Vous êtes sur la page 1sur 110

229

LA PRESCRIPTION EXTINCTIVE
EN DROIT INTERNATIONAL PRIV

par

FAYEZ HAGE-CHAHINE
230

BLANCHE
231

F. HAGE-CHAHINE
232

BLANCHE
233

TABLE DES MATIRES

Introduction . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 239
Section I. Limportance pratique et technique de la prescription . . . . 239
A. Les incohrences lgislatives . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 241
1. Les incohrences entre les textes du Code civil franais . . . . 241
2. Les incohrences entre les textes du Code civil et les textes pos-
trieurs . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 241
3. Les incohrences entre les textes postrieurs eux-mmes . . . 242
B. Les confusions jurisprudentielles . . . . . . . . . . . . . . . . . . 242
1. Linsensibilit aux considrations conceptuelles . . . . . . . . 243
2. La sensibilit aux considrations dquit . . . . . . . . . . . . 244
C. Les controverses doctrinales . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 245
1. Les controverses doctrinales relatives la conception de la
prescription . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 246
2. Les controverses doctrinales relatives au but de la prescription 247
3. Les controverses doctrinales relatives lobjet de la pres-
cription extinctive . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 248
4. Les controverses doctrinales relatives la distinction des dlais
de prescription et des dlais prfix . . . . . . . . . . . . . . . 248
Section II. Les problmes poss par la prescription en droit interne
et linfluence quils exercent sur le droit international priv . . . . . . 249
Section III. Les problmes propres du droit international priv en ma-
tire de prescription extinctive . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 251
Section IV. Plan . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 252
Chapitre I. Les rgles applicables sauf convention internationale . . . . . 253
Section I. Les rgles spciales . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 253
A. La loi de police . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 253
1. LEtat dbiteur . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 253
2. LEtat tiers au rapport de droit atteint par la prescription . . . 255
B. La rgle de conflit spciale . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 257
1. La lex fori applicable la prescription des jugements . . . . . 257
2. La lex fori de larticle 16, alina 3, de la loi franaise du 18 juin
1966 sur les contrats daffrtement et de transport maritimes . 258
Section II. La rgle de droit commun . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 261
A. La dtermination de la loi applicable . . . . . . . . . . . . . . . . 261
1. La prescription du lien de sujtion ou du droit potestatif . . . . 268
a) La soumission de la prescription des droits potestatifs en
matire relle la lex rei sitae . . . . . . . . . . . . . . . . 268
b) La soumission de la prescription des droits potestatifs en
matire dactes juridiques la loi de la condition dont on
sanctionne linobservation ou de lacte dont on demande la
rsolution ou la rvocation . . . . . . . . . . . . . . . . . . 269
ii) La soumission de la prescription de laction en nullit
la loi de la condition viole . . . . . . . . . . . . . . . 269
234 Fayez Hage-Chahine

ii) La soumission de la prescription de laction en rso-


lution ou en rvocation la loi de lacte inexcut ou
attaqu . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 270
c) La soumission de la prescription extinctive des droits po-
testatifs en matire dtat la loi personnelle . . . . . . . . 271
ii) La prescription des actions relatives la filiation . . . . 271
ii) La prescription de laction en divorce . . . . . . . . . . 272
d) La soumission de la prescription extinctive des droits po-
testatifs en matire successorale la loi successorale . . . . 272
2. La prescription du lien de charge ou du droit injonctif (les
courtes prescriptions prsomptives) . . . . . . . . . . . . . . . 273
3. La prescription du lien dassujettissement patrimonial ou du
droit de crance . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 275
a) Les critiques du systme de la loi de la source de lobliga-
tion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 285
iii) La dnaturation de la notion de prescription . . . . . . 285
iii) Lincompatibilit avec le droit transitoire interne . . . . 287
iii) Lineffectivit des avantages attribus au systme de la
loi de la source de lobligation . . . . . . . . . . . . . 287
iv) Les inconvnients pratiques du systme de la loi de la
source de lobligation . . . . . . . . . . . . . . . . . . 288
b) La justification de la lex vinculi siti . . . . . . . . . . . . . 289
ii) Les arguments rationnels . . . . . . . . . . . . . . . . . 290
ii) Les arguments de texte . . . . . . . . . . . . . . . . . . 293
B. Le domaine de la loi applicable . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 303
1. Le domaine de la loi applicable quant aux conditions de la
prescription . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 304
2. Le domaine de la loi applicable quant aux effets de la pres-
cription . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 305
Chapitre II. Les rgles issues des conventions internationales . . . . . . . 307
Section I. Les conventions internationales en matire dactes juridiques 307
A. Les conventions internationales en matire de contrats . . . . . . . 307
1. Les conventions relatives aux contrats spciaux . . . . . . . . 307
a) La vente . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 307
ii) La Convention de New York du 14 juin 1974 . . . . . . 308
ii) La Convention de La Haye du 22 dcembre 1986 . . . . 312
b) Les contrats dintermdiaires et de reprsentation . . . . . . 314
c) Les contrats de transport . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 316
iii) Les transports internationaux terrestres . . . . . . . . . 316
iii) Les transports internationaux ariens . . . . . . . . . . 319
iii) Les transports internationaux maritimes . . . . . . . . . 322
2. Les conventions internationales qui rgissent les obligations
contractuelles en gnral . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 324
B. Les conventions internationales en matire deffets de commerce
et de chques . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 326
Section II. Les conventions internationales en matire de faits juridiques 330
A. Les conventions relatives aux obligations alimentaires . . . . . . 330
1. La Convention de La Haye du 24 octobre 1956 sur la loi appli-
cable aux obligations alimentaires envers les enfants . . . . . . 330
La prescription extinctive 235

2. La Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-


cable aux obligations alimentaires envers les adultes . . . . . . 331
B. Les conventions relatives la responsabilit extracontractuelle . . 332
1. La Convention de La Haye du 4 mai 1971 sur la loi applicable
en matire daccidents de la circulation routire . . . . . . . . 332
2. La Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-
cable la responsabilit du fait des produits . . . . . . . . . . 333
Conclusion . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 335
236

NOTICE BIOGRAPHIQUE

Fayez Hage-Chahine, n le 12 juillet 1945 Zahl (Liban).


Agrg des facults franaises de droit. Ancien professeur associ lUniver-
sit de Paris II. Professeur lUniversit Saint-Joseph de Beyrouth (Liban).
Avocat aux barreaux de Paris et de Beyrouth.
237

PRINCIPALES PUBLICATIONS

La rglementation de la prescription en matire de transport maritime de mar-


chandises , Clunet, 1972, pp. 17 ss.
Lerreur comme cause dexonration de la responsabilit , Revue judiciaire
libanaise, 1974, pp. 230 ss.
Lacte juridique et le corps humain , Association Henri Capitant. Journes
belges, 1975.
La tentative de conciliation en matire de divorce, sa qualification en droit
international priv et la possibilit pour le juge du for de se substituer
lorganisme tranger charg deffectuer cette tentative , note sous Beyrouth,
sixime chambre, 18 mars 1974, Al Adl, 1975, p. 112.
Les conflits dans lespace et dans le temps en matire de prescription, biblio-
thque de droit international priv, vol. XXI, prface de Batiffol, Dalloz, 1977.
La responsabilit prcontractuelle rsultant de la rupture des pourparlers , Al
Adl, 1979, pp. 1 ss.
Essai dune nouvelle classification des droits privs , Revue trimestrielle de
droit civil, 1982, pp. 705 ss.
La vrit jurisprudentielle sur la loi applicable la prescription extinctive de
lobligation , Mlanges Weill, pp. 303 ss.
Limmunit de juridiction en droit libanais , Recueil Hatem, no 173, pp. 405 ss.
(en langue arabe).
Le pouvoir du juge des rfrs en matire de rfr-provision Etude com-
parative (droit libanais, droit franais), Editions Hatem, 1986 (en langue
arabe).
Contribution la thorie gnrale de la prescription, cours de droit civil appro-
fondi , Diplme dtudes approfondies, Paris II, Les cours de droit, 1987-
1988.
La condition de dommage dans le dlit de faux serment , Recueil Hatem,
no 204, p. 95 (en langue arabe).
Larticle 311-14 du Code civil (franais) et la rgle trangre de conflit dans le
temps et dans lespace , Clunet, 1990, pp. 73 ss.
Le rgime juridique du compte dpargne en droit libanais, Editions Hatem,
1993 (en langue arabe).
La notion dinexistence et ses intrts pratiques , Proche-Orient tudes juri-
diques (revue de la facult de droit de lUniversit Saint-Joseph de Beyrouth),
sous presse.
238

BLANCHE
239

INTRODUCTION *

Section I. Limportance pratique et technique


de la prescription

1. Lutilit de la prescription est universellement reconnue. Elle


introduit la paix dans les relations humaines en liminant les troubles
et les perturbations que causeraient les procs tardifs. Bigot de Pra-
meneu, lun des principaux rdacteurs du Code civil franais, avait
dit, en prsentant au corps lgislatif le projet du titre relatif la pres-
cription : de toutes les institutions du droit civil, la prescription est
la plus ncessaire lordre social 1.
2. La prescription est importante non seulement du point de vue
pratique mais aussi du point de vue technique parce quelle se dis-
tingue des autres institutions par les cinq caractristiques suivantes :

Premire caractristique
La prescription est une situation juridique formation continue.
Sous langle de leur formation, les situations juridiques se rpartis-
sent en trois catgories :
la situation juridique formation instantane, comme le contrat
qui se forme linstant mme o loffre rencontre lacceptation ;
la situation juridique formation successive, comme le testament
qui se forme en deux temps :
ii) la confection de lacte,
ii) le dcs du testateur ;
la situation juridique formation continue, dont la prescription
constitue le seul exemple 2.

* Le prsent cours, comme son intitul l'indique, porte sur la prescription en


droit international priv. En 1955, le professeur Roger Pinto a donn en cette
mme Acadmie, un cours sur la prescription en droit international public
(RCADI, tome 87 (1955-I), pp. 387 ss.).
1. Fenet, Recueil complet des travaux prparatoires du Code civil, t. XV,
p. 573, 1827.
2. Sans doute, la coutume implique-t-elle une formation continue, mais la
coutume, contrairement la prescription, concerne le droit objectif non la situa-
tion juridique, la rgle de droit non le droit subjectif. Sur ce point, voir Pinto,
La prescription en droit international , loc. cit.
240 Fayez Hage-Chahine

Deuxime caractristique
La prescription est une institution juridique qui transforme un fait
en droit. Par la prescription acquisitive, le fait, la possession, devient
droit : la proprit ; par la prescription extinctive de lobligation, par
exemple, le fait, linaction du crancier, devient droit : la libration
du dbiteur.

Troisime caractristique
La prescription sapplique, en principe toutes les matires, tant
relles que personnelles. On la rencontre dans le domaine des biens,
des successions, du mariage, du divorce, de la filiation, des actes juri-
diques patrimoniaux et extrapatrimoniaux et des obligations contrac-
tuelles et extracontractuelles.

Quatrime caractristique
La prescription est un mcanisme juridique complexe form de
plusieurs pices : un dlai, un point de dpart, des causes de suspen-
sion, des causes dinterruption, une cause de prolongation du dlai
autre que la suspension et linterruption, un objet : un lien juridique
rompre, quand il sagit de la prescription instinctive, une chose
acqurir, quand il sagit de la prescription acquisitive, et des sujets :
le prescrit (cest--dire la personne qui subit leffet du temps, comme
le propritaire dans la prescription acquisitive et le crancier 3 dans la
prescription extinctive de lobligation, le prescriptionnaire (cest-
-dire la personne qui bnficie de lcoulement du temps, comme le
possesseur dans la prescription acquisitive et le dbiteur dans la pres-
cription extinctive de lobligation), les ayants cause du prescription-
naire, ses cranciers et lEtat 4.

3. Cette terminologie rappelle celle quon utilise en matire de cession de


crance o lon retrouve le cdant , le cd et le cessionnaire . En
matire de prescription, on ne saurait parler de prescrivant qui correspondrait
au cdant parce que le prescriptionnaire, contrairement au cessionnaire, qui
est layant cause du cdant, nest layant cause de personne ; il est layant cause
de la loi.
4. Larticle L.27 du Code franais du domaine de lEtat a cr une prescrip-
tion au profit de lEtat qui est une prescription la fois extinctive et translative.
Cette prescription teint la crance dans les rapports du crancier et du dbiteur
et opre, en mme temps, le transfert de la mme crance lEtat.
Au Liban, larticle 90 du dcret-loi du 12 juin 1959 (Code de limpt sur le
revenu) consacre la mme prescription au profit de lEtat, qui bnficie dun
transfert portant sur la moiti de la crance atteinte.
La prescription extinctive 241

Cinquime caractristique
La prescription peut conduire, parfois, consacrer un rsultat
contraire lquit. Pour laccomplissement de la prescription, la loi
nexige pas la bonne foi du prescriptionnaire ; larticle 2262 du Code
civil franais permet ce dernier den bnficier mme sil est de
mauvaise foi. Il en rsulte que la prescription peut, parfois, conduire
la libration dun dbiteur qui na pas pay sa dette, comme elle
peut rendre propritaire une personne qui na t quun usurpateur.
Loriginalit de la prescription, ltendue de son domaine, la com-
plexit de son mcanisme et son rsultat, parfois choquant, expli-
quent, sans les justifier :
les incohrences lgislatives,
les confusions jurisprudentielles,
les controverses doctrinales.

A. Les incohrences lgislatives


3. La prescription a t rglemente en France par le Code civil et
par des textes postrieurs. On relve des incohrences :
entre les textes du Code civil,
entre les textes du Code civil et les textes postrieurs,
entre les textes postrieurs eux-mmes.

1. Les incohrences entre les textes du Code civil franais


4. Il y a une incohrence entre les articles 617, 706, 1234, 2219,
2258, dune part, et les articles 2262, 2271, 2272, 2273, dautre part ;
les premiers montrent que la prescription teint le droit substantiel
lui-mme alors que les seconds laissent croire quelle teint seule-
ment laction en justice. Cette mme incohrence se trouve au sein
dun mme article : les alinas 1 et 3 de larticle 2257 parlent de la
prescription de la crance alors que lalina 2 parle de la prescription
de laction.

2. Les incohrences entre les textes du Code civil et les textes post-
rieurs
5. Plusieurs textes postrieurs au Code civil ont t dicts en
matire de prescription. Pour les besoins de cette introduction, nous
nallons citer que lexemple suivant. Larticle 122 du nouveau Code
de procdure civile franais donne expressment la prescription la
242 Fayez Hage-Chahine

qualification de fin de non-recevoir. Pour cet article, la prescription


est un moyen qui tend la ngation du droit dagir, non du droit subs-
tantiel, et qui a pour effet de conduire lirrecevabilit de la demande.
Ce texte est incompatible avec les articles suivants du Code civil :
larticle 712, qui qualifie la prescription de mode dacquisition de
la proprit ;
larticle 1234, qui qualifie la prescription de mode dextinction de
lobligation ;
larticle 2219, qui dfinit la prescription comme tant un moyen
dacqurir ou de se librer.
Pour larticle 122 du nouveau Code de procdure civile, la pres-
cription est un moyen procdural de dbouter le demandeur alors
que, pour les articles 712, 1234, 2219 du Code civil la prescription
est un moyen de dfense plus nergique tendant rendre le dfendeur
propritaire ou le librer dun lien de droit.
En droit libanais, on retrouve la mme incohrence entre lar-
ticle 361 du Code des obligations et des contrats qui dispose que la
prescription teint non seulement laction du crancier mais lobli-
gation elle-mme et entre larticle 62 du nouveau Code de proc-
dure civile qui, comme larticle 122 du nouveau Code de procdure
civile franais, qualifie la prescription de fin de non-recevoir.

3. Les incohrences entre les textes postrieurs eux-mmes


6. Dans le dcret du 5 dcembre 1975, do est issu larticle 122
du nouveau Code de procdure civile, le lgislateur franais dsigne
laction en justice comme objet de la prescription extinctive.
Dans la loi no 77-4 du 3 janvier 1977 (portant modification de
larticle 189 bis du Code de commerce), le mme lgislateur na pas
suivi le nouveau Code de procdure civile et a dcid, deux ans
aprs, que la prescription teint lobligation elle-mme et non seule-
ment laction en justice.
Ces incohrences lgislatives nont pas simplifi la tche de la
jurisprudence, bien au contraire, elles lont incite commettre des
confusions.

B. Les confusions jurisprudentielles

7. Deux raisons expliquent les confusions commises par la juris-


prudence en matire de prescription :
La prescription extinctive 243

la premire est que la jurisprudence nest pas sensible aux consi-


drations conceptuelles ;
la deuxime est quelle est sensible aux considrations dquit.

1. Linsensibilit aux considrations conceptuelles

8. Le rle du juge est de rsoudre le problme qui lui est soumis


par les plaideurs, non de se livrer aux abstractions. Ce qui compte
pour lui, cest le rsultat par lequel il met fin au litige, non llabora-
tion des thories juridiques. Cette dmarche est saine. Seulement il
ne faut pas, sous prtexte de vouloir faire du droit appliqu, mcon-
natre les concepts ; ne pas vouloir laborer des notions juridiques est
une chose, les dnaturer en est une autre.
La jurisprudence a parfois confondu les notions juridiques. On
peut citer trois exemples :
1) La cour dappel de Paris, dans un arrt du 18 dcembre 1942 5,
a rejet la distinction des dlais prfix et des dlais de prescription au
motif quelle est thorique . Alors que cette distinction simpose,
en droit interne et en droit international priv 6.
2) La Cour de cassation franaise, dans un arrt rendu par la
chambre des requtes le 17 janvier 1938 7, avance, comme si elles
taient indiffrentes, diverses conceptions de la prescription libra-
toire 8.
Elle considre la prescription comme tant la fois :
un mode dextinction de lobligation elle-mme ;
un mode de preuve de libration du dbiteur ;
incidemment un simple procd dextinction de laction en paie-
ment.
3) Dans un arrt rendu le 14 mai 1918 9, la Cour de cassation fran-
aise a confondu la cause dinterruption avec la rgle contra non
valentem agere non currit prescriptio 10. Dans un arrt rendu le 31 juil-

5. Dalloz critique, 1943, p. 36, note Voirin.


6. Infra, nos 71, 122 et 144.
7. Dalloz, 1940, I, p. 57, note Chevallier.
8. Chevallier, note sous req., 17 janvier 1938, prcit.
9. S., 1921, 1, 38, cit dans Carbonnier, La rgle contra non valentem agere
non currit prescriptio , Revue critique de lgislation et de jurisprudence, 1937,
p. 183, n. 1.
10. Sur cette rgle, voir infra, no 106, et Carbonnier, op. cit., pp. 155 ss.
244 Fayez Hage-Chahine

let 1935 11, elle a confondu la cause de suspension avec la cause


dinterruption et, dans un arrt rendu le 29 juin 1948 12, elle a
confondu la cause de suspension, la cause dinterruption et la rgle
contra non valentem agere.

2. La sensibilit aux considrations dquit

9. Le juge a gnralement tendance faire prvaloir les considra-


tions dquit sur les considrations de technique juridique parce que,
tant plus proche des plaideurs, il sent le besoin dhumaniser et de
moraliser le droit.
Cette tendance est plus accentue en matire de prescription parce
que cette dernire a, en elle, comme dit M. le doyen Carbonnier,
quelque chose dinjuste 13, quhistoriquement elle na pas t
accueillie sans hostilit. Les canonistes, par exemple, lavaient consi-
dre comme une institution de spoliation et la rcompense dun
pch 14.
10. La jurisprudence a dcid, plusieurs reprises, dallonger les
dlais, contrairement aux principes qui rgissent la prescription et les
dlais prfix, tantt pour protger la partie contre laquelle le temps
court, tantt pour punir la partie au profit de laquelle le dlai
saccomplit.
11. Pour allonger le dlai au profit dun mineur, victime dun
accident de la circulation routire survenu ltranger, la Cour de
cassation franaise a dcid, dans un arrt du 21 mars 1979 15, que la
suspension de la prescription pour cause de minorit tait une institu-
tion dordre public au sens du droit international priv, alors que,
dune part, la suspension pour cause de minorit est une institution de
protection individuelle, non une institution protgeant les intrts
fondamentaux de la nation, et que, dautre part, le droit interne fran-
ais lui-mme prvoit des hypothses o la prescription nest pas
suspendue au profit des mineurs 16. Tel est, par exemple, le cas de

11. Dalloz hebdomadaire, 1935, p. 555.


12. JCP, 1949, 11, 4683, obs. Besson.
13. Carbonnier, Notes sur la prescription extinctive , Rev. trim. dr. civ.,
1952, p. 176.
14. Voir Bandrac, La nature juridique de la prescription extinctive, Econo-
mica, 1986, p. 14.
15. Journal du droit international priv (Clunet), 1980, p. 92, note Huet ; Rev.
crit., 1981, note Dayant ; JCP, 1980, II, 19311, note Monger. Voir infra, nos 70,
al. 5, et 72.
16. Infra, nos 70 et 72.
La prescription extinctive 245

larticle 2278 du Code civil et larticle L. 1142-2 du Code des assu-


rances.
Et pour permettre des orphelins, dont le pre tait mort dans un
accident de la navigation arienne, dexercer laction en responsabi-
lit contre le transporteur arien aprs lexpiration du dlai dans
lequel larticle 29 de la Convention de Varsovie enferme cette action,
la Cour de cassation franaise a mconnu le terme de dchance
utilis par ledit article 29 et a admis, malgr la lettre du texte, la pro-
longation du dlai 17.
12. La jurisprudence a dcid galement dallonger les dlais,
contrairement aux impratifs de la technique juridique, en vue de
punir la partie au profit de laquelle le temps courait si elle tait de
mauvaise foi 18 ou si elle avait utilis des moyens dilatoires en vue de
surprendre le demandeur par lachvement du dlai 19. Dans un arrt
rendu le 15 janvier 1962 20, la Cour de cassation franaise a admis la
recevabilit dune action en revendication concernant un chien qui
avait t perdu, bien que celle-ci ait t exerce plus de trois ans
aprs la perte de lanimal, parce que le dfendeur avait donn des
explications mensongres excluant sa bonne foi.
13. En introduisant lquit, la jurisprudence perturbe le mca-
nisme de la prescription et du dlai prfix et sacrifie le caractre
prvisible 21 de la solution de droit quil faut donner au problme
pos.
A ces confusions jurisprudentielles, sajoutent les controverses
doctrinales.

C. Les controverses doctrinales

14. La prescription est une matire qui a suscit beaucoup de


controverses doctrinales. Sans entrer dans les dtails de toutes les
discussions juridiques, on peut relever que la doctrine est essentielle-
ment divise sur les quatre points suivants :
a) la conception de la prescription ;

17. Infra, no 136.


18. Trib. civ. Seine, 17 juillet 1939, Sirey, 1940, deuxime partie, p. 16.
19. Ibid. ; Paris, 18 dcembre 1942, prcit.
20. Bull. civ., I, no 30, p. 26. Voir aussi Civ., 29 janvier 1962, Bull. civ., I,
no 61, p. 54.
21. Voir infra, no 83, al. 4.
246 Fayez Hage-Chahine

b) le but de la prescription ;
c) lobjet de la prescription extinctive ;
d) la distinction entre le dlai de prescription et le dlai prfix.

1. Les controverses doctrinales relatives la conception de la pres-


cription

15. Sagissant de la conception de la prescription, trois systmes


ont t proposs :
1) Le premier systme soutient la thse de lunit de la prescrip-
tion. Pour ce systme, la prescription acquisitive et la prescription
extinctive forment une institution doue dune unit profonde qui ne
saurait tre cache par des diffrences de dtails techniques 22.
Ce systme tait celui de Justinien et de Domat et a t consacr
par les rdacteurs du Code civil franais 23.
2) Le deuxime systme, au contraire, soutient la thse de la dua-
lit de la prescription. Pour ce systme, la prescription acquisitive et
la prescription extinctive sont deux institutions distinctes qui ne sau-
raient tre confondues.
Ce systme a t adopt par Pothier qui avait tudi sparment
chacune des deux prescriptions et qui avait analys la prescription
extinctive comme une fin de non-recevoir nayant rien de commun,
sauf lappellation, avec la prescription acquisitive 24.
3) Le troisime systme est intermdiaire et soutient la thse
daprs laquelle les deux prescriptions sont la fois soumises des
rgles communes et des rgles propres 25 et quelles se ramnent
lunit quand il sagit des effets (dans les deux cas, la prescription
consolide une certaine situation de fait) et quelles se distinguent
lune de lautre quand il sagit des conditions 26 (pour la prescription
extinctive on exige une condition ngative : linaction du crancier ;
pour la prescription acquisitive on exige une condition positive : la
possession du possesseur).

22. Voir S. Fournier, Essai sur la notion de prescription en droit civil, thse
dactylographie, Grenoble, 1992, qui opte pour une thorie unitaire daprs
laquelle la prescription serait toujours acquisitive.
23. Voir sur ce point Bandrac, thse prcite, no 202, p. 193 ; infra, no 44.
24. Voir Bandrac, ibid. ; contre lunit des deux prescriptions, voir Jahel,
Lobjet de la prescription extinctive, thse, Beyrouth, 1966, p. 17.
25. Voir les auteurs cits dans Bandrac, op. cit., n. 3.
26. Tyan, La prescription, Editions Antoine, Beyrouth, pp. 4 et 30.
La prescription extinctive 247

2. Les controverses doctrinales relatives au but de la prescription

16. Sagissant du but 27 de la prescription, cinq ides ont t avan-


ces :
1) La premire est celle de pacification sociale. La prescription,
daprs ce systme, serait dote dune fonction dordre public 28 parce
que, en touffant les actions tardives, elle fait rgner la stabilit juri-
dique et assure la quitude des sujets de droit.
2) La deuxime est celle qui attribue une finalit probatoire. La
prescription acquisitive, daprs ce systme, reposerait sur une pr-
somption de proprit et la prescription extinctive sur une prsomp-
tion de libration 29.
3) Un troisime systme voit dans la prescription un moyen de
protger le dbiteur et notamment un moyen de ne pas laisser grossir
indfiniment une dette et dempcher la ruine de ce dernier par
laccumulation des sommes impayes 30.
4) Un quatrime systme justifie la prescription par lide de
renonciation prsume. On considre que si le propritaire ou le
crancier reste inactif durant le dlai de la prescription, cest parce
quil a renonc son droit de proprit ou son droit de crance 31.

27. Sur le but de la prescription en droit franais, tel quil rsulte de lar-
ticle 2219 du Code civil, voir Hage-Chahine, Les conflits dans lespace et dans
le temps en matire de prescription, Bibliothque de droit international priv,
vol. XXI, prface de Batiffol, Dalloz, 1977, nos 11 ss. En droit libanais, ce but
doit tre dgag des articles 360 et 235 du Code des obligations et des contrats,
qui attribuent expressment la prescription un fondement probatoire.
28. Laurent, Principe de droit civil, t. XXXII, nos 5 et 6 ; Aubry et Rau, Cours
de droit civil franais, t. XII, no 771, t. II, no 283 ; Beudant, Cours de droit civil
franais, t. IV par Voirin, no 754, t. IX par Lagarde et Perrot, no 1087 ; Planiol et
Ripert, Trait pratique de droit civil franais, t. III par Picard, no 688, t. VII par
Radouant, no 1325 ; Landraud, La prescription extinctive et lordre public, thse,
Lyon, 1971.
29. Josserand, Cours de droit civil positif franais, t. II, nos 1569 ss., t. III,
nos 969-970 ; Ripert et Boulanger, Trait de droit civil, daprs le trait de Pla-
niol, t. II, no 2009. Larticle 360 du Code libanais des obligations et des contrats
dispose :
la prescription fonctionne comme un mode de preuve de la libration du
dbiteur, la prsomption de libration qui en rsulte est irrfragable et ne
comporte aucune preuve contraire .
30. Ripert et Boulanger, op. cit., t. II, no 2009.
31. Ibid. ; larticle 235 in fine du Code libanais des obligations et des contrats
dispose que la prescription dcennale de laction en nullit relative du contrat
repose sur une prsomption de confirmation tacite de la part du titulaire de
laction en nullit, qui est considr comme ayant renonc lexercer .
248 Fayez Hage-Chahine

5) Un cinquime systme voit dans la prescription la sanction de


la ngligence du titulaire du droit 32.

3. Les controverses doctrinales relatives lobjet de la prescription


extinctive
17. Sagissant de lobjet de la prescription extinctive deux solu-
tions ont t proposes :
1) Une doctrine considre que la prescription teint laction en
justice et laisse survivre le droit substantiel 33.
2) Une autre doctrine, au contraire, considre que la prescription
teint le droit substantiel lui-mme 34 et non seulement laction en
justice 35.

4. Les controverses doctrinales relatives la distinction des dlais


de prescription et des dlais prfix
18. La doctrine est divise quant au principe de cette distinction,
quant son critre et quant sa porte :
1) Sagissant du principe de la distinction, pour les uns celle-ci est
ncessaire parce que lordre juridique a besoin de deux catgories de
dlais jouissant chacune dune entit juridique distincte et correspon-
dant chacune une politique lgislative diffrente 36 ; pour les autres,
au contraire, cette distinction nest pas ncessaire et point nest
besoin dintroduire un lment de complication dans lordonnance-
ment juridique. Il est possible de soumettre ce dlai une rgle ou de
le soustraire une autre sans quil soit ncessaire de le classer dans
une catgorie ou de lui donner un nom 37.

