faits conomiques

socialisation et en construisant des corrlations entre ces plans considrs comme des
registres interdpendants mais nanmoins autonomes de savoir et de pratiques sociales. De
la sorte est mise en uvre ce que nous appelons un "holindividualisme transdisciplinaire"
qui n'implique ni dterminisme troit des comportements individuels et de l'volution
sociale, ni fonctionnalisme entre les divers ordres de pratiques et de discours sur ces
pratiques. Ce mode d'analyse implique seulement des influences mutuelles, des
interdpendances qui font que le tout social ne fait pas systme sur un mode fonctionnel
mais seulement sur un mode symbolique, communicationnel, o les jeux de langage jouent
un rle crucial, et o s'opre une covolution des divers systmes de pratiques sociales.

Notons toutefois qu'une grande partie des difficults de lecture d'lnstitutional


Economies vient prcisment du fait que son auteur ne distingue pas clairement ces axes et
ces temps mthodologiques, laissant mme parfois entendre que les deux premiers se
confondent et que le dernier n'a pas de fondement rel et se rduit des jeux de langage. Or
il n'en est rien car l'individu institutionnalis de Commons ne saurait tre rduit ni un
lment biologique simple, compte tenu notamment de la complexit de son comportement
psychologique, ni un homo oeconomicus cherchant combattre rationnellement la raret

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par l'efficacit productive. Dot d'un "esprit institutionnalis" (1934a, p. 697), l'individu est
d'emble socialis l'chelle de la socit tout entire et participe de multiples collectifs
dynamiques organiss dont les finalits sont divergentes et pas seulement conomiques. Cet
individu est en outre dou de volont, fonctionne au dsir et met en uvre une intentionalit.

JI. 1. Du concret l'abstrait

Commenons examiner le systme de pense de Commons selon l'axe d'abstraction.


Pour notre auteur, il convient de passer de la conception lockienne de l'ide, "reflet interne
d'un monde externe" qui serait totalement spar du monde des ides, une "relation
fonctionnelle entre l'esprit (mind) interne et le monde externe". Selon lui, cette relation est
apparue avec l'conomie psychologique autrichienne et ses concepts de raret et de futurit
qui "fournissent la notion fonctionnelle des degrs changeants de dpendance de l'esprit et
du corps vis--vis du monde extrieur prsent et futur" (1934a, p. 16). Cornmons distingue
alors deux catgories d'ides qui sont confondues chez Locke, les "ides subjectives" ou
significations (meaning), et les "ides objectives". Les premires sont des sensations de
caractre motionnel perues grce aux cinq sens ; ce sont des "images plus ou moins
imparfaites, non une connaissance inne ou certaine du monde", de telle sorte qu'elles
peuvent correspondre des interprtations diverses et variables d'un mme fait selon
"l'exprience, la rptition, la mmoire et l'intrt que l'on porte l'vnement" (1934a, p.
17). Ces ides subjectives sont la source de la valuation (valuing) et de l'action 17

Les ides objectives, "d'aspect purement intellectuel", relvent de leur ct "d'une


construction mentale active de slection et de transformation interne destine analyser
(investigate) et comprendre la complexit autrement ingrable des activits externes"
( 1934a, p. 17). Par cette distinction, Cornmons fait un pas crucial en direction d'une

17. "Le terme "signification" est le nom d'une ide que nous construisons de manire produire la formule d'une
relation entre les parties et le tout de l'exprience vcue, ce qui implique qu'elle dcrit quelque chose d'insparable
des sentiments et des motions; ( ... ) il signifie l'importance des ides pour l'action ( ... ). Signification et
valuation sont donc insparables l'une de l'autre, ( ... )comme elles le sont du fait de choisir (choosing), qui est,
quant lui, la preuve externe des significations assignes et des valeurs imputes" (1934a, p. 18).

95
Bruno Thret

pistmologie critique qui prfigure celle du structuralisme gntique. D'une part, en effet, il
ne prte pas aux acteurs conomiques ordinaires le(s) principe(s) de rationalit qui ser(ven)t
d'habitude aux conomistes pour construire leurs modles intellectuels de saisie du rel. En
accord avec Weber sur ce point et la manire structuraliste, il considre qu'on ne doit pas
confondre le modle ou l'idal-type de la ralit, ce qu'il dnomme "formule", avec la ralit
du modle. L'conomie politique n'est donc pas le reflet de l'conomie relle, mais une
reprsentation construite :
"La formule d'une transaction n'est pas une copie de la nature ou de la ralit,
c'est simplement une configuration mentale de l'unit ultime de la thorie
conomique - une unit de recherche au moyen de laquelle la ralit peut tre
comprise" (1934a, p. 59).

Commons en appelle d'autre part l'objectivation, de l'observateur et la ncessit de


l'auto-rflexivit des conomistes en tant qu'ils font eux-mmes partie du monde qu'ils
tudient.
"Notre matire est l'ensemble des transactions que nouent les tres humains
lorsqu'ils produisent, acquirent, et rpartissent la richesse par la coopration, le

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conflit et les rgles du jeu. Ces activits viennent nous d'abord comme de
simples sensations et, comme telles, nous ne pouvons savoir si elles sont causes
seulement par des prdispositions et des philosophies sociales incorpores en
nous, ou par des activits en dehors de nous. C'est seulement par un examen
minutieux de ces prdispositions, que nous nommons Hypothses Habituelles,
que nous pouvons nous prparer pour la recherche et la comprhension. Et la
manire dont nous pouvons le faire le mieux est de continuer ce que nous avons
commenc avec John Locke, c'est--dire d'examiner la manire dont les
diffrentes coles de pense conomique ont ou n'ont pas inject dans leurs
thories leurs propres philosophies sociales" (1934a, p. 121).

Dans cette perspective, Commons reproche Locke de s'tre pris pour le "centre de
l'univers" et d'avoir projet son propre esprit individuel rationnel sur l'ensemble de la socit
en posant au dpart de sa thorie les individus comme des units de comportement rationnel
et non pas comme soumis aux habitudes et aux usages de leurs poques et lieux d'existence
(1934a, p. 22). Car, pour Commons, les hommes "agissent et induisent les autres agir, non
pas sur la base du savoir, mais en fonction des significations et valuations partir
desquelles ils construisent leurs ides" (1934a, p. 24), c'est--dire "sur la base d'un sentiment
de croyance" (1934a, p. 152).

La science prend sens alors dans la mesure o les acteurs sociaux et les organisations
collectives peuvent en mobiliser les "ides objectives" de manire aider l'laboration de
croyances raisonnables permettant d'orienter l'action dans le sens du "bien commun"
correspondant la philosophie sociale qui est retenue. Pour Commons, les ides
constitutives de l'conomie politique doivent nanmoins pouvoir fonder une pluralit de
philosophies sociales.

Mais comment ces ides, fruits d'un processus purement intellectuel de thorisation des
pratiques (1934a, p. 735), doivent-elles tre construites? Pour Commons, ce processus
comporte trois temps ; l'analyse, la gense et la synthse qui dbouche sur une

96
Saisir les faits conomiques

reprsentation globale de l'tat du monde, ce qu'il dnomme "vision pntrante" (insight)


(1934a, p. 99-102 et p. 735-736).

L'analyse est le temps de la classification par lequel on tablit des similarits et des
diffrences. Elle permet de diffrencier les objets en divers "concepts".

La gense "est l'analyse des changements qui se produisent sans cesse dans tous les
facteurs". Elle introduit le temps dans les concepts et permet de construire des "principes".

La synthse se confond chez Commons avec l'insight et est l'quivalent de la


"comprhension" pour Weber. C'est le moment o s'unissent "l'analyse et la gense en des
formules exprimant des relations changeantes des parties au tout".

En relation avec ce tryptique mthodologique, Commons propose finalement une


classification hirarchique des ides constitutives d'une thorie en cinq niveaux de
complexit croissante que nous reprsentons dans la figure 1 :
1. les "percepts" sont les signifiants-signifis ou significations (meaning) attribues

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aux faits et phnomnes externes en fonction des "hypothses habituelles" qui fondent
les comportements ;
2. les "concepts", "ides-instruments les plus simples" tirs de l'analyse, sont les
catgories construites par regroupement partir de similarits (rptitions) dans les
attributs des percepts ;
3. les "principes", tirs de la gense, sont les concepts dots d'une dimension
temporelle grce des regroupements partir de similarits des actions en liaison avec
leurs causes, leurs effets ou leurs fonctions ;
4. les "formules" sont des constructions mentales synthtiques qui clairent les
relations entre un tout et ses parties en articulant des concepts et/ou des principes ;
5. les "philosophies sociales" renvoient des similarits d'intentions, de buts, et dotent
les formules d'une capacit performative.

En tant que processus de pense, une thorie est fonde sur les interdpendances entre
ces cinq niveaux d'ides, considrs comme insparables ( 1934a, p. 98). Pour Commons
cette hirarchie des ides s'articule la mthodologie scientifique ternaire - analyse, gense,
insight -, cette dernire permettant de passer d'un niveau d'ide et d'abstraction l'autre,
faisant ainsi progresser la thorisation. C'est le triple mouvement d'analyse, de gense, puis
de synthse qui permet le retour aux ides subjectives, seuls moteurs vritables de l'action,
travers la transformation des "formules complexes" en philosophies sociales, autrement dit
de l'idal-type scientifique en idal-type thique 18

Dans la classification des ides en tant qu'instruments mentaux que propose Commons
au premier chapitre d'lnstitutional Economies, l'insight se trouve plac non pas au niveau
des formules mais au sommet de la hirarchie thorique, c'est--dire comme lment
essentiel (avec l'exprimentation) de la thorie dans son ensemble, la philosophie sociale

18. "Notre concept de l'idal-type thique est fond sur une consensus ralisable, driv de la recherche, concernant
les meilleures relations de bien-tre atteignables entre tous ceux qui participent aux transactions" (1934a, p. 743).
Un exemple d'idal-type thique "est celui de la stabilisation du pouvoir d'achat de la monnaie dans la mesure o
elle peut tre ralise dans des limites atteignables" (ibid., p. 745).

97
Bruno Thret

FIGURE l : PROCESSUS DE THSORISATION FOND SUR LES FAITS


ET L'INTENTIONNALIT

FAITS (objets et relations) 1


premires impressions partir du monde extrieur


- {transformation par les "hypothses habituelles" en

1

PERCEPTS (attnl,uts)l
significations 1

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FORMULES (idal-types, modles)
"outil mental pour la recherche et l'action
consistant en relations
des parties entre elles ci au tout"
articulation de concepts. de principes ou
encore de formules entre elles

t
C transformation par l'thique en )

Vision pntrante
performative associe une
PHILOSOPHIE SOCIALE
slection panir des
similarits de fins ultimes

. 98
Saisir les faits conomiques

comprise (1934a, p. 104). Aussi, parait-il confonne la logique de son raisonnement de


distinguer synthse et vision pntrante en intgrant une tape de synthse (laboration de
l'idal-type scientifique) dans le processus objectif de rationalisation, l'insight tant une
synthse transforme subjectivement la lumire de l'thique, et non pas un instrument
scientifique de l'conomie institutionnelle 19

Il faut admettre nanmoins que Commons n'opre pas clairement cette distinction dans
la mesure o il inclut dans le champ de l'conomie politique institutionnelle la dynamique
sociale des habitus (et donc la psychologie sociale) ainsi que la vision pntrante
(perspicace) propre aux philosophies sociales. Car selon lui, seules ces dernires peuvent
permettre de dcider quels sont chaque instant les "facteurs complmentaires" et les
"facteurs limitants" de l'action. Les premiers confortent les hypothses habituelles issues des
coutumes, tandis que les seconds leur font obstacle et exigent des comportements
stratgiques non routiniers2. Il s'ensuit que dans l'esprit de Commons, la formule,
expression typique de cette problmatique des choix, mle synthse et vision pntrante
(1934a, p. 738). Mobilise dans le cadre d'une philosophie sociale, celle-ci devient clef de
vote de la thorie et lui donne son caractre performatif. Commons conoit donc

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l'conomie politique comme un processus de conversion permanente d'ides subjectives en
ides objectives et vice versa.

Mais la question demeure de l'objectivit des totalits que les formules commonsiennes
modlisent. C'est pourquoi nous poserons ici que la formule fait partie de l'ensemble des
catgories rationnellement construites, qu'elle modlise les relations entre les parties et le
tout en y intgrant le temps. Son statut est donc l'quivalent d'un modle de structure
morphogntique, comme le montre par ailleurs le fait que Commons la dploie selon un
axe de totalisation structurale ou axe de socialisation en construisant des "formules de
formules":
"Une formule est un simple outil mental construit pour la recherche et l'action, et
c'est une formulation de la relation des parties les unes aux autres et au tout. Les
parties sont elles-mmes des totalits requerrant leurs propres formules, et ainsi
de suite jusqu'aux parties que nous considrons comme ultimes dans notre
science particulire" (1934a, p. 736).

11.2. Des individus institutionaliss la socit

Ainsi, chez Commons, les divers outils de l'abstraction s'appliquent plusieurs chelles
de socialisation, chelles dont l'embotement forme un deuxime axe mthodologique ayant
trait la dimension sociale des phnomnes tudis, la taille du tout social dans lequel ils

19. "Analyse et gense sont le processus intellectuel de rationalisation. Mais la vision pntrante est le processus
motionnel de lecture de la vie, de la volont, de la finalit, des causes, consquences et attentes, au sein de
l'analyse et de la gense" (1934a, p. 746).
20. "Tous les esprits sont institutionaliss par toutes les hypothses habituelles qu'ils ont acquises et qu'ils prennent
pour donnes, de telle sorte qu'ils ne leur prtent pas attention except quand un facteur limitant merge et va
l'inverse de qu'ils ont l'habitude d'attendre.( ... ) En gnral, les hypothses habituelles sont corrles aux facteurs
complmentaires de l'environnement des individus, ou aux transactions routinires, alors que l'activit
intellectuelle est concerne par les facteurs limitants ou les transactions stratgiques. Si les facteurs changent
continuellement, alors l'intellect doit tre veill afin de contrler les transactions stratgiques ; mais si ils
fonctionnent de manire usuelle, alors les hypothses habituelles sont suffisantes pour prendre en charge les
facteurs complmentaires et routiniers" (1934a, p. 698).

