Vous êtes sur la page 1sur 10

Les nanotechnologies, c'est l'ensemble des technologies manipulant tous

objets de l'ordre du nanomtre. Un nanomtre, c'est 0,000000001 mtre,


c'est--dire un milliardime de mtre. C'est environ l'quivalent de
vingt atomes d'hydrogne, mis cte cte, tandis que
les molcules(assemblages d'atomes) peuvent faire plusieurs nanomtres de
longueur.
Ce sont les briques lmentaires qui fabriquent toute la matire qui nous
entoure et qui se retrouvent librement dans la nature. Les nanotechnologies,
c'est fabriquer de la matire un peu de la mme faon que l'on fabrique une
maison avec des Legos. En bref, explique Rogerio Lima, attach de
recherche l'Institut des matriaux industriels du Conseil national de
recherches Canada, les nanotechnologies, c'est contrler les proprits de la
matire l'chelle du nanomtre pour obtenir des matriaux ayant les
proprits recherches notre chelle. C'est de l'architecture l'chelle
atomique et molculaire.

De la thorie la pratique : une grande pope

L'homme a trouv en l'atome une partie de la solution son grand rve :


contrler la matire qui l'entoure. Cependant, Rome ne s'est pas construite en
un jour ! Depuis le dbut du 20e sicle, des milliers de scientifiques se sont
dvous corps et mes afin d'en tracer un portrait raisonnable."Grce
la mcanique quantique, nous parvenons comprendre comment se
comporte la matire ces chelles". Les scientifiques ont dcouvert que les
atomes peuvent se comporter comme des ondes et des particules la
fois. Trs difficile conceptualiser car il n'y a aucune rfrence physique d'un
tel comportement notre chelle de grandeur. De plus, la mcanique
quantique propose des solutions mathmatiques tellement complexes qu'il est
difficile de les manipuler. Par chance, l'invention de l'ordinateur viendra tout
changer au milieu de ce mme sicle.

L're pr-nano : la lumire au bout du tunnel !

Le dfi est cependant de taille ! Comment manipuler ces minuscules briques


dont les plus petites sont environ 500 000 fois plus petites que le diamtre
d'un cheveu humain moyen ? Srement pas avec une paire de pinces. Il nous
faut des outils la fine pointe de la technologie pour manipuler les objets
nanomtriques.
L'invention de la microscopie effet tunnel (ou STM, de l'anglais Scanning
Tunelling Microscopy), durant les annes 80, a permis de sonder la matire
une chelle comme jamais l'homme n'avait pu le faire auparavant. Grce
une fine aiguille de tungstne place quelques nanomtres d'une surface,
un courant (appel courant tunnel ) est gnr en appliquant une tension
entre la surface mtallique analyser et l'aiguille. De cette faon, on peut
sonder la topologie de surfaces des chelles aussi petites que le dixime de
nanomtre. Cependant, la grande lumire menant au boulevard des
nanotechnologies est apparue grce l'initiative du Dr Eigler,
l'IBM Almaden Research Center. Le STM cachait une capacit autre que celle
de sonder les structures nanomtriques de la matire : dplacer des atomes.

Le nanomonde est lobjet de toutes les attentions, et certains y


voient une prochaine rvolution industrielle. Des aliments aux
matriaux en passant par la mdecine rgnrative, ce
dossier vous propose un tour d'horizon des applications
potentielles que lon peut esprer de la nanotechnologie .
Nanoaliments dont le got change volont, matriaux de construction
qui s'autorparent, objets qui se constituent partir de
l'air ambiant, microprocesseurs l'chelle d'un millime de millimtre,
membres du corps qui repoussent... La nanotechnologie ne se contente
pas de crer partir de l'atome, elle nous fait miroiter des applications
faire plir la science-fiction.

Un rve d'ascenseur spatial, application des nanotechnologies base de


nanotubes de carbone. DR

Si certaines d'entre elles sont bel et bien en train de devenir ralit, peut-on
accorder crdit toutes ces prdictions ? Et quels sont les garde-fous qu'il
faudrait mettre en place face ce plongeon dans une autre dimension ?

Dans ce dossier sur les nanotechnologies, dcouvrez en dtail les avances en

nanoscience dans le domaine de la physique, de la chimie, de la biologie et de la


mdecine. Vous y trouverez aussi une rapide approche des risques toxicologiques

possibles, des problmes socitaux potentiellement induits et une vision de l'thique

envisageable.
Comme toute activit humaine, les nanotechnologies comportent des risques.
Quels sont les risques et dangers spcifiques lis aux nanosciences ?
Si nous considrons les nanomatriaux, deux caractristiques propres
aux nanoparticulespeuvent tre mises en avant :

le rapport surface/volume ;
la taille.

Comme nous l'avons vu prcdemment, le grand rapport surface/volume induit une


ractivit leve l'chelle nanomtrique et une trs importante capacit d'association
avec d'autres composs. L'effet de taille permet aux particules ultra-fines (PUF) le
dpassement des barrires biologiques par une diffusivit augmente trs petite
chelle. Les risques classiques de la bio-chimie seraient donc accrus.