32. Voir Mazeaud et Chabas, Leons de droit civil, t. II, premier volume,
8e d., Montchrestien, 1991, no 1166, p. 1206.
33. En ce sens Jahel, thse prcite.
34. En ce sens Troplong, Le droit civil expliqu. De la prescription, 1835 ; Lau-
rent, op. cit., t. XXX ; Marty, Raynaud et Jestaz, Les obligations, t. 2, 2e d., 1989,
no 341 ; Malaurie et Aynes, Droit civil. Les obligations, 1994-1995, no 1097.
35. Mme Bandrac (thse prcite, no 240, p. 223), essayant de dpasser la
controverse sur lobjet de la prescription extinctive, considre que celle-ci na
pas dobjet spcifique, quelle a une porte gnrale et quelle constitue un
mode dextinction de laction, un mode dextinction du droit et un mode
dextinction de linstance.
36. En ce sens Aubry et Rau, op. cit., t. XII, p. 533 ; Josserand, op. cit., t. 2,
nos 1002 ss. ; Vasseur, Dlais prfix, dlais de prescription, dlais de procdure ,
Rev. trim. dr. civ., 1950, p. 4391.
37. Baudry-Lacantinerie et Tissier, Trait thorique et pratique de droit civil.
De la prescription, 2e d., 1899, no 36.
La prescription extinctive 249

2) Ceux qui acceptent le principe de la distinction ne sont pas


daccord, entre eux, quant la dtermination du critre de cette dis-
tinction. Pour les uns, il faut partir du dlai dans lequel le droit est
enferm et dgager le critre soit de sa brivet soit de son caractre
(ordre public, rigide, souple), soit de son rle (dlai destructeur dun
droit ou dlai transformateur dun fait en droit). Pour les autres, il
faut partir du droit enferm dans le dlai : est-il le droit dagir ou le
droit substantiel ? est-il un droit normal bienvenu ou un droit anormal
dict regret par le lgislateur ? 38
3) Sagissant de la porte de cette distinction, pour les uns il sagit
dune distinction rigide en ce que les deux dlais sont soumis deux
rgimes juridiques diffrents spars par une cloison tanche emp-
chant le passage dun rgime un autre 39 ; pour les autres, au
contraire, il sagit dune distinction souple en ce quil est permis de
prter un dlai une rgle ou une solution appartenant lautre
dlai 40.

Section II. Les problmes poss par la prescription en droit interne


et linfluence quils exercent sur le droit international priv

19. Il est lgitime de se demander, aprs cet expos, si lorigina-


lit de la prescription en droit interne, ltendue de son domaine, la
complexit de son mcanisme et surtout les incohrences lgislatives,
les confusions jurisprudentielles et les controverses doctrinales aux-
quelles elle a donn lieu exercent une influence sur la prescription en
droit international priv.
La rponse cette question doit tre nuance et il faut distinguer
selon quil sagit de la prescription acquisitive et de la prescription
extinctive des droits rels, dune part, ou de la prescription extinctive
des autres droits, dautre part.
Dans le premier cas, la localisation de la prescription dans lespace
est une opration aise parce que son objet est visible et occupe une
place gographique. La facilit de percevoir le lieu o la prescription
transforme le fait en droit a cach les difficults quelle a suscites en

38. Sur tous ces points, Hage-Chahine, Contribution la thorie gnrale de


la prescription, cours de droit civil approfondi , Les cours de droit (DEA, Paris II,
1987-1988), nos 144 ss.
39. Josserand, op. cit.
40. Gaudemet, Rev. trim. dr. civ., 1925, p. 601 ; Rodire, note sous Lyon,
6 juillet 1950, Sirey, 1951, p. 450.
250 Fayez Hage-Chahine

droit interne. La littrature en la matire nest pas abondante. On a,


de bonne heure, admis, lunanimit 41 ou presque 42, que la lex rei
sitae rgit la prescription acquisitive 43 et la prescription extinctive
des droits rels 44.
Dans le deuxime cas, il est dlicat de localiser la prescription
parce que son objet, savoir le lien juridique rompre, constitue une
ralit intellectuelle dpourvue de tout support matriel pouvant
occuper une place au sens topographique. La difficult de prciser
lendroit o la prescription extinctive transforme le fait (linaction du
sujet actif) en droit (la libration du sujet passif) a ranim le tiraille-
ment entre les ides et les solutions contradictoires proposes et don-
nes en droit interne.
20. Ce tiraillement sest traduit, en droit international priv, par la
prolifration des propositions des rgles de conflit applicables la
prescription extinctive. Les auteurs sont diviss, les uns partent, pour
la dtermination de la loi applicable, de la nature juridique de linsti-
tution, les autres partent de son but. Les premiers sont diviss entre
eux, pour les uns, la prescription est une question de procdure sou-
mise la lex fori 45, pour les autres elle est une catgorie substantielle
soumise la loi qui rgit le fond 46, et, dans ce dernier cas, que faut-
il entendre par loi du fond ? la loi de la source du lien juridique
rompre ou la loi de ce lien dtach de sa source ? 47
Les seconds sont, leur tour, diviss entre eux, la loi applicable
devant varier en fonction du but assign la prescription.
A lide de pacification sociale, on a fait correspondre la lex

41. Sur la question dans la thorie des statuts franais, voir Lain, Introduc-
tion au droit international priv, t. 2, Paris, 1892, pp. 220 ss.
42. Sur la contestation de la comptence de la lex rei sitae et sur la proposi-
tion de la loi du domicile du propritaire agissant ou du domicile du crancier
exerant son droit dhypothque ou la loi du domicile du dtenteur, voir Lain,
op. cit., p. 23.
43. Arminjon, Lusucapion et la prescription extinctive en droit internatio-
nal priv , Mlanges Pillet, t. 1, pp. 22 ss. ; Rpertoire de droit international
(Lapradelle et Niboyet), t. 10, verbo Prescription acquisitive et extinctive ,
no 1 ; Batiffol et Lagarde, Trait de droit international priv, t. 2, 7e d., no 522 ;
Holleaux, Foyer et Geouffre de La Pradelle, Droit international priv, no 1449 ;
Tyan, Prcis de droit international priv, 2e d., Beyrouth, 1974, no 152, p. 207.
44. Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., no 20, Rpertoire de droit
international (Dalloz), t. 2, verbo Prescription , no 2 ; Tyan, op. cit.
45. Labb, note sous Civ., 13 janvier 1869, S., 69, 1, 49 ; Mercier, cit dans
Jean Michel, La prescription libratoire en droit international priv, Paris, 1911,
pp. 108 ss.
46. Jean Michel, op. cit., pp. 135 ss.
47. Voir infra, nos 67 et 75 ss.
La prescription extinctive 251

fori 48 ; lide de protection du dbiteur, la loi du domicile de ce der-


nier 49 ; lide de prsomption de paiement 50 ou de sanction de la
ngligence du crancier, la lex loci solutionis 51.

Section III. Les problmes propres du droit international priv


en matire de prescription extinctive

21. A ces difficults, qui sont le reflet des difficults suscites en


droit interne, sajoutent celles qui sont propres au droit international
priv.
Les rgles de droit international qui rgissent la prescription
extinctive sont nombreuses et varies.
On relve des lois de police, des rgles matrielles et des rgles de
conflit, comme on relve des rgles de source interne et des rgles
dlaboration conventionnelle.
22. La diversit et la multiplicit de ces rgles incitent poser
deux questions :
La premire est dordre thorique et consiste savoir si, en droit
international priv, il existe une prescription extinctive ou des pres-
criptions extinctives 52.
La seconde est dordre pratique et consiste fixer le champ
dapplication :
de la loi de police et de la rgle matrielle par rapport la rgle
de conflit ;
de la rgle dlaboration conventionnelle par rapport la rgle
dorigine interne ;
de la rgle dlaboration conventionnelle par rapport une autre
rgle dlaboration conventionnelle 53.

48. Rpertoire Dalloz, op. cit., no 23.


49. Jean Michel, op. cit., p. 91 ss.
50. Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., nos 7 et 8.
51. Troplong, De la prescription, t. 1, no 38, pp. 47 ss.
52. Pour Plaisant (note sous Paris, 13 janvier 1947, JCP, 1947, 11, 3808) il
nexiste pas en droit interne une prescription mais des prescriptions soumises
des rgles diffrentes selon le rapport de droit auquel elles sappliquent .
53. La doctrine parle de plus en plus des conflits de conventions . Sur ce
point voir Ferenc Majoros, Les conventions internationales en matire de droit
priv. Abrg thorique et pratique, et spcialement t. II, Paris, Pedone, 1980. Il
est traditionnel dtudier, dans les traits et prcis de droit international priv,
les conflits de lois et les conflits de juridictions. Il convient, aujourdhui, avec
laugmentation du nombre des traits internationaux, dajouter les conflits de
conventions.
252 Fayez Hage-Chahine

Le droit positif est trs attentif cette question de frontires. La


Cour de cassation franaise a fix le domaine de la rgle de source
interne par rapport la rgle de convention internationale en ces
termes :
En droit international priv franais, sauf convention inter-
nationale contraire, la prescription extinctive dune obligation
est soumise la loi qui rgit celle-ci. 54

Section IV. Plan

Il convient donc, afin de rpondre ces deux questions, de traiter,


dans un premier chapitre, des rgles applicables la prescription
extinctive sauf convention internationale et, dans un deuxime cha-
pitre, des rgles issues des conventions internationales.

54. Cass. civ., 8 fvrier 1983, Bull. civ., I, no 51 ; Clunet, 1984, p. 123, note
Lgier. Dans un arrt du 1er juin 1976 (Clunet, 1977, p. 91), la Cour de cassation
franaise avait utilis la mme formulation : Attendu, lit-on dans cet arrt, que,
sauf conventions internationales contraires, les obligations extracontractuelles
sont rgies par la loi du lieu o est survenu le fait qui leur a donn naissance .
Pour une mme formulation, voir larticle 16, alina 1, de la loi franaise du
18 juin 1966 sur les contrats daffrtement et de transport maritimes.
253

CHAPITRE I

LES RGLES APPLICABLES


SAUF CONVENTION INTERNATIONALE

23. En France et au Liban les rgles de droit international priv


qui rgissent la prescription, et qui ne rsultent pas dune convention
internationale, se rpartissent en deux catgories :
les rgles spciales (section I) et
la rgle de droit commun (section II).

Section I. Les rgles spciales

24. Les rgles spciales dorigine interne ne sont pas identiques.


Les unes ont la nature de loi de police (A), les autres celle de rgle
de conflit (B).

A. La loi de police

25. La prescription est soumise une loi de police dans lhypo-


thse o lEtat en profite soit en tant que dbiteur (1) soit en tant que
tiers (2) au rapport de droit atteint par la prescription.

1. LEtat dbiteur

26. La loi franaise du 31 dcembre 1968 relative la prescrip-


tion 55 des crances sur lEtat, les dpartements, les communes et
les tablissements publics est une loi de police 56. Il en est de mme
de la rgle de larticle 115, alina 1, de la loi libanaise sur la comp-
tabilit publique du 30 dcembre 1963 (modifi le 3 septembre

55. Avant cette loi, il y avait une dchance quinquennale prvue par lar-
ticle 9 modifi de la loi du 29 janvier 1831. Sur la transformation de cette
dchance en prescription , voir Amselek, La nature de la dchance qua-
driennale depuis la loi du 31 dcembre 1968 , AJDA, 1970, I, pp. 456 ss. et sp-
cialement pp. 472 ss.
56. En ce sens, Jacques Foyer, Le Conseil dEtat et le conflit des lois ,
Mlanges Holleaux, p. 107 ; Pierre Rodire, note sous Conseil dEtat, 7 janvier
1987, Rev. crit., 1988, p. 694.
254 Fayez Hage-Chahine

1966), qui soumet les crances contre lEtat une prescription qua-
driennale 57.
Lapplication de cette loi de police est immdiatement dclenche
par le seul fait que la crance existe contre lEtat, les dpartements,
les communes et les tablissements publics. La rgle de conflit nest
pas consulte, et aucune importance nest accorde la nationalit
du crancier ni la loi applicable la dette prescrite.
27. Par un arrt du 7 janvier 1987 58, le Conseil dEtat franais a
dcid que la loi du 31 dcembre 1968 sapplique lensemble des
dettes de lEtat quelles soient rgies par le droit public ou par le
droit priv y compris le droit dun pays tranger .
Dans cet arrt, une Franaise, Mme Flicien, tait engage dans un
emploi de secrtaire dans les services de lambassade de France
Mexico par un contrat verbal dure indtermine. Ce contrat a t
rsili. Le Conseil dEtat a distingu la question du fond du droit,
cest--dire celle de lindemnit de licenciement, et la question de la
prescription.
Il a soumis la premire la loi mexicaine, loi du lieu o le contrat
de travail tait excut. Il a soumis la seconde la loi franaise, qui
fixe la dure de la prescription quatre ans, et non la loi mexi-
caine, qui fixe cette dure un an.
28. Cet arrt appelle les quatre observations suivantes :
1) La loi franaise a t applique par le Conseil dEtat non pas
en tant que lex fori mais en tant que loi de police ce qui ne signi-
fie nullement que le Conseil dEtat retient la qualification procdu-
rale de la prescription 59.
2) Le Conseil dEtat na pas utilis lexpression de loi de police.
Mais les termes en lesquels le considrant principal est conu (sur-
tout lexpression : lensemble des dettes de lEtat quelles soient
rgies par le droit public ou par le droit priv y compris le droit dun
pays tranger ) correspondent aux termes utiliss par larticle 3, ali-
na 1, du Code civil franais, qui dispose que les lois de police et
de sret obligent tous ceux qui habitent le territoire .
3) Le Conseil dEtat a appliqu la prescription une loi diffrente
de celle applicable au contrat source de lobligation prescrite. Cette
dissociation est une consquence de lintervention de la loi franaise
57. Le lgislateur libanais utilise expressment le terme de prescription .
Sur lensemble de la question voir Tyan, La prescription, prcit, nos 300 ss.
58. Rev. crit., 1988, p. 687.
59. En ce sens Foyer, op. cit., p. 107, et Rodire, op. cit., p. 694.
La prescription extinctive 255

en tant que loi de police. Il en rsulte que, pour justifier lautonomie


de la loi applicable la prescription par rapport la loi qui rgit la
source de lobligation prescrite, il faut invoquer un argument autre
que celui tir de larrt prcit 60.
4) Le crancier tait de nationalit franaise et avait la qualit de
salari, de personne conomiquement faible, et la loi trangre, la loi
mexicaine, fixait un dlai plus court que la loi franaise. On sest
demand si le Conseil dEtat aurait rendu la mme solution si les
donnes avaient t diffrentes 61 (crancier tranger non conomi-
quement faible avec une loi trangre prvoyant une prescription
plus courte ou, au contraire, crancier franais conomiquement
faible avec une loi trangre prvoyant une prescription plus
longue). Les termes catgoriques utiliss par le Conseil dEtat ne
permettent pas daffirmer quil changerait de solution dans lhypo-
thse o les donnes seraient inverses.
La solution du Conseil dEtat tait conforme lquit 62 mais
celle-ci ne constitue ni son origine ni son fondement. Cette dcision
nest pas sans prcdent. En 1972 63, le Conseil dEtat franais a
dclar applicable la dchance quinquennale, qui a prcd
lactuelle prescription quadriennale, un emprunt mis ltranger
et souscrit par des trangers. Lappartenance de cette prescription
la catgorie des lois de police se justifie par lide quelle est relative
lorganisation tatique 64 et quelle sexplique par les exigences
dune saine comptabilit 65 laquelle doivent tre soumises les
dettes de lEtat. Lquit ne saurait ni branler ni mme consolider
cette qualification. Elle peut temprer le rsultat auquel conduit
lapplication de cette loi de police en faisant appel, par exemple, la
maxime contra non valentem agere non currit praescriptio 66 mais
elle ne peut pas mettre en chec son application.

2. LEtat tiers au rapport de droit atteint par la prescription


29. Larticle L. 27 du Code franais du domaine de lEtat et
larticle 90 du dcret-lois libanais no 144 du 12 juin 1959 (Code de
60. Voir infra, nos 75 ss.
61. Voir Rodire, op. cit., p. 694.
62. Ibid.
63. Conseil dEtat, 21 juillet 1972, D., 1973, p. 503, conclusions Braibant ;
Rev. crit., 1974, p. 330, note Batiffol.
64. Jacquet et Mayer, cits dans Foyer, op. cit., p. 108.
65. Tyan, La prescription, op. cit., no 302.
66. Voir infra, no 102.
256 Fayez Hage-Chahine

limpt sur le revenu) ont dict une prescription au profit de lEtat 67


qui est la fois extinctive et translative. Dans cette prescription il y
a trois personnes :
1) le crancier prescrit, qui est le titulaire des coupons, des valeurs
mobilires et de dpts en argent atteints par la prescription ;
2) le dbiteur prescriptionnaire, qui est la personne morale met-
trice de ces valeurs mobilires ou la banque ou ltablissement
auquel on a remis des sommes dargent titre de dpt ;
3) lEtat.
30. La prescription au profit de lEtat atteint la crance dans les
rapports du crancier et du dbiteur, et opre, en mme temps, le
transfert de la totalit de cette crance (droit franais) ou de sa moi-
ti (droit libanais) lEtat. Aprs lachvement du dlai de la pres-
cription, le crancier perd son droit ou sa moiti mais le dbiteur
nest pas libr puisquil doit lEtat tout ou la moiti du droit que
le crancier a perdu.
31. Les articles L. 27 et 90 prcits, qui appartiennent la catgo-
rie des lois fiscales 68, sappliquent en tant que loi de police, cest-
-dire immdiatement sans passer par la rgle de conflit. Pour que ces
textes sappliquent, il faut et il suffit que la personne morale de droit
priv ou de droit public, vise par ces deux textes, se trouve sur le
territoire franais ou libanais quelles que soient la nationalit du
crancier prescrit et la loi applicable au rapport de droit atteint par la
prescription.
32. Il ne fait pas de doute que ces deux textes sappliquent
laspect translatif, cest--dire la prescription dans les rapports de
la personne morale dbitrice avec lEtat. Sappliquent-ils laspect
extinctif, cest--dire la prescription dans les rapports du crancier
avec cette mme personne morale ? Les deux aspects sont intime-
ment lis et le mcanisme extinctif conditionne et dclenche le
mcanisme translatif. Il en rsulte que cette loi de police dtermine
la dure du dlai de la prescription, son point de dpart, sa suscep-
tibilit dtre prolong et les causes et le rgime de cette prolon-
gation.

67. Voir Coquillon, Prescription au profit de lEtat des coupons, valeurs


mobilires et avoirs en banque, thse, Lyon, 1930.
68. Larticle L.27 du Code du domaine de lEtat est larticle 111 de la loi de
finances du 25 juin 1920 devenu, aprs modification, lancien article 255 du
Code gnral des impts.
La prescription extinctive 257

Il convient de prciser que le droit franais, contrairement au droit


libanais, prvoit lextinction non seulement par le mcanisme de la
prescription lgale mais aussi par celui de la prescription conven-
tionnelle 69.
Dans ce dernier cas, peut-on considrer que la loi de police cde
devant la loi dautonomie et quun rle devrait, par consquent, tre
reconnu la loi trangre ? Celle-ci interviendra non la suite du jeu
de la loi dautonomie mais en vertu de larticle 2220 du Code civil
franais qui sapplique immdiatement. Cet article ne reoit la loi
trangre que dans la mesure o elle prvoit un dlai plus court que
le dlai fix par la loi franaise et o elle est considre comme une
clause abrviative insparable des autres clauses du contrat 70.

B. La rgle de conflit spciale

33. La rgle de conflit spciale, en France et au Liban, est celle


qui soumet la prescription extinctive la loi du for. Cette loi
sapplique dans les deux cas suivants :
1) en matire de prescription des jugements ;
2) en matire de transport maritime de marchandises en vertu de
larticle 16, alina 3, de la loi franaise du 18 juin 1966.

1. La lex fori applicable la prescription des jugements


34. Il est admis que la loi du for sapplique la prescription du
droit de se prvaloir dun jugement 71.
Cette solution se justifie par lide que la prescription du droit
consacr par le jugement est distincte de la prescription du droit liti-
gieux.
Cette autonomie et cette diffrence dobjet rsultent clairement de
larticle 558 du nouveau Code de procdure civile libanais qui dis-
pose :
la prescription du droit consacr par le jugement saccomplit
par dix ans quel que soit le dlai par lequel sachve la pres-
cription du droit litigieux .

69. Lalina premier de larticle L.27 prcit parle de prescription quin-


quennale ou conventionnelle ; et lalina deuxime du mme article parle de
prescription trentenaire ou conventionnelle .
70. Voir infra, no 70, al. 2.
71. Rpertoire Dalloz, verbo Procdure civile et commerciale , no 169.
258 Fayez Hage-Chahine

Il a t jug que cette loi sapplique non seulement dans lhypo-


thse o le jugement est rendu par le juge du for mais aussi dans
celle o il sagit de lexcution, dans le pays du for, dune dcision
trangre dclare excutoire 72.

2. La lex fori de larticle 16, alina 3, de la loi franaise du 18 juin


1966 sur les contrats daffrtement et de transport maritimes
35. A ct de cette rgle dorigine jurisprudentielle, le droit fran-
ais prvoit une autre rgle de conflit spciale. Il sagit de lar-
ticle 16, alina 3, de la loi du 18 juin 1966 sur les contrats daffrte-
ment et de transport maritimes. Cet article dispose : La prescription
de laction en justice est rgie par la loi du tribunal devant lequel
laction est porte.
36. Cette rgle de conflit prsente un caractre spcial parce que
le droit positif franais lui fixe un champ dapplication trs limit.
En effet :
1) La jurisprudence franaise postrieure la loi du 18 juin 1966
na pas gnralis lapplication de la rgle de larticle 16, alina 3,
prcit. La Cour de cassation a dcid que la prescription dune obli-
gation rsultant dun contrat autre que le contrat de transport mari-
time de marchandises est soumise, sauf convention internationale
contraire, la loi du fond et non la lex fori 73.
2) La Cour de cassation franaise, dans un arrt du 20 mars
1984 74, a cart lapplication de la lex fori laction en excution du
contrat daffrtement et a soumis cette prescription la loi du
pavillon 75. Cet arrt a condamn la solution de la cour dappel de
Paris qui, dans deux arrts 76, a tendu lapplication de larticle 16,
alina 3, prcit aux litiges ns de lexcution dun contrat daffrte-
ment, et a rejet lopinion du doyen Rodire, matre-duvre de la loi

72. Civ., 19 mars 1991, Bull. civ., I, no 93, p. 61.


73. Voir infra, no 70, al. 4, 5 et 6, et no 71, al. 3 et 4.
74. (Chambre commerciale), DMF, 1985, p. 97.
75. Larticle 3 de la loi franaise du 18 juin 1966 sur les contrats daffrte-
ment et de transport maritimes dispose : En matire internationale, le contrat
daffrtement est rgi par la loi du pavillon du navire, sauf convention contraire
des parties. Ce qui montre que la Cour de cassation a appliqu la prescription
de lobligation, la loi du contrat, source de celle-ci.
76. Paris, 26 mars 1981. Cet arrt a t cass par larrt de la chambre com-
merciale du 20 mars 1984 prcit ; Paris, 21 avril 1983 (cinquime chambre),
DMF, 1985, p. 208. Cet arrt a tendu la lex fori de larticle 16, aline 3, de la
loi du 18 juin 1966 aux litiges ns de lexcution du contrat daffrtement.
La prescription extinctive 259

du 18 juin 1966, qui comptait sur la jurisprudence pour appliquer, par


analogie, la rgle de larticle 16, alina 3, aux contrats daffrtement 77.
3) La rgle de conflit de larticle 16, alina 3, prcit ne
sapplique quau contrat de transport maritime de marchandises. Elle
ne sapplique pas au contrat de transport arien 78, de transport ter-
restre 79 ni mme au contrat de transport maritime de passagers 80.
4) A lintrieur du cercle des contrats de transport maritime de
marchandises, cette rgle de conflit spciale ne sapplique que dans
une hypothse sur trois.
En effet, on distingue, en France, trois catgories de contrats de
transport maritime de marchandises 81 :
le contrat soumis la Convention de Bruxelles du 25 aot 1924,
dans le cas o le transport entre dans le champ dapplication de
la Convention tel quil est fix par son article 10 82 ;
le contrat soumis la loi du 18 juin 1966 dans le cas o le trans-
port nest pas soumis la Convention de Bruxelles et condition
quil soit effectu partir ou destination dun port franais ;
le contrat soumis la lex contractus 83 dans le cas o le transport

77. Simon-Depitre et Legendre, La nouvelle lgislation sur les contrats


daffrtement et de transport maritimes et le droit international priv , Clunet,
1967, p. 606, n. 36, R. A., note sous Cass. comm., 20 mars, prcit, DMF, 1985,
p. 98 ; Fall, La prescription extinctive de laction ne du contrat daffrte-
ment , DMF, 1986, p. 524.
78. Voir infra, nos 135 ss.
79. Voir infra, nos 139 ss.
80. Ce contrat est soumis la loi dautonomie. Voir Jambu-Merlin, Juris-
classeur de droit international, vol. 9, fasc. 565 B, troisime cahier, no 68, et les
rfrences.
81. Sur cette distinction, voir Hage-Chahine, La rglementation de la prescrip-
tion en matire de transports maritimes de marchandises , Clunet, 1972, pp. 17 ss.
Voir en ce sens, mais moins explicitement, Du Pontavice, Loi du 18 juin
1966 et dcret du 31 dcembre 1966 sur les contrats daffrtement et de trans-
port maritimes , JCP, 1967, II, 2063.
82. Le Protocole de Bruxelles du 23 fvrier 1968 a introduit une nouvelle
rdaction, beaucoup plus prcise de cet article 10, la Convention de Hambourg
du 31 mars 1978 ne modifie pas lessentiel de larticle 10 du Protocole de 1968.
Mais il a un peu largi le domaine dapplication de la Convention. Sur tous ces
points, voir Jambu-Merlin, op. cit., nos 48 ss.
83. Cette solution semble contraire la lettre de larticle 16, alina 1, qui uti-
lise lexpression et en tout cas . Voir cependant du Pontavice (op. cit.), qui
considre que cet article nexclut pas lapplication de la loi dautonomie parce
quil ne semble pas que ce soit l la pense de lauteur de l avant-projet , le
doyen Rodire, puisque, sans sexpliquer du reste sur le membre de phrase ana-
lyse, il dclare (no 391 in fine de son prcis) :
En dehors des transports rgis par la Convention ... et de ceux auxquels
sapplique larticle 16, alina 1, notre jurisprudence devra sattacher
dterminer la loi dsigne par les parties.
260 Fayez Hage-Chahine

nest ni soumis la Convention de Bruxelles et ni effectu au


dpart ou destination dun port franais.
La lex fori sapplique aux litiges ns de la deuxime catgorie de
contrats lexclusion de la premire et de la troisime.
5) Enfin, la lex fori, dans lhypothse o elle est applicable la
prescription de laction ne du contrat de transport maritime de mar-
chandises, ne rgit pas les brefs dlais prfix dans lesquels sont
enfermes les diligences extrajudiciaires et les mesures dexcution
sur la marchandise prvues lalina 2 de larticle 16 prcit.
Ces derniers dlais sont soumis la loi du lieu o ces diligences
et mesures doivent tre effectues 84, cest--dire la loi du lieu de
destination 85.
37. La rgle de conflit spciale de larticle 16, alina 3, prcit
souffre du double dfaut dtre inutile et inexacte 86.
38. Cette rgle est inutile, parce que les articles 26 et 32 de la loi
du 18 juin 1966, qui soumettent les actions contre le chargeur ou le
destinataire et le transporteur une prescription annale, sappliquent
immdiatement sans passer par le jeu dune rgle de conflit.
Le caractre immdiat de lapplication des articles 26 et 32 prci-
ts dcoule du syllogisme suivant :
Il rsulte de larticle 16, alina 1, de la loi du 18 juin 1966 que
le titre II de cette loi sapplique immdiatement aux transports effec-
tus au dpart ou destination dun port franais qui ne sont pas
soumis une convention internationale.
Or, les articles 26 et 32, qui prvoient une prescription annale,
font partie de ce titre II.
Donc, la prescription annale des articles 26 et 32 sapplique
immdiatement ces transports sans quil y ait besoin de consulter
la rgle de conflit spciale de larticle 16, alina 3, qui perd, du fait
de cette application immdiate, sa raison dtre.