99
Bruno Thret

font sens. Commons distingue en ce cas aussi trois niveaux : les transactions, les collectifs
dynamiques (going concerns), les ordres sociaux composant la socit conomique.
Toutefois, il ne s'agit pas d'une pure triade puisqu'elle ne correspond qu' une slection de
trois dimensions de la socialisation parmi cinq, slection qui sans ambigut ici dlimite
l'conomie institutionnelle en tant que connaissance savante. L'chelle de l'individu isol
n'est pas prise en compte21 , mme si elle est souvent voque par Commons lorsqu'il
cherche laborer la psychologie sociale de son conomie institutionnelle partir d'une
thorie volitionnelle de l'action. L'chelle de la socit globale semble ne pas tre davantage
prsente, Commons arrtant ses investigations ce qu'il appelle la "socit conomique", l
o s'oprent les transferts de droits de proprit. Nanmoins la socit globale n'est pas
totalement absente de sa vision pntrante, car la dimension symbolique de la socit
notamment (via la philosophie sociale, le droit et l'thique) est largement prise en compte en
tant que contexte dans lequel l'conomie est immerge. Commons montre notamment dans
l'ultime chapitre de Jnstitutional Economies que son analyse est compatible avec trois types
d'volutions sociales vers le capitalisme raisonnable, le fascisme ou le communisme,
chacune de ces voies correspondant la domination de l'une des trois espces de "collectifs
dynamiques" sur les deux autres. Dans le capitalisme, l'ordre conomique soumis la

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logique dominante des transactions de marchandage domine les organisations politico-
lgales et thico-morales ; dans le communisme, l'ordre tatique et les transactions de
rpartition l'emportent; et dans le fascisme, ce sont les organisations morales "corporatistes"
et les transactions de direction (management) qui dominent les autres ordres de pratiques.

L'conomie institutionnelle commence donc avec les transactions, premier degr de la


socialisation. Les individus, en tant qu'esprits institutionaliss, sont programms pour
transacter, ils n'existent que par les autres, que par leur activit transactionnelle et politique.
La transaction est ainsi la structure lmentaire de socialisation des individus, l'chelle de
base laquelle commence la science conomique. La formule commonsienne de toute
transaction se compose de trois termes : le conflit-comptition, la dpendance-coopration,
et l'ordre-institution de rgles oprantes. C'est ce dernier terme qui ferme la transaction et en
assure la reproduction stabilise dans le temps en limitant le jeu de la contradiction
concurrence/coopration qui travaille la relation des transactants ; ce qui en fait une
structure au sens de Piaget.

Pour Commons, le deuxime degr de socialisation se situe dans l'organisation


collective (ou collectif) dynamique par laquelle les hommes accdent l'action collective
organise. Il s'agit d'une structure plus complexe qui est le fruit de la combinaison-
articulation des trois types de transaction (marchandage, management et rpartition) censs,
selon Cornmons, puiser l'ensemble des formes des relations interindividuelles que
l'conomie institutionnelle doit prendre en considration22 Commons redouble la formule
du collectif dynamique entendu comme combinaison de transactions par une formulation en
termes d'action collective. Selon lui, tout collectif dynamique fonctionne la politique
(politics), c'est--dire "l'action concerte destine obtenir et garder le contrle de ce
collectif ainsi que de ses participants" (1934a, p. 749):

21. "Au lieu de nous occuper des individus et des choses physiques, nous nous occupons des transactions et des
collectifs dynamiques" (1934a, p. 105).
22. Ces trois types de transactions, "dans leurs combinaisons varies, couvrent la totalit du champ du
comportement conomique" (1934a, p. 754).

100
Saisir les faits conomiques

"La politique du concern ( ... )est l'ensemble des activits internes de conflit et de
direction (leadership) visant la formulation des rgles oprantes et au maintien
de sa juridiction sur les individus travers le contrle des sanctions dont il
dispose. A l'intrieur du concern lui-mme, comme avec le concern pris comme
un tout, la politique est aussi fonde sur l'une ou l'ensemble des trois sanctions
des forces morale, conomique ou physique. Et selon le type de sanction qui va
prdominer dans l'effort pour obtenir le contrle du concern, les trois termes
correspondant de la persuasion, de la coercition conomique et de la contrainte
physique permettent de dcrire les incitations ; tandis que les termes de dirigeant
(leader), de patron (boss) et de chef (chie/) indiquent le type correspondant de
leadership" (1934a, p. 749).

La formule de tout collectif dynamique organis se ramne ainsi la triade leadership


(personnalit) - principes politiques - organisation (1934a, p. 751). Le leadership fait
rfrence au rle de la personnalit qui prdispose la direction dans l'action collective; les
principes politiques sont activs par les leaders et indiquent les "lignes finalises d'action"
susceptibles de dynamiser le collectif; l'organisation, ou fonctionnement organisationnel,

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est enfin le systme tendanciellement impersonnel, hirarchis et machinique
(bureaucratique) qui vise rendre la reproduction du collectif dynamique indpendante des
personnalits de ses membres et de ses principes politiques (1934a, p. 750-751). Bien que
cela ne soit pas explicite, il semble que Commons associe les principes politiques de l'action
collective et les principes bureaucratiques de l'organisation aux transactions respectivement
stratgiques et routinires, de sorte que c'est le leadership qui tablit les limites de
l'intgration et de la viabilit dynamique de la structure organisationnelle. La formule
politique triadique du collectif dynamique "personnalits-principes-organisation" redouble
donc bien sa composition ternaire en transactions de rpartition, de marchandage et de
management2 3

Le troisime et dernier degr de socialisation caractristique de l'conomie


institutionnelle est celui des trois ensembles de collectifs organiss, qu'on appellera ici
ordres sociaux, que Commons qualifie de moraux, conomiques et souverains (ou de
culturels, industriels et politiques dans Legal Foundations of Capitalism). Ces ensembles
regroupent des collectifs de mme espce, chaque espce tant dtermine par le type de
transaction qui oriente leur activit d'ensemble et, corrlativement, par les caractres
dominants des principes politiques de leur reproduction, c'est--dire, pour l'essentiel, le type
de pouvoir qui y rgne :
"Les collectifs moraux sont dpourvus de pouvoir conomique et physique, ( ... )
reposant seulement sur les sanctions de la persuasion. Les collectifs conomiques
( ... ) reposent sur les sanctions du gain et de la perte montaires, en relation avec
les positions tenues dans les transactions. Les collectifs souverains, qu'ils soient
municipaux, tatiques, fdraux ou impriaux, utilisent les sanctions de la
contrainte physique" (1934a, p. 749).

23. La personnalit ou le leadership, renvoie en quelque sorte au mode de lgitimation du pouvoir au sein du
collectif, avec un mode charismatique pour le leader persuasif, un mode rationnel-lgal pour le chef politique, et un
mode traditionnel pour le patron manipulant les sanctions conomiques et la pauvret.

101
Bruno Thret

Dans Legal Foundations ofCapitalism, Commons explique que les


"trois types de pouvoir sont insparables en fait et qu'ils mergent avec diffrents
degrs de prminence dans les diffrentes transactions. Le principal type de
pouvoir reconnu l'poque du fodalisme est le pouvoir de la violence, sur la
base duquel les dons (grants) de privilges spciaux par un souverain ses sujets
sont fonds et protgs. Le pouvoir conomique est une espce de pouvoir qui
n'a pas pu merger avant que le pouvoir physique n'ait t rgul par un "due
process of law", et qu'ainsi les droits de proprit aient t tablis par la
rvolution bourgeoise (business) et son point d'aboutissement qu'est l'Act of
Settlement de 1700. Les conditions conomiques modernes ont rvl le pouvoir
qu'a la proprit du simple fait qu'elle permet de refuser autrui ce dont il a
besoin mais qui ne lui appartient pas. Le pouvoir moral ( ... ) est une espce
particulire d'influence personnelle qui ne peut voir le jour que lorsque les
ingalits de pouvoir physique et conomique sont limines. C'est la
prdominance relative d'un de ces trois pouvoirs qui distingue les trois ensembles
de collectifs dynamiques organiss (CDO) ( ... ) que sont l'tat, fond sur la
crainte du pouvoir physique, le business (capitalisme), fond sur la crainte du

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pouvoir conomique, ou la pauvret, et l'ensemble vari des organisations
modernes culturelles, religieuses ou morales, fondes seulement sur une crainte
de l'opinion non adosse la violence ou la pauvret" (1924a, p. 63-64).

Ces trois espces de collectifs organiss et l'ensemble de leurs interdpendances


constituent la socit conomique. Ces interdpendances entre collectifs, ayant des finalits
et des ressources de pouvoir diffrentes, sont aussi politiques, et la socit conomique
reproduit son chelle la structure de complexit qui est celle de chaque collectif
dynamique organis. Remarquons toutefois que Commons se contente de dsigner des
espces diffrencies de collectifs organiss et ne donne pas de "formule" des ordres
conomique, politique et culturel qui pourrait conduire un modle de la socit
conomique. Sa conceptualisation autorise nanmoins quelques dductions.

La diffrenciation des trois ordres de pratiques transactionnelles dcoule directement,


en effet, de celle utilise pour les transactions et les collectifs dynamiques. Les transactions
entre les collectifs de mme espce et celles entre les collectifs d'espces diffrentes ne
peuvent pas tre identiques tout simplement parce que la politique l'intrieur des collectifs
est de nature diffrente de celle qui rgit leurs transactions externes. Les collectifs
conomiques interagissent sur la base d'une identit de finalit qui se traduit par le type
dominant de sanction qui y rgne, la sanction conomique des gains et pertes montaires.
Ces interactions sont donc dotes d'une cohrence d'ensemble a priori et on peut parler d'un
systme fonctionnel d'interactions, d'interdpendances, en l'occurrence la division du travail,
le systme productif et ses relations entres-sorties, pour l'ordre conomique fond sur le
marchandage, cohrence obtenue travers le jeu de l'ensemble des transactions que les
collectifs peuvent mobiliser24 En revanche, les transactions entre collectifs conomiques et
collectifs politiques, par exemple, ne peuvent tre aussi complexes et ne sauraient faire
systme en raison de l'htrognit des finalits et des ressources de pouvoir qui et que

24. C'est pourquoi les collectifs conomiques comprennent des entreprises en comptition, mais aussi des
syndicats, des chambres de commerce, des coopratives, etc., qui fonctionnent au management et/ou la
rpartition. De mme des associations ou des collectifs souverains peuvent tre en comptition entre eux et rentrer
dans des marchandages.

102
Saisir les faits conomiques

mobilisent ces collectifs. Ils sont a priori porteurs de principes d'ordre social diffrents,
alternatifs, voire antagoniques, comme le sont la comptition et la coopration, la contrainte
de l'opinion et celle de la force physique, etc.

Ces diverses modalits de socialisation, les formules qui leur correspondent et le mode
ascendant de leur enchanement sont dcrits dans la figure 2. Toutefois, ce descriptif ne nous
donne pas la clef mthodologique du mode de passage d'un niveau l'autre, c'est--dire des
transactions aux collectifs dynamiques, puis des collectifs aux ordres sociaux et la socit
conomique. Alors qu'en ce qui concerne l'axe d'abstraction, Commons nous donne
explicitement cette clef avec la triade analyse-gense-synthse, il n'est pas du tout explicite,
mthodologiquement parlant, en ce qui concerne son mode de dplacement sur l'axe de
socialisation. La figure 3, par la construction de redondances et de correspondances entre les
lments des triades introduites par Commons, montre nanmoins qu'on peut considrer que
les trois niveaux se dduisent l'un de l'autre par homomorphisme et selon des rapports
d'affinit. Car c'est toujours une structure similaire qu'on retrouve, sous une forme ou sous
une autre, chaque niveau de socialisation, c'est--dire aux diffrentes chelles sociales de
structuration des pratiques et des institutions. Le modle triadique de la structure (soit pour

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Commons la formule) des transactions y est formellement homologue celui des collectifs
dynamiques et celui de la socit conomique, la mthode de dplacement sur l'axe de
socialisation consistant oprer des transformations par affinit25 des structures d'un niveau
l'autre. Ainsi, la composante conflictuelle, concurrentielle, de toute transaction (niveau
micro) se retrouve dans la composante transaction de marchandage du collectif dynamique
(niveau mso), elle-mme homologue la composante conomique de la socit
conomique (niveau macro). De la mme faon la composante micro - dpendance-
coopration - correspond la transaction de management et aux collectifs moraux, tandis
que la composante micro-institutionnelle des rgles oprantes se retrouve dans la transaction
de rpartition et, nouveau, dans les collectifs souverains. Sur chaque chelle, c'est toujours
la mme classification conceptuelle ternaire de base qui se reproduit en correspondance avec
la triade comptition/coopration/institution qui est au fondement de toute transaction.

La comptition-conflit domine dans la transaction de marchandage, relation


d'affrontement entre individus institutionaliss qui n'ont a priori rien en commun et rentrent
au contraire en relation pour changer des choses diffrentes; la transaction de marchandage
domine son tour les autres formes de transaction dans les collectifs conomiques. La
coopration-dpendance est au fondement de la transaction de management qui rassemble
des individus dans une mme activit, et c'est ce type de transaction qui domine dans les
collectifs moraux. Enfin, l'ordre collectif, l'institution de rgles, est l'essence mme de toute
transaction de rpartition, type de transaction qui domine dans les organisations politiques
souveraines.

Dans la figure 4, on distingue trois "phylums" (horizontaux) avec leurs senes


gnalogiques (verticales) au principe de la socialisation. Cette figure ne doit pas tre lue
ligne ligne sans tenir compte des interdpendances entre phylums, car ces derniers sont le
fruit d'un processus de diffrenciation et ne prennent sens que dans leurs interrelations. C'est
seulement partir de la dominance de l'un des termes sur les deux autres que peut tre
construite la classification ternaire chre Commons.

25. L'affinit au sens mathmatique est la "correspondance entre les points de deux plans qui transforme les droites
parallles de l'un en droites parallles de l'autre" (Petit Robert).

103
Bruno Thret

FIGURE 2 : LE MODE DE CONSTRUCTION DU SOCIAL CHEZ COMMONS

C.D.O
conomiques
industriels

Collectifs
dynamiques organiss

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Transaction de Transaction Transaction
marchandage de management de rpanltion

Conflits Ordre
concurrence
rgles du jeu

Individus en relations Frontl~re de


esprits institutionaliss l'konomle
instltutlonnelle

signification valuation action

104
Saisir les faits conomiques

FIGURE 3 : LES HOMOMORPHISMES STRUCTURAUX


ENTRE NIVEAUX DE SOCIALISATION

Capitalisme Fascisme
Communisme

Collectifs venins
Structure de la socit (politiques)
conomique
et de / 'ordre social

C lectifs Collectifs raux


conomiques (culturels)
(industriels)

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Transactions de
rpartition
Srructure des collectifs
dynamiques organiss
et de l'action collective

Transactions de Transactions de
marchandage management

Ordre instiru onnel rgles


oprantes

Srructure des rransactwns


et de l 'ac11on 1ndi>'1duelle

Conflits Dpendances
d'intrts mutuelles
comptition coopration

Srructure de a psych et du
comportement

Signification Evaluation

105
Bruno Thret

En outre, quelle que soit leur chelle, les formules commonsiennes ont une structure
dialectique morphogntique. La contradiction comptition/coopration est clairement
rgule par l'institution en surplomb (ensemble des rgles oprantes) qui ordonne la
transaction. Cette mme structure se dmultiplie au fur et mesure que l'on "monte" dans
les niveaux de socialisation. Dj inhrent chacun des trois types de transaction, le
"principe universel de la rgle oprante"26, "de l'action collective en contrle de l'action
individuelle" (1934a, p. 69) structure galement leur interdpendance au sein de tout
collectif dynamique.