Quels sont les risques des nanosciences ? Bluebay, Shutterstock

Nanotechnologies et nanoparticules : quels risques pour


la sant ?
Concernant les nanotechnologies et plus particulirement les nanoparticules, les risques
pour la sant seraient donc importants, quelle que soit la voie de pntration : voies
respiratoire, cutane, digestive ou par inhalation, les particules ultra-fines pourraient se
retrouver directement au contact du cerveau, par cette dernire voie.
Ainsi, soit directement, soit par nano-diffusion, les nanoparticules se retrouveraient au
plus profond des organes (alvoles pulmonaires) et pourraient migrer vers d'autres sites
notamment ceux particulirement irrigus (foie, cur, rate). Il convient ainsi de travailler
dans deux directions : la prvention et les tudes pidmiologiques. Les personnes
manipulant ou en contact avec des nanoparticules doivent tre protges et
mdicalement suivies afin d'viter un scnario type amiante .
Une nano-cotoxicologie ainsi qu'une nano-pidmiologie doivent tre dveloppes afin
d'anticiper ces problmatiques. Il s'ouvre ainsi une opportunit pour les jeunes tudiants
en pharmacie en suivant une formation complmentaire [15] o en ralisant une thse
[16] de devenir des spcialistes reconnus de la nano-toxicologie, notamment au moment
de la mise en application du rglement europen REACH (1er juin 2007, rf [17]).



Risques de la nanotechnologie : les diffrentes possibilits dentre des


nanoparticules dans le corps : les parties les plus vulnrables sont la peau, les
voies respiratoires et les organes particulirement irrigus (foie, reins) et le
cerveau pour les nanoparticules les plus petites (1 nm) pouvant franchir la barrire
biologique. Les Nanoparticules, Avis dexperts, Benot Herv-Bazin INRS, EDP
Sciences, 2007

En effet travers Reach (Registration, Evaluation, Autorisation of CHemical legislation),


l'Union europenne se dote d'un outil imposant aux industriels la dclaration et l'tude
des risques toxiques de 30.000 substances chimiques rpertories (produites, utilises
ou importes en Union europenne) d'ici 2018. Aprs cette premire phase, les 70.000
produits rpertoris restant, ainsi que les nouveaux, devraient faire l'objet d'une
procdure similaire.
Pour mettre en uvre cette loi, les industriels devront mener des prospectives
toxicologiques sur des substances chimiques chappant jusqu' maintenant toute
investigation (ne comprenant pas directement les produits pharmaceutiques ni naturels)
ainsi que les substances chimiques nouvellement dveloppes, dans lesquelles se
retrouveront les substances issues des nanosciences. De plus, ils devront orienter la
recherche vers la cration de nouvelles substances remplaant d'anciennes, avres
toxiques ou vritablement nouvelles et surtout non toxiques : le travail pour les
spcialistes de toxicit et notamment d'hyper-toxicit des nanocomposs ne devrait pas
manquer dans les dcennies venir.
[14] De nombreuses Institutions, Ministres, Agences, proposent des rapports sur les
Nanomatriaux. Je retiendrais ici le rapport ralis par l'INRS (Institut National de
Recherche et de Scurit) trs complet et trs lisible http://www.inrs.fr/
[15] http://www.cnam.fr/cacemi/stages/environnement/en10.htm
[16] souligner, parmi d'autres initiatives, celle de l'ADEME (Agence De l'Environnement
et de la Matrise de l'Energie) qui a dmarr, en 2006 un travail de thse sur le sujet :
Effets des Nanotubes de carbone sur l'appareil
respiratoire http://www/ademe.fr et http://www2.ademe.fr/jsp/theses/these.jsp?num=12
61&catid=15933
[17] http://www.cnam.fr/cacemi/stages/environnement/en10.htm

Dans ce dossier sur les nanotechnologies, dcouvrez en dtail les avances en

nanoscience dans le domaine de la physique, de la chimie, de la biologie et de la

mdecine. Vous y trouverez aussi une rapide approche des risques toxicologiques

possibles, des problmes socitaux potentiellement induits et une vision de l'thique

envisageable.
Depuis le dbut des annes 80, nous sommes entrs dans le monde de la
nanoscience. Invention du microscope effet tunnel, dcouverte
des fullernes sont autant d'avances ayant amen la nanotechnologie.





Les avances en nanoscience ont men la nanotechnologie. Ici, un nanotube de
carbone. Forance, Shutterstock

1981 : invention du microscope effet tunnel


En 1981, Heinrich Rohrer et Gerd Binnig mettent au point le microscope effet tunnel
(STM pour Scanning Tunnelling Microscope en anglais), pour lequel ils obtiennent le prix
Nobel dephysique en 1986.
Cet instrument permet, en mesurant le courant tunnel passant entre une pointe se
dplaant 0,5 nm d'une surface, de cartographier celle-ci atome par atome. C'est une
extraordinaire avance instrumentale pour la nanoscience, qui en appellera d'autres.