84. Larticle 16, alina 2, de la loi du 18 juin 1966 dispose :


Les diligences extra-judiciaires, les mesures conservatoires et les
mesures dexcution sur la marchandise sont rgies par la loi o elles doi-
vent tre effectues.
85. Voir en ce sens Cass. comm., 9 janvier 1968, JCP, 1969, 11, 15739, note
Kahn. Sur cet arrt, voir infra, no 70, al. 3.
86. Sur ces deux dfauts, voir Hage-Chahine, La rglementation... , prcit,
pp. 33 ss.
La prescription extinctive 261

39. Elle est inexacte pour les deux raisons suivantes :


1) Elle mconnat la nature juridique de la prescription en droit
interne. Celle-ci appartient au fond du droit, non la procdure 87.
Cest une dfense au fond, non une fin de non-recevoir. Dautre part,
elle nest pas une institution de police ou une catgorie dordre
public, parce que cette qualification est dmentie par larticle 2223
du Code civil franais (auquel correspond larticle 345 du Code liba-
nais des obligations et des contrats), qui interdit au juge de suppler
doffice le moyen tir de la prescription.
2) Elle prsente le grand inconvnient de permettre au crancier
de se livrer au forum shopping. Ce dernier peut facilement frustrer
son dbiteur en choisissant le tribunal dont la loi conviendrait le
mieux ses intrts 88.
40. Ces deux raisons expliquent, a fortiori, pourquoi la loi du
juge saisi ne saurait constituer la rgle de droit commun applicable
la prescription extinctive en droit international priv.

Section II. La rgle de droit commun

41. La rgle de droit commun, en droit libanais et en droit fran-


ais, est une rgle de conflit classique de type Savigny forge par la
jurisprudence.
Comme toute rgle classique, cette rgle de conflit pose deux pro-
blmes : celui de la dtermination de la loi applicable (A) et celui de
son domaine (B).

A. La dtermination de la loi applicable

42. La prescription est lunique institution de droit interne qui


transforme le fait en droit 89.
43. Cette fonction transformatrice va aplanir les difficults de la
dsignation de la loi applicable de trois manires.
44. En effet, elle rapproche, tout dabord, la prescription acquisi-
tive et la prescription extinctive et facilite, par consquent, en se fon-
dant sur la certitude de la loi applicable celle-l, la dtermination
87. Voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, pp. 49 ss.
88. A cet inconvnient sajoute celui de lhypothse o plusieurs juridictions
se trouvent concurremment comptentes. Sur cette hypothse voir Rpertoire
Lapradelle et Niboyet, op. cit., no 39.
89. Voir supra, no 1.
262 Fayez Hage-Chahine

de la loi applicable celle-ci. Personne na contest lappartenance


de la prescription acquisitive au fond du droit. Il ny a pas, en droit
franais et libanais, une raison dcisive qui justifierait le divorce
entre les deux prescriptions et qui ferait, par consquent, de la pres-
cription extinctive une rgle de procdure. Bien au contraire, les
arguments qui militent en faveur de lunit des deux prescriptions et
de la qualification de la prescription de rgle de fond sont plus
convaincants et plus nombreux. Dans le cadre de la prsente tude 90,
nous allons nous contenter des deux arguments suivants :
1) Lunit des deux prescriptions est consacre par la loi. Nous
avons vu que les rdacteurs du Code civil franais, adoptant la thse
de Domat 91, ont trait des deux prescriptions dans un mme titre (le
vingtime titre du livre troisime), dfini les deux prescriptions dans
un mme article, savoir larticle 2219 qui dispose que la prescrip-
tion est un moyen dacqurir ou de se librer , soumis les deux pres-
criptions des dispositions gnrales 92 communes, qualifient les
deux prescriptions, dans larticle 2221, de droit acquis et exigent
dans larticle 2222, pour la renonciation aux deux prescriptions, la
capacit daliner.
Le droit libanais, qui est largement inspir du droit franais,
adopte la mme conception 93.
2) La prescription est incontestablement une dfense au fond
parce quelle a pour effet de nier lexistence du droit du deman-
deur.
La prescription acquisitive, conduit au rejet de la qualit de pro-
pritaire du demandeur prescrit et lattribution de cette mme qua-
lit au dfendeur prescriptionnaire. La prescription extinctive de
lobligation, par exemple, conduit au rejet de la qualit de crancier
du demandeur prescrit et la rupture du lien de droit qui enchanait
le dfendeur prescriptionnaire.

90. Pour plus de dtails sur les arguments qui militent en faveur de lapparte-
nance de la prescription la famille des catgories substantielles, voir Hage-
Chahine, Contribution... , prcit, pp. 35 ss.
91. Voir supra, no 15.
92. Le chapitre premier qui prcde larticle 2219 du Code civil franais
porte le titre de Dispositions gnrales . Voir Armijon, Lusucapion et la pres-
cription extinctive en droit international priv , Mlanges Pillet, t. 2, pp. 19 ss.,
qui donne la premire partie de son article le titre de Rgles communes aux
deux prescriptions .
93. Pour Tyan, La prescription, prcit, p. 4, n. 1, les deux prescriptions pro-
duisent les mmes effets.
La prescription extinctive 263

Larticle 712 du Code civil franais met la prescription acquisitive


sur le mme plan que laccession et lincorporation. Personne na
dni ces deux institutions la qualification de dfense au fond. Il
ny a aucune raison de la dnier la prescription acquisitive.
Les articles 1234 du Code civil franais et 290 du Code libanais
des obligations et des contrats mettent la prescription extinctive de
lobligation sur le mme plan que le paiement, la novation, la remise
de dette, la compensation, la confusion. Personne na dni la quali-
fication de dfense au fond ces dernires institutions. Pourquoi la
dnier la prescription extinctive de lobligation ?

45. Sans doute les articles 122 du nouveau Code de procdure


civile franais et 62 de celui libanais attribuent-ils, expressment,
la prescription extinctive la qualification de fin de non-recevoir 94.
Mais cet article 122 a t svrement critiqu par la doctrine 95 qui a
qualifi sa formule de lapsus calami 96 et na pas t suivi par la
jurisprudence. La Cour de cassation franaise a dcid clairement,
dans plusieurs arrts postrieurs sa mise en vigueur, que la pres-
cription est une question de fond 97 soumise la loi qui rgit la subs-
tance du droit 98.
Critiqus et non suivis, les articles 122 et 62 font toujours partie
du droit positif, et tant quils ne sont pas abrogs un conflit de textes
risque de les opposer aux articles 1234 du Code civil franais et 341
du Code libanais des obligations et des contrats. Ce conflit est facile
rsoudre. Les articles 1234 et 341 prcits, qui adoptent la qualifi-
cation de dfense au fond, ont force de loi alors que les articles 122
du nouveau Code de procdure civile franais et 62 de celui libanais,
qui retiennent la qualification de fin de non-recevoir, ont force de
texte rglementaire. Or, il est unanimement reconnu, en droit liba-
nais et en droit franais, quun texte lgal prime un texte rglemen-
taire 99.
46. Les pays de common law voient dans la prescription une

94. Voir supra, no 5.


95. Sur cette critique voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, pp. 38 ss.
96. Marty, Raynaud et Jestaz, Droit civil. Les obligations, t. 2, 2e d., Sirey,
1989, p. 301, n. 1.
97. Civ. 1re, 3 mai 1983, Bull. civ., I, no 137.
98. Civ., 21 mars 1979, Clunet, 1980, p. 92, note Huet ; Rev. crit., 1981, note
Dayant ; JCP, 1980, II, 19311, note Monger ; Civ. 1re, 8 fvrier 1983, Bull. civ.,
I, no 51, p. 44 ; Comm., 20 mars 1984, Bull. civ., IV, no 110, p. 92.
99. Sur ce point, voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, p. 45.
264 Fayez Hage-Chahine

matire procdurale et la soumettent par consquent la loi du juge


saisi. Mais cette qualification nest pas retenue sans hsitation 100. Un
arrt rcent de la cour dappel de Paris du 3 mars 1994 101 a constat
quil existe
un doute srieux sur la nature procdurale de la prescription
en droit anglais depuis lintervention du Foreign Limitation
Periods Act 1984 entr en vigueur le 1er octobre 1985 .
La cour dappel de Paris cite un auteur anglais, M. Lawrence Col-
lins, qui considre que la nouvelle loi anglaise tait fonde sur les
recommandations de la Law Commission, qui voulait rendre la nou-
velle loi compatible avec larticle 10, paragraphe 1, alina d), de la
Convention de Rome de 1980, qui soumet la prescription dune obli-
gation contractuelle la loi du contrat, non la lex fori.
47. La fonction transformatrice permet, ensuite, de distinguer le
dlai de la prescription extinctive du dlai prfix ou de forclusion.
Ce dernier dlai est un dlai gnralement bref, insusceptible, en
principe, de prolongation et dont lexpiration entrane lextinction de
droit qui y est enferm. Les exemples sont nombreux. On peut citer
le dlai de six mois dans lequel est enferme laction en dsaveu de
paternit (Code civil franais, art. 316), les dlais de larticle 340-4
du Code civil franais et de larticle 28 de la loi libanaise du 23 juin
1959 sur la succession des non-mahomtans, dans lesquels est enfer-
me laction en recherche de paternit, le dlai annal de larticle 957
du Code civil franais, dans lequel est enferme laction en rvoca-
tion de la donation pour cause dingratitude ; le bref dlai de
larticle 1648 du Code civil franais, dans lequel est enferme
laction rdhibitoire ; le dlai biennal de larticle 1676 du Code civil
franais dans lequel est enferme laction en rescision de la vente
dimmeuble ; le dlai triennal de larticle 2279, alina 2, du Code
civil franais et de larticle 306, alina 2, note, du nouveau Code de
procdure civile libanais, dans lequel est enferme laction en reven-
dication dun meuble perdu ou vol.
48. Le dlai de la prescription extinctive et le dlai prfix ou de
forclusion ont le mme rsultat, savoir la perte dun droit. Liden-
tit du rsultat ne doit pas cacher la diffrence de nature qui existe

100. Batiffol et Lagarde, Droit international priv, t. II, 7e d., 1983, no 615,
p. 353, et no 703, p. 534.
101. Rev. crit., 1994, p. 532, note Ancel ; Dalloz, 1994, Sommaires commen-
ts, p. 355, note Audit ; JCP, 1999, II, 22367, note Muir-Watt.
La prescription extinctive 265

entre les deux dlais. Le dlai de prescription se caractrise par sa


fonction transformatrice. Ce dlai transforme progressivement un
fait en droit alors que le dlai de forclusion dtruit brutalement un
droit. Le premier permet le passage dune situation juridique une
autre ; le deuxime fonctionne comme le couperet dune guillo-
tine 102.
Le mcanisme transformateur de la prescription laisse apparatre
trois diffrences entre le mode de fonctionnement du dlai de pres-
cription et celui du dlai de forclusion :
1) Le dlai, dans la prescription, est impuissant lui seul pro-
duire un effet. Il faut que dautres conditions 103 sy ajoutent, et
notamment le germe de droit que le dlai a pour fonction de trans-
former en droit. Au contraire, le dlai de forclusion se suffit lui-
mme et opre la destruction dun droit en dehors de toute autre
condition.
2) Le dlai, en matire de prescription, est extrinsque au droit.
Le dlai de forclusion, au contraire, est intrinsque au droit et consti-
tue son ge 104. Le dlai de prescription agit directement sur le germe
de droit (cest--dire la possession du possesseur dans la prescription
acquisitive et linaction du titulaire du droit dans la prescription
extinctive) et rejaillit indirectement sur le droit enferm. Le dlai de
forclusion, au contraire, agit directement sur le droit enferm. Ce
dernier est un droit congnitalement minut. Il est limit ds sa nais-
sance et le dlai fait partie de sa structure.
3) Le temps, dans les deux dlais, joue un rle slectif. Dans
cette slection, ce qui tombe, en matire de forclusion, cest le droit
enferm ; dans la prescription, cest le titulaire de ce droit qui subit
leffet du temps. Le bnficiaire de cette slection, dans le dlai de
forclusion, est lordre juridique : on le dbarrasse de certains droits
perturbateurs ; dans la prescription, le bnficiaire est le sujet de
droit : on prfre un possesseur un propritaire, un dbiteur un
crancier.
49. La distinction entre ces deux catgories de dlais est reconnue

102. Josserand, Cours de droit civil positif franais, t. II, no 1006, p. 529.
103. Larticle 2219 du Code civil franais dispose que la prescription est un
moyen dacqurir ou de se librer par un certain laps de temps et sous les condi-
tions dtermines par la loi ; sur ces conditions voir Hage-Chahine, Contribu-
tion... ; , prcit, pp. 73 ss.
104. Sur ce point voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit, no 169.
266 Fayez Hage-Chahine

en droit international priv 105. Plusieurs arrts lont consacre 106


ainsi que plusieurs conventions internationales 107, dont la Conven-
tion de Rome de 1980 qui parle distinctement, dans son article 10,
des deux dlais, bien quelle les soumettent la mme loi 108.
50. La fonction transformatrice de la prescription aide, enfin,
trouver la loi applicable. Son originalit, son importance et le fait
quelle soit la seule situation juridique formation continue invitent
lriger en une catgorie autonome 109 laquelle devrait corres-
pondre une rgle de conflit propre 110.
51. La prescription doit tre soumise la loi du lieu o elle opre
la transformation du fait en droit. Cette loi est en mme temps la loi
du sige de la fonction 111 de la prescription et la loi du pays avec
lequel elle prsente les liens les plus troits 112. Elle prsente lavan-
tage de tenir compte des intrts des parties et des intrts des tiers.
Elle attire lattention des premires sur lacquisition et la perte du
droit 113 qui se ralisent, elle permet aux derniers, notamment aux

105. Sur la distinction des deux dlais en droit international public, voir
Pinto, article prcit, pp. 442 ss.
106. Req., 28 fvrier 1928, S., 1929, 1, 225, note Batiffol ; Cass., 9 janvier
1968, JCP, 1969, II, 15739, note Khan, qui a implicitement distingu le dlai de
prescription du dlai de forclusion de quatre-vingt-dix jours prvus par le dahir
marocain, loi du lieu de destination.
Pour la doctrine, consulter Mercier, dans La prescription libratoire en droit
international priv, Lausanne, 1897, p. 37, cit dans Jean Michel, Rpertoire
Lapradelle et Niboyet, t. 10, verbo Prescription libratoire , no 48. Voir cepen-
dant Batiffol, note sous Civ., 7 juin 1977, Rev. crit., 1978, p. 124, qui considre
quil ne parat pas que la jurisprudence ait eu distinguer dlais de forclu-
sion . On remarque la formule prudente du doyen Batiffol : il ne parat pas...
107. Voir infra, no 122.
108. Voir infra, no 144.
109. Sur ce point voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit, no 273. Contra Fre-
chette, La prescription en droit international priv , RDUS (revue de droit de
lUniversit de Sherbrooke, Qubec), 1972, p. 168.
110. Voir Sinay-Cytermann, Juris-classeur de droit international, vol. 8, fas-
cicule 554, no 162, qui parle dunit de solutions du conflit de lois en matire
de prescription extinctive ; Dayant, Rpertoire Dalloz, t. 2, verbo Prescrip-
tion , no 36, qui considre que le problme de la loi applicable la prescription
sous ses divers aspects reoit donc aujourdhui une solution uniforme. La
prescription relve de la loi qui rgit le rapport de droit intress.
111. Le sige partir de la fonction de linstitution nous parat un ratta-
chement plus souple que le sige partir de sa nature.
112. Cest le principe de proximit. Sur ce principe voir Paul Lagarde, Le
principe de proximit dans le droit international priv contemporain , RCADI,
tome 196 (1986-I), pp. 25 ss.
113. Marcad (7e d., t. XII, pp. 14-15), cit dans Rpertoire Lapradelle et
Niboyet, op. cit., no 17,
procde par une comparaison de la prescription acquisitive et de la prescription
extinctive et conclut que, dans les deux cas, la prescription brise un
La prescription extinctive 267

ayants cause et cranciers, de se renseigner sur la dernire identit


du propritaire du bien sur lequel ils comptent avoir des droits, sur
ltat du patrimoine du dbiteur, sur sa solvabilit et permet dviter,
par consquent, les mauvaises surprises.
52. La loi du pays o la prescription a transform le fait en droit
est, en matire acquisitive la loi du lieu du bien acqurir 114, cest-
-dire la lex rei sitae, et en matire extinctive elle est la loi du lieu
du lien juridique rompre 115 ; cest--dire la lex vinculi siti.
53. On distingue trois catgories 116 de lien juridique :
1) le lien de sujtion ;
2) le lien de charge ;
3) le lien dassujettissement patrimonial.
1) Une personne est en situation de sujtion lorsquelle est sou-
mise au pouvoir juridique dune autre personne sans quon lui
assigne la moindre tche accomplir. A cette situation correspond,
du ct actif, le droit potestatif comme le droit dagir en nullit dun
contrat. Dans cet exemple, le sujet passif ne doit accomplir aucun
acte, il doit attendre la dcision du sujet actif de la volont duquel
dpend le maintien ou leffacement du contrat.
2) Une personne est en situation de charge lorsquelle est tenue
daccomplir un certain acte sous peine de perdre un droit. A cette
situation correspond du ct actif le droit injonctif. Par exemple, le
droit de la compagnie dassurance denjoindre lassur de lui
envoyer une lettre lavisant du sinistre dans un dlai dtermin sous
peine de perdre son droit lindemnit ; le droit du dfendeur
denjoindre au demandeur dtablir la preuve de son droit ou des
faits quil allgue sous peine de perdre le procs.
3) Une personne est en tat dassujettissement patrimonial

droit, qui a pour sujet passif, dans le premier cas, une chose et, dans le
second, une personne, le dbiteur. Ds lors, les raisons qui font admettre
pour la prescription acquisitive la loi de la chose soumise au droit prescrit
commandent dadmettre pour la prescription extinctive la loi du domicile
du dbiteur.
Contre cette assimilation, Jean Michel, Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op.
cit., no 25.
114. Voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 274 ss.
115. Ibid., nos 284 ss. Voir Agostini, note sous Pau, 21 juin 1981, p. 571, qui
utilise aussi lexpression de loi du lien juridique rompre . Voir aussi Paris,
22 novembre 1981 (Clunet, 1981, p. 585), qui utilise lexpression la loi appli-
cable la prescription extinctive tant celle de lobligation quelle teint .
116. Sur cette classification voir Hage-Chahine, Essai dune nouvelle clas-
sification des droits privs , Rev. trim. dr. civ., 1982, pp. 705 ss.
268 Fayez Hage-Chahine

lorsquelle est tenue dexcuter une obligation de donner, de faire ou


de ne pas faire sous peine de rpondre patrimonialement en cas
dinexcution. A cette situation correspond, du ct actif, le droit de
crance, comme le droit du vendeur de rclamer le prix de la vente
et le droit de la victime dun dommage de rclamer le paiement
dune indemnit.
La diffrence qui existe entre la situation de charge et celle
dassujettissement patrimonial est que linaccomplissement de la
charge est sanctionn par la perte dun seul droit, alors que linex-
cution de lobligation est sanctionne par la responsabilit patrimo-
niale. Dans le premier cas, le sujet passif ne rpond que dun droit
dtermin, dans le second il est poursuivi sur lensemble de ses
biens.
54. Il convient maintenant de prciser, la lumire de ce qui
vient dtre dit, le lieu o la prescription rompt respectivement cha-
cun de ces trois liens de droit.

1. La prescription du lien de sujtion ou du droit potestatif

55. Le lieu de la sujtion varie selon quil sagit dun droit potes-
tatif en matire relle, en matire dactes juridiques, en matire per-
sonnelle et en matire successorale.
Dans le premier cas, il concide avec le lieu de la situation de la
chose (a)) ; dans le second, avec le lieu de la condition dont on sanc-
tionne linobservation, ou de lacte dont on demande la rsolution ou
la rvocation (b)) ; dans le troisime avec la loi personnelle (c)), et,
dans le quatrime cas, avec la loi successorale (d)).

a) La soumission de la prescription des droits potestatifs en


matire relle la lex rei sitae
56. Les droits rels, comme lusufruit et certaines servitudes, sont
des droits potestatifs 117 parce quils constituent un empitement sur
la chose du propritaire. Ce dernier subit le pouvoir de lusufruitier
et du titulaire de la servitude dapporter une diminution ses prro-
gatives sur la chose. Ces droits se prescrivent en France par le non-
usage prolong durant trente ans 118.

117. Sur cette qualification, voir Hage-Chahine, Essai... , prcit, nos 48 ss.
118. Voir larticle 617 du Code civil franais sur la prescription de lusufruit
et larticle 706 du mme code sur celle de la servitude.
La prescription extinctive 269

Quelle est la loi applicable la prescription dans lhypothse o le


nu-propritaire est belge, lusufruitier est hollandais et o le bien-
fonds se trouve en France ?
La loi applicable est sans doute la lex rei sitae 119, dans notre
exemple, la loi franaise, parce que cest au lieu de la situation de la
chose que le non-usage, germe de la libration du propritaire, se
trouve localis. En effet, cest cet endroit que les utilits de la
chose passent pour non-partages et que le propritaire passe pour le
seul matre de la chose qui lui appartient. La lex rei sitae est ici
applique en tant que loi du lieu de la transformation du non-usage,
de lusufruitier ou du titulaire de la servitude, en libration du pro-
pritaire, alors que dans la prescription acquisitive elle est applique
en tant que loi du lieu de la transformation de la possession en pro-
prit.

b) La soumission de la prescription des droits potestatifs en


matire dactes juridiques la loi de la condition dont on
sanctionne linobservation ou de lacte dont on demande la
rsolution ou la rvocation

57. Le droit potestatif dont il sagit ici est le droit de critique, qui
est un droit subjectif qui confre son titulaire le pouvoir dagir sur
un acte juridique 120. De la volont du titulaire dpend le maintien ou
leffacement dudit acte. Au droit de critique, correspond, du ct
passif, ltat de sujtion dans lequel se trouve le dfendeur laction.
Celle-ci, si le droit de critique se situe au niveau de la formation de
lacte juridique, est laction en nullit et, sil se situe au niveau de
son excution, elle est laction en rsolution. La prescription de la
premire est soumise la loi de la condition viole (i)) celle de la
seconde la loi de lacte inexcut (ii)).

i) La soumission de la prescription de laction en nullit la


loi de la condition viole

58. Dans laction en nullit, la condition dont on sanctionne


linobservation est requise au niveau de la formation de lacte juri-
dique. La condition requise et sa sanction sont indissociablement

119. Voir supra, no 19.


120. Sur cette catgorie des droits, voir Hage-Chahine, Essai... , prcit,
nos 48 ss.
270 Fayez Hage-Chahine

soumises la loi nationale, la rgle locus regit actum ou la loi de


lacte selon quil sagit de la condition de capacit 121, dune condi-
tion de forme ou dune condition de fond 122. La prescription de
laction en nullit sera soumise la mme loi parce que, brisant le
lien de sujtion et teignant le droit de critique, elle correspond la
sanction de la condition inobserve.
La comptence de la loi de la condition viole se justifie par
lide quelle est la loi du germe de la libration du dfendeur
laction en nullit. Cest lendroit o se trouve ce germe que le
titulaire, nexerant pas son droit, passe pour avoir renonc la cri-
tique et pour avoir confirm lacte critiquable 123.
Ce qui vient dtre dit sapplique laction en nullit du
mariage 124.

ii) La soumission de la prescription de laction en rsolution


ou en rvocation la loi de lacte inexcut ou attaqu

59. Relvent du mme ordre dide les actions en rsolution 125 ou

121. Cass. civ., 15 mai 1963, Rev. crit., 1964, p. 506, note Lagarde ; Clunet,
1963, p. 996, note Malaurie ; JCP, 1963, II, 13366, note Motulsky ; Ancel et
Lequette, Les grands arrts de la jurisprudence de droit international priv,
2e d., Sirey, nos 39-40.
Cet arrt a dcid que la prescription de laction en nullit forme avec linca-
pacit et sa sanction un ensemble indissociable soumis une loi unique, savoir
la loi nationale du contractant incapable. Cet arrt a t prcd par un arrt
rendu par la Cour de cassation franaise (ch. civ., 1re sect. civ.) du 25 juin 1957
(Rev. crit., 1957, p. 680, note Batiffol), qui a dcid que linsanit desprit et la
dmence constituent des cas dincapacit naturelle soumis la loi personnelle
non la loi de lacte juridique attaqu et le dlai dexercice de laction en nullit
pour cette cause dincapacit est soumis la loi personnelle.
Voir G. de La Pradelle, Les conflits de lois en matire de nullit, Dalloz, 1967,
nos 280 ss.
122. Cass. civ., 11 juillet 1928, Sirey, 1930, 1, 217, note Niboyet ; Clunet,
1931, p. 389. Cet arrt a soumis la prescription de laction en rescision du
partage la loi qui rgit lacte de partage. (Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op.
cit., nos 30, 31 et 32 ; Dayant, Rpertoire Dalloz, op. cit., nos 47 et 48.)
123. Larticle 235 in fine du Code libanais des obligations et des contrats
relatif la prescription de laction en nullit relative dispose :
la prescription dcennale repose sur une prsomption de confirmation
tacite de la part du titulaire de laction en nullit, qui est considr comme
ayant renonc lexercer .
124. Huet, Juris-classeur de droit international, t. 9, fascicule 582, 1, no 90.
125. La loi du contrat rgit la rsolution pour cause dinexcution (Batiffol et
Lagarde, op. cit., t. 2, no 608). Le dlai dexercice de cette action devrait, par
analogie avec laction en nullit (dans les deux cas il sagit dun droit potesta-
tif), tre soumis la loi de la rsolution, cest--dire du contrat.
La prescription extinctive 271

en rvocation 126, comme laction paulienne 127. Celles-ci correspon-


dent un droit de critique qui sanctionne une condition dont lobser-
vation est requise au niveau de lexcution de lacte juridique ou une
condition autre que celle requise pour sa validit. Il en rsulte que la
prescription de ces actions sera soumise la loi de lacte inexcut
ou attaqu.

c) La soumission de la prescription extinctive des droits potesta-


tifs en matire dtat la loi personnelle

60. La loi personnelle sapplique la prescription des actions


relatives la filiation (i)) et de laction en divorce (ii)).

i) La prescription des actions relatives la filiation


61. La prescription des actions relatives la filiation, auxquelles
le dfendeur est en tat de sujtion, comme les actions en contesta-
tion dtat 128 et en rclamation dtat 129, sera soumise la loi appli-
cable la filiation 130.

126. Sur lappartenance du droit dattaquer la libralit pour atteinte la


rserve la catgorie des droits potestatifs, voir Hage-Chahine, Essai... , pr-
cit, nos 48 ss. ; sur la soumission de la prescription de laction en ptition
dhrdit la loi successorale, voir Paris, 3 octobre 1990, Gaz. Pal., 1991, 1,
113, note Fremond, cit dans Juris-classeur, op. cit., no 90.
127. Les tribunaux anglais et amricains soumettent laction paulienne la
loi de lacte attaqu, tant donne la gravit de laction pour le tiers cocontrac-
tant du dbiteur (cit dans Batiffol et Lagarde, op. cit., no 541).
128. Ces actions, ouvertes tout intress, donnent leur titulaire un droit de
critique linstar de celui que lon trouve en matire des actions en nullit. Ce
droit de critique est un droit potestatif qui confre son titulaire le pouvoir
dagir sur la reconnaissance et ltat dont jouit lenfant ; de sa seule volont
dpend le maintien ou leffacement de ltat contest. A ce droit potestatif cor-
respond, du ct passif, ltat de sujtion dans lequel se trouvent le ou les
auteurs de la reconnaissance et lenfant dont ltat est en cause.
129. A ces actions lenfant est demandeur ; la prtendue mre y est dfende-
resse. Lenfant est titulaire dun droit potestatif qui lui confre le pouvoir dagir
sur ltat dune autre personne ; de sa volont, sa seule volont, dpend lattribu-
tion de la qualit de mre la dfenderesse laction et de pre au mari de celle-
ci. Correspond ce droit potestatif ltat de sujtion dans lequel se trouvent la
dfenderesse laction et, par ricochet, son mari.
130. Sur cette loi voir, en France, larticle 311-14 du Code civil qui dispose
que la loi applicable est la loi personnelle de la mre au jour de la naissance de
lenfant ; si la mre nest pas connue, par la loi personnelle de lenfant ; en
droit libanais voir Gannag, Juris-classeur de droit compar, t. 2, Liban , fas-
cicule 5 ; Tyan, Prcis de droit international priv, 2e d., Beyrouth, Librairies
Antoine, 1974, pp. 158 ss., en langue arabe ; Sami Mansour, Trait de droit
international priv, Beyrouth, 1994, pp. 386 ss.
Avant la loi franaise sur la filiation du 3 janvier 1972, la Cour de cassation
272 Fayez Hage-Chahine

La comptence de cette loi se justifie par lide quelle est la loi


du germe de la libration du dfendeur laction. Elle est la loi du
milieu o le titulaire, nexerant pas son droit, passe pour y avoir
renonc.

ii) La prescription de laction en divorce


62. Lpoux demandeur laction en divorce est titulaire dun
droit potestatif en vertu duquel il agit sur le sort du mariage. De sa
seule volont dpend le maintien ou la dissolution du lien de
mariage. Lpoux dfendeur est en tat de sujtion ; il a le statut de
sujet passif mritant, comme tel, dtre libr par le moyen de la
prescription 131.
La prescription sera soumise la loi du divorce 132. Cette loi est la
loi du lieu o sopre la rupture du lien de sujtion auquel lpoux
dfendeur est sujet passif ; cest dans ce milieu que lpoux deman-
deur passe pour avoir opt pour le maintien du lien conjugal et
lautre poux passe pour tre libr de la menace du divorce 133.

d) La soumission de la prescription extinctive des droits potesta-


tifs en matire successorale la loi successorale

63. La facult daccepter ou de rpudier une succession, qui se


prescrit, daprs larticle 789 du Code civil franais, par le temps
requis pour la prescription la plus longue, et le droit de demander la
sparation du patrimoine du dfunt davec le patrimoine de lhritier
(Code civil franais, art. 878), qui se prescrit, en matire mobilire,
par le laps de temps de trois ans (Code civil franais, art. 880, al. 1),
sont des droits potestatifs 134. Il en est de mme du droit de protger
la rserve, par la voie de laction en rduction 135, qui se prescrit par

avait appliqu la loi nationale du demandeur au dlai dexercice de laction en


dclaration judiciaire de paternit (10 mai 1960, Clunet, 1961, p. 126, note Pon-
sard), mais dans cet arrt il sagissait dun dlai de forclusion, voir aussi Juris-
classeur, op. cit., no 90.
131. Sur la prescription de cette action voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit,
no 138.
132. Sur cette loi en France, voir larticle 310 du Code civil ; au Liban, voir
Mansour, op. cit., pp. 403 ss. ; Gannag, op. cit.
133. Juris-classeur, op. cit., no 90, qui cite un jugement du tribunal de grande
instance de la Seine, 11 mars 1964, Rev. crit., 1964, p. 693, note Francescakis ;
Clunet, 1965, p. 124, obs. Sialelli.
134. Sur lappartenance de ces deux droits la catgorie des droits potesta-
tifs, voir Hage-Chahine, Essai... , prcit, no 49.
135. Ibid.
La prescription extinctive 273

cinq ans compter du dcs du disposant (Code civil franais,


art. 1077-2, al. 2, et 1080). La prescription de tous ces droits potes-
tatifs est soumise la loi successorale 136, cest--dire, en France, la
loi du dernier domicile du dfunt en matire mobilire et la lex rei
sitae en matire immobilire et, au Liban, la loi nationale du de
cujus.