L'opposition logique entre marchandage (horizontal et galitaire) et management


(vertical et hirarchique) est contenue dans les limites du collectif organis par le jeu de la
transaction de rpartition qui impose la loi du collectif sur les individus et que la
personnalit-leadership incarne. Mais cela est encore vrai pour les trois ordres sociaux et
leur articulation au sein de la socit conomique, car l'antinomie (galit/hirarchie entre
individus) des collectifs conomiques et moraux est rgule grce leur contrle
hirarchique par les collectifs souverains garants ultimes de l'ordre dans la socit
conomique.

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FIGURE 4: LES TROIS PHYLUMS DE LA MTHODOLOGIE COMMONSIENNE

Relation: Conflit - comptition Dpendance - coopration Ordre - institution


Transaction Marchandage Management - direction Rpartition - rpartition
Collectif dynamique Economique - industriel Moral - culturel - Politique - souverain - tatique
capitaliste Domestique
Socit conomique : Capitalisme Fascisme Communisme
Traits respectifs
Principe de base raret Efficacit futurit - souverainet
Forme de la valeur Utilit, change Travail valeur anticipe raisonnable
Mode d'organisation organique Mcanique machinique
Type de leadership patron (boss) Meneur (leader) chef
Forme d'incitation gain/perte montaire persuasion morale force du droit
et de contrainte menace de pauvret opinion collective violence physique
Mode d'action Renoncement, vitement Performance, ralisation Retenue, rfrnement
Philosophie sociale Hdonisme Matrialisme Pragmatisme
Lien social Individus lis par le march Communaut Socit souveraine
Principe politique Libert Rciprocit Egalit
Fondement de l'action Soumission des autres au soi Soumission volontaire du soi aux Soumission obligatoire du soi
rationnelle autres aux autres
Langage conomie thique droit

Chez Commons, on peut donc parler d'une sorte d'ontogense thorique des niveaux de
totalisation structurale qui, par combinaison avec la diffrenciation phylogntique repre
chacun de ces niveaux, fournit pour la construction de l'axe de socialisation un quivalent
la triade analyse-gense-synthse qui constitue l'axe d'abstraction. De la phylogense il
rsulte que la socit conomique est compose de trois espces de collectifs dynamiques
organiss, eux-mmes composs de trois gemes de transactions, elles-mmes composes de
trois types de relations, ces espces, gemes et types tant dans des rapports d'affinit. De
l'ontogense il rsulte que l'unit lmentaire chaque chelle de socialisation merge sous
la forme d'une structure qui articule chaque fois les trois sries phylogntiques selon un
mme modle morphologique.

26. "Le principe universel, ou la similarit de cause, d'effet ou de but, que nous pouvons driver mentalement de
toutes les observations du contrle collectif de l'action individuelle, nous le nommons une "rgle oprante"" (\ 932,
p. 463).

106
Saisir les faits conomiques

FIGURE S : LE COLLECTIF DYNAMIQUE


ORGANISt COMME FORMULE DE FORMULF3

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107
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Ordre politique des !:::
collectifs dynamiques ~
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Gouvernements ~
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Saisir les faits conomiques

Commons indique de la sorte comment concevoir de manire institutionnaliste (c'est--


dire partir du "principe universel de la rgle oprante") la relation micro-macro grce au
jeu embot de trois types de rgles ainsi qu'on le montre dans les figures 5 et 6 : les rgles
lmentaires internes chaque genre de transaction et permettant leur institution (rgles du
premier niveau instituant les transactions) ; les rgles assurant les interdpendances
fonctionnelles entre ces genres de transaction au sein des diverses espces de collectifs
dynamiques (rgles de deuxime niveau situant les collectifs dynamiques dans des rgimes
d'ordre particulier) ; les rgles d'interaction et de hirarchisation entre ces diverses espces
de collectifs dynamiques (ou ordres de pratiques organises) au sein de la socit
conomique et conduisant trois grands types de socit (rgles de troisime niveau
assurant la rgulation de la socit conomique).

Selon Commons, ces types de rgles interfrent entre elles dans les deux sens, c'est--
dire de haut en bas et de bas en haut. Les rgles de niveau 3, tel le respect des droits de
proprit ou la stabilit de l'unit de compte montaire, forment le cadre des rgles de
niveau 1, telles les "hypothses habituelles", les croyances, ou les habitus qui conditionnent
leur tour les individus en transactions, ainsi que les "coutumes" propres aux collectifs

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dynamiques (rgles de niveau 2). Mais l'inverse, le caractre volitionnel de l'conomie
institutionnelle et sa reconnaissance du conflit dans les rapports homme/homme fait qu'elle
conoit aussi bien que certaines transactions stratgiques conduisent l'mergence de
nouvelles rgles pratiques qui, d'abord peuvent devenir communes (rgles de niveau 2), puis
s'imposer comme rgles de niveau 3 par le biais de dcisions jurisprudentielles statuant
partir des conflits soumis l'arbitrage (c'est--dire de la common law method of making
law). Ce changement passe essentiellement pour Commons par le changement de
signification ou l'extension du sens des mots, comme dans le cas des droits de proprit et
l'apparition de la proprit intangible.

Arriv ce stade de mise en ordre et d'analyse structurale de ses triades, il est utile de
circonscrire le champ que Commons donne l'conomie institutionnelle en tant que
connaissance savante et rationalise, sachant qu'il n'isole l'conomie institutionnelle ni de la
socit, ni de la philosophie sociale et politique, et que le champ circonscrit est seulement le
champ d'enqute et d'exprimentation spcifique l'conomie institutionnelle au sein de la
sociologie. La figure 7 reprsente en gris ce champ dans le plan des deux axes d'abstraction
et de socialisation qu'on vient d'examiner.

Sans qu'on puisse affirmer que le classement des lments thoriques opr dans ce
tableau soit vritablement assur, il nous semble nanmoins que le croisement des deux axes
permet d'ordonner la srie des concepts, principes et formules de Commons en prenant en
compte leur chelle de validit et leurs affinits d'une chelle l'autre. Cette mise en ordre
hi-dimensionnelle formalise l'ide qu'une grande partie des triades commonsiennes est
organise selon une logique hirarchique dans laquelle des sous-structures se rptent par
isomorphisme en s'insrant dans des structures plus larges. Elle met galement en vidence
que les distinctions qu'opre Commons entre trois degrs de complexit thorique et trois
degrs de socialisation se situent dans des sries plus larges qui comprennent au moins cinq
termes. Un terme supplmentaire en amont signale la prsence irrductible de la subjectivit
individuelle et les racines socio-psychologiques des pratiques conomiques, tandis qu'un
dernier terme en aval traduit l'insertion de la socit conomique dans la socit tout court et

109
Bruno Thret

sa dpendance l'gard des valeurs thiques qui font autorit dans cette socit plus large,
de sorte que l'conomie politique apparat bien comme une branche de la sociologie.

FIGURE 7 : LE CHAMP DEL 'tCONOMIE INSTITUTIONNELLE


DANS SON ENVIRONNEMENT SOCIAL

Individus En de de Microconomie Mboconomle M1cr nomle Au-del de


Fai15 l'konomie l'conomie
En de u Percepts lndiv, u mstllutionnalis Relabons
discou11 Sociales
scientifique
Concepts

Principes

Formules

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Au-del du Philosophie
discou11 sociale Socit
scicntifi uc

Cette description n'puise cependant pas le systme thorique de Comrnons car elle ne
rend pas compte d'un aspect essentiel de sa mthodologie qui consiste donner une pluralit
de formules concurrentes pour une mme structure ainsi qu'on l'a dj entrevu avec la
transaction et le collectif dynamique organis. Cette pluralit correspond aux divers points
de vue ou registres de la connaissance que Commons juge indispensable de convoquer pour
les corrler entre eux afin de mieux saisir la complexit des faits et pratiques conomiques
pour en expliquer la reproduction et l'volution dans le temps.

l/.3. De la psychologie l'thique

Ainsi, un troisime axe de totalisation rend compte chez Commons des corrlations
entre types de pratiques et de registres discursifs, c'est--dire entre les faits conomiques et
les autres faits sociaux. Se rfrant d'abord Locke pour affirmer la ncessit de concevoir
l'conomie en relation avec l'thique et le juridique, il s'en spare ensuite en rcusant l'ide
que le concept de travail puisse tre l'expression synthtique et unitaire de ces relations.
Posant un principe d'abondance, Locke conoit le travail non pas comme une ncessit
conomique lie la raret (naturelle ou construite) des ressources (1934a, p. 35), mais
comme une obligation thique propre aux puritains visant au rachat du pch originel
(1934a, pp. 31, 39, 40). Il peut alors considrer la proprit comme un droit naturel, le
travail "valant justification de l'appropriation comme de l'existence des choses matrielles
possdes" (1934a, p. 55).

Locke reporte ainsi la question de la relation entre conomie, thique et droit hors du
monde des hommes, ce qui fait que l'conomie n'aurait plus s'en proccuper : l'origine des
droits est dans la nature ; la morale - religieuse - se rduit au devoir de travailler, et
l'conomie politique qui pose le travail comme son prsuppos peut en faire abstraction.
D'o l'limination chez lui et ses successeurs de toute interrogation sur les liens entre
conomie, droit et thique, l'objet de leurs analyses se limitant aux relations hommes/choses

110
Saisir les faits conomiques

l'exclusion des relations hommes/hommes, et donc de la loi, de la coutume, des dcisions


judiciaires et plus gnralement de l'thique (1932, p. 453-4).

Cette solution qui fait appel la religion pour justifier une naturalisation de l'conomie,
sa djuridicisation et sa dpolitisation n'est pas recevable pour Commons qui rinstaure au
contraire le questionnement partir de l'ide humienne d'une "unification du droit, de
l'conomie et de l'thique dans un principe commun de raret" (1934a, p. 75, note 110, pp.
143 et 224)27 . Car, si "le principe de raret est ultime pour le droit, l'conomie et les
relations thiques, le terme de Proprit prend une double signification" selon qu'elle se
rfre la chose possde qui s'value en tant que "quantit conomique", ou qu'elle renvoie
au sens juridique et thique des droits de proprit (1934a, p. 75). L'unit de l'conomie, du
droit et de l'thique ne saurait donc tre une donne naturelle-divine car elle rsulte d'une
construction sociale qui se traduit notamment par une dfinition des droits de proprit ayant
un caractre historique. Au plan analytique, cela implique une recherche des corrlations
entre ces trois champs de socialisation, une relation fonctionnelle a posteriori entre eux
tant ncessaire la rgulation sociale d'ensemble, c'est--dire la poursuite des
transactions et la reproduction des collectifs dynamiques (1934a, p. 696). D'ailleurs nous

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dit Commons, "si l'objet (subject-matter) de l'conomie politique n'est pas seulement les
individus et les forces de la nature, mais les tres humains en tant qu'ils tirent des autres leur
capacit vivre grce des transferts mutuels de droits de proprit, alors c'est dans le droit
et l'thique qu'il faut chercher les tournants (turning points) critiques de cette activit
humaine" (1934a, p. 57).

Corrler conomie, droit et thique, existence des choses et des droits se les
approprier, c'est d'abord pour Commons, dcouvrir la transaction comme "unit conomique
d'activit qui leur soit commune" (1934a, p.56), puis examiner par quelles mdiations sont
tablies les correspondances, selon les genres de transactions et les espces de collectifs
dynamiques, entre performances conomiques (production et transfert physique des biens) et
paiements des dettes associes aux transferts de droits de proprit. Tout cela tant
susceptible de produire in fine un ordre social28

Avec Gislain et Steiner (1999), il faut ici souligner une parent frappante entre
l'approche transdisciplinaire des faits conomiques " la Commons" et la conception
maussienne du "fait social total". Commons ne s'attache pas seulement refonder
l'conomie politique sur une base institutionnelle, il tache aussi de rencastrer par cette
problmatique de la corrlation l'conomique dans le social en articulant diverses
dimensions des faits conomiques. Aprs avoir fond en mthodologie la formule et
distingu gnalogiquement diverses chelles de socialisation auxquelles elle est susceptible
de faire sens, Commons la dmultiplie donc en la considrant comme une reprsentation de
faits socio-conomiques qu'il faut examiner de divers points de vue et qui les relie d'autres

27. "David Hume a trouv l'unit des sciences sociales dans le principe de raret et les conflits d'intrts en
rsultant. ( ... ) L'conomie institutionnelle retourne Hume" (1934a, p. 71 ).
28. " Dans le problme de la corrlation entre droit, conomie et thique, l'unit ultime qui doit tre recherche est
une unit d'intrts en conflit autour de la proprit.( ... ) cette unit ultime, non seulement doit tre continuellement
en train de se reproduire elle-mme, avec variations, mais doit aussi tre telle que les formes de sa reproduction
dans le futur soient anticipes par les participants comme substantiellement similaires ce qu'elles sont dans le
prsent et ont t dans le pass. L'unit doit contenir une scurit des attentes. Cette espce d'attente, nous la
nommons Ordre" (1934a, p. 57).

111
Bruno Thret

faits sociaux que la division des savoirs a isols et classs comme ne relevant pas de
l'conomie.

Il faut cependant reconnatre qu'au-del des dclarations d'intention, les formules de


corrlation de Commons ne produisent pas de rsultats analytiques pleinement satisfaisants.
Aussi nous faut-il faire tout un travail de dcryptage pour arriver comprendre cette
troisime phase de sa mthodologie et en montrer la cohrence avec les deux premires.
Revenons pour ce faire la triade analyse/gense/synthse qui sert fonder les divers
niveaux d'abstraction, car il semble bien que pour construire l'ensemble de ses axes
mthodologiques, Commons emprunte de manire rcurrente cette mme progression en
trois tapes de totalisation. Ainsi est-on tent de caractriser l'axe d'abstraction comme
analytique, l'axe de socialisation comme (morpho)gntique, et l'axe des corrlations qui
nous occupe maintenant comme l'axe de la synthse. N'est-ce point, en effet, seulement au
terme de la construction de ce dernier axe que Comntons dbouche vritablement sur de
nouveaux insights et qu'il s'inscrit ainsi dans l'histoire de l'conomie politique en tant que
"pionnier d'une nouvelle vision pntrante" de l'conomie, la vision institutionnelle ou
institutionnaliste ? On peut gager qu'un tel caractre pionnier lui aurait t davantage

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reconnu si notre auteur avait russi mieux formuler cette dimension synthtique des
corrlations entre divers points de vue sur les mmes faits.

La figure 8 cherche illustrer cette interprtation.

FIGURE 8 : CONSTRUCTION DES TOTALITS CHEZ COMMONS

Axes=> Corrlations
Abstraction Socialisation
tapesU
En de
Analyse

Gense

Synthse
Au-del
Phases=>

Dans cette figure, on considre que la mthodologie AGS (enchanement des trois
tapes de l'analyse, de la gense et de la synthse) est l'uvre dans chaque phase (i.e. sur
les trois axes) de la thorisation, celles-ci s'enchanant elles-mmes selon le schma AGS.
Ainsi la premire phase est principalement analytique, car son propos est avant tout
classificatoire, mme si la mthode AGS y est dj mobilise pour fonder la distinction des
trois niveaux ascendants de complexit thorique, du concept analytique la formule
synthtique. Il ne s'agit encore ici que de forger la panoplie diffrencie d'outils mobiliser
dans les tapes et phases ultrieures.