La nanoscience doit beaucoup l'invention du microscope effet tunnel. CNRC-
NRC, Institut national de nanotechnologie (INN)

1985 : dcouverte des fullernes


la mme poque, en 1985, Robert Curl, Harold Kroto et Richard
Smalley synthtisent les premires molcules de C60 : 60 atomes de carbone sous
forme de ballon de football l o le carbone n'existait naturellement que sous forme
de cristaux hexagonaux mille feuilles , le graphite, ou sous forme cubique, le diamant.
Leur dcouverte des fullernes leur vaudra ainsi le prix de Nobel de chimie en 1996 :
c'est une avance cruciale en nanoscience et particulirement pour la synthse
artificielle d'objets nanomtriques.
La spintronique
Toujours dans les mmes annes, Albert Fert et Peter Gruenberg donneront une
explication thorique (lectronique de spin ou spintronique) aux effets
de magntorsistance ganteobservs dans les matriaux multicouches nanomtriques.
Ils obtiendront en 2007 le prix de la recherche au Japon pour leurs rsultats : c'est la
premire grande avance thorique de la nanoscience [1].
Aprs cela, les avances en nanoscience vont se multiplier dans trois domaines :

instrumentation,
nano-objets,
proprits.

La loi de Moore, la voie top-down et la voie bottom-up


Par ailleurs, les dveloppements technologiques issus de la microlectronique (loi de
Moore : diminution d'un facteur 2, tous les deux ans depuis 1970, de la taille des
dispositifs semi-conducteurs intervenant dans la fabrication des puces
des microprocesseurs, cur de l'intelligence des ordinateurs accroissant la rapidit
et les capacits de calcul de ces processeurs) permettent la gravure des matriaux
massifs (silicium, arseniure de gallium...) l'chelle micronique, puis submicronique puis
nanomtrique : c'est la voie dite top-down (du haut [micron] vers le bas [nano]).
En parallle, l'approche chimiste consiste construire des matriaux massifs
nanostructurs partir de composs nanomtriques assembls : c'est la voie dite
bottom-up (du bas [nano] vers le haut [micron]). L'ensemble de ces avances en
nanoscience amne la nanotechnologie : ralisation d'objets nanomtriques ou
bases nanomtriques industrialisables et commercialisables [2].
[1] Les Nanosciences Vol 1 : Nanotechnologies et nanophysique, M.Lahmani, C.Dupas
et Ph. Houdy Belin, 2006 pour la rdition. Traduit chez Springer, 2007.
[2] Les Nanosciences Vol 2 : Nanomatriaux et nanochimie, M.Lahmani, C.Brchignac et
Ph. Houdy Belin, 2006. Prix Roberval 2008. Traduction chez Springer, parution dbut
2008.

Dans ce dossier sur les nanotechnologies, dcouvrez en dtail les avances en

nanoscience dans le domaine de la physique, de la chimie, de la biologie et de la

mdecine. Vous y trouverez aussi une rapide approche des risques toxicologiques

possibles, des problmes socitaux potentiellement induits et une vision de l'thique

envisageable.
Les nanosciences proposent une vritable rvolution des technologies, la plus
petite chelle de la matire, impliquant la physique, la chimie et la biologie et
mme au-del, tout ce qui concerne l'information et la cognition.
Devant les risques induits, physiologiques, socitaux et thiques, il convient
d'accompagner, voire de devancer, la rvolution des nanosciences. Une recherche
systmatique sur les risques toxicologiques des nanoparticules doit tre mene,
impliquant la protection des personnes et la cration de laboratoires ou d'quipes de
recherche spcialiss, aussi bien dans le domaine public que priv, et ce d'autant plus
avec l'application depuis le 1er juin 2007 de la loi europenne Reach.





Quelles sont les perspectives des nanosciences ? Quelle sera la mdecine du
futur ? Pavel Chagochkin, Shutterstock

Les mtiers des nanosciences


Ceci peut reprsenter, d'ailleurs, une extraordinaire opportunit d'ouvertures de
nouveaux dbouchs et de nouveaux mtiers pour les jeunes tudiants en pharmacie,
biologie, biophysique et biochimie. Un suivi mdical des travailleurs des
nanosciences devrait tre ralis afin de les protger ainsi que toute personne
susceptible d'tre expose aux risques potentiels des substances issues des
nanosciences.
L'information sur les avances des nanosciences devrait tre dveloppe, sous toutes
les formes de mdiation possibles (sites Internet, ouvrages, forums), avec
un souci pdagogique permettant la comprhension la plus large du grand public. Si tous
ces points sont mens bien, le citoyen pourra trouver la place qui lui revient de droit :
au cur du dbat de sa propre volution.