2. La prescription du lien de charge ou du droit injonctif (les courtes


prescriptions prsomptives)

64. Le lieu o se trouve localise la charge varie selon quil sagit


dune servitude soumise au rgime de labandon libratoire 137 ou de
la preuve du paiement. Dans le premier cas, la loi applicable la
prescription de la servitude est la lex rei sitae pour les raisons indi-
ques plus haut 138.
Dans le second cas, il sagit de trouver la loi applicable aux
courtes prescriptions fondes sur une prsomption de paiement 139.
65. Larticle 1315, alina 2, du Code civil franais met la preuve
du paiement la charge du crancier qui se prtend libr. La courte
prescription prsomptive dplace cette charge et libre le crancier
du fardeau de la preuve en instituant son profit une prsomption de
paiement qui ne cde que devant laveu et le serment 140.
Le droit franais connat deux catgories de courtes prescriptions
prsomptives :
les premires sont celles qui sont prvues par les articles 2271 et
suivants du Code civil,
les secondes sont celles qui sont applicables en matire cam-
biaire.
Le droit libanais ne reconnat lexistence de ces courtes 141 pres-
criptions que dans le cadre du droit cambiaire.
Nous allons traiter de ces dernires prescriptions dans le

136. Sur la soumission de laction en rduction pour atteinte la rserve la


loi successorale, voir Battifol et Lagarde, op. cit., t. 2, 7e d., nos 640 et 660.
137. Sur cette servitude voire Hage-Chahine, Essai... , prcit, no 55.
138. Supra, no 56.
139. Sur cette question, voir G. Holleaux, De lvolution des rgles propres
aux courtes prescriptions fondes sur la prsomption de paiement, thse, Paris,
1927.
140. Marty, Raynaud et Jestaz, op. cit., no 343 ; sur la loi applicable laveu
et au serment, voir infra, no 106.
141. Tyan, La prescription..., op. cit., nos 102 ss.
274 Fayez Hage-Chahine

deuxime chapitre du cours 142. Quant la loi applicable aux pre-


mires, elle doit tre dtermine la lumire de la spcificit des
crances prvues par les articles 2271 et suivants du Code civil fran-
ais.
Dans les hypothses de ces articles les cranciers sont : mdecins,
chirurgiens, chirurgiens-dentistes, sages-femmes... marchands, huis-
siers, matres de pension, hteliers, traiteurs ; les cranciers de cette
classe ont besoin dtre promptement pays et il est dusage de les
acquitter sans un long retard et mme sans exiger de quittance 143.
Lorigine de ces crances est contractuelle, mais le contrat nest
jamais constat par crit 144 sinon on serait en prsence dune recon-
naissance transformant la dette particulire en dette ordinaire 145. Il
ne fait pas de doute que cette crance est soumise la loi du contrat
qui en est la source.
Faute dun titre crit manant du dbiteur, cette loi nest pas, nor-
malement, dsigne par les parties et le juge doit, par consquent,
procder la localisation du contrat. Nous croyons que la loi la plus
indique, dans ce cas, est la loi du lieu o le crancier de lobligation
de somme dargent fournit sa prestation. Cette loi prsente lavan-
tage de concider avec la loi du lieu o le dbiteur doit effectuer le
paiement, tant donn sa promptitude, cest--dire sa simultanit,
ou presque, avec la ralisation de la prestation.
Cette mme loi sapplique la prescription prsomptive parce
quelle est la loi du lieu o linaction du crancier se transforme en
prsomption de paiement 146, cest cet endroit que le crancier
laisse croire sa prompte satisfaction et le dbiteur pour tre
dcharg et pour avoir aussitt pay et dsintress ses cranciers.
66. On vient de constater que la loi applicable la prescription du

142. Infra, nos 145 ss.


143. Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 40 ss.
144. Malaurie et Aynes, Droit civil. Les obligations, 1994-1995, no 1085.
145. Civ., 15 janvier 1991, Bull. civ., I, no 17 ; JCP, 92, 11, 21863 ; E. du Rus-
quec, cit dans Malaurie et Aynes, op. cit., n. 18.
146. Pillet a propos de rattacher les courtes prescriptions prsomptives la
thorie de la preuve et de les soumettre la rgle locus regit actum (cit dans
Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., no 61).
Voir trib. Seine, 2 juin 1881, Clunet, 1881, p. 230, note Flandin, qui a qualifi
les courtes prescriptions prsomptives de moyens qui tiennent au fond mme
du droit . La loi du fond, dans cette espce, tait la loi du lieu o lobligation
a t contracte, o elle devait tre excute et o elle a reu un commencement
dexcution . Pour le rattachement de ces courtes prescriptions la loi du fond,
voir Philonenko, De la Prescription extinctive en droit international priv ,
Clunet, 1936, pp. 259-281 et 513-546, et spcialement pp. 532 ss.
La prescription extinctive 275

lien de sujtion et du lien de charge concide avec la loi applicable


la matire 147 sur laquelle elle porte. Cette concidence ne porte nul-
lement atteinte lautonomie de la prescription par rapport la
source de ce droit pour les deux raisons suivantes :
1) dabord, parce que le dlai de prescription est extrinsque au
droit, contrairement au dlai prfix ou de forclusion qui, lui, est
intrinsque et fait partie de sa structure 148 ;
2) ensuite, parce que la concidence des lois applicables nimplique
pas ncessairement lidentit des institutions. La loi applicable
un contrat de vente dimmeuble, par exemple, peut tre la lex rei
sitae 149 et les mesures de publicit, comme linscription aux
livres ou au registre fonciers 150, sont galement soumises cette
loi 151. Mais cela ne permet pas de conclure que les mesures de
publicit constituent une matire contractuelle.
Cette concidence ne devrait pas se retrouver quand il sagit de la
prescription extinctive du lien dassujettissement patrimonial cest-
-dire de lobligation.

3. La prescription du lien dassujettissement patrimonial ou du droit


de crance

67. La prescription extinctive du lien dassujettissement patrimo-


nial est soumise, conformment au principe gnral que nous propo-
sons, la loi du lieu o le fait se transforme en droit, cest--dire
la loi du lieu o linaction du crancier se transforme en libration
du dbiteur.
Il est facile de dterminer ce lieu en matire relle. La loi appli-
cable la servitude de faire, comme lobligation au bornage 152, ou

147. Pour Huet, Les conflits de lois en matire de preuve, Dalloz, 1965,
lobjet et la charge de la preuve correspondent, tous deux, un amnage-
ment du fond du droit et se prsentent sur le terrain judiciaire comme un
prolongement du droit lui-mme (op. cit., no 102).
En ce sens Motulsky, Rpertoire Dalloz, verbo Preuve , no 24 : La mme
unanimit confre la loi de fond la tche de dfinir les cas o il y a exonra-
tion ou renversement de la charge de la preuve.
148. Supra, no 48.
149. Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, no 586.
150. En France ces mesures sont exiges pour lopposabilit du droit rel aux
tiers ; au Liban elles conditionnent la cration du droit rel, mme dans les rap-
ports des parties elles-mmes.
151. Op. cit., no 524.
152. Article 646 du Code civil franais.
276 Fayez Hage-Chahine

de ne pas faire, comme la servitude de ne pas avoir des vues sur la


proprit du voisin 153, est la lex rei sitae.
En revanche, en matire personnelle, la dtermination de ce lieu
est beaucoup plus difficile.
La loi applicable la prescription extinctive de lobligation est
lune des questions les plus dbattues du droit international priv.
Niboyet lavait qualifie de famosissima questio 154 et certains
auteurs sont alls jusqu dire quelle tait mme insoluble 155.
La difficult, qui a dur presque un sicle en France (de 1869
1971), rsultait de labondance des solutions contradictoires adop-
tes ou proposes 156. Aujourdhui la difficult persiste mais elle est
dune autre nature. Il sagit, dune part, de savoir si on peut trouver
un dnominateur commun, un terrain dentente, entre les systmes
qui appliquent la prescription la loi du fond et ceux qui lui appli-
quent la loi du for, et, dautre part, si, lintrieur des systmes
adoptant la loi du fond, il faut soumettre la prescription la loi qui
rgit la source de lobligation ou une loi diffrente, et dans ce der-
nier cas, laquelle ?
Avant de rpondre ces deux questions, envisageons, dune manire
forcment sommaire, les solutions en droit international priv compar.
68. Les pays anglo-amricains appliquent non sans hsitation 157
la lex fori. Rappelons que depuis 1984 une brche est ouverte en
droit britannique en faveur de la loi du contrat 158.
Dans les pays europens, comme lAllemagne, lItalie, la
Suisse 159, la Belgique, lAutriche, le Portugal, la Tchcoslovaquie, la
Pologne et la Hongrie, la prescription est soumise, selon le trait de
Batiffol et Lagarde, la loi contractuelle ou dlictuelle rgissant
lobligation 160.

153. Article 675 du Code civil franais. Sur ces deux servitudes voir Hage-
Chahine, Essai... , prcit, no 47.
154. Note sous Cass., 31 janvier 1950, Sirey, 1950, 1, 121.
155. Jean Michel, La prescription libratoire en droit international priv,
thse, Paris, 1911, p. 1.
156. Sur ces propositions, voir Labb, sous Cass., 13 janvier 1869, Sirey,
1869, 1, 49 ; Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., nos 4 ss. ; Jean Michel,
thse prcite, pp. 91 ss. ; Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 286 ss.
157. Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, nos 615 et 703.
158. Voir Paris, 3 mars 1994, JCP, 1995, II, 22376.
159. Larticle 148, alina 1, du Code de droit international priv suisse dis-
pose que le droit applicable la crance en rgit la prescription et lextinc-
tion . On constate que ce texte parle de droit de la crance et non de celui de sa
source.
160. Op. cit., t. 2, no 615, n. 11.
La prescription extinctive 277

Les pays arabes qui qualifient la prescription de mode dextinc-


tion de lobligation elle-mme, comme lEgypte 161, la Syrie 162, le
Kowet 163, le Qatar 164, soumettent la prescription la loi du fond,
gnralement la loi de la source de lobligation, cest--dire, en
matire dobligation contractuelle, la loi du contrat ; les pays, inspi-
rs du droit musulman, qui font de la prescription un simple moyen
dirrecevabilit de laction non une cause dextinction du droit subs-
tantiel, comme la Jordanie 165 et les Emirats arabes unis 166, devraient,
en bonne logique, soumettre la prescription la lex fori.
Au Liban, nombreuses sont les dcisions qui, en matire de billets
ordre, ont appliqu la loi du lieu de la cration du titre 167. En
matire dobligation contractuelle la jurisprudence libanaise a appli-
qu la loi du domicile du dbiteur 168, mais il semble quelle est plutt
favorable la loi de la source de lobligation 169. Cependant, la cour
dappel de Beyrouth, dans un arrt du 19 octobre 1995, a appliqu

161. Hicham-Abi Sadek, Les conflits de lois, Alexandrie, 1974, p. 681 ;


Oukacha-Abdel Al, Les conflits de lois en matire deffets de commerce, 1988,
p. 364 ; Mohamed Kamal Fahmy, Principes de droit international priv, Alexan-
drie, 1980, p. 593.
162. Larticle 372 du Code civil syrien dispose que lobligation, et non seule-
ment laction, steint en principe par lcoulement dun dlai de quinze ans.
163. Maged Halwani, Le droit international priv kowetien, Universit du
Kowet, 1973-1974, p. 378.
164. Larticle 195 du Code des matires civiles et commerciales dispose que
la prescription teint lobligation et non seulement laction.
165. Larticle 449 du Code civil jordanien dispose que la prescription nteint
pas le droit mais rend laction irrecevable.
166. Larticle 473 de la loi des relations civiles de lEtat des Emirats arabes
unis contient la mme disposition que larticle 449 du Code civil jordanien.
167. Cass., 23 mars 1926, RJM, t. II, no 76, p. 869 (la loi qui rgit la prescrip-
tion est pour chaque dbiteur celle du pays o son obligation a pris naissance) ;
Cass., no 70, 26 juillet 1938, Al Muhami, 1938, 1, p. 29 (loi du lieu de la cration
du titre) ; tribunal dinstance du Liban Nord, no 247, 9 juillet 1947, RJL, 1948,
p. 193 (loi du lieu de la naissance de lengagement ; ce lieu concidait avec la loi
du domicile commun des parties, ide de soumission volontaire cette loi),
Appel, Beyrouth, no 701, 8 juin 1962, RJL, 1962, p. 257 (loi du lieu o le titre a
t cr), Cass., no 58, 6 juillet 1962, RJL, 1962, p. 534 (loi de la cration du
titre concidant avec la loi du lieu de paiement. Pour cet arrt, la prescription est
un lment de lobligation, ce qui est contraire la nature juridique et de la pres-
cription et de lobligation) ; Appel, Beyrouth, no 1189, 25 juillet 1963, Hatem,
57, p. 34, no 2, RJL, 1964, p. 494 (lieu de cration des traits).
Juge unique, Beyrouth, no 954, 3 janvier 1966, RJL, 1966, p. 586 (loi du lieu
o le titre a t mis : loi trangre vince et remplace par la loi libanaise pour
cause dignorance du contenu de la loi trangre palestinienne).
168. Appel, Beyrouth, no 795, 22 juin 1954, Hatem, 20, p. 48, no 1.
169. Trib. Bekaa, 22 novembre 1933 ; Cass., 26 juillet 1938, RJM, t. 2, no 48,
p. 48 ; Appel, Mont-Liban, no 764 du 2 novembre 1960, RJL, 1960, p. 971 ;
Appel, Beyrouth, no 1455, 4 juillet 1967, RJL, p. 315.
278 Fayez Hage-Chahine

la loi du domicile du dbiteur localisant sa personnalit patrimo-


niale 170.
En France, lvolution de la jurisprudence mrite dtre souligne.
Pour en donner une ide claire il faut distinguer selon quil sagit des
dcisions des juges du fond ou des arrts de la Cour de cassation
les premires, caractrises par le pragmatisme 171, sont en gnral le
reflet des orientations apparentes de la Cour de cassation.
On peut les rpartir en deux catgories, celles qui ont appliqu la
loi du domicile du dbiteur et celles qui ont appliqu la loi de la
source de lobligation 172. Certaines dcisions, relativement rares, ont
appliqu le systme de la loi la plus favorable au dbiteur 173,
dautres celui de la lex fori 174. On relve des arrts intressants ren-
dus par certaines cours dappel, notamment celle de Besanon 175, de
Paris 176 et de Pau 177.
69. Les arrts publis rendus par la Cour de cassation en la
matire sont au nombre de quatorze. Dans dix arrts, la comptence
a t donne la loi franaise et dans les quatre autres loi tran-
gre. La premire catgorie darrts est non seulement quantitative-
ment plus importante mais qualitativement plus significative.

Les arrts qui ont appliqu la loi franaise :


70. 1) Le 13 janvier 1869 178, la Cour de cassation a rendu un
arrt, devenu clbre, dans lequel elle dclare appliquer la loi du
domicile du dbiteur. Cet arrt nonce :
Attendu quen matire dactions personnelles les rgles de
la prescription sont celles de la loi du domicile du dbiteur, qui,

170. Appel, Beyrouth, neuvime chambre, arrt no 968/95 (Socit libanaise


pour lindustrie de lacier, S.A.L. c. Thyssen Stahl Union, indit) ; voir infra,
no 80.
171. Motulsky, Rpertoire Dalloz, verbo Procdure civile et commerciale ,
no 125.
172. Dayant, Rpertoire Dalloz, verbo Prescription civile , no 37.
173. Tribunal de grande instance, Prigueux, 10 mars 1964, Clunet, p. 404,
note Goldman, rendu en matire dlictuelle.
174. Tribunal dinstance, Beauvais, 13 avril 1965, Gaz. Pal., 1965, 2, 25. Ce
jugement a considr la prescription comme une matire de procdure.
175. Besanon, 11 janvier 1883, D., 1883, 2, p. 211, voir infra, no 84.
176. Paris, 23 janvier 1975, Rev. crit., 1976, p. 97, note Dayant ; voir infra,
no 96 ; Paris, 3 mars 1994, JCP, 1995, II, 23376, prcit, voir infra, no 95,
note 249, et no 97.
177. Pau, 24 juin 1981, D., 1981, 569, note Agostini, voir infra, no 97.
178. Sirey, 1869, 1, 49, note Labb.
La prescription extinctive 279

poursuivi en vertu de la loi de son pays, a le droit de se prva-


loir des dispositions de cette mme loi qui peuvent le protger
contre laction dont il est lobjet .
Cette solution a t reprise par la Cour de cassation dans ses arrts
du 28 janvier 1884 179, 9 janvier 1934 180, 1er juillet 1936 181.
Dans ces quatre arrts, la loi franaise dsigne tait en mme
temps la loi du domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi.
2) Le 31 janvier 1950 182 la Cour de cassation, aprs une
constance de quatre-vingt-un an, et dans un arrt non moins clbre,
a maintenu la comptence de la loi du domicile du dbiteur en
admettant la comptence complmentaire de la lex contractus
lorsque celle-ci est plus favorable au dbiteur. Dans cet arrt, la Cour
de cassation a dclar que
le dbiteur engag dans les liens dun contrat international et
assign en France en excution de ses obligations contrac-
tuelles rgies par une loi trangre a le droit de se prvaloir des
rgles qui, dans ladite loi, peuvent le protger contre laction
dont il est lobjet plus efficacement que larticle 2220 du Code
civil .
Il ne fait pas de doute que la Cour suprme a appliqu dans cet arrt
la loi franaise, parce quelle commence ses attendus par le visa de
larticle 2220 du Code civil. La lex contractus trangre ntait pas
applique en tant que loi trangre mais en tant que stipulation 183
du contrat dclare valable par larticle 2220. Cet article prohibe la
prolongation du dlai de la prescription mais admet son abrviation.
Cette abrviation peut intervenir de deux manires :

179. DP, 1885, 1, p. 300.


180. DP, 1934, 1, p. 22.
181. DP, 1936, 1, p. 505.
182. D., 1950, 1, p. 261, note Lerebours-Pigeonnire ; JCP, 1950, 11, 5541,
obs. Weill ; Clunet, 1950, 1200 obs. Goldman ; Rev. crit., 1950, p. 415, Lenoan ;
Gaz. Pal., 1950, 1, 42, note Sarraute et Tager ; Sirey, 1950, 1, p. 121, Niboyet.
183. Dans lun de ses attendus, cet arrt a dit quen privant ainsi le dbiteur
de dispositions protectrices ainsi arbitrairement dissocies des autres stipula-
tions du contrat . Sur lide dincorporation de la loi trangre, prvoyant un
dlai plus court, au contrat, voir Sarraute et Tager, Evolution ou rvolution ,
Gaz. Pal., 1950 (premier semestre), p. 42. Ces auteurs considrent
que la dure et les modalits de la prescription institues par une lgisla-
tion dtermine deviennent une partie sous-entendue mais inhrente dune
convention par le simple fait que cette convention est contracte sous le
rgime de la loi en question .
280 Fayez Hage-Chahine

en droit interne, en insrant dans le contrat une clause abr-


viative ;
en droit international priv, en soumettant le contrat une loi
trangre prvoyant un dlai plus court que le dlai de la loi
franaise.
Dans cet arrt, la loi franaise applique tait en mme temps la
loi du domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi 184.
3) Le 9 janvier 1968 185, la Cour de cassation a dcid que
la loi comptente pour dterminer le dlai dans lequel laction
devait tre intente tait la loi franaise laquelle les parties
avaient entendu soumettre le contrat .
Dans cet arrt la loi franaise applique tait, encore une fois, la
loi du domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi.
4) En 1971 186, dans deux arrts rendus le 21 avril en matire
daccidents du travail, la Cour de cassation a dclar en termes nets
que la prescription extinctive dune obligation est soumise la loi
qui rgit celle-ci .
Dans ces deux arrts lobligation tait localise dans lordre juri-
dique franais 187, et la loi franaise applique tait aussi la loi du
domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi 188.
5) Le 21 mars 1979 189, la Cour de cassation a vinc, au nom de
lordre public, la loi trangre applicable au motif quelle ne prvoit
pas la suspension pour cause de minorit et lui a substitu lar-
ticle 2252 du Code civil qui attache la minorit leffet suspensif.
Dans cet arrt, qui a fait prvaloir lquit sur la technique juri-
dique, la loi franaise applique tait en mme temps la loi du domi-
cile du dbiteur et celle du tribunal saisi.
6) Le 8 fvrier 1983 190, la Cour de cassation, statuant en matire

184. Sur ce point, Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 259 ss. ; La vrit
jurisprudentielle sur la loi applicable la prescription extinctive de lobliga-
tion , Mlanges Weill, pp. 303 ss.
185. Cass. comm., 9 janvier 1968, JCP, 1969, II, 15739, note Kahn ; Rev.
crit., 1968, p. 735, note Dayant.
186. Cass. civ., 21 avril 1971, Rev. crit., 1972, p. 74, note Lagarde ; JCP,
1971-II, 16825, obs. Level.
187. Lagarde, op. cit., p. 81.
188. La victime demanderesse tait revenue en France et plaidait devant un
tribunal franais contre une compagnie dassurance franaise.
189. Clunet, 1980, note Huet ; Rev. crit., 1981, p. 82, note Dayant ; JCP,
1980, II, 19311, Moneger.
190. Bull. civ., I, no 51, p. 44 ; Clunet, 1984, p. 123, note Lgier.
La prescription extinctive 281

dlictuelle, a dcid quen droit international priv franais, sauf


convention internationale contraire, la prescription extinctive dune
obligation est soumise la loi qui rgit celle-ci .
Dans cet arrt, la loi franaise applique tait en mme temps la
loi du domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi.

Les arrts qui ont appliqu la loi trangre :

71. 1) Le 28 mars 1960 191, la Cour de cassation a soumis la pres-


cription la loi marocaine qui tait la loi applicable au contrat.
Cet arrt a t favorablement accueilli par la doctrine mais il a t
considr comme peu dcisif parce que le problme de la loi appli-
cable la prescription ntait pas directement pos et discut devant
la Cour de cassation 192.
2) Le 7 juillet 1964 193, la Cour de cassation, statuant en matire
de contrat de transport maritime, a appliqu la loi marocaine en tant
que loi du lieu de destination.
Cet arrt nest pas significatif parce que le dlai de quatre-vingt-
dix jours dict par la loi trangre (le dahir du 31 mars 1919) nest
pas un dlai de prescription mais un dlai de forclusion 194.
3) Le 7 juin 1977 195, la Cour de cassation, statuant en matire de
vices cachs dans la vente, a dclar que la prescription extinctive
dune obligation est la loi qui rgit celle-ci 196.
Cet arrt nest pas significatif non plus parce que le dlai en ques-
tion tait le bref dlai dans lequel doit tre intente laction rsul-
tant des vices rdhibitoires. Or ce dlai est un dlai de forclusion 197,
non de prescription.
Il convient de prciser que nous ne critiquons par la Cour de cas-
sation davoir soumis le dlai de forclusion la loi du droit qui y

191. Rev. crit., 1960, p. 202, note Batiffol ; Clunet, 1961, p. 776, obs. Sialelli.
192. Batiffol, note prcite ; Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, no 615, p. 352.
193. DMF, 1964, p. 597, note Lureau.
194. Sur la qualification de ce dlai de fin de non-recevoir lie la rclama-
tion et non de dlai de prescription, Kahn, sous Cass. comm., 9 janvier 1968,
JCP, 1969, II, 15739.
195. Rev. crit., 1978, p. 123, note Batiffol.
196. Cet arrt a refus de soumettre le dlai la loi italienne en tant que loi
du domicile du dbiteur mais semble le soumettre la mme loi mais en tant que
lex contractus.
197. Mazeaud, Leons de droit civil, t. 3, vol. 2, 3e d., no 989. Ces auteurs
qualifient ce dlai de prfix et citent lappui Civ., 30 mai 1962, D., 1962,
p. 697. Le doyen Batiffol considre que ce dlai prsente loriginalit de ntre
pas quantifi (note prcite).
282 Fayez Hage-Chahine

est enferm mais davoir confondu ce dlai, sous langle des conflits
de lois, avec le dlai de prescription.
Le droit positif franais 198 et celui libanais 199 distinguent en
matire contractuelle entre lincapacit gnrale, soumise la loi
personnelle, et lincapacit spciale 200, soumise la loi du droit de la
jouissance duquel on est priv 201. La mme distinction devrait, par
analogie, tre transpose en matire de dlais.
La prescription devrait te soumise sa loi propre et le dlai de
forclusion, qui comme lincapacit spciale prsente un caractre
exceptionnel et sexplique par lide de mfiance, devrait tre sou-
mis la loi qui rgit le droit enferm.
4) Le 20 mars 1984 202, la Cour de cassation, statuant en matire
de contrat daffrtement, a dcid que la prescription de laction
exerce en excution de ce contrat est soumise cette loi et a
appliqu la loi danoise.
Cet arrt a refus dtendre au contrat daffrtement 203 la rgle de
conflit spciale de larticle 16, alina 3, de la loi du 18 juin 1966, qui
soumet la prescription des actions nes dun contrat de transport
maritime de marchandises la lex fori. Cet arrt, qui vise larticle 3
de la loi du 18 juin 1966 et non larticle 3 du Code civil, montre bien
que lattention de la Cour de cassation tait attire moins par la rgle
de conflit de droit commun applicable la prescription en gnral,
que par le rejet de lide dtendre le champ dapplication de la rgle
de conflit spciale susmentionne.

72. Nous allons nous arrter devant les dcisions significatives


rendues par la Cour de cassation franaise et faire les observations
suivantes :
1) La Cour de cassation, depuis 1869 jusqu nos jours, applique,
sous diverses tiquettes, la mme loi, savoir la loi qui est en mme
temps la loi du domicile du dbiteur et celle du tribunal saisi.

198. Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, no 596.