La deuxime phase qui prend pour point de dpart la formule de la transaction - la plus
petite totalit de l'conomie comme on sait - est de nature principalement morphogntique
puisqu'elle s'attache thoriser comment les formules s'engendrent par affmit les unes

112
Saisir les faits conomiques

partir des autres en se complexifiant au fur et mesure que le point de vue s'lve dans
l'chelle de socialisation des pratiques conomiques. Implicitement pour ce faire, Commons
mobilise nouveau la mthodologie AGS: ~ la transaction, structure lmentaire, donne
sans histoire, reoit une formulation de type analytique abstrait mme si cette "petite
totalit" intgre dj un principe d'autorgulation (avec anticipation et mmoire) et peut
s'taler sur une certaine dure thorique (ce n'est jamais cependant une mme transaction qui
se rpte mais seulement sa forme) ; Q/ la formule du collectif dynamique organis se rfre
des faits organisationnels qui ont une gense, s'inscrivent dans une temporalit historique
et sont dots d'une vie propre, ce dont tmoigne la formulation politique qu'en donne
Commons au chapitre de l'action collective en termes de principes politiques, de mode
d'organisation et de type de leadership ; ~/ la socit conomique enfin est synthse en tant
qu'elle rassemble les divers espces de collectifs dynamiques organiss interfrant les uns
avec les autres. Ainsi l'enchanement des chelles d'observation des faits conomiques est
tabli par une gense logique des catgories les unes partir des autres tout en respectant la
procdure mthodologique AGS.

La troisime phase, point d'aboutissement de l'ensemble de la dmarche, est de type

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synthtique puisqu'elle consiste oprer des corrlations entre divers points de vue et
actions individuels et collectifs sur les faits conomiques, corrlations ncessaires pour
comprendre et expliquer leur essence institutionnelle et la dynamique sociale qu'elle
implique. Il s'agit de faire tenir ensemble ces points de vue et pratiques partiels en
formalisant le rseau de leurs interdpendances. Ce sont ces interdpendances, ces
corrlations, qui totalisent la socit conomique telle qu'elle est conue dans la phase
thorique prcdente sous la forme d'un monde de transactions constitues en diverses
espces de collectifs dynamiques elles-mmes interdpendantes. Dans cette dernire phase,
la mobilisation renouvele du schma AGS tend prouver qu'il est bien pour Commons la
rgle oprante essentielle de l'conomie institutionnelle.

C'est ce stade ultime o est fond le nouveau cadre pistmique institutionnaliste de


l'conomie que Commons propose en effet son propre insight en largissant l'ide de
corrlation au-del des frontires de la socit conomique proprement dite. Ainsi prsente-
t-il l'en-de de l'analyse qui, dans cette phase mthodologique, concerne la psychologie
individuelle, mais aussi et surtout l'au-del de la synthse, la vision pntrante qu'il donne
du mode d'encastrement de la socit conomique dans une socit plus large qui forme le
cadre externe sur lequel peuvent s'adosser les comportements, les choix et les valeurs
conomiques.

JII. Corrlation entre conomie, droit et thique : concepts, principes, formule

L'assimilation que nous venons de faire de la mthode de Commons un double jeu


vertical et horizontal d'une mme srie AGS est une interprtation qui peut paratre force.
Nous pensons nanmoins rester fidle la pense de l'auteur dans la mesure o nous
traduisons son texte dans son propre langage et o nous utilisons une structure de
raisonnement qui figure explicitement dans les parties de son texte o il est le plus clair,
donnant par l-mme une interprtation cohrente aux parties qui le sont moins. De fait, les
crits de Commons relatifs la question des corrlations posent au lecteur trois grands
problmes d'interprtation : le premier est relatif au flou de la notion mme de corrlation et
de son champ d'application, c'est un problme conceptuel ; le deuxime concerne la

113
Bruno Thret

polysmie de la notion d'thique et touche aux principes gntiques de corrlation ; le


troisime est de l'ordre de la synthse et rsulte des hsitations concernant la dnomination,
la nature (pratiques ou discours sur ces pratiques ?) et la diversit des points de vue sur les
faits conomiques que Commons pense ncessaire de corrler pour fonder scientifiquement
l'conomie institutionnelle.

IJ/.1. Un concept dmultipli de corrlation

Commons mobilise le concept de corrlation simultanment de trois manires


diffrentes.

A. Dans Legal Foundations of Capitalism il sert diffrencier les "transactions


autorises" qui sont dotes d'un caractre lgal garantissant la corrlation entre les droits et
les obligations respectives des transactants 29 , et les "transactions non autorises" ou
"thiques" dans lesquelles cette corrlation n'est pas assure. Commons qualifie d'thiques
les droits subjectifs d'essence "divine" ou "naturelle" et qui ne sont pas (ou pas encore)
"autoriss", entrins, garantis par une autorit suprieure terrestre, "intramondaine". Ces

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droits n'ont pas de raison a priori d'tre "corrls" avec les obligations qui leur
correspondent dans les transactions dans la mesure o leur porte ne fait pas l'objet de
consensus:
"Il y a ainsi la possibilit d'un manque de correspondance, d'un chec corrler
le souhait de l'un avec la crainte de l'autre. ( ... ) Ce stade historique du droit
"divin" ou "naturel" est celui o on en appelle une autorit supra-humaine et
non terrestre (extramondaine), et o rgnent l'anarchie, le dogmatisme et la
mtaphysique, car il y a autant de conceptions du droit divin ou naturel procdant
de rgles divines ou naturelles de conduite qu'il y a d'individus ( ... ). Il semble
alors que la seule procdure qui peut corrler les espoirs et les craintes de chacun
et prvenir l'anarchie est de se rfrer une tierce personne de nature terrestre
(earthly) laquelle chacun accepte d'obir, ou laquelle chacun est contraint
d'obir. Ainsi nous obtenons la ncessit sociale de ( ... ) dirigeants dont la
fonction comportementale, guide plus ou moins par des croyances thiques,
consiste corrler en pratique des revendications ou des dnis de droits et
obligations. ( ... ) L'thique est anarchie, la loi est ordre, et la corrlation des
droits et devoirs n'est pas une conclusion de la logique, ainsi qu'il est usuellement
infr, mais est un commandement du gouvernement" (1924a, p. 85-87, c'est nous
qui soulignons).

Ainsi pour qu'une transaction soit "autorise", bnficie de la force du droit, et


devienne une relation sociale susceptible de se reproduire et de valoir au-del de rapports
interindividuels ou entre petits groupes, l'intervention d'un tiers est requise. Il faut une
autorit externe qui corrle les droits et les obligations qui lui correspondent et objectivise
de la sorte les droits subjectifs en les institutionnalisant :
"Un minimum de trois personnes est requis pour constituer la relation sociale des
droits et devoirs - deux infrieurs et un suprieur" (1924a, p. 87). "Il y a ainsi,

29. Les "transactions autorises" sont celles dans lesquelles "la volont d'un (ou de) parti(s) suprieur(s) impose
des limites aux transactions en imposant ou interprtant une rgle de conduite applicable la dispute (au conflit des
volonts) et assurant la corrlation des droits et obligations, ce qui est le point de dpart de la jurisprudence"
(1924a, p. 87, c'est nous qui soulignons).

114
Saisir les faits conomiques

accompagnant toute transaction autorise, deux paires de termes corrlatifs


indiquant la corrlation d'autorit (authoritative) des deux valuations thiques
des parties opposes, et elles proviennent de cette notion sous-jacente de
rciprocit qui n'est rien d'autre que le systme de droits et obligations limits ou
relatifs( ... )" (1924a, p. 133)30

En d'autres termes, la corrlation est ici conceptualise sur un plan strictement


analytique comme une ncessit fonctionnelle interne toute transaction considre en tant
que totalit relationnelle abstraite ; elle est rgle oprante qui vite ou rduit le risque que le
conflit inhrent la relation entre les parties empche que la transaction se noue :
"Les transactions non autorises ont une forte probabilit d'chouer pour la
double raison d'un manque de corrlation et d'inscurit des attentes. Pour cette
raison un gouvernement ou une juridiction, avec ses rgles regardant les
transactions, doit intervenir dans le but de corrler droits, expositions au risque,
liberts et obligations, et aussi de maintenir la corrlation dans le cas o les
parties s'avrent fautives ou changent d'avis. De plus, ces transactions autorises
s'avreront elles-mmes vides et ineffectives si l'autorit suprieure n'a pas en

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main le pouvoir et la volont de bien faire sur la base de ses promesses et
commandements. Afin qu'il en soit ainsi, il doit mobiliser le pouvoir collectif de
l'organisation pour assister ou contraindre l'individu" (1924a, p. 100).

Cette conception analytique et fonctionnelle de la corrlation, inspire du travail des


juristes, va de pair avec une nouvelle formulation de la transaction considre en tant que
relation sociale que l'on peut modliser sous la forme d'une double paire d'oppositions
corrles mutuellement. Car il existe pour chaque partie une double dualit des situations
possibles dans la transaction (droit/non-droit, obligation/non-obligation) corrlative d'une
double dualit inverse pour l'autre partie ( obligation/non-obligation, droit/non-droit). Cela
dfmit quatre tats individuels ou status lmentaires possibles (lgaux et conomiques)
pour chaque transactant selon qu'il est ego ou alter ( 1934a, p. 81) dont la figure 9
schmatise les interdpendances.

Commons associe chacune des deux paires de corrlatifs une forme spcifique de
proprit capitaliste, l'une tant la ngation de l'autre31 : la "proprit incorporelle" est
associe la corrlation droit-obligation dont la forme conomique n'est autre que l'galit
entre le crdit et la dette dans la relation d'endettement, tandis que la "proprit intangible"
est associe la corrlation entre l'absence d'obligation et l'absence de droit (ou libert -
exposition la libert) qui correspond une relation d'achat-vente (1934a, pp. 81-2 et 419).

30. "Le droit lgal d'une personne n'est rien d'autre que son pouvoir d'avoir son droit impos" (1924a, p. 109).
"( ... ) l o l'obligation dit une personne qu'elle doit ou ne doit pas, la libert dit aux autres personnes qu'elles ne
doivent pas interfrer avec cette personne, ou qu'elles doivent mme l'aider prvenir l'interfrence d'autres
personnes encore, si ncessaire" (ibid., p. 95). "Le corrlatif de la libert est la limitation du droit, et c'est
l'exposition au comportement des autres. Libert et exposition ( la libert de l'autre) commencent quand
l'obligation et le droit finissent. "Libert" est une libert protge; "exposition" est une libert non protge. Les
deux sont gaux et opposs, c'est--dire corrlatifs" (ibid., p. 99).
31. "( ... ) la proprit intangible ( ... ) est la ngation de la dette" (1934a, p. 398), c'est--dire de la proprit
incorporelle.

115
Bruno Thret

FIGURE 9: CORRtLATIONS ET LIMITATIONS DANS LA TRANSACTION

Obligation
(alter)

Pour Commons, le systme capitaliste dveloppe ces deux formes de proprit, mais la

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deuxime renverse, rvolutionne la premire ainsi que vise le montrer la figure 1O.

FIGURE 10 : CORRESPONDANCES ENTRE RELATIONS SOCIALES,


"STA TUS" CONOMIQUES ET FORMES DE LA PROPRITt CAPITALISTE

DROIT::::)
OBLIGATION ij
OUI NON
Scurit de l'un
(corrl )
OUI Conformit (de l'autre) Transaction non autorise
Proprit incorporelle
Relation crancier- dbiteur
Libert (de l'un)
(corrl )
NON Transaction non autorise Exposition la libert (de l'autre)
Proprit intangible
Relation vendeur - acheteur

Les figures suivantes illustrent les corrlations prsentes dans les formules des trois
transactions proposes par Commons. La transaction d'autorit de la figure 11 est une
transaction de management qui lie toute personne prive dote de droits de citoyennet un
reprsentant de l'ordre public, personne prive elle-mme. Les figures 12 et 13 dcrivent
respectivement une transaction de marchandage, et une "transaction autorise" (en
l'occurrence de marchandage) adosse une "transaction d'autorit".

FIGURE 11 : "DUE PROCESS OF LAW" ( 1934a, p. 693)

Citoyen Officier de police


droit public droit priv Transactions droit priv droit public
Pouvoir droit Distribution de chances Obligation Responsabilit
Incapacit Pas de droit Concurrence Pas d'obligation Immunit
Immunit Pas d'obligation Pas de droit Incapacit
Responsabilit Obligation Pouvoir de marchandage droit Pouvoir

116
Saisir les faits conomiques

FIGURE 12 : FORMULE DE LA CORRLATION JURIDIQUE, CONOMIQUE ET


COMPORTEMENT ALE : TRANSACTION DE MARCHANDAGE (1932, p. 462)

Sanctions Incitations Sanctions

Resle Etat Reladon juridique Transaction de Relation Etal conomique IU&le


oprante conomique marchanda&e Juridique oJJ'rante
A le pouvoir Scurit Droit B B' Obhgat,on Confonnit Do1t(mu.rt)
(can) ne doit pas
N'a pas le Exposition Pas de droit s S' Pas d'obligation Libert Aia
pouvoir ( la libert possibilit
(cannai) d'autrui) (may)
A la Libert Pas d'obhgation Pas de droit Expos1t1on N'a pas le
possibilit ( la libert d'autrui) pouvoir
(may) (cannai)
Dolt(mu.rl) Confonnit Obhgation droit Scurit A le pouvoir
ne doit pas (can)

FIGURE 13 : CORRLATIFS, QUIVALENTS, LIMITES ET RCIPROQUES


(1924a, p. 124)
IVTl"JatitS et ~guivalcnts 7

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Limites et rci~ues U Officiel Cita~ Citoyen U]Jtcie/
Pouvoir droit uPPuRTIJNITt;) ubhgauon Responsabilit

Incapacit Exposition ( la p home Immunit


libert d'autrui) 0
U B B'
Immunit Libert V Exposition ( la libert Incapacit
os S' d'autrui)
Responsabilit Obligation I droit Pouvoir
R

B. On constatera que dans ces formules, Commons applique son concept disons
"structural" de corrlation non seulement de manire interne aux divers genres de
transaction (marchandage, management et rpartition), mais aussi divers points de vue sur
ces transactions - conomique, lgal, psychologique, politique - qui interfrent dans leur
reproduction. Ces formules rvlent de la sorte la prsence chez lui d'une autre signification
de la notion de corrlation entre conomie, droit et thique. Cette notion y est en effet
mobilise pour dfinir galement des quivalents structurels entre les registres discursifs qui
permettent de saisir les comportements dans les transactions dans une perspective
synthtique.

On peut en dduire deux choses quant la "vision pntrante" que Commons nous
propose. Quel que soit le regard qu'on jette sur une transaction, quel que soit le langage
qu'on utilise pour la dcrire et la comprendre, la mme structuration partir de deux
oppositions binaires, et corrles entre elles, des catgories permettant de la dfinir se
retrouve. Pour Commons, on est donc l en prsence d'une structure relationnelle
universelle, valable pour toute transaction et pour tout point de vue scientifique partir
duquel on l'examine. Cette quivalence analytique permet en outre d'oprer la synthse des
diverses dimensions des transactions dans la mesure o elle ouvre la possibilit de leur
redondance et de l'adossement, les unes aux autres, des reprsentations relatives chacune
de ces dimensions. On peut interprter cette redondance et ces adossements comme tant au
principe de la reproduction, de la rgularisation et de la rgulation sociale des transactions.
Comme on peut en juger sur la figure 14, cela apparat clairement dans la "formule des
relations conomiques et sociales" qui exprime selon Commons la manire par laquelle la

117
Bruno Thret

cour suprme corrle avec prcision les diverses dimensions des transactions par son action
jurisprudentielle.

FIGURE 14 : FORMULE DES RELATIONS CONOMIQUES ET SOCIALES :


LA COUR SUPIME ( 1934a, p. 78)

Action R&I Etat Relation Relation Etat Kflle Action


Tranuctioa
collective oprante konomlque social sociale iconomlqut opirantt collectlvt
Pouvoir A le pouvoir scurit droit Marchandage Obhglllion ,.,umoontt doit ou ne Rcsponsa-
Management doit pas bilit
lncapacit n'a pas le Expositton Pas de droit Redistribution Pas Libcn A la lrnrnuntt
pouvoir ( la libcn d'obligmion possibilit
d'autrui)

Immunit Ala Libcn Pas d' Pas de droit Expitton n'a pas le Incapacit
possibilit obligatioo (la libcn pouvoir
d'autrui)
Respoosa doit ou ne Conformit Obhgatioo droit Scurit a le pouvoir Pouvo,r
bilit doit pas

Points de vue ou langages Points de vue ou

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Po itique Comporte conomique thico- th1co- conomique politique
Mental juridique juridique

Pour Commons, cette formule qui vaut pour la Cour suprme s'applique aussi ce qu'il
nomme la Coutume, c'est--dire :
"l'action collective inorganise et inexacte ( ... ) de laquelle toutes les cours tirent
leurs hypothses habituelles selon la mthode de la Common Law pour rendre
plus prcises les relations. La Coutume, en termes de degr d'obligation et de
manque de prcision, va de simples pratiques variables, qui n'ont aucun effet de
contrainte, des usages obligatoires. L'utilisation de chques bancaires n'est pas
lgalement obligatoire mais l'homme d'affaire qui refuse d'mettre ou d'accepter
des billets ngociables sur des banques solvables ne peut pas continuer faire
des affaires. L'usage est devenu obligatoire, quoique non prcis, du fait de la plus
puissante des sanctions, la sanction conomique du profit et de la perte. Mais il
peut ne pas y avoir de cour organise pour l'imposer et lui donner de la
prcision" (1934a, p. 80).

C'est par consquent de l'analyse de la jurisprudence de la Cour suprme, considre


comme une instance de "corrlation effective du droit et de l'conomie", que Commons tire
sa deuxime conception qu'on peut dire synthtique de la corrlation32 Pour lui, l'volution
de l'conomie dpend des dcisions juridiques, dans la mesure o celles-ci ne traduisent pas
ncessairement une simple adaptation fonctionnelle du droit l'conomie, mais oprent une
slection artificielle partir de disputes sur la validit de rgles encore "non autorises".
Cela fait des dcisions juridiques un facteur limitant des pratiques conomiques et donne
une dimension thorique stratgique ce type de corrlation entre droit et conomie (1932,
p. 467).

32. Commons voit galement dans l'instauration de commissions d'experts scientifiques chargs de conseiller les
hommes politiques pour ce qui concerne la slection et l'autorisation des bonnes pratiques une "mthode pratique
de corrlation du droit et de l'conomie" (1932, p. 468 et 471 ). Mais il pense qu'il suffit de concentrer) 'analyse sur
les transactions sanctionnes et slectionnes via les procdures jurisprudentielles de la Common Law qui livrent la
formule-clef (1924a, p. 83-84).

118
Saisir les faits conomiques

C. Commons conoit encore la corrlation entre conomie, droit et thique d'une


troisime manire qui s'intresse cette fois la rgulation des collectifs dynamiques, ces
totalits organises autour d'une interdpendance fonctionnelle entre les trois genres de
transactions. La corrlation touche ici aux "rgles de conduite mergeant des conflits
d'intrts" au sein des collectifs dynamiques et dont le respect dpend de sanctions
collectives qui relvent simultanment de plusieurs registres. Ces rgles peuvent simplement
tre "imposes par les sanctions collectives du gain et de la perte conomique" (violence
montaire de la privation de ressources), "par les sanctions morales de l'opinion collective"
(violence symbolique du bannissement hors du groupe), ou encore "par les sanctions
organises de la force physique" (violence physique du souverain) (1934a, p. 71). Corrler
conomie, droit et thique, c'est en ce cas examiner comment ces trois types de sanctions se
combinent pour autoriser la reproduction des collectifs dynamiques par la poursuite des
transactions (1934a, p. 750) 33

La mise en vidence de ces corrlations ne relve pas de la logique, mais de la gense


des collectifs dynamiques organiss et on peut parler en ce cas de corrlation gntique.
Mais cette corrlation des sanctions conomiques, thiques et juridiques vaut aussi

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l'chelle de la socit conomique dans son ensemble, puisqu'elle est elle-mme constitue
de multiples collectifs (conomiques, moraux et souverains) qui transactent sous la forme de
personnes morales dotes d'une individualit juridique ou coutumire propre. Logiquement
ces corrlations gntiques devraient participer de la totalisation de la socit conomique,
mais le texte de Commons reste assez ambigu sur l'chelle laquelle elles oprent. On ne
sait pas trop si elles valent seulement l'intrieur des collectifs organiss, pour l'espce
conomique-industrielle de ces collectifs, ou bien pour la socit conomique dans son
ensemble. Lorsqu'il parle d'thique des affaires, de politique et de gouvernement propre
chaque concern (1934a, p.749), ou encore de production juridique au sein mme des
collectifs conomiques et moraux dots de leur propre "tribunal" dcidant des disputes
(1932, p. 463), Commons laisse entendre que l'thique et le droit sont corrls l'conomie
dans le cadre de chaque collectif dynamique puisque les trois genres de transaction y sont
prsents et contiennent respectivement chacune des trois sources de contrainte collective
(1934a)34 Cette ambigut du propos est due pour l'essentiel au fait que notre auteur hsite
sur le degr de souverainet qu'il convient d'attribuer l'tat. D'un ct, par exemple, il
prcise que les instances conomique ou thique d'arbitrage, tout en ayant la mme fonction
que les tribunaux lgaux, ne peuvent pas mettre en uvre les "sanctions physiques de l'tat
imposes par le pouvoir judiciaire lgal" (1932, p. 463), signifiant par l que les collectifs
conomiques et moraux ont un pouvoir infrieur aux collectifs souverains. Mais Commons
va par ailleurs jusqu' affirmer que "la Coutume est plus puissante que l'individu ou mme
que l'tat" ( 1934a, p. 702), considrant
"qu'avec l'mergence moderne de formes innombrables d'action concerte
conomique et morale, le mme ensemble complexe de personnalits, principes

33. "Ces sanctions sont habituellement imbriques mais, en suivant la mthode usuelle d'analyse, nous prenons ici
les cas extrmes de chacune des sanctions caractristiques particulires. Il convient ensuite de les combiner
lorsqu'elles mergent dans des disputes particulires, en fonction des "poids" relatifs qu'elles ont dans ces disputes"
(1934a, p. 79).
34. "Quand nous parlons de la "common law", nous ne parlons pas seulement de la Common Law technique des
juristes, mais aussi de la mthode common /aw pour dcider des disputes. Cette mthode n'est pas confine aux
Cours de droit. C'est aussi la mthode utilise pour l'arbitrage en matire commerciale et dans le domaine du
travail, o les sanctions ne sont pas celles de la souverainet. C'est la mthode pour faire la loi dans la famille,
l'glise, le syndicat, la firme (business concern)" (1934a, p. 707).

119
Bruno Thret

et organisations (c'est--dire la politique au sens de Commons, BT) se retrouve


dans tous les collectifs dynamiques. Le fait que le collectif souverain dispose de
la sanction de la force physique a sembl lui donner la prdominance, comme
l'indique le mot "souverain". Mais cela est illusoire puisque ( ... ) les sanctions
extra-lgales du pouvoir conomique et moral( ... ) peuvent tre plus puissantes
que la force physique" (1934a, p. 751-752).

En effet, lorsqu'il suggre l'occasion d'envisager la corrlation l'chelle des


ensembles de collectifs poursuivant une mme finalit et privilgiant en consquence un
type particulier de transaction et un certain type de sanction ou d'incitation collective,
Commons revient sur les "transactions thiques" en observant "qu'il est rare que plus d'une
transaction sur un million arrive devant les cours ou entre les mains des officiers publics" et
que "la grande masse des transactions se situent un niveau thique et sont guides par des
idaux thiques trs au-dessus des probabilits lgales minima de ce que les officiers publics
feraient" (1924a, p. 126). Une telle conception n'irnplique-t-elle pas que des rgles
communes un ensemble de collectifs dynamiques puissent s'imposer d'elles-mmes
l'chelle de cet ensemble, sans recours des contraintes d'ordre lgal ?

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Telle n'est pourtant pas la position dfinitive de Commons qui considre que la
corrlation gntique de l'conomie, du droit et de l'thique ne vaut pas seulement l'chelle
des collectifs dynamiques et des espces qu'ils constituent du point de vue de leurs finalits,
mais aussi l'chelle de la socit conomique dans son ensemble, les collectifs dynamiques
moraux et souverains appuyant les collectifs conomiques avec leurs ressources spcifiques.
Les sanctions sont ici les mdiations sociales qui tiennent ensemble les divers ordres de
collectifs dynamiques (l'conomique, le politique et le culturel), corrls par ce que nous
avons appel prcdemment (cf. figure 6) les rgles de niveau 335 La mme procdure de
corrlation vaut donc aux diffrentes chelles de socialisation, les interdpendances
fonctionnelles entre transactions constitutives des collectifs dynamiques organiss tant
tendues aux relations synthtiques entre les collectifs dynamiques eux-mmes. En d'autres
termes, les trois types de sanctions valent aussi bien l'intrieur qu' l'extrieur des
collectifs dynamiques spcialiss.

Nous sommes donc en prsence de trois concepts de corrlation entre conomie, droit
et thique dont on peut se demander s'ils font bon mnage ou s'ils menacent au contraire la
cohrence d'ensemble de la mthodologie de notre auteur. Est-il possible de concevoir la
corrlation des sanctions conomiques, morales et lgales comme un niveau intermdiaire
de corrlation de type gntique donnant un contenu historique concret la structure des
tats (status) conomiques des transactants tout en constituant le "prrquisite", comme dit
Commons, de la synthse des divers points de vue scientifiques articuler pour fonder en
thorie l'conomie institutionnelle ? Dit autrement, y a-t-il un rapport de complmentarit
entre la corrlation gntique et les deux autres, l'analytique qui formule la structure interne
des transactions et la synthtique qui articule l'ensemble des points de vue que l'on peut
prendre sur celles-ci ? Le mme concept ne ferait alors que prendre des sens diffrents selon

35. Il est d'ailleurs tonnant que Commons ne relie pas les sanctions conomiques de la raret et des gains et pertes
son analyse de la monnaie. Cette connexion lui aurait fait retrouver les trois grandes mdiations simmliennes de
la diffrenciation des socits capitalistes (monnaie, droit, intellectualit). La parent de la structure ternaire des
sanctions permettant les transactions avec les trois formes de la confiance (mthodique, hirarchique et thique)
discernes dans (Aglietta et alii, 1998) mriterait galement une analyse.

120
Saisir les faits conomiques

les niveaux de socialisation o on le fait fonctionner (1934a, p. 737). Mais ce serait ngliger
le fait que la corrlation entre sanctions est galement synthtique puisqu'elle fait aussi tenir
ensemble les collectifs dynamiques organiss dans le tout de la socit conomique. La
solution consiste plutt prendre au srieux l'orthogonalit des trois axes d'abstraction, de
socialisation et de corrlation en considrant qu'a priori chacun des concepts de corrlation
peut tre appliqu chaque chelle de socialisation.

La corrlation entre droits et obligations n'a-t-elle pas elle aussi une porte gnrale
puisque, mme si Commons ne l'utilise que pour la structure interindividuelle de la
transaction, elle peut valoir pour des transactions entre personnes morales (les collectifs
dynamiques organiss) au sein de la socit conomique prise comme un tout, ou mme au
sein des totalits partielles que sont ces personnes morales ? De mme la corrlation entre
les dimensions sociales multiples des transactions, de caractre synthtique, pour les mmes
raisons, peut aussi bien s'appliquer au going concern et la socit conomique puisque ce
sont des entits relationnelles que l'on peut dcrypter en des termes juridiques, thiques,
politiques, comportementaux, etc., avec leurs corrlations respectives. En dfinitive donc,
les trois concepts de corrlation que Commons utilise sont trois moments mthodologiques

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de l'axe d'abstraction appliquer chacune des trois chelles de totalisation structurale de
l'axe de socialisation pour pouvoir construire l'axe des corrlations.

Avec ce concept de corrlation entre conomie, droit et thique, Commons vise donc la
saisie de trois types de rgulation valant chaque chelle de socialit conomique. Le
premier type est structural, il repose sur l'galisation des droits et des obligations, des
crances et des dettes dans les socits dmocratiques o les transactions ne doivent pas
faire appel directement la violence physique. Le deuxime type est un rgime empirique
relatif aux poids respectifs des diffrentes formes de violence et de domination mobilises
pour constituer et maintenir des collectifs dynamiques organiss : la violence conomique
qui prend le visage avenant de la monnaie, la violence politique qui est sous-jacente la loi
et l'institution juridique, la violence symbolique de la norme d'opinion collective qui se
pare des vertus de la communication. Le troisime type relve du symbolique et vise la
cohrence des pratiques qui prennent appui sur les dimensions sociales multiples des faits
conomiques. Toutes ces manires de corrler conomie, droit et thique renvoient
cependant une signification commune, centrale dans l'uvre commonsienne, celle d'un
ajustement qui n'est pas donn a priori mais construit de manire assurer la viabilit de
totalits qui sont des ensembles conflictuels et dont l'agencement est au principe du lien
social.

l//.2. L'thique comme principe englobant de corrlation

Venons-en alors au principe des corrlations, c'est--dire la mise en mouvement des


concepts prcdents. Pour notre auteur, tous les principes gntiques fondateurs de la thorie
conomique (la raret, l'efficacit, les rgles oprantes, la souverainet, la futurit) sont
"fonctionnels la science du droit" (1925, p. 331) et sont donc a priori impliqus dans la
corrlation de l'conomie, du droit et de l'thique 36 Toutefois, ces cinq principes ne sont que
les parties du tout qu'est le principe de Bonne Volont (Willingness) 37 , tout qui relve

36. Cf. 1924, p. 140; 1934, p. 75 et p. 696.


37. Les "cinq principes partiels" de raret, efficacit, rgles oprantes souverainet et futurit "constituent de par
leur interdpendance le tout du principe de Bonne Volont" (1934a, p. 738).