199. Tyan, op. cit., no 93, p. 138.
200. Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, nos 487 et 651 ; Motulsky, sous Civ.,
15 mai 1963, JCP, 1963, 11, 13366.
201. Pour Batiffol et Lagarde (ibid.) cette incapacit voque lide dabus
dinfluence . Sur la mfiance en matire de forclusion voir Carbonnier, Notes
sur la prescription extinctive , Rev. trim. dr. civ., 1952, p. 178, qui considre que
ce dlai est dict quand il sagit dun droit anormal admis regret .
202. Bull. civ., no 110, p. 92.
203. Supra, no 36.
La prescription extinctive 283

2) On constate quil y a un malaise dans la formulation 204 de la


rgle de conflit et ce malaise prend un aspect diffrent selon les
arrts :
A larrt du 13 janvier 1869 et ceux qui sont rendus dans son
sillage, on peut adresser deux critiques :
a) lattendu principal est mlang de fond et de procdure et le lieu
du domicile du dbiteur et du tribunal saisi devrait avoir une
autre signification que nous prciserons plus loin 205 ;
b) la solution est fonde sur la double ide que la prescription est
une institution de protection du dbiteur et que le domicile de ce
dernier est le rattachement qui assure cette protection. Or, ce rai-
sonnement est inacceptable. Dabord, parce que lide de protec-
tion, si elle correspond lun des buts de la prescription 206, ne
correspond pas sa nature juridique. Ensuite, parce que la loi du
domicile du dbiteur ne ralise pas forcment cet objectif de pro-
tection et peut, par exemple, fixer un dlai plus long quune autre
loi. Enfin, le domicile du dbiteur nest pas le seul rattachement
pouvant raliser cette ide de protection. A ce titre, Pillet avait
propos lapplication de la loi nationale 207 et les partisans de la
lex contractus, en introduisant la prescription dans le champ
contractuel et en voulant attirer lattention du dbiteur, au jour de
la conclusion du contrat, sur le dlai dans lequel lobligation est
enferme, prtendent raliser ce mme objectif 208.
Larrt du 31 janvier 1950, qui a fait lobjet de plusieurs et de
savants commentaires, ne prcise pas quel titre larticle 2220 du
Code civil a t appliqu : est-ce titre de loi de police 209 ou la
suite du jeu de la rgle de conflit ? 210
Les arrts du 21 juin 1971 qui ont rattach la prescription la
loi de lobligation manquent de prcision. Que faut-il entendre par-
l ? la loi de la source de lobligation 211 ou la loi de lobligation elle-

204. Sur cette formulation voir Hage-Chahine, Vrit... , prcit, p. 311.


205. Infra, nos 80 ss.
206. Supra, no 16.
207. Le droit international priv , Clunet, 1896, cit dans Jean Michel, op.
cit., p. 95.
208. Dayant, Rpertoire Dalloz, t. II, verbo Prescription civile , no 35.
209. Sarraute et Tager, article prcit, p. 440.
210. Sur cette question, Hage-Chahine, Conflits..., prcit, no 300.
211. Dans la premire espce (Socit des tabacs et allumettes) la Cour de
cassation a soumis lobligation la loi de sa source .
284 Fayez Hage-Chahine

mme dtache de sa source ? Dailleurs la Cour de cassation a uti-


lis lexpression de loi de lobligation pour viter le problme de
la qualification de laction en rparation des accidents du travail,
cest--dire pour ne pas se prononcer formellement sur sa nature
contractuelle ou extracontractuelle 212.
Larrt du 8 fvrier 1983 pche, au contraire, pour avoir com-
mis un excs de prcision. Aprs avoir soumis la prescription la loi
de lobligation dlictuelle, il prcise que celle-ci est soumise non pas
la lex loci delicti, comme on la formule dune manire gnrale,
mais la loi du lieu o le dommage a t ralis. Pour donner com-
ptence la loi franaise, la Cour de cassation na pas ramen la loi
dlictuelle la loi du lieu du fait dommageable mais la loi du lieu
de la ralisation du dommage : cette dmarche a t qualifie
d affinement 213 de la rgle de conflit applicable la responsabi-
lit dlictuelle. Mais on peut se demander si elle ne constitue pas un
appauvrissement de celle-ci en la rduisant llment de dommage
ou si elle ne conduit pas la priver de sa souplesse et lier les mains
du juge ; lexpression loi de lobligation ne contient pas une indi-
cation et pour arriver la solution quon comptait appliquer la Cour
de cassation a d passer par deux extrmes : la fuite devant la prci-
sion et lexagration dans la prcision.
Larrt du 21 mars 1979 a dtourn 214 la fonction de lordre
public pour appliquer la loi franaise plus protectrice du mineur vic-
time dun accident de la circulation routire.
73. Tous ces malaises auraient t vits si la Cour de cassation
avait appliqu la loi qui tait en fait la loi du domicile du dbiteur et
celle du tribunal saisi avec sa vritable identit : la lex vinculi siti,
cest--dire, en matire dobligation personnelle, la loi du lieu du
domicile localisant la personnalit patrimoniale du dbiteur.
74. Cette loi est diffrente de la loi de la source de lobligation et
devrait lui tre prfre pour deux raisons : la premire est ngative
en ce que la loi de la source de lobligation est critiquable (a)) et la
seconde positive en ce que la loi du domicile localisant la personna-
lit patrimoniale a des titres qui justifient son application (b)).

212. Cest--dire son rattachement au contrat de travail ou la loi du 9 avril


1889 sur les accidents du travail. En ce sens Lagarde, note prcite, p. 77.
213. Lgier, note prcite, p. 127.
214. Sur le dtournement de la fonction dordre public voir Hage-Chahine,
Vrit... , prcit, p. 319.
La prescription extinctive 285

a) Les critiques du systme de la loi de la source de lobligation

75. Ce systme est critiquable pour les quatre raisons suivantes :


il dnature la notion de prescription ;
il nest pas compatible avec le droit transitoire interne ;
il na pas les avantages quon lui attribue ;
il prsente des inconvnients pratiques.

i) La dnaturation de la notion de prescription


76. Lappartenance de la prescription la famille des catgories
substantielles justifie sa soustraction lempire de la lex fori mais ne
justifie pas son rattachement la loi de la source de lobligation.
Autrement dit, si la soumission de la prescription la loi du fond est
justifiable, lidentification de cette dernire la loi source de lobli-
gation ne lest pas. Pourquoi la loi du fond serait-elle la lex contrac-
tus ou la lex loci delicti, par exemple, et non pas la loi dune autre
catgorie 215 substantielle ?
La prescription constitue en elle-mme une catgorie substantielle
distincte.
En faveur de cette ide on peut invoquer les arguments suivants :
1) La prescription est une institution qui transforme un fait en
droit, consolide les situations de fait et constitue un instrument de
pacification sociale.
2) Les rdacteurs du Code civil franais lont considre comme
tant linstitution la plus ncessaire lordre social 216.
3) Le lgislateur franais lui a rserv le dernier titre, par lequel
il a voulu couronner son uvre, et lui a consacr plus de soixante-
trois articles (de 2219 2281) 217, alors quil na consacr que cinq
articles aux dlits (de 1382 1386) et cinquante-sept articles la
thorie gnrale des contrats 218.

215. Sur cette ide voir Audit, note sous Civ., 1er juin 1976, Clunet, 1977,
p. 95. Pour cet auteur une dissociation entre la source de lobligation dlic-
tuelle et son rgime nest nullement inconcevable .
216. Supra, no 1.
217. Il faut ajouter les articles 475, 617, 690, 706, 789, 790, 1304, 1844-14 et
1844-17.
218. Il sagit des articles 1101 1107, 1108 1133, 1134 et 1135, 1146
1155, 1156 1165, 1165 1167 ; les articles 1136 1141 (obligation de donner)
et 1142 1145 (obligation de faire ou de ne pas faire) et 1168 1369 concernent
lobligation, non le contrat en tant quaccord de deux volonts.
286 Fayez Hage-Chahine

4) Leffacement de la prescription devant le contrat ou devant le


dlit irait franchement lencontre de lintention du lgislateur et
constituerait un dfi la logique. Il est unanimement admis que
lincapacit, en matire contractuelle, nest pas soumise la loi du
contrat mais une loi propre : la loi nationale 219. Est-il logique dri-
ger la capacit contractuelle en catgorie distincte et de laisser la
prescription se dissoudre dans le contrat ou dans le dlit ? ce qui vaut
pour la capacit ne vaut-il pas, a fortiori, pour la prescription ?
5) La prescription est un mode dextinction de lobligation qui se
distingue des autres modes en ce quelle opre indpendamment de
toute satisfaction du crancier. La prescription est extrieure lobli-
gation. Elle ne fait pas partie de sa structure qui est compose dun
sujet actif (crancier), dun sujet passif (dbiteur) et dun objet (la
prestation ou le service). Elle nen constitue pas une modalit,
comme le terme, la condition, la solidarit et lindivisibilit. La pres-
cription nest pas le vinculum juris, mais le moyen qui provoque sa
rupture, elle nest pas la manire dtre de lobligation, mais la
manire dtre du dbiteur (libr ou assujetti 220).
Pour se convaincre que la prescription ne fait pas partie de lacte
juridique ou du fait juridique qui donne naissance lobligation, il
suffit de constater que la prescription teint les obligations, quelle
que soit leur source, dune faon identique et que lorigine contrac-
tuelle ou dlictuelle dune obligation, par exemple, ninflue en rien,
sauf la dure du dlai, sur le rgime de la prescription. Comment
peut-on affirmer que la prescription est une condition de fond du
contrat au mme titre que celles vises larticle 1108 du Code civil
franais et 177 du Code libanais des obligations et des contrats ou
quelle relve de ses effets (principe de la force obligatoire et prin-
cipe de leffet relatif) ou des rgles qui rgissent son excution (ex-
cution en nature, par quivalent, exceptio non adimpleti contractus,
rsolution, etc.) ? Il est galement faux de considrer quelle entre
dans le champ contractuel des parties, et le fait quil soit possible de
convenir de labrviation de son dlai ne saurait lui confrer la
nature conventionnelle, tout comme la possibilit de conclure un
219. Supra, no 71.
220. Labb (note sous 13 janvier 1869, Sirey, 1869, 1, p. 50) a crit que :
Lobligation modifie juridiquement la manire dtre de la personne,
elle sattache cette personne pour restreindre sa libert. En quelque lieu
que la personne individuelle ou physique se transporte, la personne juri-
dique, pure conception de lintelligence, est toujours au domicile. (Voir
infra, no 83.)
La prescription extinctive 287

contrat sur un droit rel ne saurait faire de ce droit une matire


contractuelle.
Dautre part, rien ne permet de soutenir lide que la prescription
appartient au mcanisme dlictuel. Elle ne prsente aucun trait com-
mun avec la faute, le dommage, le lien de causalit et la nature de la
rparation (en espces ou en nature).
6) La faiblesse du systme du rattachement de la prescription la
loi de la source de lobligation est illustre par le fait que ses dfen-
seurs invoquent deux ides diffrentes pour justifier son application
lobligation contractuelle et son application lobligation extra-
contractuelle. Dans le premier cas, on invoque lide de protection
du dbiteur, travers lide de connaissance des dispositions du
contrat et, dans le deuxime cas, on invoque lide que la prescrip-
tion constitue une modalit de lobligation.

ii) Lincompatibilit avec le droit transitoire interne


77. La prescription, en droit transitoire interne, est rige en cat-
gorie juridique autonome. La prescription non accomplie dune obli-
gation contractuelle 221 ou dlictuelle est soumise la loi nouvelle,
non la loi qui tait en vigueur au jour de la conclusion du contrat
ou de la commission du dlit. Leffacement de la prescription devant
le contrat ou le dlit nest pas admis en matire de conflit de lois
dans le temps, pourquoi serait-il admis en matire de conflit de lois
dans lespace ?

iii) Lineffectivit des avantages attribus au systme de la loi


de la source de lobligation
78. La loi de la source de lobligation ne prsente pas les avan-
tages quon lui a attribus 222. Lavantage de la certitude et de la pr-
visibilit, tout dabord, nest pas toujours assur. La dtermination
de la loi applicable au contrat, quand les parties nont pas express-
ment choisi la loi rgissant leur accord, suscite, quand le juge pro-
cde lopration de localisation, beaucoup de difficults et dincer-
titudes. La loi applicable au dlit, surtout avec le systme de la
proper law of the tort, et la loi applicable aux autres sources extra-

221. Roubier, Le droit transitoire, 1960, p. 410, et les rfrences. Bach, Ency-
clopdie Dalloz, Droit civil, verbo Conflit de lois dans le temps , nos 224 ss.
222. Sur ces avantages, voir Dayant, Rpertoire Dalloz, op. cit., no 45.
288 Fayez Hage-Chahine

contactuelles, comme lenrichissement sans cause, nest pas toujours


facile prvoir. Ensuite, lavantage tir de lunit de la loi applicable
nest pas un argument dterminant. La rglementation monolithique
dune institution nest pas un but en soi et vouloir viter le dpeage
ne doit pas se faire au dtriment de la nature juridique des institu-
tions. Le droit positif a soustrait la capacit, la forme et (pour rester
dans le domaine des modes dextinction) la compensation, la remise
de dette et la notation lempire de la loi de la source de lobli-
gation 223. Pourquoi dnier la mme autonomie la prescription ?
Quelle est linstitution la plus ncessaire lordre social ? La
compensation, la remise de dette, la novation ou la prescription ?

iv) Les inconvnients pratiques du systme de la loi de la


source de lobligation
79. La loi de la source de lobligation prsente des inconv-
nients :
dans lhypothse du renvoi,
dans lhypothse des articles 2225 du Code civil franais et 346
du Code libanais des obligations et des contrats.
Lhypothse du renvoi
Le rattachement de la prescription la loi de la source de lobli-
gation risque de rompre lharmonie qui devrait rgner en matire
contractuelle et en matire dlictuelle. Dans le premier cas le renvoi
serait rejet alors que dans le deuxime cas il est admis 224. Lavan-
tage tir de lunit de la loi applicable est, encore une fois, dmenti.
Lhypothse des articles 2225 du Code civil franais et 346 du
Code libanais des obligations et des contrats
Larticle 2225 du Code civil franais dispose :
Les cranciers ou toute autre personne ayant intrt ce
que la prescription soit acquise, peuvent lopposer, encore que
le dbiteur ou le propritaire y renonce.

223. Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, nos 614 et 611 ; ces auteurs considrent
que ces institutions sont soumises leur loi propre, mais quand elles sont
conventionnelles il est raisonnable de prsumer que les parties se sont rfres
la loi de lobligation.
224. Sur la possibilit du renvoi en matire dlictuelle, Batiffol et Lagarde,
t. 1, 8e d., no 311, p. 508 ; Pau, 24 juin 1981, D., 1981, p. 569, note Agostini.
La prescription extinctive 289

Larticle 346, alina 3, du Code libanais des obligations et des


contrats dispose que
si la renonciation la prescription prsente un caractre frau-
duleux, les cranciers du renonant peuvent en obtenir la rvo-
cation au moyen de laction paulienne .
Il ne fait pas de doute que la possibilit ou limpossibilit des cran-
ciers du prescriptionnaire dinvoquer ce droit est soumise la loi de
la prescription. Lapplication de la loi de la source risque dimposer
aux cranciers soit la loi dun contrat auquel ils sont trangers, soit
la loi dun pays (hypothse dune obligation extracontractuelle) dont
ils ignorent compltement les dispositions. Ne faut-il pas trouver une
loi qui tienne compte la fois des intrts du crancier, du dbiteur
et des cranciers de ce dernier ? 225
Cette loi est bien la lex vinculi siti laquelle nous arrivons main-
tenant.

b) La justification de la lex vinculi siti 226

80. La lex vinculi siti est la loi du domicile du dbiteur localisant


sa personnalit patrimoniale. Elle concide, parfois, avec la lex fori
et souvent avec la loi du domicile du dbiteur mais elle ne se
confond ni avec lune ni avec lautre.
On aurait tendance confondre la lex vinculi siti avec la lex fori
parce que ces deux lois concident parfois en pratique. Il suffit, pour
affirmer lautonomie de la lex vinculi, dnumrer les cas dans les-
quels elle ne concide pas avec la lex fori. Ces cas sont relativement
nombreux et se prsentent toutes les fois o la loi prvoit une dro-
gation la rgle actor sequitur forum rei comme dans les hypothses
des articles 14 et 15 du Code civil franais et les hypothses de

225. Arminjon (article prcit, Mlanges Pillet, t. 2, p. 21) propose de sou-


mettre lhypothse de larticle 2225 du Code civil franais la loi du domicile
du dbiteur parce que ce lieu est le centre des intrts et des droits du dbiteur.
Il est significatif quArminjon prfre cette loi alors quil soutient la thse de la
lex contractus, ce qui montre que cette dernire loi nest pas suffisante pour
rgir tous les intrts en prsence.
226. Aprs que ce cours eut t profess (entre le 3 et le 8 juillet 1995) mais
avant quil ne soit publi, la cour dappel de Beyrouth (neuvime chambre for-
me de MM. Tabbarah, prsident, Ajlani et Choueiri, conseillers) a rendu le
19 octobre 1995 larrt no 968/95 (Socit libanaise pour lindustrie de lacier
SAL c. Thyssen Stahl Union, indit) par lequel elle a soumis la prescription
extinctive de lobligation la loi du domicile du dbiteur localisant sa personna-
lit patrimoniale. La cour a mme utilis lexpression de lex vinculi siti .
290 Fayez Hage-Chahine

larticle 46 du nouveau Code de procdure civile franais et les


articles 100 et 102 du nouveau Code de procdure civile libanais.
La tendance confondre la lex vinculi siti avec la loi du domicile
du dbiteur est beaucoup plus grande parce que les hypothses de
concidence en sont beaucoup plus frquentes. Toutefois, il demeure
possible de prouver lautonomie de la lex vinculi. Il suffit de citer les
rares cas o le domicile du dfendeur nest pas localisateur de la per-
sonnalit patrimoniale du dbiteur. Il en est ainsi dans deux hypo-
thses : celle du domicile lu et celle de la disparition de la person-
nalit du dfendeur devant celle du dbiteur vritable 227.
81. La loi du domicile du dbiteur localisant sa personnalit
patrimoniale, la lex vinculi siti, est la loi du domicile rel et attributif
de comptence. Elle est non seulement la loi du tribunal effective-
ment saisi en vertu de la rgle actor sequitur forum rei mais aussi
celle du tribunal qui aurait d ltre en vertu de la mme rgle. Il en
rsulte que la lex vinculi siti nest pas toujours la loi du juge saisi,
elle peut, galement, tre une loi trangre.
Le domicile, dans le systme de la lex vinculi siti, se distingue du
domicile au sens de la lex domicili debitoris en ce quil localise la
personnalit patrimoniale du dbiteur, alors que dans cette dernire
loi il est invoqu titre de rattachement de protection 228. Le rempla-
cement de lide de protection par celle de localisation conduit au
rejet de la facult, injustifie 229, accorde au dbiteur de choisir la
loi la plus favorable.
82. Des arguments rationnels et des arguments de texte justifient
lapplication du systme de la lex vinculi siti.

i) Les arguments rationnels

83. 1) Etant la loi du domicile du dbiteur et la loi du tribunal


auquel ce domicile attribue comptence, la lex vinculi siti traduit les
deux aspects de lobligation teinte par la prescription, savoir :
lassujettissement patrimonial du dbiteur et le pouvoir de contrainte
du crancier 230.

227. Sur ces deux hypothses, voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 307 ss.
228. Supra, no 20, et larrt du 13 janvier 1861, prcit, no 70.
229. Cest la solution de larrt du 31 janvier 1950, prcit. Daprs le sys-
tme de la lex vinculi, le crancier a le droit ce que la loi du domicile du dbi-
teur ne soit pas remplace, au choix de ce dernier, par une loi plus favorable.
230. Sur ces deux aspects voir Malaurie et Aynes, op. cit., no 1, p. 11.
La prescription extinctive 291

2) La lex vinculi siti, applicable la prescription extinctive, est en


parfaite harmonie avec la lex rei siti, applicable la prescription
acquisitive. Les deux prescriptions sont lies entre elles par une
unit profonde. Il sagit dans les deux cas dun mcanisme qui trans-
forme un fait en droit. La premire transforme linaction du cran-
cier en libration du dbiteur et la deuxime transforme la posses-
sion en proprit. Les deux lois sont lapplication dun mme
principe, savoir la soumission de la prescription la loi du lieu o
le fait sest transform en droit. La lex vinculi siti est la loi du lieu
du lien juridique rompre, la lex rei sitae est la loi du lieu du bien
acqurir. La lex vinculi siti, en tant que traduisant la loi du lieu du
passage du fait au droit, prsente lavantage de tenir compte des
intrts des parties et des intrts des tiers. Elle attire lattention des
premires sur le sort du lien juridique qui les unit, elle permet aux
derniers, notamment aux autres cranciers, de se renseigner sur ltat
du patrimoine du dbiteur, sur sa solvabilit, et dexercer, sans sex-
poser une surprise, le droit qui leur est accord par larticle 2225
du Code civil franais et par les articles 345 et 346 du Code libanais
des obligations et des contrats.
3) La lex vinculi siti constitue un terrain dentente avec le sys-
tme de la lex fori des pays anglo-amricains et des pays arabes ins-
pirs du droit musulman.
Le rapprochement sopre de deux manires :
a) Le lieu du domicile localisant la personnalit patrimoniale du
dbiteur est en mme temps le lieu du juge saisi. Mais ce lieu na
pas la mme signification 231 quil a dans la lex fori :
dabord, par le fait quil est le lieu non seulement du tribunal
effectivement saisi en vertu de la rgle actor sequitur forum rei
mais aussi du tribunal qui aurait d ltre en vertu de la mme
rgle ;
ensuite, et surtout, par le fait quil ne traduit pas ladoption de la
qualification procdurale de la prescription. Il a une signification
substantielle. Il illustre lide selon laquelle il correspond au lieu
o le crancier a laiss croire son dsintressement. Cest cet
endroit quil omet de poursuivre son dbiteur et que son inaction
se transforme progressivement en libration.

231. Sur la mme signification en matire dautres prescriptions excinctives,


voir supra, no 51.
292 Fayez Hage-Chahine

La diffrence de signification ne cache pas lidentit du rsultat.


Ce rsultat commun, savoir la dsignation en pratique, bien qu
deux titres diffrents, de la loi du for rapproche les pays de la loi du
fond des pays de la lex fori.
b) La lex vinculi siti part de la fonction transformatrice de la pres-
cription cest--dire de son rle tendant concilier le fait avec le
droit. Dans les pays qui adoptent la loi du for, la prescription, bien
que qualifie de matire de procdure, est charge du mme rle.
Lide de consolidation des situations de fait est commune aux deux
systmes. Entre la prescription des pays substantialistes et celle des
pays lexforistes il y a une diffrence de nature mais une identit de
fonction.
4) La lex vinculi siti est prvisible. Le crancier et le dbiteur
connaissent, au moment de la conclusion du contrat et la naissance
de lobligation extracontractuelle, la loi applicable la prescription.
Ils ne seront pas surpris par une loi dont ils ignorent la teneur,
contrairement ce qui se passe en matire contractuelle, lorsque les
parties nont pas expressment choisi la loi applicable au contrat, ou
en matire dlictuelle, quand le juge hsite entre la loi du fait dom-
mageable ou du dommage ou du pays avec lequel la situation dlic-
tuelle a les liens les plus troits.
Il convient de prciser que dans le systme de la lex vinculi siti le
crancier ne sera pas surpris par les effets du changement par le
dbiteur de son domicile.
Ce changement nous met dans lhypothse dun conflit mobile. La
solution de ce conflit consiste appliquer le dlai de la loi du nou-
veau domicile et de fixer le point de dpart de ce dlai au jour du
changement du domicile 232. Cette solution, qui supprime, en tout
tat de cause, linconvnient du changement du domicile 233, dans
lhypothse o la loi du nouveau domicile fixe un dlai plus court ou
prvoit des causes de prolongation moins favorables au crancier, est
conforme lconomie de la lex vinculi siti 234 qui consiste assurer
la scurit du commerce juridique, prserver les intrts du cran-

232. En ce sens Labb, note sous Cass., 13 janvier 1869, Sirey, 1869, 1, p. 50.
Voir aussi Von Bar, cit dans Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., no 21.
233. Sur lexagration de linconvnient tir du changement du domicile du
dbiteur voir Hage-Chahine, Vrit... , prcit, p. 323.
234. Cette solution est conforme la solution propose au conflit mobile en
matire mobilire o lon applique la loi du nouveau situs en cas de dplacement
du bien meuble (Hage-Chahine, Conflits..., prcit, no 476).
La prescription extinctive 293

cier de lobligation prescrite et des autres cranciers et ne pas


djouer la foi des cranciers en ltendue de la solvabilit du dbi-
teur nouvellement install. Ds que le dbiteur est tabli, il est sou-
mis au mme rgime que les autres.

ii) Les arguments de texte

84. 1) Larticle 2265 du Code civil franais dispose :


Celui qui acquiert de bonne foi et par juste titre un
immeuble en prescrit la proprit par dix ans, si le vritable
propritaire habite dans le ressort de la cour royale [cour
dappel] dans ltendue de laquelle limmeuble est situ, et par
vingt ans, sil est domicili hors dudit ressort.
Il rsulte de ce texte que le lgislateur accorde une grande impor-
tance la prsence de limmeuble prescrit lendroit o le propri-
taire peut poursuivre. Dans la lex vinculi siti, qui est cumulativement
la loi du domicile du dbiteur et la loi du tribunal auquel ce domicile
attribue comptence, on trouve la mme considration, savoir la
prsence du patrimoine du dbiteur lendroit o le crancier peut
saisir le juge.
A cet endroit, la ngligence du propritaire laisse davantage croire
la proprit du possesseur et linaction du crancier laisse davan-
tage croire la libration du dbiteur. La foi des tiers en les appa-
rences est grande l o le crancier, pouvant poursuivre, nglige de le
faire, et cest cet endroit que ces derniers mritent dtre protgs.
2) Larticle 2219 du Code civil franais dfinit la prescription
comme un moyen de se librer . Cette dfinition montre que la
prescription concerne la manire dtre du dbiteur (libr ou assu-
jetti), non la manire dtre de lobligation. Ce qui correspond au
domicile localisant la personnalit patrimoniale du dbiteur. Dautre
part, ce texte traduit la mme ide sur laquelle est fonde la rgle
actor sequitur forum rei, savoir lide selon laquelle les hommes
sont prsums tre en tat dquilibre patrimonial. Ce qui correspond
au domicile localisant la personnalit patrimoniale du dbiteur et
attributif de comptence.
3) Les articles 2223 du Code civil franais et 345 du Code liba-
nais des obligations et des contrats disposent que le juge ne peut pas
suppler doffice le moyen tir de la prescription et quil appartient
au dbiteur de le faire valoir.
294 Fayez Hage-Chahine

Ces deux textes ont t analyss comme dictant un droit


doption 235 permettant au dbiteur de choisir entre la libration par
voie de paiement et la libration par leffet de lcoulement du
temps. Or, ce choix est exerc lendroit o le dbiteur est domicili
et o il peut tre poursuivi par le crancier 236.
85. La dtermination de la loi applicable en matire de prescrip-
tion extinctive pose, comme en toute matire, des problmes qui pr-
cdent et suivent la dsignation.

Avant la dsignation
86. Il se pose le double problme de la qualification et du conflit
mobile.
87. La qualification en vue de la dsignation de la loi applicable
se fait lege fori 237. Cest la loi du juge saisi qui doit dire :
1) si le dlai litigieux est un dlai de prescription ou un dlai de for-
clusion 238 ;
2) si la matire sur laquelle porte la prescription est relle ou per-
sonnelle ;
3) si le lien juridique rompre est un lien de sujtion, un lien de
charge ou un lien dassujettissement patrimonial 239. La distinc-
tion entre le lien de charge et le lien dassujettissement patrimo-
nial couvre la distinction entre la prescription prsomptive et la
prescription ordinaire. La qualification de chacune de ces deux
prescriptions, auxquelles correspondent deux rgles de conflit
distinctes 240, doit soprer tant que la loi applicable nest pas
dsigne, conformment la lex fori. La qualification par la lex

235. Sur cette qualification voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit,


pp. 62 ss. ; Marty, Raynaud et Jestaz, t. 2, op. cit., no 339.
236. Hage-Chahine, Conflits..., prcit, p. 206 ; voir Besanon, 11 janvier
1883, Dalloz, 1883, cour dappel, p. 211. On peut lire dans cet arrt :
Attendu que la prescription nanantissant pas, ipso facto, le droit du
crancier mais constituant seulement une exception quil est facultatif au
dbiteur dopposer laction, on comprend que cest par la loi du lieu o ce
dbiteur doit tre actionn, cest--dire du lieu de son domicile, que la pres-
cription doit tout naturellement se rgler.
237. Paris, 23 janvier 1975, Rev. crit., 1976, p. 97, note Dayant.
238. Arminjon, Lusucapion et la prescription extinctive , Mlanges Pillet,
t. 2, p. 36.
239. Sur la distinction de ces trois liens, voir supra, no 53.
240. La courte prescription prsomptive est soumise, en principe, la loi de
lexcution du contrat, la prescription ordinaire la loi du domicile localisant la
personnalit patrimoniale du dbiteur. Voir supra, nos 65 et 80.
La prescription extinctive 295

causae intervient aprs la dsignation, notamment en matire de ren-


voi de qualification 241.
88. Le conflit mobile est un conflit de lois dans le temps au
niveau de la rgle dsignante qui rsulte dun changement affectant
le rattachement retenu par la rgle de conflit du for. En principe, le
conflit mobile en matire de prescription extinctive est soumis aux
mmes rgles auxquelles est soumise la matire sur laquelle porte la
prescription 242.
On peut donner deux exemples :
larticle 311-14 du Code civil franais supprime le conflit mobile
en matire de filiation parce que la rgle de conflit en la matire
est accompagne dune prcision temporelle 243 : il sagit de la loi
personnelle de la mre au jour de la naissance de lenfant. Il en
rsulte que le problme du conflit mobile ne se pose pas en
France quand il sagit de la prescription extinctive des actions
relatives la filiation ;
la jurisprudence franaise soumet lincapacit en matire
contractuelle, laction en nullit et sa prescription une loi
unique : la loi nationale du contractant incapable. Quelle est la loi
applicable la prescription dans lhypothse o le contractant
change de nationalit ? La Cour de cassation franaise, dans un
arrt du 15 mai 1963 244, a dcid dappliquer la loi nationale en
vigueur au jour de la conclusion du contrat. En apportant cette
prcision temporelle, la Cour de cassation a supprim le conflit
mobile.
89. Il en est autrement et le conflit mobile se pose indpendam-
ment du conflit mobile relatif la matire laquelle se rapporte la
prescription dans le cas o il sagit de la prescription extinctive de
lobligation, parce que la loi applicable, savoir la loi du domicile
localisant la personnalit patrimoniale du dbiteur, est autonome par
rapport la loi qui rgit lobligation.