121
Bruno Thret

fondamentalement de l'thique. La question se pose alors du sens que Commons donne


l'thique. N'existe-t-il pas quelques contradictions entre les quatre conceptions qu'il en
propose?

La premire en fait la source des droits subjectifs et un quivalent de l'anarchie, conue


comme la ngation de toute autorit collective. On la trouve dans l'analyse de la transaction
o les transactions thiques sont assimiles, on l'a vu, des transactions non autorises et
instables. La deuxime se recommande de Hume (1934a, p. 71) et voit plutt dans l'thique
la source des sanctions et incitations lies aux contraintes de l'opinion collective et de la
conformit aux rgles communes. C'est alors un quivalent de la violence symbolique
l'uvre dans les collectifs dynamiques et la socit conomique, ainsi qu'on vient de le voir.
Cette dfinition de l'thique comme principe d'ordre semble donc quelque peu contradictoire
avec la conception prcdente. En outre, troisime conception, l'thique est aussi pour
Commons la source de la "subordination du soi aux autres", subordination volontaire quand
elle est guide par un principe de sympathie, involontaire quand une obligation l'impose.
38
quivalente alors un principe de rationalit alternatif au calcul utilitaire goste , l'thique
est en ce cas oppose l'conomique, renversant le rapport de subordination entre l'individu

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et le tout, entre le soi et les autres. Commons propose enfin une quatrime conception de
l'thique qui devient la source de l'autorit suprieure, clef de vote symbolique de la
socit, ensemble des valeurs sociales constitutives du bien commun :
"Les finalits instrumentales de l'homme civilis sont doubles, nommment, le
contrle du pouvoir coercitif des officiais travers la citoyennet, et le contrle
du comportement conomique des autres citoyens travers le contrle du
pouvoir et des choix d'opportunits. Le but ultime, insparable des deux
premiers, est le but thique d'inciter et de partager la production de tous les
services qui constituent les ressources limites du commonwealth" (1924a, p.
114).

Cette dfinition hirarchisant les trois domaines, l'thique dominant le droit qui domine
son tour l'conomie, fait de l'thique du bien public ("tel que conu par les autorits") une
instance suprieure, l'quivalent d'un ordre symbolique. Elle semble son tour
contradictoire tant avec l'thique conue comme anarchie, qu'avec celle qui en fait une
subordination de soi aux autres. Comment imaginer, en effet, que l'thique des socits
capitalistes puisse s'opposer radicalement au principe d'utilit et l'individualisme
calculateur, alors que ceux-ci sont inhrents aux valeurs sociales de ces socits, comme en
tmoigne la mobilisation de sanctions thiques jusque dans les transactions de
marchandage ? Cette quatrime conception englobe nanmoins la seconde puisqu'elle est au
principe de la coutume et de la formation de l'opinion collective qui forment le substrat des
sanctions morales rgulant les pratiques conomiques et juridiques.

A la rflexion, pourtant, il n'est pas impossible de rconcilier ces diverses dfinitions.


En effet, la subordination de soi aux autres (troisime dfinition), pour peu qu'elle soit
volontaire et tienne compte de l'institutionnalisation du soi, n'est pas autre chose que la
rationalit du comportement au sein des collectifs dynamiques culturels (de type

38. "Du point de vue conomique, les individus ou classes agissent sous l'impulsion de l'utilit; du point de vue
thique, ils agissent sous l'impulsion de la sympathie et de l'obligation. ( ... ) La sympathie et l'obligation sont
chacune un rsultat comportemental de valeurs humaines, tandis que l'utilit est le rsultat des valeurs marchandes"
(1924a, p. 90).

122
Saisir les faits conomiques

associations), fonctionnant l'opinion collective (deuxime dfinition). Et si la


subordination est oblige, cela renvoie la logique du comportement active par les
collectifs souverains sur la base des transactions de rpartition entre une personne collective
et un individu (quatrime dfinition). Dans les deux variantes de la troisime dfinition, la
rationalit thique embrasse donc aussi bien l'ordre culturel que l'ordre politique (1924a, p.
126).

Selon notre auteur, cependant, la dfinition de l'thique par les droits subjectifs
(premire dfinition) implique que l'ordre culturel des associations volontaires partageant
des croyances communes soit suprieur en valeur, si ce n'est en pouvoir, l'ordre politique
des collectifs souverains dots du monopole de la force physique. Son idal thique de
socit bien ordonne cantonnant les conflits dans les limites de la viabilit du lien social ne
peut alors, en effet, sauf contradiction entre sa premire et sa quatrime dfinition de
l'thique, tre fond sur l'tat et le monopole de la violence physique, mais doit l'tre sur
une croyance commune, une reprsentation collective par ses membres de ce qu'est le bien
public et qui exprime la bonne volont humaine (Willingness) et sa capacit propre de
rgulation (1924a, p. 126-7)39 . C'est pourquoi d'ailleurs Commons a pu tre considr

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comme anarchiste (Bazzoli, 2000, p. 37). Car sa quatrime dfinition de l'thique conduit
en faire nouveau un principe d'anarchie, non plus cette fois au sens d'une absence d'ordre
social mais d'une dmocratie radicale dans laquelle tout pouvoir quel qu'il soit est soumis
l'autorit symbolique d'un contrat social librement consenti. Commons n'admet ainsi
l'impasse de l'anarchie individuelle que pour mieux valoriser les mrites de l'anarchie
l'chelle de la socit. Ce faisant, il s'inscrit dans la tradition de l'conomie politique librale
avec ses principes de libert et de proprit, mais en mettant l'accent sur le dveloppement
de liens d'endettement fonds sur des anticipations de l'avenir et dont on peut se librer par
un paiement montaire, il retourne cette vision librale dans la mesure o il montre que
l'conomie capitaliste de march dpend de l'action (politique) et des reprsentations
(symboliques) collectives, en sorte que la fermeture de la socit sur elle-mme ne saurait
tre assure par les seules transactions de marchandage. Si Commons dnie la subjectivit
individuelle utilitariste toute capacit fonder des transactions viables, c'est pour mieux
souligner l'importance de cette subjectivit volitionnelle au niveau de l'action collective et
de la viabilit dynamique de la socit globale.

Au final, la cohrence des diverses conceptions de l'thique proposes par Commons


rsulte de ce qu'elles renvoient chacune aux diffrentes chelles de socialisation o elles
oprent comme principe structurant et volitionnel des corrlations. C'est ainsi que l'analyse
de l'thique rvle les quatre niveaux de socialisation : micro-thique dans les transactions
instables et socialement limites en attente d'autorisation ; mso-thique dans les collectifs
dynamiques organiss qui utilisent les sanctions de l'opinion collective et du bannissement
hors du groupe ; macro-thique dans la socit conomique o les collectifs souverains
capables d'imposer des comportements thiques de subordination au tout et les collectifs
dynamiques moraux fonds sur l'adhsion volontaire interfrent avec les collectifs
conomiques et en rglent les interdpendances ; mta-thique enfin qui fait tenir ensemble
la socit globale et instrumentalise le droit et l'conomie aux fins d'un bien public dfini

39. "Si le concept de but est oubli, alors le chercheur en science sociale tombe soit dans la physique, soit dans la
mtaphysique. ( ... ) Le prendre en compte requiert de distinguer la volont (wi/l) des autres forces de la nature. La
volont est la seule force qui peut choisir entre des degrs alternatifs de pouvoir et peut aussi mettre des limites
l'exercice de son propre pouvoir".

123
Bruno Thret

par les reprsentations collectives et les coutumes, et redfini sans cesse par cette autorit
sans rel pouvoir, autre que symbolique, qu'est la Cour suprme.

Une telle lecture du statut de l'thique et de sa structuration dans le texte commonsien


nous parat jeter quelque lumire sur la manire dont les diverses formes de corrlation entre
conomie, droit et thique doivent tre configures pour faire d'une socit conomique de
type capitaliste un systme viable. L'ide fondamentale qui en ressort est en effet que
Commons considre que l'thique de la subordination du soi aux autres (au tout social), avec
ses deux formes thico-juridique (obligation) et thico-morale (sympathie), constitue le
principe gnral de rgulation de la socit capitaliste de march fonde a contrario sur le
principe utilitariste de la subordination des autres au soi.

Le caractre non viable de l'thique anarchiste de l'individu goste, avec sa rationalit


du calcul montaire utilitariste et sa coercition conomique, rend donc ncessaire d'une part,
au plan analytique, la constitution de rgles collectives oprantes en surplomb des individus
transactant et, d'autre part, au plan gntique de la constitution des collectifs dynamiques
organiss, le jeu d'une thique sociale ou mta-thique de la subordination du soi aux autres.

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Cette thique s'exprime dans le langage des droits et obligations, langage commun de la
morale et du droit par lequel l'galit et la libert individuelle (avec ses deux faces opposes
le calcul intress et la sympathie) sont institues comme valeurs suprieures par le double
moyen de leur criture dans des grands textes (Constitution, Coutumes) et de leur
incorporation en tant que croyances. Mais cette dualit des formes des droits et obligations
corrls n'est apprhendable vritablement qu'au niveau de la synthse qu'est la socit
conomique, car c'est seulement l que l'idal thique de la subordination volontaire - fond
sur le principe moral de sympathie - se spare de l'idal thique juridique de la
subordination obligatoire - fond sur la contrainte physico-politique (souverainet). A ce
niveau thique et droit relvent de sphres autonomes de pratiques (les collectifs
dynamiques organiss moraux forms par association volontaire et les collectifs souverains
dtenteurs par hritage du monopole lgitime du droit d'obliger l'chelle du tout), de sorte
qu'un problme se pose relativement leur corrlation mutuelle qui ne se rduit pas celui
de leurs corrlations respectives avec l'conomie.

Commons ne traite pas explicitement de la corrlation entre thique et droit au sein des
relations sociales. Mais la question est prsente quand il analyse les processus d'autorisation
des transactions thiques et d'volution du droit jurisprudentiel partir des disputes propos
de nouvelles pratiques thico-conomiques. Dans sa partie droite, la figure 15 synthtise
notre interprtation de sa conception sur ce point. On y distingue les quatre niveaux des
relations sociales avec diffrenciation du droit et de l'thique, les trois niveaux de
socialisation conomique et le niveau mta-conomique qu'est la socit globale dans
laquelle l'conomie capitaliste se dveloppe.
Au niveau micro-conomique, les transactions thiques ne sont pas "autorises",
ce qui implique que le droit fait autorit dans la corrlation ; la reproduction sociale, la
soumission du soi aux autres et donc aux rgles oprantes sont ici fondes sur le droit
d'obliger au respect des quivalences entre droits et obligations dans les transactions.
Ces transactions ne s'inscrivent vritablement dans le temps et une chelle sociale
pertinente que s'il y a scurit des attentes et conformit des comportements, toutes
deux garanties par la force du droit. Toutefois la substance des rgles juridiques (rgles
de niveau 1) qui maintiennent le conflit des transactants dans les limites de leur

124
Saisir les faits conomiques

coopration et corrlent droits et obligations reste logiquement arbitraire ce niveau,


car elle dpend d'un processus de choix entre plusieurs positions thiques ( diffrentes
conceptions des droits subjectifs) qui s'opre aux chelles suprieures de socialit.
Au niveau mso-conomique des collectifs dynamiques organiss, c'est au
contraire l'thique de la subordination volontaire qui domine le droit car son "mrite
relatif' dans la corrlation est suprieur. Pour Commons en effet, ce n'est pas
seulement lorsqu'ils sont dsintresss ( comme dans les collectifs moraux forms par
association sur la base de la sympathie) que les individus adhrent volontairement aux
collectifs organiss dont ils deviennent membres. C'est aussi par intrt, pour survivre
ou par appt du gain, des honneurs et des privilges, afin soit d'obtenir des moyens de
paiement montaires (ou de les convertir en capital) par le marchandage salarial ( ou
l'investissement capitaliste) dans les collectifs conomiques (valorisation de la
proprit), soit de bnficier de droits objectifs (ou de privilges d'accs) sur des
ressources matrielles ou symboliques travers l'exercice de la citoyennet
dmocratique (ou par des mthodes non dmocratiques) dans les collectifs souverains
(valorisation de la souverainet). Salariat et citoyennet dmocratique sont prcisment
les inventions institutionnelles relevant de l'thique de la libert et de l'galit qui

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permettent aux individus, tous idalement propritaires et souverains, de se soumettre
librement aux rgles et aux pouvoirs internes aux collectifs conomiques et politiques
organiss. Ainsi au sein de ces collectifs, ce sont des transactions thiques, non
autorises qui prvalent, routines organisationnelles, coutumes locales, cultures
d'entreprise comme on dit maintenant, mais aussi pratiques innovantes et "transactions
stratgiques". A ce niveau, le droit est priphrique la rgulation car tout droit
(juridique) peut tre remis en question par l'exclusion du collectif et chacun est expos
la libert de l'autre. Dans chaque transaction, l'thique surplombe le droit qui ne fait
ici qu'assurer la corrlation entre droits et obligations sans pouvoir rguler les
articulations entre les divers types de transactions au sein des collectifs dynamiques
organiss. Les rgles (de niveau 2) gouvernant ces collectifs sont principalement de
type thique et ce sont elles qui donnent leur contenu effectif aux rgles juridiques (de
niveau 1) gouvernant les transactions et non l'inverse.
Au niveau macro-conomique en revanche, le droit reprend ses droits pourrait-on
dire. Dans les relations entre collectifs dynamiques organiss, l'ordre des collectifs
souverains domine, la macro-conomie n'tant pour Commons rien d'autre que le point
de vue de l'tat sur la socit conomique, une cration de l'tat entendu lui-mme
comme ensemble des pratiques des dtenteurs officiels du monopole de la force
physique (the state as officiais-in-action). La socit conomique est un tissu de
transactions entre collectifs, et pour que ces transactions se nouent et se maintiennent
dans le temps, leur "autorisation" est ncessaire. Face au dsordre potentiel que
reprsentent la multiplicit et l'htrognit des ordres rgissant les collectifs
dynamiques en interaction, il faut qu'un ordre social commun soit impos pour
maintenir les conflits entre groupes dans les limites de leur commune appartenance
une mme socit conomique, et en l'occurrence une mme communaut de
paiement. Au niveau macro-conomique, la rgulation n'est donc pas fonde sur le
principe des rgles oprantes internes aux collectifs, mais sur le principe de
souverainet, l'ordre tant assur par la Cour suprme qui personnifie le droit. Pour
imposer son pouvoir rgulateur suprieur et fixer par la jurisprudence les rgles de
bonne pratique, cette dernire s'appuie sur les disputes que l'thique des affaires et les
thiques propres aux divers collectifs ne peuvent rconcilier. Comme c'tait le cas au

125
Bruno Thret

niveau des transactions isoles, le droit d'obliger dtenu par le souverain domine
nouveau l'thique de la libre subordination au collectif.

Le droit jurisprudentiel occupe une telle place dans l'uvre de Commons qu'on serait
tent de lui attribuer un rle dominant dans l'mergence et la rgulation des socits
capitalistes. Il n'en est rien, car mme si la loi, contexte amricain oblige, occupe chez lui
une place secondaire qui tend se rduire au droit public constitutionnel, le droit n'en garde
pas moins une d,ouble source, jurisprudentielle et lgale (statutory). La loi "fixe les relations
entre les citoyens et les dtenteurs officiels du pouvoir d'tat", relations considres comme
ncessaires par Commons pour que le droit priv puisse s'adosser au monopole tatique de
la violence physique (1934a, p. 692-3). Le droit se dveloppe donc la fois selon la voie
bottom-up de la jurisprudence et celle top-down de l'diction de lois (1934a, p. 221). Mais
alors qu' l'vidence la premire tire sa lgitimit du fait qu'elle se fonde dans la coutume et
les pratiques transactionnelles, la lgitimit de la statutory law est en revanche moins
vidente chez notre auteur.

Refusant de se rfrer au principe d'utilit de Bentham pour fonder le rle minent de

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la Loi du souverain (1934a, p. 223), il avance d'abord une rponse purement procdurale: la
lgitimit de la Loi rside dans le jeu mme du systme politique de la dmocratie librale,
sous la forme notamment d'alliances circonstancielles (log-rolling) dans lesquelles la
soumission au collectif souverain qui domine le soi dans les transactions de rpartition est le
fruit d'un "accord entre gaux qui ne sont pas contraints de l'accepter par la force physique
ou la privation conomique" (1934a, p. 756). Par ce log-rolling, ou "principe de l'action
concerte dmocratique" (1934a, p. 755), la soumission volontaire la souverainet de l'tat
est ngocie collectivement pour aboutir un accord de rpartition des charges et des
bnfices de l'entreprise commune. Mais si cette lgitimation procdurale de la souverainet
et de la Loi nous permet de comprendre pourquoi les individus peuvent concevoir la
souverainet sur le mode de l'association et adhrer volontairement aux collectifs politiques,
elle ne nous dvoile en rien ce sur quoi les gaux vont se mettre dmocratiquement d'accord.
Lorsque Commons tablit des corrlations entre droit public et droit priv, entre les droits et
les obligations des citoyens et ceux rciproques des officiais, il pose seulement un processus
d'ajustement entre leurs limitations rciproques. Et rien n'est dit sur le processus qui confre
un contenu spcifique au droit public et au droit constitutionnel, ni a fortiori sur les normes
que la puissance publique peut imposer en raison de sa propre logique et non pas dans le
cadre d'un arbitrage entre bonnes et mauvaises pratiques conomiques ou culturelles.

La question demeure donc de la nature mme des rsultats des procdures


dmocratiques ds lors que le politique est soumis ses propres rgles de fonctionnement
autonomises de l'conomique (1924a, p. 106). Sur ce plan substantiel, Commons hsite
encore entre un relativisme presque absolu - ce qui est est ce qui doit tre, car il ne fait que
traduire l'tat que l'on peut raisonnablement attendre d'une socit un moment donn40 - et
une position plus normative correspondant aux valeurs thiques du Commonwealth qui
conduisent la "subordination des intrts immdiats du soi celui du partage avec les

40. "Dans la mesure o la violence prive est limine, on doit considrer que les pratiques et les valuations
auxquelles on est arriv sont raisonnables( ... ). Elles accomplissent la tche principale de maintenir le collectif en
marche, et si par rvolution ou conqute elles sont changes, ( ... ) alors ce sont les concepts de raison et de
raisonnabilit qui changent avec le nouvel ordre institu" (1934a, p. 763).

126
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Bruno Thret

autres des opportunits limites, partage qui rend possible une conduite paisible des
transactions et des collectifs dynamiques" (1934a, p. 143).

L'thique domine en fait chez Commons le droit tous les niveaux de la socit parce
qu'elle est fonde sur les reprsentations que se font les individus de leur commune
appartenance un mme collectif ou une mme socit. La figure 15 illustre la faon dont
s'organise les rapports entre l'thique et le droit aux diffrents niveaux de la socit, avec les
processus circulaires de domination embote qui en rsultent. Selon un schma rendu
classique par Louis Dumont, on y retrouve une hirarchie de valeurs et des pouvoirs o
aucun d'entre eux n'a de prdominance absolue dans la mise en ordre de la socit, car il est
toujours une chelle d'action et de transaction o un autre pouvoir l'emportera. Ainsi dans le
mode de soumission du soi aux autres, ncessaire l'existence d'une socit, l'quilibre des
pouvoirs entre thique et droit n'empche pas qu'il y ait une hirarchie de valeurs dans
laquelle l'thique rduit la porte du droit et de l'conomie des "finalits instrumentales"
(1924a, p. 114).

Dans les termes propres Commons, cette hirarchie de valeurs qui lie droit et thique

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s'exprime par la formule de la double paire d'oppositions rciproques mutuellement
corrles qui caractrise la structure des status dans les transactions. Les niveaux o le droit
l'emporte en pouvoir sur l'thique (dans la transaction et dans la socit conomique), et
ceux o l'thique domine l'inverse la rgulation juridique (dans les collectifs dynamiques
et la socit globale) apparaissent en effet comme corrlatifs. La jurisprudence fait des
droits privs un droit public ; l'thique de la subordination volontaire du soi aux autres
corrle thiques collectives et thique sociale. droit et thique entretiennent en revanche
entre eux des rapports de limitation rciproque tant au niveau socital (le droit de l'tat y est
soumis l'thique sociale du bien commun) qu'au niveau interindividuel o le droit priv est
soumis aux coutumes des collectifs dynamiques. La formule de la hirarchie embote
signifie alors que les deux corrlatifs et les deux rciproques sont hirarchiss en valeur et
reprsentent les niveaux de socialit d'un ordre social complexe o "le tout habite la partie"
(Tarot, 1999, p. 661). C'est l'imbrication complexe de ces corrlatifs et rciproques qui
donne son dynamisme la socit capitaliste, son principe de "changement sans fin" (1934a,
p. 104), car elle permet aux nouvelles pratiques "non autorises" de se dvelopper l'chelle
des collectifs organiss puis de se voir institutionnalises l'chelle de la socit globale par
les mdiations alternatives de la jurisprudence et de la Loi.

Dans la figure 15 (partie gauche), cette formule de la hirarchie embote qui structure
Je langage thico-juridique des droits et obligations se retrouve dans les langages de la
thorie et des principes de l'conomie institutionnelle. Dans le langage de la thorie, le
couple mthodologique (orthodoxe) analyse-synthse (structure, synchronie) est embot en
position domine dans le couple (htrodoxe) gense-insight (dynamique tlologique,
diachronie). Dans le langage des principes, c'est le couple (matrialiste) raret - souverainet
(forces physiques, appropriation des choses) qui est embot en position domine dans le
couple (institutionnaliste) rgles oprantes (action collective) - futurit (force de la volition,
appropriation du temps).

Par ailleurs, il semble que la formule de la hirarchie de valeurs entre corrlatifs et


rciproques qui permet de penser le passage entre les diverses chelles de socialit et de
rgulation sociale soit un modle structural susceptible de s'appliquer galement chacune

128
Saisir les faits conomiques

de ces chelles. Cette formule qui rend compte de la structure sociale (thico-juridique selon
Commons) des transactions (figure 15) vaut aussi pour leurs structures conomique,
comportementale et politique (figure 14). En effet, la terminologie thico-juridique des
droits et obligations qui permet de dcrire la structure hirarchise des niveaux de la socit
avec ses diffrents modes de corrlation de l'conomie, du droit et de l'thique, correspond
formellement au double langage de la proprit intangible et de la proprit incorporelle
avec lequel Commons dcrit la structure des transactions. Un des paradoxes les plus
troublants de son discours concerne les transactions thiques dont il considre la fois
qu'elles ne sont pas viables, et qu'elles prolifrent pourtant au-del du nombre des
transactions lgalement autorises. Or dans les transactions, le droit ne corrle selon lui de
manire dominante que le couple droit - obligation, corrlation juridique qui est au principe
de la proprit incorporelle, tandis que le mdium juridique n'assure que secondairement la
corrlation "pas de droit" - "pas d'obligation" caractristique de la proprit intangible et qui
se fait principalement par la mdiation de l'thique. A ce sujet, Commons rappelle aprs
Hume que l'thique des affaires est susceptible de conduire une auto-limitation par l'une
des parties de l'exercice de sa libert laquelle, dans la relation de proprit intangible, elle
expose toute autre partie. Cependant toute transaction tant cratrice de dettes et de

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crances, la proprit intangible se transforme dans le temps prsent en proprit
incorporelle, tout comme l'thique finit par se traduire dans le droit. Ainsi, mme lorsque la
proprit intangible devient la forme dominante de proprit au stade du capitalisme
banquier, la rgulation des transactions par le droit garde-t-elle la prminence sur la
rgulation thique, car la scurit des attentes et la conformit d'autrui ces attentes sont
fondamentales pour assurer la confiance dans la monnaie et le systme de paiements, mme
si l'thique individualiste reste essentielle dans le dveloppement de la grande masse des
transactions. D'un point de vue structural, il s'ensuit que l'incorporel et l'intangible sont chez
Commons, des quivalents fonctionnels du droit et de l'thique, ce qui lgitime en retour
qu'on puisse appliquer la structure sociale de l'thique la formule commonsienne de la
double paire de rciproques mutuellement corrls qui permet de dcrire la structure sociale
des transactions.

Serait-on alors conduit une formule gnrale de composition structurale permettant


de saisir tout fait social sous la forme d'une structure dynamique modlise partir de deux
oppositions binaires corrles entre elles ? En tout tat de cause, cela fait apparatre un
Commons structuraliste qui, derrire ses triades, dissimule en fait des structures thoriques
ou sociales au moins quatre termes.

ll/.3. La formule des corrlations: les faits conomiques comme faits sociaux totaux

Ainsi existe-t-il chaque chelle de totalit un collectif plus large, un tout qui habite la
partie, ce tout tant lui-mme partie d'un tout plus vaste, de sorte que la prsence du collectif
s'exprime de manire diffrente chaque chelle. Une telle architecture justifie que
Commons procde par changement du sens du mot thique quand il passe d'un niveau de
socialit un autre, alors mme que l'thique renvoie toujours au mme principe de
subordination du soi aux autres. Ces changements de sens oprent consquemment une mise
en relation par traduction de ces divers niveaux, traduction qui n'est pas un simple rapport de
cause effet ou de pure dduction logique mais qui exprime prcisment le type de

129
Bruno Thret

mdiation ncessaire pour penser le passage du micro au mso, puis au macro, voire au
mta4 1

Pour revenir aux figures 5 et 6, les rgles de niveau 1 gouvernant les transactions se
traduisent en rgles de niveau 2 au sein des collectifs organiss, lesquelles se traduisent
leur tour en rgles de niveau 3 au sein de la socit conomique. En dpit des relations
d'affinit qui existent entre les structures de chaque niveau de socialisation, ces types de
rgles ne se dduisent pas les uns des autres. Car leur source, leur sens et leur pouvoir de
rgulation rsultent d'une action collective spcifique chaque niveau de socialit, du fait
qu'elle doit assurer l'intgration de l'ensemble des rgles de niveau infrieur et la rendre
compatible avec celles de niveau suprieur. Comme il n'existe pas de transactions ou de
collectifs dynamiques organiss isols, les rgles de niveaux 1 et 2 n'ont de contenu effectif
qu'immerges dans des systmes de rgles de niveaux 2 et 3 respectivement tandis que ces
dernires ne valent que dans le cadre de l'thique sociale qui fonde en lgitimit le pouvoir
souverain dans la socit.

Cependant, comme en tmoignent les formules de corrlations que nous avons

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prsentes aux figures 11 14, Commons conoit encore d'une autre manire les
interdpendances entre conomie, droit et thique, ajoutant la hirarchisation verticale une
totalisation horizontale chacun des niveaux, par la mise en quivalences de diverses
dimensions des faits conomiques42 La corrlation est cette fois de type synchronique et
mtaphorique, et non plus diachronique et mtonymique. Cette deuxime manire de
corrler conomie, droit et thique tmoigne de la volont de Commons de saisir les faits
conomiques d'une manire trs proche de celle prne par Mauss peu prs la mme
poque, c'est--dire non plus seulement comme des faits sociaux, mais aussi comme des
faits sociaux totaux, c'est--dire des faits dans lesquels la totalit sociale est prsente43 Dans
le commentaire qu'il donne de Mauss, Camille Tarot exprime de faon trs clairante ce
qu'il faut entendre par cette notion :
"Un phnomne social total est un fait qui engage toute une socit, tous ses
membres. ( ... ) Le fait social total n'est pas un fait social parmi les autres qui ne
relverait pas de la mme catgorie, il n'est pas non plus la totalit des faits
sociaux. ( ... ) Le fait social total n'est srement pas la totalit exhibe d'une
socit, car qui a jamais pu saisir une telle totalit, mme dans la meilleure des
monographies ? Il est cette proprit unique des faits qui sont l'objet mme de la
science de l'homme, d'tre significatifs, c'est--dire partiels, contingents,
arbitraires et cependant relis, rattachs, dpendants toujours de quelque chose
d'autre qui est en eux, la fois manifest et cach par eux. C'est la prsence sinon
du tout de la socit au moins d'un tout dans chacune de ses parties. La
symbolisation relie les hommes entre eux en reliant les deux extrmes de
l'extrieur et de l'intrieur, du matriel sensible et du psychique invisible, qui est

41. On voit par l qu'il y a solution de continuit entre micro-conomie et macro-conomie, et que les "lois" de la
macro-conomie ne sauraient tre simplement rapportes aux comportements micro-conomiques.
42. "Il y a corrlation et quivalence des droits et obligations avec les pouvoirs et les responsabilits officielles"
(1924a, p. 111). "La transaction d'autorit rparatrice (remedial)" et "la transaction autorise substantive" sont des
"quivalents juridiques" (ibid., p. 112). "Un droit est un quivalent du verbe auxiliaire can" (1934a, p. 694).
43. "Chaque transaction de marchandage est en elle-mme un processus collectif. Dans sa simplicit la plus
extrme, la transaction( ... ) requiert la prsence relle ou potentielle d'au moins cinq individus( ... ) et l'anticipation
jointe d'une dcision de possibles disputes par une cinquime partie reprsentant la collectivit dont les cinq
individus sont membres" (1934a, p. 242).

130
Saisir les faits conomiques

fait de la circulation du sens et des dsirs ou des forces. La socit n'est possible
que par des procs de symbolisation et leur condensation en systmes. Mais tous
les faits sociaux, par quelque biais qu'on les prenne, ont cette nature synthtique,
ce sont des totalits qui combinent l'extriorit et l'intriorit, du sens et de la
force" (Tarot, 1999, p. 663).

La proximit de la dmarche de Commons avec cette problmatique apparat


notamment quand il cherche corrler horizontalement l'conomie d'autres domaines de
pratiques sociales par une mise en correspondance de divers points de vue sur les mmes
faits conomiques, ce qu'il appelle aussi des langages. En ce cas, les interdpendances
passent aussi par des traductions, des mises en quivalence fonctionnelle de langages
spcialiss qui doivent faire systme si les faits ont une rgularit (Commons parle mme de
relations fonctionnelles). Il est impossible, selon lui, d'envisager alternativement les mmes
faits (transactions, collectifs dynamiques) en utilisant des points de vue disciplinaires
diffrents sans penser les relier entre eux et sans chercher dans les corrlations de ces
points de vue quelque chose qui soit au cur mme de ces faits et de leur dynamique de
reproduction.