241. Voir infra, no 95.


242. Sur le conflit mobile dans lhypothse o la prescription est soumise la
lex rei sitae, voir Hage-Chahine, Conflits..., prcit, nos 476 ss.
243. Hage-Chahine, Larticle 311-14 du Code civil et les rgles trangres
de conflit dans le temps et dans lespace , Clunet, 1990, pp. 73 ss.
244. Prcit, Rev. crit., 1964, p. 506, note Lagarde ; Clunet, 1963, p. 996, note
Malaurie ; JCP, 1963, II, note Motulsky ; Ancel et Lequette, op. cit.,
pp. 306 ss.
296 Fayez Hage-Chahine

Nous avons vu que, lorsque le dbiteur change de domicile, on


applique la loi du nouveau domicile, mais le dlai de la nouvelle
prescription ne commence courir que du jour de ce changement 245.

Aprs la dsignation
90. Aprs la dsignation les problmes qui se posent varient selon
que la loi dsigne est la loi du for ou une loi trangre.
La loi dsigne est la loi du for
91. Dans ce cas il se pose deux problmes :
1) Le premier est celui de la rpartition entre les diverses prescrip-
tions appartenant la mme catgorie. Il sagit, par exemple, de
la prescription ordinaire dune obligation contractuelle et le juge
franais, saisi de laction et appliquant sa propre rgle de conflit,
donne comptence la loi interne franaise.
La question qui se pose est de savoir sil faut appliquer la pres-
cription trentenaire de larticle 2262 du Code civil ou dcennale
de larticle 189 bis du Code de commerce ou quinquennale de
larticle 2227 du Code civil. Cette question ne peut tre rsolue
quen se rfrant aux rgles instrumentales franaises de droit
interne qui fixent le champ dapplication de ces textes les uns par
rapport aux autres.
2) Le deuxime problme est celui du conflit dans le temps de la loi
interne du for.
Pour reprendre le mme exemple. Le juge franais, juge du
for, soumet la prescription la loi interne franaise. Mais quelle
loi interne franaise, lancienne qui fixait le dlai dix ans ou la
nouvelle qui le fixe dsormais cinq ans ? 246
Ce conflit doit tre rsolu par le droit transitoire interne cest-
-dire, dans notre exemple, le droit transitoire franais 247.
La loi dsigne est une loi trangre
92. Dans ce cas deux sries de questions peuvent tre soule-
ves :
245. Supra, no 80, al. 4.
246. Avant la loi no 68-5 du 3 janvier 1968 portant modification de lar-
ticle 1304 du Code civil franais, le dlai de la prescription de laction en nullit
relative tait fix dix ans, depuis la modification, ce dlai est fix cinq ans.
247. Dans lexemple de la note prcdente cette rgle est celle de larticle 21
de la loi du 3 janvier 1968.
La prescription extinctive 297

1) celle de la prise en considration de la rgle instrumentale tran-


gre ;
2) celle de la raction contre la teneur de la loi matrielle trangre.
La prise en considration de la rgle instrumentale trangre
93. La rgle instrumentale trangre sera prise en considration
dans trois hypothses.
Premire hypothse
94. Lorsque se pose le problme de la rpartition entre les
diverses prescriptions appartenant la mme catgorie. Exemple : il
sagit de la prescription ordinaire dune obligation contractuelle, le
juge franais, appliquant sa propre rgle de conflit, donne comp-
tence la loi libanaise.
Le Code libanais des obligations et des contrats prvoit une pres-
cription dcennale larticle 349, une prescription quinquennale
larticle 350 et une prescription biennale larticle 351. Quelle pres-
cription applique-t-on ? Pour le savoir le juge du for, dans notre
exemple, le juge franais, doit consulter la rgle instrumentale
interne libanaise qui fixe le domaine respectif de chacune de ces
trois prescriptions.
Deuxime hypothse
95. Lorsque se pose le problme du renvoi. Il y a deux variantes
de renvoi :
1) le renvoi de qualification 248, qui se rencontre, par exemple,
lorsque la loi du for qualifie la prescription de rgle de fond et
que la loi trangre la considre comme une question de proc-
dure ou lorsque la loi du for la considre comme une prescription
ordinaire alors que la loi trangre retient la qualification de
courte prescription fonde sur une prsomption de paiement. Il
convient de prciser que le problme du renvoi de qualification
ne se pose que lorsque la diffrence entre la qualification du for
et celle du droit tranger est certaine 249. La doctrine et la juris-

248. Sur cette question voir Lequette, Le renvoi de qualification ,


Mlanges Holleaux, 1990, p. 249.
249. Cette condition a t exige par la cour dappel de Paris du 3 mars 1994,
Rev. crit., 1994, p. 532, note Ancel ; JCP, 1995, 11, 22376, note Muir-Watt. Voir
Franceskakis, La thorie du renvoi et les conflits de systmes en droit interna-
tional priv, Sirey, 1958, qui a exig la certitude de la catgorie de la lex causae.
298 Fayez Hage-Chahine

prudence, en France, excluent ce genre de renvoi lorsquil existe


un doute sur la divergence des catgories.
2) Le renvoi de rattachement, qui se rencontre, par exemple, lorsque
la loi du juge saisi qualifie la prescription de rgle de fond et la
soumet la loi du domicile du dbiteur et que la loi trangre
retient la mme qualification mais dcide de la soumettre une
autre loi, la lex contractus, par exemple.
Le problme de ces deux variantes de renvoi se pose dans les
mmes termes : il sagit de savoir sil faut tenir compte de la
rgle trangre de conflit de loi dans lespace, cest--dire sil
faut respecter la qualification ou le rattachement adopts par le
droit tranger.
96. La rponse cette question dpend de deux considrations :
la premire est celle qui rsulte de la conception que lon se fait
du renvoi en gnral. Personnellement, je considre que le renvoi
est une ncessit logique 250 qui devrait tre admis en gnral, au
premier comme au second degr, sauf dans les deux cas excep-
tionnels 251 suivants :
1) lorsque la rgle de conflit du for contient une rfrence expli-
cite directe la loi interne trangre ;
2) lorsque la rgle de conflit du for nest pas une rgle neutre et
quelle est aligne sur un rsultat. Il en est ainsi dans lhypo-
thse o le for vise un objectif matriel, comme dans la rgle
locus regit actum et les rgles de conflit alternatives, et dans
lhypothse o la rgle de conflit permet aux parties de choi-
sir directement la disposition matrielle applicable, comme la
rgle de conflit relative aux rgimes matrimoniaux et aux
contrats ;
la deuxime considration, qui est une application de la pre-
mire, est celle qui se rapporte la rgle de conflit applicable
la prescription extinctive.
Le renvoi doit tre admis en matire de prescription extinctive
dans toutes les hypothses o celle-ci nest pas soumise la loi
du contrat. Il en rsulte que le renvoi doit tre exclu, daprs
notre systme, dans deux cas seulement :

250. Sur cette ide voir Hage-Chahine, Larticle 311-14... , prcit, p. 86.
251. Op. cit., p. 90.
La prescription extinctive 299

a) lorsquil sagit de la courte prescription fonde sur une pr-


somption de paiement et que celle-ci est soumise la loi du
lieu de lexcution du contrat 252 ;
b) lorsquil sagit de la prescription de laction en nullit, en
rsolution et en rvocation et que cette action est soumise la
loi dautonomie 253.
97. La doctrine 254 nest pas contraire au renvoi en la matire. La
cour dappel de Pau, dans un arrt du 21 juin 1981 255, la admis en
matire dlictuelle, et la cour dappel de Paris, le 23 janvier 1975 256,
la appliqu la prescription dune obligation contractuelle. Cepen-
dant, la cour dappel de Paris, dans un arrt rcent du 3 mars
1994 257, a exclu le renvoi au motif que la prescription extinctive de
lobligation contractuelle est soumise la loi du contrat et que celle-
ci est incompatible avec le renvoi.
98. Le rapprochement par la fonction, que nous proposons, de la
prescription des pays substantialistes et celle des pays lexforistes
rsout les difficults souleves par le renvoi en matire de prescrip-
tion extinctive. En 1882, le tribunal suprme allemand, le Reichsge-
richt 258, a conu la qualification de la prescription en droit allemand
et en droit amricain dune manire rigide, ce qui la conduit un
rsultat pratique inacceptable, savoir limprescriptibilit de la
crance alors quelle tait teinte et selon la loi allemande et selon la
loi amricaine. Le cas tait le suivant :
Il sagissait dun effet de commerce mis aux Etats-Unis dAm-
rique, dans lEtat du Tennessee. Le dbiteur, poursuivi en Alle-
magne, oppose la prescription.
En droit allemand, la prescription est rattache au fond du droit et
la rgle de conflit allemande soumet la prescription la loi du fond,
qui tait, dans lespce, la loi amricaine de lEtat du Tennessee.
Mais cette dernire loi qualifiait la prescription de question de pro-
252. Supra, no 65.
253. Supra, nos 58 et 59.
254. Niboyet, sous Cass., 31 janvier 1950, p. 122 ; Dayant, sous Paris, 23 jan-
vier 1975, Rev. crit., 1976, p. 96 ; Agostini, note sous Pau, 24 juin 1981, p. 569 ;
Ancel, sous Paris, 3 mars 1994, Rev. crit., 1994, p. 544.
255. Prcit.
256. Prcit.
257. Prcit.
258. Reichsgericht, 23 janvier 1882, RGZ, 7.21. Sur cet arrt voir Philo-
nenko, De la prescription extinctive en droit international priv , Clunet,
1936, pp. 259-281 et pp. 513-546 ; Batiffol et Lagarde, t. 1, 8e d., no 295,
p. 483.
300 Fayez Hage-Chahine

cdure et la soumettait par consquent la lex fori. Le Tribunal


suprme allemand, refusant dappliquer la prescription allemande,
parce que sa propre rgle de conflit ne donnait pas comptence la
loi allemande, et refusant dappliquer la prescription amricaine,
parce quil a considr quil ne pouvait pas appliquer en Allemagne
une rgle de procdure trangre, a fini par dclarer la crance
imprescriptible.
Ce rsultat inacceptable et t vit si le Tribunal suprme alle-
mand stait plac non pas sur le terrain du concept de la prescrip-
tion, mais sur celui de sa fonction 259, qui tait identique.
Dans les deux pays, la prescription a pour rle de consolider les
situations de fait en les rendant conformes au droit. Lappel la
fonction de la prescription devrait a fortiori raliser le rapproche-
ment dans lhypothse o la lex fori qualifie la prescription de pres-
cription ordinaire et la lex causae de courte prescription prsomptive.
Troisime hypothse
99. Lorsque se pose le problme du conflit dans le temps au
niveau de la loi dsigne trangre. Supposons que cette loi ait t
modifie aprs la naissance de lobligation mais avant le jour du pro-
cs. Comment rsoudre le conflit entre la loi ancienne trangre et la
loi nouvelle trangre ? En se rfrant la rgle de conflit dans le
temps du juge du for ou celle du droit tranger ? Il ne fait pas de
doute quil appartient cette dernire rgle de rsoudre ce conflit 260.
Les raisons qui justifient la prise en considration de la rgle tran-
gre de conflit de lois dans lespace justifient lapplication de la
rgle trangre de conflit de lois dans le temps 261.
La raction contre la teneur de la loi substantielle trangre
100. Lapplication de la loi substantielle trangre suscite la rac-
tion du juge saisi dans deux hypothses :

259. Dans une dcision du 6 juillet 1934, le Reichsgericht a appliqu la loi


amricaine sur la prescription en considrant que lobjet de la rgle rpond la
notion allemande de la prescription (Batiffol et Lagarde, ibid.). Sur ce dernier
arrt, voir Philonenko, op. cit., pp. 517 ss., et Clunet, 1935, pp. 1190 ss. Le
Reichsgericht a considr que nonobstant les constructions juridiques diff-
rentes, les deux prescriptions sont apparentes dans leur substance et leur but
(Clunet, 1935, p. 1200). Nous dirions : dans leur fonction.
260. Ce principe gnral a t consacr par la Cour de cassation franaise
dans un arrt du 3 mars 1987, Bull. civ., 1, no 78, p. 58 ; JCP, II, 21209, obs.
Agostini ; Rev. crit., 1988, p. 695, note Simon Depitre.
261. Hage-Chahine, Larticle 311-14... , prcit, op. cit., pp. 82 ss.
La prescription extinctive 301

lorsquelle est contraire lordre public au sens du droit interna-


tional priv ;
lorsquelle conduit un rsultat unique blessant lquit.
Dans le premier cas, elle est vince au profit de la loi du for,
dans le second elle est corrige dans un intrt dordre priv.

Lviction de la loi trangre au nom de lordre public


101. Lordre public au sens du droit international priv ninter-
vient pas frquemment en matire de prescription extinctive. La loi
trangre normalement comptente ne doit tre vince que dans la
seule hypothse o elle dclare imprescriptible un droit que la loi du
for soumet la prescription. Cette solution sapplique non seulement
en matire patrimoniale 262 mais aussi en matire extrapatrimoniale.
La Cour de cassation franaise, dans un arrt du 13 novembre
1979 263, a considr la loi belge qui dclare imprescriptible laction
en contestation de lgitimation comme contraire lordre public, et
la vince au profit de la loi franaise qui soumet cette action la
prescription trentenaire de larticle 311-7 du Code civil. Le principe
de la prescriptibilit est dordre public parce quil exprime une
conviction commune selon laquelle lasservissement indfini dune
personne une autre personne doit tre aboli afin de faire rgner un
ordre social dans lequel les hommes doivent tre libres et gaux.
Lorsque cette ide nest pas mise en chec, la prescriptibilit
cesse dtre dordre public. Tel est le cas de la loi trangre qui
ignore la prescription extinctive des droits rels pour des raisons qui
relvent du systme de linscription au registre foncier 264 ou de la loi
trangre qui ne soumet laction aucun dlai de forclusion condi-
tion que laction soit intente dans les limites de la prescription de
droit commun du juge du for 265. Il ny a pas de contrarit lordre

262. Philonenko, Clunet, 1936, op. cit., p. 540 ; Dayant, op. cit., no 55 ; Hage-Cha-
hine, Conflits..., prcit, no 328 ; Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op. cit., no 82.
263. Rev. crit., 1980, p. 573, note Simon Depitre. Voir cependant Civ., 10 mai
1960, Clunet, 1961, note Ponsard ; Rev. crit., 1960, p. 205, note Batiffol ; D.,
1950, p. 548, note Malaurie. Mais cet arrt, qui se rapporte au dlai de forclu-
sion, a t rendu avant la loi du 3 janvier 1972 qui a dict le principe de la
prescription trentenaire des actions relatives la filiation.
264. Il en est ainsi en droit libanais et syrien.
265. Tribunal de grande instance de Draguignan, 6 juin 1968, Gaz. Pal., 1968
(deuxime semestre), p. 342, qui a dcid que labsence de dlai de la loi alle-
mande en la matire (obligation alimentaire) ne portait pas atteinte lordre
public international franais tout au moins lorsque laction a t introduite dans
les trente ans qui ont suivi sa naissance.
302 Fayez Hage-Chahine

public non plus si laction est soumise par la loi trangre un dlai
prfix alors que la loi du for ne la soumet pas ce dlai 266.
Lordre public ne joue pas lorsque la loi trangre prvoit, pour la
prescription, une rglementation diffrente de celle de la loi du for.
Il en rsulte que la loi trangre normalement comptente ne sera
pas vince :
si elle prvoit un dlai plus court ou plus long que celui fix par
la loi du juge saisi ;
si elle fixe un point de dpart ou si elle adopte un mode de calcul
diffrents ;
si elle prvoit des causes de suspension ou dinterruption plus
larges ou plus troites que celles reconnues par le juge du for ou
mme si elle ignore lune des causes admises par lui 267 ;
si elle ignore, ou a fortiori, si elle admet selon un rgime diff-
rent certaines rgles adoptes par le juge du for comme la
maxime quae temporalia, qui consacre la perptuit de lexcep-
tion, la solution selon laquelle le paiement effectu postrieure-
ment lcoulement du dlai est rput valable 268, ou comme la
maxime contra non valentem agere non currit praescriptio qui
constitue une cause de prolongation autre que la suspension et
linterruption.
Cette dernire maxime, si elle ne saurait sappliquer au nom de
lordre public, peut intervenir, par une autre technique, au nom de
lquit.

La correction de la loi trangre au nom de lquit


102. Le rle limit de lordre public va provoquer les occasions
dintervention de lquit. Celle-ci emprunte, en matire de prescrip-
tion, la voie de la maxime contra non valentem agere susmention-
ne. Cette maxime, qui a son fondement dans le principe humain
limpossible nul nest tenu , permet au juge daccorder, au titulaire
du droit enferm dans la prescription, un dlai supplmentaire quand

266. Trib. Seine, 11 mars 1964, Rev. crit., 1964, p. 693.


267. La loi trangre qui ne prvoit pas la suspension pour cause de minorit
nest pas contraire lordre public. (Tribunal de grande instance de Rouen,
24 novembre 1975, Gaz. Pal., 1976, p. 261 ; contra Civ., 21 mars 1979, prcit.
Ce dernier arrt est critiquable. Au lieu de dtourner la fonction dordre public,
il aurait pu faire appel la maxime contra non valentem agere..., infra, no 102.)
268. Sur cette solution, voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, p. 33
et pp. 47 ss.
La prescription extinctive 303

il se trouve dans limpossibilit juridique matrielle ou morale dagir


ou quand il a une cause raisonnable et lgitime, comme la fraude,
dignorer la naissance du droit 269. Le juge du for appliquera cette
maxime titre de rgle matrielle constituant une limite lapplica-
tion de la loi trangre. Elle sapplique mme quand le titulaire du
droit prescrit est tranger. Cette rgle matrielle rappelle la rgle
matrielle de larrt Lizardi 270. Le fondement, dans les deux cas, est
diffrent mais la technique est la mme. Lappel cette rgle permet
au juge de ragir contre liniquit du rsultat auquel conduit lappli-
cation de la loi trangre sans tre pouss dtourner 271 la notion
dordre public 272 ou dnaturer les catgories ou les rattachements.
103. Il convient de prciser que le juge peut ne pas recourir ces
deux mcanismes si le texte, qui dtermine la loi applicable la
prescription, contient une clause dexception lui permettant de ne
pas appliquer le droit dsign par la rgle de conflit sil est manifeste
que la situation litigieuse na quun lien trs lche avec ce droit et
quelle prsente un lien plus troit avec une autre loi 273.
104. Il rsulte de ce qui prcde que la prescription extinctive est
soumise la loi du lieu du lien juridique rompre. Sans doute ce
lieu varie-t-il en fonction de la nature de ce lien, mais cela ne dtruit
pas lunit de la loi applicable ni sous langle de sa dtermination ni
sous celui de son domaine 274.

B. Le domaine de la loi applicable

105. Les articles 2252 du Code civil franais et 355 du Code liba-
nais des obligations et des contrats disposent que la prescription ne
court pas contre les incapables. La loi applicable la prescription

269. Sur cette maxime, voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit,


pp. 124 ss. ; Carbonnier, La rgle contra non valentem agere non currit praes-
criptio , Rev. crit. dr. leg., 1937, p. 155 ; Bandrac, thse prcite, no 199. Cette
maxime ne sapplique pas, en droit international public, quand il sagit des rap-
ports entre Etats. Sur ce point, voir Pinto, article prcit, p. 434.
270. Sur ce point voir Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 2, nos 491 ss.
271. Supra, no 72.
272. Sur leffet attnu de lordre public en matire de prescription, voir
larrt Munzer, Civ., 7 janvier 1964, Clunet, 1964, p. 302, note Goldman ; Rev.
crit., 1964, p. 344, note Batiffol.
273. Sur la clause dexception voir Csar E. Dubler, Les clauses dexception
en droit international priv, Genve, Georg, 1983.
274. En ce sens Niboyet Hoegy, Laction en justice dans les rapports inter-
nationaux de droit priv, Economica, 1986, nos 354 et 368 ; Hage-Chahine,
Conflits..., prcit, no 340.
304 Fayez Hage-Chahine

rgit-elle la question de capacit ou devra-t-elle cder la place la


loi nationale ? Ainsi se pose le problme du domaine de la loi appli-
cable la prescription.
Examinons cette question sous langle des conditions de la pres-
cription et celui de ses effets.

1. Le domaine de la loi applicable quant aux conditions de la pres-


cription

1) La prescriptibilit 275 dun droit prcde logiquement et chro-


nologiquement sa prescription. Pour savoir si un droit est ou non
prescriptible on consulte la loi qui rgit celui-ci. Cest--dire la loi
de la matire laquelle se rapporte la prescription qui est, selon le
cas, la lex rei sitae, la loi personnelle, la loi successorale et la loi de
lacte ou du fait juridique. On ne consulte pas la loi de la prescrip-
tion pour la simple et unique raison qu ce stade la prescription
nest pas encore forme.
2) La loi applicable la prescription fixe la dure du dlai 276 et
son point de dpart 277.
3) Les causes de suspension, quant leur vertu suspensive, sont
soumises la loi applicable 278 ; quant leur existence matrielle la
loi implique 279 : la loi nationale, par exemple, sil sagit de vri-
fier la capacit du prescrit, la loi personnelle sil sagit de vrifier
sa qualit dpoux.
4) La rgle contra non valentem, dans lhypothse o elle est
applique la suite du jeu de la rgle de conflit et non exceptionnel-
lement par voie de rgle matrielle, sera soumise quant son prin-
cipe la loi applicable et quant sa matrialit la loi implique,
cest--dire la loi du lieu de la survenance de limpossibilit dagir.
5) Les clauses portant suspension, prolongation, abrviation et

275. Sur limprescribilit du crime contre lhumanit, voir infra, no 165.


276. Juris-classeur de droit international, vol. 8, fascicule 552, 8, no 72.
277. Juris-classeur, op. cit., fascicule 554, no 164 ; Paris, 1er juillet 1959, Rev.
crit., 1960, p. 192, note Bourel ; Clunet, 1960, p. 424, note Ponsard ; JCP, 11,
11215 ; Paris, 2 mars 1973, Gaz. Pal., 1973 (deuxime semestre), p. 510.
278. Juris-classeur, op. cit., no 166 ; Rpertoire Lapradelle et Niboyet, op.
cit., nos 33 ss., Rpertoire Dalloz, op. cit., nos 54 ss. ; tribunal de grande instance
de Rouen, 24 novembre 1975, Gaz. Pal., 1976, p. 271, conclusions Desbois.
279. Il a t admis que la suspension des dlais en raison des vnements de
guerre (req. 23 mars 1921, Gaz. Pal., 1921, 2, 5) et les moratoires (Civ., 23 avril
1923, Gaz. Pal., 1923, 2, 14) relvent de la lex fori.
La prescription extinctive 305

renonciation 280 la prescription sont soumises, quant leur possibi-


lit, la loi applicable la prescription et, quant leur matrialit,
la loi implique, cest--dire la loi dautonomie.
6) Les causes dinterruption 281 sont soumises, quant leur vertu
interruptive, la loi applicable la prescription ; quant leur exis-
tence matrielle, la loi implique, cest--dire la loi qui les rgit en
tant que telles .
Ainsi, pour savoir si laction intente par un crancier solidaire
peut interrompre la prescription qui court contre lautre cocrancier
on consulte la loi de la prescription ; pour savoir sil y a ou non soli-
darit on consulte la loi du contrat. Les clauses conventionnelles
attribuant leffet interruptif des faits non prvus par la loi sont sou-
mises quant leur possibilit la loi applicable la prescription et
quant leur existence matrielle la loi dautonomie. La loi appli-
cable la prescription dtermine, galement, leffet de la cause
dinterruption.

2. Le domaine de la loi applicable quant aux effets de la prescrip-


tion

106. 1) La loi applicable la prescription dit si, cette dernire


tant acquise, le prescriptionnaire peut en disposer ou y renoncer ;
lacte de disposition ou de renonciation sera, en tant que tel, soumis
la loi implique, cest--dire la loi dautonomie.
2) Cest elle qui dit galement si elle peut tre affecte la satis-
faction des cranciers et autres intresss ; si elle peut constituer un
lment du gage gnral des cranciers. La loi applicable cdera tou-
tefois la place la loi implique lorsquil sagit de dterminer les
conditions des actions oblique et paulienne. Rappelons que lorsquil
sagit de la prescription au profit de lEtat, cest la loi de cet Etat qui
sapplique en tant que loi de police.
3) Elle rgit galement son effet extinctif. Cest elle qui dit quil
est dfinitif ou quil laisse survivre une obligation naturelle ou une
exception ; quil est susceptible dtre combattu par le serment ou

280. Cass. civ., 14 octobre 1968, JCP, 1969, 99, 16145, Bigot.
281. Juris-classeur, op. cit., no 164. Voir Civ., 21 janvier 1975, Rev. crit.,
1977, p. 120, qui a considr que lassignation devant un juge tranger incomp-
tent peut interrompre la prescription. Dans cet arrt le domaine de larticle 2246
du Code civil a t tendu au domaine international. Ce qui veut dire que, dans
cet arrt, la Cour de cassation a appliqu la loi franaise.
306 Fayez Hage-Chahine

par laveu. Ces derniers ne seront, cependant, soumis la loi appli-


cable que quant leur vertu limitative de leffet extinctif ; quant
leur tablissement et leur administration, ils seront soumis aux rgles
applicables en matire de preuve 282.
107. On sest pos la question de savoir si, en matire de respon-
sabilit civile rsultant dune infraction pnale, la loi de la prescrip-
tion demeure applicable ou devrait cder la place la loi rpressive.
La rponse cette question varie selon que laction en rparation
est porte devant une juridiction pnale ou une juridiction civile :
dans le premier cas, la loi pnale du juge rpressif saisi doit car-
ter la loi civile applicable la prescription en tout tat de cause
et quelle que soit la brivet ou la longueur du dlai prvu par
cette loi 283 ;
dans le deuxime cas, il faut sous-distinguer selon quil sagit du
droit franais ou du droit libanais : en droit franais, le principe
de la solidarit des prescriptions de laction publique et de
laction civile a t abrog par la loi du 23 dcembre 1980. On
saccorde, aprs cette loi, maintenir la loi normalement appli-
cable la prescription, cest--dire la loi civile 284 ; en droit liba-
nais, ce principe est toujours en vigueur. Il convient dappliquer
la loi pnale libanaise au dtriment de la loi civile que cette loi
soit trangre ou libanaise 285.
108. Daprs une partie de la doctrine franaise, la loi pnale du
juge saisi ne semble pas prise en considration par les Conventions
de La Haye du 4 mai 1971 et du 20 octobre 1973 sur la responsabi-
lit extracontractuelle lorsque cette responsabilit dcoule dune
infraction pnale 286.
Nous arrivons maintenant au deuxime chapitre du cours, relatif
aux rgles issues des conventions internationales.

282. Sur ce point voir Motulsky, Rpertoire Dalloz, verbo Preuve ,


nos 48 ss. ; Huet, Les conflits de lois en matire de preuve, Dalloz, 1965, no 177.
283. Dayant, Rpertoire Dalloz, verbo Prescription civile , no 46 ; Huet,
Juris-classeur de droit international, vol. 9, fascicule 582, 1, no 102.
284. Huet, op. cit., no 103.
285. Cest la mme solution qui prvalait en France avant labrogation de la
solidarit des deux prescriptions.
286. Huet, op. cit., no 102.
307

CHAPITRE II

LES RGLES ISSUES


DES CONVENTIONS INTERNATIONALES

109. Les conventions internationales dans lesquelles on trouve


des rgles sur la prescription extinctive sont nombreuses. On ne sau-
rait, dans le cadre de ce cours, en faire une tude exhaustive, on peut,
toutefois, les classifier et les rpartir en deux grandes catgories :
celles qui sont relatives aux actes juridiques,
celles qui sont relatives aux faits juridiques.

Section I. Les conventions internationales


en matire dactes juridiques

110. Les actes juridiques qui ont t rglements par les conven-
tions internationales sont :
dune part, les contrats ;
dautre part, les effets de commerce et les chques.