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En reprenant une expression de Lvi-Strauss, on pourrait donc interprter la formule
des relations conomiques et sociales de Commons (figure 14) comme un "systme
symbolique de transformation et de classement" permettant de penser tout la fois les
sparations et les liaisons. Sa formule dfinit en effet diffrentes dimensions sociales des
transactions partir desquelles on peut construire une diversit de points de vue spcifiques
sur elles, puis elle classifie ces points de vue et dfinit les transformations qui permettent de
passer de l'un l'autre. Enfin elle exprime une corrlation qui participe effectivement de la
rgulation des pratiques et les constituent en faits institutionnels rguliers qui se
reproduisent dans le temps et sont donc observables, conceptualisables et formulables 44
Conformment l'pistmologie pragmatiste qu'il revendique, Commons considre en effet
que thories et doctrines ne sont nullement coupes des pratiques, mais qu'il s'agit de
reprsentations soumises exprimentation avant de pouvoir servir d'outils du
dveloppement de la socit (Bazzoli, 2000, p. 84-85).

Cette duplication du regard sur les faits conomiques enrichit considrablement la


saisie du mode d'enchssement de l'conomie dans la socit par rapport la seule prise en
compte de la diffrenciation verticale des chelles de socialisation conomique. C'est elle
qui fonde l'orthogonalit des axes de socialisation et de corrlation. Car pour saisir la
dynamique conomique dans ses relations avec l'volution de l'ensemble de son contexte
institutionnel, il ne suffit pas de mettre au jour des corrlations internes au cadre propre de
l'conomie ; il faut encore mettre en vidence des corrlations externes inscrivant l'conomie
dans la socit globale et la sociologie. L'enjeu de l'conomie institutionnelle est en effet de
comprendre comment la socit globale, pure reprsentation symbolique, habite ses
diffrentes parties - socit conomique, collectifs dynamiques organiss, transactions -, leur
communiquant des formes spcifiques et des lments de dynamisme qu'une approche
purement endogne l'conomie ne peut prendre en considration. Car la socit

44. "Puisque les interprtations de la Cour sont drives des coutumes conomiques et des prcdents, il s'ensuit
que la common law method of making law est en elle-mme ce que nous pouvons dsigner comme une corrlation
effective (actua/) du droit et de l'conomie" (1932, p. 468).

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Bruno Thret

conomique est enchsse dans la socit globale par le jeu des corrlations externes entre
les divers langages juridique, thique, politique, psychologique, voire mme physiologique.

Le texte de Commons prsente cependant quelques ambiguts quant la spcification


pertinente des points de vue slectionner. Le plus souvent, il considre les six points de
vue de la physique, de la psychologie, de l'conomie, du droit, de l'thique et de la politique
(1924a, p. 5). Mais parfois il ne se proccupe que de corrler conomie et droit en tant que
registres autonomes. D'autres fois, les points de vue de l'thique et du droit ne sont pas
distingus pour la raison qu'ils utilisent le mme langage des droits et obligations (1924a, p.
83). A contrario le point de vue psychologique pourra tre diffrenci en distinguant
psychologie individuelle, psychologie sociale, et psychologie de masse ou collective ( 1924a,
p. 9-10). Et on ne compte pour rien les cas o diverses autres dnominations sont utilises
pour des langages dont la parent avec les prcdents n'est pas totalement vidente (1934a,
p. 71).

Notons encore deux autres difficults. Commons n'introduit pas dans ses formules des
transactions les formes correspondant au langage montaire de la valeur conomique, alors

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qu'il tablit ailleurs une quivalence entre le langage thico-juridique des droits et
obligations et le langage montaire des crances et des dettes. Se bornant rsumer les
relations conomiques les status des transactants, il n'tablit aucun lien de traduction entre la
psychologie ngociationnelle des transactions, leur adossement au politico-juridique, et la
formation de la valeur montaire des droits de proprit transfrs. D'autre part Commons
pose des hypothses de langage multiple dont les attendus ne sont pas clairs. Si l'hypothse
de double langage appliqu au langage social thico-juridique des droits et obligations parat
fructueuse pour traduire les transactions en termes de faits sociaux totaux, les hypothses
parfois poses de langages triple ou quadruple laissent perplexes (1934a, p. 95-96).

Mais ces difficults ne nous paraissent pas menacer l'ensemble de la mthode et


tmoignent plutt d'un inachvement de la construction par rapport aux objectifs de dpart.
Ainsi lorsque Commons revendique l'adoption de "l'hypothse du langage double" de la
psychologie et de l'conomie comme caractristique inliminable d'une conomie
institutionnelle fonde sur le primat de la volont (1934a, p. 748), il indique une piste qui
devrait permettre de rduire les difficults concernant l'instabilit et le flou de ses
classements en registres discursifs autonomes s'il s'avrait que chaque langage fonctionne
comme une interface entre deux autres langages. Or cette hypothse semble avoir une porte
gnrale. Comme on l'a vu prcdemment, elle vaut d'abord pour le langage des droits qui
est la fois thique et juridique, interface entre l'conomique et le politique, l'thico-
conomique et le juridico-politique. On vient de voir aussi qu'elle est pose pour le langage
de l'conomie, langage la fois socio-psychologique (face thico-conomique) et montaro-
comptable (face physico-psychologique), qualitatif (les status conomiques relationnels) et
quantitatif (les avoirs et les devoirs individualiss). On peut encore l'tendre au langage
comportemental en considrant le double caractre physique et psychologique du
comportement individuel dans les transactions, qu'il s'agisse des comportements physiques
de performance, de rfrnement ou d'vitement (1924a, p. 83) (face physiologique), ou des
injonctions et incitations psychologiques individuelles portes par les institutions (can,
cannot, may, must-must not) (face conomique). On peut enfin utiliser cette hypothse de
l'interface pour le registre discursif du politique, double langage du "pouvoir substantif' (qui
ouvre les droits, face juridico-politique) et du "pouvoir de rparation" (remedial) (qui en

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Saisir les faits conomiques

impose l'application, face politico-thique45 ), mais aussi du police power et du taxing power,
des droits positifs (lega/ power, qui permet de bnficier individuellement du pouvoir de
l'tat, Freedom) et des droits ngatifs (pouvoir limit au libre exercice de son pouvoir
physique, conomique et/ou moral sans droit de recourir la force du droit, Liberty),
(1924a, p. 118-120); voire encore double langage de la citoyennet active (droits politiques)
et de la citoyennet passive (droits sociaux).

Sur la base de ces remarques, on peut revisiter la "formule des relations conomiques
et sociales" arbitres par la Cour suprme. Dans la formule rvise de la figure 16, on a tout
d'abord modifi la labellisation d'une partie des points de vue et introduit le langage
conomique quantitatif des Actifs (assets) et des Passifs (liabilities) (des crances et des
dettes montaires) en mettant ceux-ci en correspondance avec les diverses formes d'tat
psycho-socio-conomique (economic status) et avec leurs quivalents thico-juridiques.
Cette insertion dans la formule des transactions du langage montaire de la comptabilit
permet de traduire quantitativement la valeur d'tats psychologiques collectifs se traduisant
eux-mmes par ailleurs en positions sociales de caractre thique puis juridique. On a enfin
introduit le mme type de ddoublement quantitatif-qualitatif pour les relations et le langage

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politiques partir de la distinction entre "pouvoir de taxation" et "pouvoir de police". On a
bien conscience toutefois que les quivalents proposs ici restent trs intuitifs et que la
reprsentation des diffrentes positions en termes de dettes et crances montaires d'autorit
(authoritative) exigerait bien d'autres dveloppements.

Dans cette figure, on a aussi modifi 1) l'ordre des lignes de la formule prsente par
Commons afin d'y introduire la hirarchie de valeur entre positions qui est conforme l'idal
thique des socits capitalistes vu prcdemment, et 2) l'ordre des colonnes afin de tenir
compte de l'adossement des divers points de vue les uns sur les autres. Cette notion
d'adossement avance par Commons est corrlative de celle d'autorit, car elle prend en
compte l'ide que les divers points de vue adopter sur les transactions ne relvent pas d'un
choix arbitraire, mais s'enchanent au contraire logiquement les uns aux autres. En effet,
selon Commons, pour que la socit et ses collectifs organiss continuent d'aller de l'avant
(keep agoing), il convient que les comportements individuels et leur valorisation
quantitative en monnaie soient encadrs par des status conomiques correspondant des
droits juridiques (ou thiques). Ces droits doivent tre garantis leur tour par la possibilit
effective de recourir la force physique souveraine (ou celle de l'opinion collective), ce
qui implique encore que les collectifs souverains (ou culturels) disposent de ressources
conomiques suffisantes et soient donc capables de recouvrer des crances d'autorit
(monnaie, impts, cotisations). D'o in fine un adossement de la souverainet l'thique
sociale du bien commun qui seule peut lgitimer en dernier recours non seulement la forme
Loi du droit mais aussi le pouvoir arbitraire de prlvement-rpartition des collectifs
souverains.

On pourrait penser qu'une telle conception de l'adossement en chane des points de vue
contredit le rapprochement suggr entre Mauss et Commons, lequel serait finalement plus
proche de Durkheim dont la sociologie est selon Tarot (1999, p. 641) "si nostalgiquement
encadre dans une pyramide quasi spiritualiste o la socit trne la place de Dieu et o la

45. O l'on retrouve le caractre thique de la dette sociale, de la crdibilit de la fiat monnaie et du pouvoir public
de prlvement.

133
Bruno Thret

morale appelle toujours plus haut", alors que "dans le monde de Mauss, tout bouge parce
qu'il n'y a plus ni haut ni bas, ni haut purement spirituel, ni bas purement matriel". Pourtant
Commons conoit moins une pyramide qu'une boucle puisque l'thique sociale qui tient
symboliquement la socit ensemble doit elle-mme tre "adosse" la psychologie
individuelle et prendre sa source dans les hypothses habituelles, les pratiques et les
coutumes de l'individu institutionnalis 46 Cette boucle est d'ailleurs une spirale puisqu'on ne
revient jamais au point de dpart, la rptition se faisant toujours pour Commons "avec
variation". Les traductions entre niveaux de socialit et entre registres discursifs et pratiques
mutuellement lis par des chanes d'quivalence impriment une dynamique volutionnaire
l'conomie et la socit. Le point important ici vraiment dans l'conomie institutionnelle
de Commons, c'est qu'il y ait tendanciellement effet de systme et orientation dans une
direction, ce qui exprime le caractre volitionnel de l'exprience humaine tourne vers
l'avenir.

En guise de conclusion, nous pouvons maintenant tenter de rcapituler comment


Commons construit son axe de corrlation. Notre auteur tablit d'abord comme principe de
la rgulation conomique tous ses niveaux le rle gnral de l'thique, en tant que

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subordination du soi aux autres diffrencie en thique de la sympathie et thique de
l'obligation ou droit. Pour lui le problme de la corrlation entre conomie, droit et thique
n'est autre que celui de la cohrence d'ensemble des divers niveaux de socialit o s'exprime
la rgulation conomique par le droit et l'thique. Pour traiter ce problme, il met en uvre
une mthode fonde sur des jeux de langage et un double principe de traduction. D'une part
il construit un lexique dans lequel le mme signifiant, le mot thique, prend des sens
(signifis) diffrents selon les niveaux de socialisation (ce qui reflte que la subordination
du soi aux autres s'y manifeste diffremment) ; ce lexique est accompagn d'une grammaire
gnrative de composition entre les divers niveaux qui n'est autre qu'une hirarchie de
valeurs. D'autre part Commons fonde la rgulation chaque niveau de totalisation en
utilisant cette fois une "lecture structurale" o le mme fait est traduit en divers langages,
converti en mots diffrents ayant le mme sens car se rfrant une mme structure. Dans
cette lecture la grammaire de composition est une chane de mises en quivalence
fonctionnelle assurant une cohrence plus ou moins exacte des comportements des divers
acteurs sociaux parties prenantes du fait tudi quoique parlant divers langages.

La mise en uvre de ce double jeu vertical et horizontal de langages qui permet


Commons de construire les faits conomiques comme des faits sociaux totaux emprunte
formellement la fois sa mthode AGS d'abstraction et sa mthode gntique
d'engendrement des niveaux de socialisation. Son approche des corrlations articule analyse,
gense et synthse; elle droule concepts, principes et formule. Mais l'approche est aussi
formellement identique la double gense des catgories constitutive de l'axe de
socialisation. Les corrlations entre conomie, droit et thique s'enchanent grce au jeu
d'une sorte d'ontogense de l'thique sociale depuis le niveau de la transaction jusqu' celui
de la socit, en mme temps que se rpte une diffrenciation phylogntique de ces

46. "C'est des hypothses habituelles( ... ) que les ides de droit et de juste sont drives, tandis que le principe de
stabilisation (par le politique) est driv du souhait d'assurer la scurit des anticipations. Les deux vont ensemble,
car toute procdure de stabilisation est justifie comme bonne (right) et sa violation incrimine comme erreur. Et
c'est uniquement dans les limites des hypothses habituelles et de la scurit des anticipations que l'action politique
concerte peut oprer" (1934a, p. 762).

134
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Bruno Thret

niveaux en divers points de vue dont les modalits de totalisation par mise en quivalence et
adossement les uns aux autres est au fondement de la rgulation des pratiques chaque
niveau considr. La mthode gntique de construction par affinit des lments participant
de la dfinition de chaque niveau de socialisation trouve ici son quivalent dans la mthode
de traduction qu'on vient de rappeler entre conomie, droit et thique. Enfin Commons met
en vidence une dynamique impliquant en de et au-del de ces trois domaines, deux
registres supplmentaires de langages corrler pour construire vritablement l'conomie
institutionnelle comme une branche de la sociologie : le niveau physico-psychologique
individuel et le niveau politico-thique (symbolique) de la socit globale.

De la sorte, l'axe de corrlation apparat bien orthogonal aux axes d'abstraction et de


socialisation et on peut construire la reprsentation de l'conomie propre au systme
thorique de Commons dans un espace mthodologique trois dimensions o elle se trouve
enchsse dans une sociologie elle-mme trois dimensions. Par cette construction,
Commons nous propose une mthode sophistique faisant appel l'analyse structurale pour
traiter de la complexit des faits, pour la simplifier afin de la penser sans trop la rduire, une
mthode qu'il veut plus riche que celle de l'idal-type weberien et qui, en cela aussi, rejoint

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le structuralisme gntique. Il rend ainsi compte de la richesse de la dtermination des faits
conomiques, de la place qu'y occupent la fois routines et comportements volitionnels
stratgiques. Il montre l'autonomie des niveaux micro-conomique et macro-conomique et
l'impossibilit de passer de l'un l'autre sans prendre en compte le jeu de diverses formes
d'action collective qui traduisent la prsence irrductible du collectif dans les pratiques
apparemment les plus individuelles, ce qui n'empche pas la volont individuelle de
s'exercer nanmoins et d'orienter la socit vers tel ou tel futur.

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Saisir les faits conomiques

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