A. Les conventions internationales en matire de contrats


111. Les conventions internationales relatives aux contrats sp-
ciaux (1) ont prcd celles qui ont rgi les obligations contrac-
tuelles en gnral (2).
1. Les conventions relatives aux contrats spciaux
112. Parmi les contrats spciaux qui ont t rglements par les
conventions internationales figurent :
la vente ;
les contrats dintermdiaires ;
les contrats de transport.
a) La vente
113. En matire de vente on peut citer deux conventions :
la Convention de New York du 14 juin 1974 sur la prescription
en matire de vente internationale de marchandises ;
308 Fayez Hage-Chahine

la Convention de La Haye du 22 dcembre 1986 sur la loi appli-


cable aux contrats de vente internationale de marchandises.

i) La Convention de New York du 14 juin 1974


114. Les Nations Unies ont labor la Convention de New York
du 14 juin 1974 qui dicte des rgles uniformes rgissant la pres-
cription en matire de vente internationale dobjets mobiliers cor-
porels.
Cette convention soumet les droits et actions rciproques du ven-
deur et de lacheteur, y compris laction en nullit ou en rsolu-
tion, un dlai de prescription de quatre ans (art. 8). Ce dlai peut
tre prolong par diverses causes mais le dlai initial de quelque
manire quil soit prolong ne saurait dpasser un plafond de dix ans
(art. 23).
Le 11 avril 1980, les Nations Unies ont labor la Convention de
Vienne sur les contrats de vente internationale de marchandises. La
Convention de New York est cense complter la Convention de
Vienne. A cause de ce laps de temps de six ans qui a spar la
conclusion des deux conventions, des divergences se sont produites
entre elles, notamment en ce qui concerne la dtermination de leur
champ dapplication 287.
Un protocole du 11 avril 1980, portant modification de la Conven-
tion de New York, a t propos ladhsion des Etats en vue dhar-
moniser les textes. Mais tous les Etats qui avaient ratifi le texte ori-
ginaire nont pas adhr ce protocole. Il en rsulte que, sous
langle de certaines questions, on peut considrer quon est en pr-
sence de deux textes distincts. Lexpos de ces divergences dpasse
largement le cadre de ce cours 288. Nous allons nous contenter de
faire des observations sur la structure de la Convention et de mettre
en relief la volont de ses rdacteurs de concilier le systme qui qua-
lifie la prescription de moyen de procdure et celui qui la considre
comme une question de fond.

La structure de la Convention
115. Sous langle de sa structure la Convention de New York
appelle les observations suivantes :

287. Sur ces divergences voir Heuze, La vente internationale de marchan-


dises, Joly, 1992, pp. 103 ss. et pp. 351 ss.
288. Sur lensemble de la question, voir Heuze, op. cit.
La prescription extinctive 309

Premire observation
116. Elle est la seule convention qui traite uniquement de la pres-
cription. Dans les autres conventions, comme la Convention de La
Haye de 1986 sur la vente 289, la Convention de Bruxelles sur le
transport maritime de marchandises ou la Convention de Varsovie
sur le transport arien 290, la prescription est prvue par un ou deux
articles, alors que, dans la Convention de New York, elle est la seule
matire traite.
Deuxime observation
117. Les rgles uniformes de cette convention sont des rgles ma-
trielles qui sappliquent immdiatement sans passer par le biais dune
rgle de conflit la seule condition que le droit ou laction enferm
dans le dlai de prescription entre dans son champ dapplication 291.
Ces rgles matrielles sont celles qui sont relatives :
1) la dure du dlai : quatre ans pour le dlai initial et dix ans
comme plafond au-del duquel les causes de prolongation ne sau-
raient allonger le dlai ;
2) au point de dpart de ce dlai qui est fix, en principe et sous
rserve des articles 10, 11 et 12, la date laquelle laction peut
tre exerce (art. 9) ;
3) aux causes de prolongation du dlai initial, comme lacte intro-
ductif dune procdure judiciaire contre le dbiteur (art. 3), la
reconnaissance crite par le dbiteur de son obligation envers le
crancier (art. 20) et limpossibilit de faire cesser le cours de la
prescription (art. 21) ;
4) au mode de calcul du dlai (art. 28) ;
5) la possibilit de modifier le dlai larticle 22 pose le principe
selon lequel les parties ne peuvent pas au moment de la conclu-
sion du contrat convenir de la modification du dlai. Il en est
autrement dans des cas exceptionnels. Lalina 2, par exemple,
permet au dbiteur de prolonger ce dlai par une dclaration
crite adresse au crancier 292 ;
6) aux effets de lexpiration du dlai 293.

289. Voir infra, no 121.


290. Voir infra, nos 135 ss.
291. Voir supra, no 26.
292. La Convention prvoit une autre exception larticle 22, alina 3.
293. Voir infra, no 120.
310 Fayez Hage-Chahine

Troisime observation
118. A ct de ces rgles matrielles, la Convention de New York
contient trois rgles de conflit qui sont les suivantes :
a) La lex fori qui intervient dans les deux cas suivants :
1) la Convention prvoit la prolongation du dlai dans lhypothse
o le crancier accomplit contre le dbiteur un acte introductif
dune procdure judiciaire. Pour savoir si lacte accompli par le
crancier constitue ou non un acte introductif de procdure judi-
ciaire, on doit consulter la loi de la juridiction saisie (art. 13) ;
2) lorsquil sagit de trouver une date de rfrence pour le mode de
calcul du dlai. Larticle 28, alina 2, dispose que le dlai est cal-
cul par rfrence la date du lieu o la procdure est engage.
b) La loi de lEtat o le dbiteur a son tablissement. Les ar-
ticles 13, 14, 15 et 16 prvoient des causes de prolongation du dlai.
Larticle 19 prvoit une autre hypothse, celle o le crancier accom-
plit dans lEtat o le dbiteur a son tablissement un acte autre que
ceux prvus par ces articles. Cet acte naura pour effet de prolonger
le dlai que si la loi du lieu o le dbiteur a son tablissement
attache cet acte un effet interruptif.
c) La loi applicable la vente. Larticle 22, alina 3, prvoit
lhypothse o le contrat de vente contient une clause stipulant que
la procdure darbitrage peut tre engage dans un dlai de prescrip-
tion plus bref que celui prvu par la Convention. Pour savoir si cette
clause est valable ou nulle, cet article dispose quil faut se rfrer
la loi applicable la vente.

Quatrime observation
119. Larticle 3, alina 3, de la Convention de New York dispose
que la prsente convention ne sapplique pas lorsque les parties ont
expressment exclu son application .
Cette disposition, qui confre la Convention un caractre sup-
pltif, invite poser la question suivante : quelle est la force de la
volont des parties dans lhypothse o elles excluent expressment
lapplication de la convention ? A-t-elle seulement un effet ngatif :
liminer lapplication de la convention ? ou a-t-elle galement un
effet positif : dsigner la loi applicable la prescription ?
La rponse cette question dpend de la conception que se fait le
La prescription extinctive 311

juge du for de la prescription. Sil considre que cette dernire


constitue une matire contractuelle, soumise la loi dautonomie, la
volont des parties pourra choisir la loi applicable la matire. Sil
considre, au contraire, quelle constitue une catgorie autonome,
laquelle correspond une rgle de conflit propre cest ce que nous
prconisons il appartiendra cette dernire rgle de dsigner la
loi qui rgit la prescription.

Les dispositions conciliatrices


120. Larticle 25 de la Convention de New York dispose quau-
cun droit nest reconnu ni rendu excutoire dans aucune procdure
entame aprs lexpiration du dlai de prescription . Ce qui montre
que, pour les auteurs de la Convention, la prescription teint le droit
et non seulement laction. Malgr cette prise de position, la Conven-
tion contient des points de rapprochement entre le systme des pays
qui qualifient la prescription de question de fond et celui des pays
qui en font une question de procdure.
En effet, la Convention prvoit deux tempraments cet effet
extinctif.
Premier temprament. Lalina 2 de larticle 25 dispose que :
nonobstant lexpiration du dlai de la prescription une partie
peut invoquer un droit et lopposer lautre partie comme
moyen de dfense ou de compensation .
Ce qui veut dire que la Convention consacre la maxime quae tempo-
ralia... selon laquelle laction est temporaire mais lexception est
perptuelle 294.
Deuxime temprament. Larticle 26 de la Convention dispose
que :
si le dbiteur excute son obligation aprs lexpiration du
dlai de prescription, il na pas le droit de demander la restitu-
tion, mme sil ignorait au moment de lexcution de son obli-
gation que le dlai de prescription tait expir 295.
Ces deux tempraments nont pas t considrs en France 296 et

294. Sur cette maxime voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, p. 47 et


pp. 179 ss.
295. Sur cette question en droit franais, voir Hage-Chahine, op. cit., pp. 33,
47 et 182 ss.
296. Sur ce point, op. cit., supra note 294.
312 Fayez Hage-Chahine

au Liban 297 comme tant suffisants pour attribuer la prescription la


qualification de moyen de procdure. Mais ils ont t utiliss par les
partisans de la qualification procdurale comme arguments lappui
de leur thse.
Quoi quil en soit, la perptuit de lexception et la validit du
paiement effectu postrieurement lexpiration du dlai montrent
que les deux qualifications sont distinctes au niveau des concepts
mais quelles dbouchent, en pratique, sur deux rsultats presque
identiques.

ii) La Convention de La Haye du 22 dcembre 1986


121. Larticle 12, alina g), de la Convention de La Haye sur la
loi applicable aux contrats de vente internationale de marchandises
dispose que : la loi applicable la vente en vertu des articles 7, 8 ou
9 rgit les modes dextinction des obligations ainsi que les pres-
criptions et dchances fondes sur lexpiration dun dlai .
122. Ce texte appelle les observations suivantes :

Premire observation
La loi applicable au contrat de vente est, en vertu de larticle 7, la
loi choisie par les parties.
Larticle 8 prvoit trois rgles de conflit qui sappliquent dans la
mesure o la loi applicable na pas t choisie par les parties confor-
mment aux dispositions de larticle 7 :
la premire rgle donne comptence la loi de lEtat dans lequel
le vendeur a son tablissement au moment de la conclusion du
contrat ;
la deuxime rgle donne comptence la loi de lEtat dans
lequel lacheteur a son tablissement au moment de la conclusion
du contrat dans la mesure o certaines conditions sont remplies.
Par exemple, lorsque des ngociations ont t menes et le
contrat a t conclu dans cet Etat ;
la troisime rgle donne comptence la loi qui a avec la vente
des liens manifestement plus troits que celle qui serait appli-
cable au contrat selon la premire ou la deuxime rgle ci-des-
sus.

297. Op. cit., supra note 294.


La prescription extinctive 313

Deuxime observation
Larticle 21, alina g), dispose que tout Etat pourra faire la rserve
quil nappliquera pas lalina g) de larticle 12 en tant quil porte
sur les prescriptions et dchances fondes sur lexpiration dun
dlai.

Troisime observation
Larticle 12, alina g), parle distinctement des dlais de prescrip-
tion et des dlais de dchance. Bien quil les soumette la mme
loi, lidentit de la loi applicable ne devrait pas cacher la distinction
entre les deux dlais. Les divers modes dextinction de lobligation
sont soumis, en vertu du mme texte, la mme loi, mais ceci ne
veut pas dire quils ne se distinguent pas les uns par rapport aux
autres.

Quatrime observation
Le mme article 12, alina g), parle de prescription au pluriel. Ce
qui montre que la loi applicable la vente rgit non seulement la
prescription extinctive de lobligation mais celle de tout droit ou
action rsultant de la vente et notamment laction en nullit ou en
rsolution.
Cette interprtation est corrobore par les alinas h) et f) qui
soumettent les consquences de la nullit ou de linvalidit du
contrat et celles de linexcution du contrat la loi applicable la
vente.
123. Une question se pose, qui est celle de savoir comment dter-
miner le domaine de la loi applicable la prescription. La loi de la
vente rgit-elle toutes les pices du mcanisme de la prescription
(dlai, causes de suspension, causes dinterruption, effet extinctif,
etc.) ou sapplique-t-elle certaines pices lexclusion de certaines
autres ?
Larticle 12 de la Convention utilise ladverbe notamment , ce
qui permet de conclure que le domaine de la loi de la prescription,
au sens de la Convention, est fix de la mme manire dont est fix
le domaine de la loi de la prescription telle quelle rsulte du jeu de
la rgle de conflit de droit commun 298.

298. Supra, nos 105 ss.


314 Fayez Hage-Chahine

Cinquime observation
Larticle 15 de la Convention exclut le renvoi en disposant que
le terme loi dsigne le droit en vigueur dans un Etat, lexclu-
sion des rgles de conflit de lois .

Sixime observation
Larticle 23 contient une rgle spciale de conflit de conventions.
Il dispose que la Convention ne porte pas atteinte lapplication :
de la Convention des Nations Unies sur les contrats de vente
internationale de marchandises (Vienne, 11 avril 1980),
de la Convention sur la prescription en matire de vente interna-
tionale de marchandises (New York, 14 juin 1974) ni du proto-
cole modifiant cette convention (Vienne, 11 avril 1980).

b) Les contrats dintermdiaire et de reprsentation

124. Larticle 8, alina 1, de la Convention de La Haye sur la


loi applicable aux contrats dintermdiaire et la reprsentation du
14 mars 1978 dispose :
La loi applicable en vertu des articles 5 et 6 rgit la forma-
tion et la validit du rapport de reprsentation, les obligations
des parties et les conditions dexcution, les consquences de
linexcution et les modes dextinction de lobligation.
Ce texte appelle les quatre observations suivantes :

Premire observation
125. La loi applicable au rapport de reprsentation est, en vertu
de larticle 5 de ladite convention, la loi interne choisie par les par-
ties. Ce choix doit tre exprs ou rsulter, avec une certitude raison-
nable, des dispositions du contrat et des circonstances de la cause.
Dans la mesure o la loi applicable na pas t choisie dans les
conditions prvues par larticle 5, le rapport de reprsentation est
rgi, conformment larticle 6 de ladite convention, par lune des
lois suivantes :
la loi interne de lEtat dans lequel, au moment de la formation du
rapport de reprsentation, lintermdiaire a son tablissement
professionnel ou, dfaut, sa rsidence habituelle ;
La prescription extinctive 315

la loi interne de lEtat dans lequel lintermdiaire doit exercer


titre principal son activit condition que le reprsent ait son
tablissement professionnel 299 ou, dfaut, sa rsidence habi-
tuelle dans cet Etat.
Larticle 6 in fine prcise que lorsque le reprsent ou linterm-
diaire a plusieurs tablissements professionnels on se rfre lta-
blissement auquel le rapport de reprsentation se rattache le plus
troitement.

Deuxime observation
126. Larticle 8 prcit, qui fixe le domaine de la loi applicable,
parle de mode dextinction de lobligation et nutilise pas le terme de
prescription, ni au singulier ni au pluriel. Ce qui nous permet de tirer
deux consquences :
1) Ce texte sera appliqu par un Etat contractant dont la loi
interne qualifie la prescription de mode dextinction de lobligation,
non par un Etat dont la loi interne considre la prescription comme
un moyen de procdure qui tend dclarer laction irrecevable sans
teindre lobligation.
2) La prescription dune action ou dun droit autre que celui qui
correspond lobligation, comme la prescription de laction en nul-
lit ou en rsolution du contrat, chappe la loi applicable au rap-
port de reprsentation et demeure soumise la rgle de conflit de
droit commun.

Troisime observation
127. La rgle de conflit de larticle 8 prcit ne sapplique que
dans les rapports du reprsent avec lintermdiaire : dans les rela-
tions avec les tiers, la prescription reste soumise la rgle de conflit
de droit commun.

Quatrime observation
La Convention utilise lexpression de loi interne . Ce qui
conduit exclure le renvoi en la matire.

299. Sur la loi applicable au contrat de reprsentation conclu entre un client


et ses avocats, voir tribunal de grande instance de Paris, 3 fvrier 1982, Clunet,
1983, p. 583. Ce jugement a appliqu la loi allemande, loi du lieu o les avocats
exercent leurs activits et o ils ont accomplis les actes juridiques ncessaires
pour le compte de leur client.
316 Fayez Hage-Chahine

Cinquime observation
Larticle 22 de la Convention contient une solution de conflit de
conventions. Il dispose :
la Convention ne droge pas aux instruments internationaux
auxquels un Etat contractant est ou sera partie et qui contien-
nent des dispositions sur les matires rgles par la prsente
convention .

c) Les contrats de transport

128. Les transports internationaux terrestres (i)), ariens (ii)) et


maritimes (iii)) sont rgis par des conventions internationales.

i) Les transports internationaux terrestres


129. Les transports internationaux terrestres rgis par des conven-
tions internationales sont :
les transports ferroviaires,
les transports par route.

1) Les transports internationaux ferroviaires


130. La convention internationale qui rgit ces transports est la
COTIF, adopte Berne le 9 mai 1981. Elle comprend deux
annexes. Lannexe A concernant les rgles uniformes de la CIV
(transport de voyageurs) et lannexe B concernant les rgles uni-
formes de la CIM (transport de marchandises).
131. Larticle 58 300 des RUCIM, qui rglemente la prescription
en matire de transport de marchandises, contient des rgles mat-
rielles et une rgle de conflit.
Les rgles matrielles sont les suivantes :
1) Celles qui fixent le dlai de la prescription et son point de
dpart. Laction ne du contrat de transport se prescrit par un an. Ce
dlai annal est port deux ans dans les cas suivants :
iii) sil y a fraude ;
iii) si le dommage a pour cause un dol ;

300. Sur ce texte voir Rodire et Mercadal, Droit des transports terrestres et
ariens, 5e d., 1990, Dalloz, no 280.
La prescription extinctive 317

iii) sil sagit dune action en restitution dun remboursement fait au


chemin de fer ou dune action en versement dun reliquat de
vente effectu par le chemin de fer 301.
Le dlai court :
du jour de la livraison pour les actions en responsabilit, sauf les
actions pour perte totale dont le dlai court du trentime jour qui
suit lexpiration du dlai de livraison ;
pour les autres actions des points de dpart divers sont pr-
vus par le paragraphe 2, lettres c)-h), de larticle 58 de la
CIM-COTIF.
2) Une autre rgle matrielle, celle de larticle 58, alina 4, qui
carte expressment la rgle quae temporalia..., cest--dire la rgle
de la perptuit de lexception 302.
3) Une dernire rgle matrielle qui prvoit une cause de suspen-
sion particulire consistant dans la rclamation amiable adresse au
chemin de fer par la personne ayant qualit pour agir. Cette rclama-
tion a pour effet de suspendre le dlai jusquau jour o le chemin de
fer rejette, par crit, la rclamation et restitue les pices.
Quant la rgle de conflit, elle est porte par larticle 58, alina 5,
et consiste renvoyer la loi du juge saisi pour ce qui concerne
linterruption et les autres causes de suspension.
132. Larticle 55 des RUCIV, qui rglemente la prescription en
matire de transport de voyageurs, est identique quant sa structure
larticle 58 des RUCIM. Il contient des rgles matrielles et une
rgle de conflit.
Une rgle matrielle fixe la dure du dlai de trois ans qui court,
pour le voyageur, du lendemain de laccident et pour les ayants droit
du lendemain du dcs du voyageur sans quil puisse dpasser cinq
ans dater du jour de laccident.
La deuxime rgle matrielle est celle qui prvoit une cause de
suspension particulire qui est la rclamation amiable faite au che-
min de fer.
La rgle de conflit est celle qui renvoie la loi du for pour dter-
miner les causes dinterruption et les autres causes de suspension.

301. Voir le cas particulier vis larticle 38, alina 1, de la CIM-COTIF


(Rodire et Mercadal, op. cit. supra note 300).
302. Sur ce point Rodire et Mercadal, ibid.
318 Fayez Hage-Chahine

2) Les transports internationaux par route


133. Les transports internationaux de marchandises par route sont
rgis par la Convention de Genve du 19 mai 1956, dite CMR 303.
Larticle 32 de cette convention contient des rgles matrielles et des
rgles de conflit.
La rgle matrielle :
1) fixe la dure du dlai de la prescription des actions auxquelles
peuvent donner lieu les transports soumis la CMR. Ce dlai est
dun an, il peut tre port trois ans lorsquil y a eu dol ou faute
considre comme quivalant au dol, daprs la loi du tribunal
saisi ;
2) prcise le point de dpart du dlai. Par exemple, pour les actions
intentes contre le transporteur en rparation dune perte par-
tielle, dune avarie ou dun retard, le dlai court du jour o la
marchandise a t livre. Pour les actions relatives la rparation
dune perte totale, il faut distinguer selon quun dlai a t ou na
pas t convenu et mentionn sur la lettre de voiture :
dans le premier cas, le dlai court partir du trentime jour
suivant lexpiration du dlai de livraison ;
dans le deuxime cas, partir du soixantime jour aprs la
date de prise en charge des marchandises par le transporteur ;
3) prvoit une cause de suspension spciale qui est la rclamation
crite adresse par layant droit au transporteur. Cette rclama-
tion, qui ne joue que pour les actions diriges contre le transpor-
teur, a pour effet darrter le cours de la prescription du jour de
son envoi (non de sa rception) jusqu ce que le transporteur ait
repouss par crit la rclamation et restitu les pices. Il a t
jug quil suffit que le transporteur ait conserv une pice pour
que le dlai de la prescription demeure suspendu et que si le
transporteur ne rpond pas la rclamation la prescription est
indfiniment suspendue 304.
La premire rgle de conflit est celle qui soumet les autres causes
de suspension et les causes dinterruption la loi du juge saisi. La
deuxime rgle de conflit est celle qui invite consulter la loi du for

303. Sur ce point voir Juris-classeur de droit international, vol. 9, fasci-


cule 585 B, I (deuxime cahier), par L. Peyrefitte.
304. Juris-classeur, op. cit., no 169.
La prescription extinctive 319

pour savoir sil y a dol ou faute quipollente au dol susceptible de


prolonger le dlai de un an trois ans.
134. Les transports internationaux de voyageurs par route ne sont
pas encore rgis par une convention internationale. Il existe toutefois
un projet de convention, dite CVR, qui est, pour les voyageurs, le
pendant de la CMR pour les marchandises 305.
Ce contrat est donc soumis la loi dautonomie et la prescription
des actions auxquelles il donne naissance est soumise la rgle de
conflit de droit commun.

ii) Les transports internationaux ariens

135. La convention internationale qui rgit les transports interna-


tionaux ariens est la Convention de Varsovie sur le transport de per-
sonnes, bagages ou marchandises 306.
Larticle 29 de cette convention dispose :
Laction en responsabilit doit tre intente, sous peine de
dchance, dans le dlai de deux ans compter de larrive
destination, ou du jour o laronef aurait d arriver ou de
larrt du transport.
Le mode de calcul du dlai est dtermin par la loi du tribu-
nal saisi.
Ce texte appelle les trois observations suivantes :

Premire observation
136. Larticle 29 prcit utilise le terme de dchance , non
celui de prescription. La Cour de cassation franaise, malgr la clart
du texte et malgr la position des juges du fond, qui retenaient la
qualification de dlai prfix, a dcid, pour des raisons dquit, que
ce dlai est susceptible, comme tout dlai de prescription, de suspen-
sion 307.

305. Op. cit., nos 185 ss.


306. Sur ce point, voir en droit franais Juris-classeur, op. cit., fascicule 565 B,
no 50, et fascicule 565 B, no 55, par Pierre Tozi ; au Liban, Raymond Farhat, Ency-
clopdie juridique des transports ariens, maritimes et terrestres, Beyrouth, 1987.
307. Assemble plnire, 14 janvier 1977, D., 1977, conclusions Sehmlek et
chronique Chauveau, p. 181 ; Gaz. Pal., 1977, 1, p. 145, note Rodire ; JCP,
1979, 11e d. G, II, 19059, note de Juglart et du Pontavice ; Boyer, dans
Mlanges Hebraud, 1980.
320 Fayez Hage-Chahine

Cette solution nest pas adopte par tous les pays 308 et nom-
breuses sont les dcisions non franaises qui se sont prononces dans
un sens contraire, par exemple les dcisions du Tribunal fdral
suisse, le tribunal de commerce du Luxembourg et celui de la Rpu-
blique fdrale dAllemagne 309.
Lide dquit, laquelle la Cour de cassation franaise a t,
juste titre, sensible, ne saurait justifier la mconnaissance manifeste
de la lettre, et mme de lesprit, de larticle 29, qui utilise express-
ment le terme de dchance et qui garde le silence sur la loi
applicable la suspension et linterruption (ce qui constitue un
argument supplmentaire en faveur de leur exclusion). On devrait
alors songer une solution tendant concilier limpratif de respec-
ter le texte de larticle 29 et les considrations dquit. Nous propo-
sons la solution suivante. En principe, le dlai de larticle 29, tant
un dlai de dchance, est insusceptible de prolongation. Il en est
autrement dans deux hypothses seulement :
celle de la maxime contra non valentem agere 310 qui sapplique,
en droit interne, aux dlais de forclusion, et qui, en droit interna-
tional priv, intervient, comme on la vu 311, titre de rgle mat-
rielle ;
celle de larticle 2244 du Code civil franais qui, depuis la modi-
fication du 5 juillet 1985, permet dinterrompre les dlais pour
agir par une citation en justice mme en rfr, un comman-
dement ou une saisie .
Ces deux soupapes de sret devraient suffire, notre avis, pour
que la Cour de cassation franaise restitue au dlai de larticle 29 sa
vritable nature.

308. En droit libanais, la doctrine la plus autorise adopte le systme de


lassemble plnire de la Cour de cassation franaise et qualifie le dlai de
larticle 29 de dlai de prescription ; Pierre Safa, Cours de droit arien, Univer-
sit Saint-Joseph de Beyrouth, 1990-1992, p. 211.
309. Juris-classeur, op. cit., no 130.
310. Sur ce point voir Hage-Chahine, Contribution... , prcit, p. 125 ;
Malaurie et Aynes, op. cit., no 1095.
311. Supra, no 102. En Australie, il a t dcid
quil conviendrait dexaminer la question au fond pour dterminer notam-
ment si, en lespce, il nexistait pas des raisons de droit ou dquit qui
rendraient laction recevable en dpit
de lexpiration du dlai de deux ans. Sur ce point voir Michel de Juglard, Trait
de droit arien, t. 2 ; LGDJ, 1992, 2e d., par E. du Pontavice, J. Dutheil de la
Rochre et G. M. Hiller, no 3085, p. 210.
La prescription extinctive 321

Deuxime observation

137. Larticle 29, contient dans son premier alina une rgle
matrielle fixant la dure du dlai (deux ans) et son point de dpart
qui est :
larrive destination,
le jour o laronef aurait d arriver,
larrt du transport.
Il contient dans son alina 2 une rgle de conflit qui soumet le
mode du calcul du dlai la loi du tribunal saisi.

Troisime observation

138. Larticle 29 ne soumet linterruption et la suspension ni


une rgle matrielle ni une rgle de conflit. Peut tre parce que les
rdacteurs de la Convention ont utilis le terme de dchance, non
de prescription.
Le problme ne se pose pas dans les pays qui ont retenu la quali-
fication de dlai prfix 312. Mais il se pose en France, o on a adopt
la qualification de dlai de prescription.
Quelle est la loi applicable aux causes dinterruption ou de sus-
pension ? Celle qui est dsigne par la rgle de conflit de droit com-
mun ou la loi du tribunal saisi ? On a soutenu que les causes dinter-
ruption ou de suspension entraient dans le mode de calcul du
dlai 313 au sens de lalina 2 de larticle 29 et devraient tre sou-
mises, par consquent, la loi du juge saisi 314. Cette solution ne
parat pas convaincante parce quelle est fonde sur une interprta-
tion abusive de la notion de mode de calcul du dlai . On a dj,
en France, interprt le terme de dchance dans le sens de pres-
cription , ce qui constitue un forage des concepts et on ne peut pas
se permettre un deuxime forage en ramenant les causes de suspen-
sion et dinterruption au mode de calcul du dlai. Il convient, par
consquent, de revenir, pour les causes dinterruption et de suspen-
sion, comme pour les autres pices du mcanisme de la prescription,

312. Comme lAllemagne, par exemple. Sur ce point, voir Trait de droit
arien, op. cit., p. 218.
313. Juris-classeur, op. cit., no 117.
314. Les Amricains se fondent sur lalina 2 de larticle 29 pour soumettre
la prolongation du dlai la lex fori. Sur ce point, voir Trait de droit arien,
op. cit., no 3084, p. 209.
322 Fayez Hage-Chahine

la rgle de droit international priv du for qui pourrait donner com-


ptence la loi interne de ce dernier ou une loi trangre.

iii) Les transports internationaux maritimes


139. La Convention de Bruxelles du 25 aot 1924 sur lunifica-
tion de certaines rgles en matire de transport maritime de mar-
chandises contient deux dispositions matrielles 315 :
1) la premire larticle 3, paragraphe 6, alina 4, qui fixe pour
laction dirige contre le transporteur un dlai de un an qui court
du jour de la dlivrance des marchandises ou de la date laquelle
elles eussent d tre livres ;
2) la deuxime, larticle 3, paragraphe 8, qui, considrant la clause
abrviative du dlai comme pouvant soustraire le transporteur au
rgime impratif, la dclare nulle et la prive de tout effet.
140. Le paragraphe 6 bis, ajout par le Protocole de Bruxelles du
23 fvrier 1968, dispose :
Les actions rcursoires pourront tre exerces aprs lexpi-
ration du dlai dtermin par la loi du tribunal saisi de laffaire.
Toutefois, ce dlai ne pourra pas tre infrieur trois mois
partir du jour o la personne qui intente laction rcursoire a
rgl la rclamation ou a elle-mme reu signification de lassi-
gnation.
Ce texte contient, la fois, deux dispositions matrielles et une rgle
de conflit. La premire de ces dispositions matrielles contient
laffirmation du principe de laction rcursoire. La deuxime fixe le
point de dpart du dlai de cette action : il court soit du jour o le
titulaire de laction rcursoire a rgl la rclamation, soit du jour o
elle a reu signification de lassignation. La rgle de conflit concerne
la dure du dlai de laction. Mais la Convention substitue le dlai
de trois mois au dlai quaurait fix la lex fori sil est de dure inf-
rieure. Ce texte est entr en vigueur en France et au Liban le 23 juin
1977. Revenant la Convention dans sa rdaction de 1924, nous
constatons que les autres pices du mcanisme du dlai annal quelle
dicte, et qui est un dlai de prescription, nont pas t rglementes
par la Convention ni directement par disposition matrielle ni indi-

315. Sur ce point voir Hage-Chahine, La rglementation de la prescription


en matire de transport maritime de marchandises , Clunet, 1972.
La prescription extinctive 323

rectement par la rgle de conflit. En ce qui les concerne, la Conven-


tion se dessaisit en faveur du droit international priv du juge du for.
141. La Convention de Bruxelles du 29 avril 1961 pour lunifica-
tion 316 de certaines rgles en matire de transport de passagers par
mer rglemente, dans son article 11, la prescription des actions en
rparation du prjudice intentes contre le transporteur.
Cet article 11 contient une rgle matrielle et une rgle de conflit.
La rgle matrielle fixe la dure du dlai de la prescription et son
point de dpart de la manire suivante :
1) les actions en rparation du prjudice rsultant de la mort dun
passager ou de lsions corporelles se prescrivent par deux ans ;
2) en cas de lsions corporelles, ce dlai de prescription court
compter du jour du dbarquement ;
3) en cas de dcs survenu en cours de transport, le dlai de pres-
cription court partir de la date laquelle le passager aurait d
tre dbarqu ;
4) en cas de lsions corporelles se produisant au cours du transport
et entranant le dcs postrieurement au dbarquement, le dlai
court partir de la date du dcs, sans quil puisse dpasser trois
ans compter du jour du dbarquement.
La rgle de conflit est celle qui donne comptence la loi du tri-
bunal saisi pour rgir les causes de suspension et les causes dinter-
ruption. Cette rgle de conflit est double dune rgle matrielle qui
dispose que la suspension ou linterruption ne saurait, en aucun cas,
et quelle que soit la loi applicable, allonger le dlai au-del de trois
ans compter du jour du dbarquement.
Les autres pices du mcanisme de la prescription, comme la
maxime quae temporalia, la validit du paiement effectu postrieu-
rement lcoulement du dlai, la susceptibilit de la prescription
dtre souleve doffice par le juge, etc., demeurent soumises au
droit international priv du for, notamment la rgle de conflit de
droit commun.
142. La Convention de Bruxelles du 27 mai 1967 pour lunifica-
tion de certaines rgles en matire de transport de bagages de passa-
gers par mer 317 rglemente la prescription dans son article 10, ali-
na 2.

316. Juris-classeur, op. cit., fascicule 565 B, nos 71 ss.


317. Op. cit., nos 74 ss.
324 Fayez Hage-Chahine

Ce texte contient, comme larticle 11 prcit, une rgle matrielle


et une rgle de conflit.
La rgle matrielle soumet les actions en rparation du prjudice
rsultant de la perte ou du dommage aux bagages une prescription
de deux ans partir de la date du dbarquement et, en cas de perte
totale du navire, partir de la date laquelle le dbarquement aurait
eu lieu.
La rgle de conflit donne comptence la loi du tribunal saisi
pour rgir les causes de suspension et dinterruption.
Cette rgle de conflit est double dune rgle matrielle qui fixe
un plafond la prolongation du dlai. Quelle que soit la loi appli-
cable aux causes de suspension ou dinterruption, celles-ci ne sau-
raient allonger le dlai de la prescription au-del de trois ans,
compter du jour du dbarquement et, en cas de perte totale du
navire, partir de la date laquelle le dbarquement aurait eu lieu.
Les autres pices du mcanisme de la prescription seront rgies par
le droit international priv du for qui pourrait dsigner sa propre loi
interne ou une loi trangre 318.

2. Les conventions internationales qui rgissent les obligations


contractuelles en gnral

143. Comme exemple de convention internationale qui contient


des dispositions relatives la loi applicable aux obligations contrac-
tuelles en gnral, on peut citer la Convention de Rome du 19 juin
1980 signe par les pays instituant la Communaut conomique
europenne.
Larticle 10, alina d), de cette convention dispose que la loi
applicable au contrat, en vertu de ses articles 3 et 6 et de larticle 12,
rgit : les divers modes dextinction des obligations ainsi que les
prescriptions et dchances fondes sur lexpiration dun dlai .
144. Ce texte appelle les observations suivantes :

Premire observation

La Convention distingue les dlais de prescription et les dlais de


dchance bien quelle les soumette la mme loi, savoir la loi du
contrat.

318. Voir supra, no 141.


La prescription extinctive 325

Deuxime observation
La Convention parle distinctement des causes dextinction de
lobligation et de prescription, comme elle parle de prescriptions
au pluriel. Il en rsulte que la loi du contrat sapplique non seule-
ment la prescription extinctive de lobligation mais aussi la pres-
cription de laction en nullit et de laction en rsolution. Il convient
de prciser que la prescription de laction en nullit pour cause
dincapacit demeure soumise au droit international priv du for
parce que larticle premier de la Convention dispose quelle ne
sapplique pas la capacit des personnes physiques. Il en rsulte
que la loi du contrat ne sapplique pas cette prescription si le juge
du for soustrait la capacit la loi du contrat et la soumet, comme en
France et au Liban, la loi nationale du contractant. Dans ce cas, la
prescription sera soumise cette dernire loi si le juge du for la
dclare indissociable de lincapacit et de sa sanction 319.

Troisime observation
Les dlais relatifs aux formalits de rclamation sont soumis la
loi du lieu dexcution du contrat. Cette solution peut tre fonde sur
lalina 2 de larticle 10 prcit qui dispose quen ce qui concerne
les modalits dexcution et les mesures prendre par les
cranciers, en cas de dfaut dans lexcution, on aura gard la
loi du pays o lexcution a lieu .

Quatrime observation
Le domaine de la loi applicable la prescription, cest--dire la
loi du contrat, est fix de la mme manire dont est fix le domaine
de la loi de la prescription rsultant de la rgle de conflit de droit
commun 320.

Cinquime observation
Larticle 15 de la Convention exclut le renvoi. Il en rsulte que la
loi applicable la prescription est la loi interne du pays dsign
lexclusion de ses rgles de droit international priv.

319. Voir supra, no 58.


320. Voir supra, nos 105 ss.
326 Fayez Hage-Chahine

Sixime observation
Larticle 21 de la Convention dispose quil nest pas port atteinte
lapplication des conventions internationales auxquelles un Etat
contractant est ou sera partie. Il en rsulte que dans le cas o il y a
un conflit entre une rgle relative la prescription issue dune
convention rgissant un contrat spcial, comme le transport ou la
vente, par exemple, et la rgle de larticle 10 de la Convention de
Rome, cest la premire qui doit prvaloir.

B. Les conventions internationales en matire deffets


de commerce et de chques

145. La Convention de Genve du 7 juin 1930 destine rgler


certaines rgles de conflits de lois en matire de lettres de change et
de billets ordre et larticle 6 de la Convention du 19 mars 1931
destine rgler certains conflits de lois en matire de chques dis-
posent :
Les dlais de lexercice de laction en recours restent dter-
mins pour tous les signataires par la loi du lieu de la cration
du titre.
Ces deux textes appellent les observations suivantes :

Premire observation
146. Les articles 5 et 6 nutilisent pas le terme de prescription
mais lexpression de dlais de lexercice de laction . Ce qui a
pos le problme de savoir si ces deux textes visent la prescription
ou se limitent aux seuls dlais prfix.
En faveur de la thse restrictive on a fait valoir que larticle 5
constitue une exception au principe de la pluralit des rattachements
consacr par larticle 4, alina 2, de la Convention de Genve de
1930 et que, cet article, comme toute exception, devrait tre inter-
prt restrictivement, cest--dire dans le sens de lexclusion de la
prescription de son champ dapplication 321.
Cette thse restrictive na pas t suivie et cest la thse extensive
qui prvaut en doctrine 322.

321. Juris-classeur, op. cit., fascicule 567 A, par Schapira et Bloch, no 253.
322. Sur ce point Chemaly, Conflit de lois en matire deffets de commerce,
thse, Paris, 1981, no 664.
La prescription extinctive 327

A lappui de cette dernire thse on invoque les trois arguments


suivants :
1) Lors de la discussion de larticle 5 le dlgu italien, Weiller,
exposa clairement que ce texte visait notamment la prescription.
Or, larticle 5 est le fruit de la proposition italienne laquelle est
considre comme tant dote dune valeur interprtative.
2) Les lois uniformes ont supprim les dlais prfix concernant les
recours et ne rglementent que les dlais de prescription. Faire
entrer la prescription dans le champ dapplication de larticle 5
correspond lintention des auteurs de la Convention.
3) Soumettre la prescription lempire de larticle 5 prsente
lavantage certain dappliquer une loi unique aux dlais de pres-
cription lgard de tous et dviter, par consquent, les inconv-
nients rsultant de la pluralit des rattachements 323.

Deuxime observation

147. Les articles 5 et 6 utilisent lexpression de dlais de lexer-


cice de laction en recours , et ne parlent pas de laction en paie-
ment.
La rdaction de ces textes invite faire la distinction entre :
les dlais de laction en recours, cest--dire la prescription
concernant lobligation des garants ; tireurs, endosseurs, don-
neurs daval ;
les dlais de laction en paiement, cest--dire la prescription
de lobligation du tir accepteur ou du souscripteur du billet
ordre.
Dans le premier cas, on applique les articles 5 et 6, cest--dire la
loi du lieu de la cration du titre. Dans le deuxime cas, on applique
larticle 4, alina 1, cest--dire la loi du lieu du paiement.
Cette distinction, qui parat conforme la lettre du texte, a t cri-
tique. On lui a reproch le fait de ntre pas justifie par une raison
logique et de mconnatre la vrit selon laquelle, dans un cas
comme dans lautre, lobjet de laction est le mme : obtenir le paie-
ment de leffet 324.

323. Chemaly, op. cit., p. 493.


324. Op. cit., p. 494.
328 Fayez Hage-Chahine

Troisime observation
148. La loi du lieu de la cration du titre fixe la dure du dlai de
la prescription et son point de dpart, mais les articles 5 et 6 prcits
ne prcisent pas si cette loi rgit toutes les autres pices du mca-
nisme de la prescription, comme les causes de suspension et dinter-
ruption, le rle de laveu ou du serment, la survie des recours la
prescription et le moment auquel on peut invoquer la prescription,
etc.
149. Les causes de suspension et dinterruption ont t prvues
par larticle 17 de lannexe II la Convention LU de 1930 (lettre de
change et billet ordre) et par larticle 26 de lannexe II la
Convention LU de 1931 (chque). Daprs ces deux articles
cest la lgislation de chacune des hautes parties contrac-
tantes quil appartient de dterminer les causes dinterruption et
de suspension de la prescription des actions rsultant dune
lettre de change, dun billet ordre ou dun chque dont ses tri-
bunaux ont connatre .
Lexpression dont ses tribunaux ont connatre a t diverse-
ment interprte. Pour les uns, les articles 17 et 26 prcits consti-
tuent une rgle de conflit donnant comptence en matire de suspen-
sion et dinterruption la lex fori 325. Pour les autres ces textes
expriment la volont des auteurs de la Convention de laisser au droit
de chaque Etat contractant le soin de dterminer les causes de sus-
pension et dinterruption 326. Daprs cette dernire ide, le juge du
for napplique pas forcment sa loi interne mais applique sa rgle de
droit international priv 327, qui peut dsigner une loi trangre,
laquelle pourrait ne pas concider avec la loi applicable la dure du
dlai, cest--dire la loi du lieu de la cration du titre.
La lex fori a lavantage de rapprocher les pays qui qualifient la
prescription de moyen de fond des pays qui adoptent la qualification
de moyen de procdure. Malgr cet avantage, cette solution ne sau-
rait tre adopte pour les raisons suivantes :
1) Si les auteurs des Conventions de Genve voulaient adopter la
lex fori, ils lauraient dit expressment comme lont fait les auteurs

325. Juris-classeur, op. cit., no 255 ; Colmar, Civ., premire chambre, 2 avril
1968, JCP, 69, 11, 15959, observations G. Wiederkehr.
326. Chemaly, op. cit., p. 497.
327. En ce sens Chemaly, op. cit., pp. 92 et 93.
La prescription extinctive 329

de la COTIF larticle 58 des RUCIM et larticle 55 des RUCIV


et les auteurs de la Convention de Bruxelles du 29 avril 1961 sur
lunification de certaines rgles en matire de transport des passa-
gers par mer 328.
2) Les articles 17 et 26 prcits utilisent lexpression cest la
lgislation de chacune des parties contractantes quil appartient de
dterminer les causes dinterruption et de suspension de la prescrip-
tion . Si les auteurs voulaient dsigner la lex fori ils auraient utilis
lexpression : cest la loi interne de chaque pays contractant quil
appartient...
3) Lide de laisser au droit international priv du for, non sa loi
interne, le soin de rsoudre les problmes non tranchs par les
Conventions de Genve de 1930 et de 1931 est corrobore par le
titre mme de ces conventions qui sont destines rgler certains
conflits de lois en matire de lettres de change, de billets ordre et
de chques . Ce qui permet de conclure que les autres conflits de
lois devraient tre rsolus par les rgles de droit international priv
du for.
4) Cette solution est conforme la rgle gnrale selon laquelle il
faut retourner au droit international priv du for dans les hypothses
o la convention internationale est muette ou, mme, imprcise. Ce
droit peut rsoudre le problme soit directement par une rgle mat-
rielle, soit indirectement par une rgle de conflit qui choisira la loi
applicable, laquelle pourra tre la lex fori ou une loi trangre.
150. Les Conventions de Genve de 1930 et de 1931 gardent le
silence sur la question de savoir si le moyen tir de la prescription
peut tre combattu par laveu ou le serment. Cette question, confor-
mment au principe sus-nonc, devrait tre soumise au droit inter-
national priv du juge au for notamment la rgle de conflit de droit
commun applicable la prescription.
151. La question des recours qui subsistent malgr la prescription
devrait, pour les mmes raisons, tre soumise au droit international
priv du for 329.
152. Le moment auquel la prescription doit tre oppose,
limpossibilit pour le juge de la soulever doffice constituent en

328. Voir supra, no 141.


329. Cette solution vite dentrer dans les distinctions doctrinales et les
controverses auxquelles elles ont donn lieu. Sur ces distinctions, voir Juris-
classeur, op. cit., nos 257 ss., et Chemaly, op. cit., pp. 498 ss.
330 Fayez Hage-Chahine

droit franais et libanais une matire de fond non de procdure et


cela pour deux raisons :
dabord parce que ces deux questions sont rglementes par le
Code civil franais (art. 2224 et 2223) et par le Code libanais des
obligations et des contrats (art. 345) avant dtre rglementes
par le Code de procdure civile 330 ;
ensuite parce que la rgle de limpossibilit pour le juge de sou-
lever doffice le moyen tir de la prescription et la rgle de la
possibilit pour le prescriptionnaire de linvoquer en tout tat de
cause, mme pour la premire fois devant la cour dappel, sont
intimement lies la substance du droit en ce quils font partie
du rgime du droit doption auquel se ramne le moyen tir de la
prescription 331.

Section II. Les conventions internationales


en matire de faits juridiques

153. Les conventions internationales signes en matire de faits


juridiques peuvent tre rparties en deux catgories :
celles qui sont relatives aux obligations alimentaires,
celles qui sont relatives la responsabilit extracontractuelle.

A. Les conventions relatives aux obligations alimentaires


154. En matire dobligations alimentaires on peut citer :
la Convention de La Haye du 24 octobre 1956 sur la loi appli-
cable aux obligations alimentaires envers les enfants gs de
moins de 21 ans accomplis ;
La Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-
cable aux obligations alimentaires envers les adultes.

1. La Convention de La Haye du 24 octobre 1956 sur la loi appli-


cable aux obligations alimentaires envers les enfants
155. Larticle premier de la Convention de La Haye de 1956
(envers les enfants) dispose que la loi de la rsidence habituelle de

330. Ce nest que plus tard que les nouveaux codes de procdure civile fran-
ais et libanais ont rgl ces deux points, en 1972 pour la France et en 1985 pour
le Liban.
331. Supra, no 84.
La prescription extinctive 331

lenfant dtermine si et dans quelle mesure et qui lenfant peut


rclamer des aliments.
Lalina 2 de cet article rsout le conflit mobile de la manire sui-
vante : en cas de changement de la rsidence habituelle de lenfant,
la loi de la nouvelle rsidence est applicable partir du moment o
le changement sest effectu. Lalina 3 de cet article soumet les dlais
dans lesquels est enferme laction alimentaire la loi de la rsidence
habituelle de lenfant conformment aux deux alinas prcdents.
156. Les dlais viss lalina 3 sont non seulement les dlais
prfix, mais aussi les dlais de prescription. La loi de la rsidence
habituelle de lenfant applicable la prescription dtermine la dure
du dlai et son point de dpart. Quen est-il des autres pices du
mcanisme de la prescription comme les causes dinterruption ou de
suspension, de la survie de lexception et de la question de savoir si
elle cde devant la preuve contraire comme laveu et le serment ? La
Convention ne vise que les dlais et nutilise mme pas le terme
de prescription ; il est donc lgitime de croire que ces questions
demeurent soumises au droit international priv du for qui peut dsi-
gner une loi (interne ou trangre) ne concidant pas forcment avec
la loi dsigne par la Convention.
Larticle 2 de la Convention, drogeant larticle premier, soumet
lobligation alimentaire la loi de lEtat contractant :
si la demande est porte devant une autorit de cet Etat ;
si la personne qui les aliments sont rclams ainsi que lenfant
ont la nationalit de cet Etat ;
si la personne qui les aliments sont rclams a sa rsidence
habituelle dans cet Etat.
La loi applicable, conformment cet article 2, rgit la prescrip-
tion de la mme manire que la loi applicable conformment
larticle premier. La loi de la rsidence habituelle de lenfant cesse
de sappliquer si elle lui refuse tout droit aux aliments (art. 3). Dans
ce cas la loi applicable la prescription est la loi dsigne par les
rgles nationales de conflit de lautorit saisie (art. 3).

2. La Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-


cable aux obligations alimentaires envers les adultes
157. Les articles 4 8 de la Convention de La Haye de 1973
(envers les adultes) dterminent la loi applicable lobligation ali-
mentaire de la manire suivante :
332 Fayez Hage-Chahine

la loi interne de lactuelle rsidence habituelle du crancier ;


la loi nationale 332 commune lorsque le crancier ne peut obtenir
daliments en vertu de la loi de sa rsidence habituelle ;
la loi interne de lautorit saisie lorsque le crancier ne peut
obtenir daliments en vertu de la premire ou de la deuxime loi ;
la loi applique au divorce rgit les obligations alimentaires entre
poux divorcs.
Larticle 10, alina 1, dispose que la loi applicable lobligation
alimentaire dtermine quels sont les dlais pour lintenter. Ce qui a
t dit propos de la loi applicable la prescription de lobligation
alimentaire envers les enfants sapplique en matire dobligations
alimentaires envers les adultes avec lobservation que la Convention
de 1973 parle de loi interne de la rsidence habituelle ou de lauto-
rit saisie. Ce qui conduit exclure le renvoi en la matire.

B. Les conventions relatives la responsabilit extracontractuelle

158. En matire de responsabilit extracontractuelle on peut


citer :
la Convention de La Haye du 4 mai 1971 sur la loi applicable en
matire daccidents de la circulation routire ;
la Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-
cable la responsabilit du fait des produits.

1. La Convention de La Haye du 4 mai 1971 sur la loi applicable en


matire daccidents de la circulation routire

159. La convention de 1971 soumet la responsabilit civile


extracontractuelle en matire daccidents de la circulation routire :
la loi interne de lEtat sur le territoire duquel laccident est sur-
venu ;
la loi interne de lEtat dimmatriculation, lorsquun seul vhi-
cule est impliqu dans laccident et quil est immatricul dans
un Etat autre que celui sur le territoire duquel laccident est
survenu ;

332. La Convention nutilise pas le terme interne mais on doit prsumer


que les auteurs ont vis la loi nationale commune interne. Il ny a pas de raison
de distinguer, sous cet angle, la loi nationale et la loi de la rsidence du cran-
cier.
La prescription extinctive 333

la loi interne de lEtat du stationnement habituel dans lhypo-


thse de vhicules non immatriculs ou immatriculs dans plu-
sieurs Etats.
160. Larticle 8, alina 8, de la Convention dispose que la loi
applicable la responsabilit dtermine les prescriptions et les
dchances fondes sur lexpiration dun dlai y compris le point de
dpart, linterruption et la suspension .
Ladverbe notamment utilis par larticle 8 permet daffirmer
que cette loi sapplique aux autres pices du mcanisme de la pres-
cription comme la question de la perptuit de lexception, la vali-
dit des clauses de renonciation la prescription et de clauses abr-
viatives ou extensives.
Il convient de prciser, dune part, que la Convention vise la loi
interne de lEtat concern, ce qui conduit exclure le renvoi en la
matire et que, dautre part, larticle 15 dispose que
la prsente Convention ne droge pas aux conventions aux-
quelles les Etats contractants sont ou seront parties et qui, dans
des matires particulires, rglent la responsabilit civile extra-
contractuelle dcoulant dun accident de la circulation rou-
tire .

2. La Convention de La Haye du 20 octobre 1973 sur la loi appli-


cable la responsabilit du fait des produits

161. La Convention de 1973 soumet la responsabilit du fait des


produits :
la loi interne de lEtat sur le territoire duquel le fait domma-
geable sest produit (art. 4) ;
la loi interne de lEtat de la rsidence habituelle de la personne
directement lse (art. 5).
Larticle 8, alina 9, de cette convention dispose que la loi appli-
cable la responsabilit dtermine notamment
les prescriptions et les dchances fondes sur lexpiration
dun dlai, y compris le point de dpart, linterruption et la sus-
pension des dlais .
Ce qui a t dit propos de la Convention de 1971 sapplique la
prescription de la Convention de 1973. Quant la question de la
334 Fayez Hage-Chahine

prescription de laction en responsabilit rsultant dune infraction


pnale, elle devrait tre rsolue de la manire suivante :
il faut distinguer selon quil sagit de la Convention de 1971, sur la
circulation routire, ou de la Convention de 1973, sur la responsabi-
lit du fait des produits :
dans le premier cas, la loi dsigne par la Convention sapplique
en tout tat de cause sans tenir compte de la nature rpressive ou
civile de la juridiction saisie ni du fait que lEtat contractant
consacre ou ne consacre pas le principe de solidarit entre la
prescription de laction publique et celle de laction civile et ceci
parce que larticle premier de la Convention (de 1971) dispose
que la
prsente Convention dtermine la loi applicable la responsa-
bilit civile extracontractuelle dcoulant dun accident de la
circulation routire quelle que soit la nature de la juridiction
appele en connatre ;
dans le deuxime cas, vu labsence dun texte quivalant cet
article premier, il faut distinguer selon que lEtat de la juridiction
saisie consacre ou ne consacre pas le principe de la sup-
riorit du trait sur la loi interne. Si ce principe est consacr,
comme cest le cas de la France (article 55 de la Constitution) ou
du Liban (article 2 du nouveau Code de procdure civile), la loi
de la Convention sapplique conformment ce qui a t dit
propos de la Convention de 1971. Si ce principe nest pas consa-
cr, il faut sous-distinguer selon quil sagit dune juridiction
rpressive ou civile : dans le premier cas, la loi dsigne par la
Convention doit cder devant la loi rpressive du juge saisi ; dans
le deuxime cas, la loi de la Convention doit tre prfre la loi
du juge saisi.
335

CONCLUSION

162. Ltude des diverses rgles de droit international applicables


la prescription permet de rpondre aux deux questions que nous
avons poses dans lintroduction.
163. La rponse la premire question de savoir sil existe en
droit international priv une prescription extinctive ou des prescrip-
tions extinctives 333 dpend du terrain sur lequel on se place :
si on se place sur le terrain des concepts on dira quil y a, en
droit international priv, deux prescriptions extinctives :
la prescription des pays qui retiennent la qualification de catgo-
rie de fond ;
la prescription des pays qui retiennent celle de moyen de proc-
dure ;
si on se place sur le terrain des rgles applicables, on dira :
quil y a des prescriptions particulires soumises des rgles
spciales dorigine interne et dlaboration conventionnelle,
et une prescription de droit commun soumise la rgle de conflit
gnrale de source interne ;
si on se place sur le terrain de la fonction de la prescription, on
dira quil y a, en droit international priv, une seule prescription
extinctive, celle qui, dans tous les systmes juridiques, consolide
les situations de fait en transformant le vraisemblable en vrai et
en rendant le fait conforme au droit.
164. La rponse la deuxime question 334, qui consiste fixer le
champ dapplication des rgles qui rgissent la prescription, varie
selon quil sagit :
des rapports des rgles dorigine interne entre elles ;
des rapports des rgles dlaboration conventionnelles avec les
rgles dorigine interne ;
les rapports des rgles dlaboration conventionnelles entre elles.
Dans le premier cas on peut dire :
que la loi de police prime la rgle de conflit spciale,

333. Supra, no 22.


334. Ibid.
336 Fayez Hage-Chahine

et que la rgle de conflit spciale prime la rgle de conflit de


droit commun.
Dans le deuxime cas on peut dire :
que la rgle dlaboration conventionnelle prime, en principe la
rgle dorigine interne 335.
Dans le troisime cas on peut, dune manire sommaire 336, dire
que, sauf texte spcial dans la convention 337,
la rgle conventionnelle spciale prime la rgle conventionnelle
gnrale ;
la rgle conventionnelle spciale postrieure prime la rgle
conventionnelle spciale antrieure.
165. La diversit des rgles applicables la prescription laisse la
porte ouverte la question de savoir si la prescription en droit inter-
national priv peut tre soumise une rgle qui appartiendrait un
droit autre que le droit interne et le droit conventionnel et qui les
dpasserait, cest--dire un droit supranational ou transnational ?
La question nest pas une hypothse dcole, elle est pratique. La
chambre criminelle de la Cour de cassation franaise a dcid, dans
un arrt du 26 janvier 1984 338, que limprescriptibilit des crimes
contre lhumanit 339 dcoule des principes de droit reconnus par
lensemble des nations . Dautre part, le contrat dit sans loi 340 peut
donner naissance une obligation. La prescription de celle-ci est-elle
soumise la lex mercatoria ? 341

335. Voir sur ce point larticle 55 de la Constitution franaise et larticle 2 du


nouveau Code de procdure civile libanais.
336. Sur le conflit des conventions et le rle du droit international public,
voir Batiffol et Lagarde, op. cit., t. 1, no 40 ; Ferenc Majoros, op. cit., t. 1,
pp. 212 ss., t. 2, pp. 21 ss.
337. Comme larticle 23 de la Convention de La Haye du 22 dcembre sur la
loi applicable aux contrats de vente internationale de marchandises, et comme
larticle 21 de la Convention de Rome du 19 juin 1980 sur la loi applicable aux
obligations contractuelles.
338. Clunet, 1983, p. 308, obs. Edelman.
339. Sur ce point voir G. Levasseur, Les crimes contre lhumanit et le pro-
blme de leur prescription , Clunet, 1966, p. 259.
340. Sur ce point voir W. Kassir, Etude critique du contrat sans loi, thse,
Paris, 1992.
341. Goldman, Frontires de droit et lex mercatoria , Archives de philoso-
phie de droit, 1964 ; sur lvolution de cette notion, voir E. Gaillard, Trente ans
de lex mercatoria, pour une application slective de la mthode des principes
gnraux du droit , Clunet, 1995, p. 5.
La prescription extinctive 337

Sans doute, la prescription est-elle une institution commune au


commerce international, mais cela ne justifie pas son rattachement
la lex mercatoria 342 ni sous langle de son principe ni sous celui de
sa rglementation.
Le principe de la prescription, cest--dire la question de limpres-
criptibilit de lobligation contractuelle, nest pas abandonn par
lordre public du for la lex mercatoria. Larmature technique 343 et
la prcision qui caractrisent la rglementation de la prescription
(dlai, point de dpart, causes dinterruption et de suspension, etc.)
ne peut qutre luvre du lgislateur et elle est incompatible avec
lide de rgles scrtes progressivement par des milieux profes-
sionnels.
166. Nous avons commenc ce cours par une phrase de Bigot de
Prameneu, nous allons le conclure en la rappelant, non pas pour la
rpter mais pour la complter :
de toutes les institutions juridiques, la prescription est la plus
ncessaire lordre social, non seulement en droit interne mais
aussi en droit international priv 344.

342. En ce sens Goldman, op. cit., p. 13.


343. Sur cette expression voir Pinto, article prcit, p. 393.
344. M. Pinto, article prcit, considre que le recours la prescription en
droit international public est inutile, sa fonction pouvant tre remplie par la cou-
tume (op. cit., p. 449).
338

BLANCHE