Vous êtes sur la page 1sur 8

Hume : De la Norme du Got

La grande varit de got aussi bien que d'opinion dcerner leurs loges et leurs blmes aux mmes vertus
qui a cours dans le monde est trop vidente pour et aux mmes vices. Cette vaste unanimit est
n'avoir pas t observe par tous. Les hommes au habituellement attribue l'influence de la raison
savoir le plus limit qui soit sont capables de remarquer ordinaire qui, dans tous les cas, entretient des opinions
une diffrence de got dans le cercle troit de leurs semblables chez tous les hommes et interdit ces
connaissances, lors mme que ces personnes ont t controverses auxquelles les sciences abstraites sont
duques sous le mme gouvernement et ont t tt tellement exposes. Si tant est que cette unanimit soit
imprgnes des mmes prjugs. Mais ceux qui sont en relle, cette explication peut tre admise comme
mesure d'largir leurs vues afin de contempler des satisfaisante. Mais nous devons galement admettre
nations loignes et des ges reculs, sont encore plus qu'une partie de cette apparente harmonie des morales
surpris de la grande contradiction et de l'opposition de peut tre attribue la nature mme du langage. Le mot
ces gots. Nous sommes enclins appeler barbare ce vertu, avec son quivalent dans chaque langue,
qui s'loigne grandement de notre propre got et de implique la louange, tout comme celui de vice implique
notre propre comprhension; mais nous nous le blme; et personne ne peut sans commettre la plus
retrouvons bien vite avec cette pithte de reproche vidente et la plus grossire improprit de langage,
retourne contre nous. Arrogance et vanit les plus imputer le sens d'un reproche un terme qui dans
grandes finissent par tre surprises en observant la l'acception gnrale est entendu dans un sens louable,
mme assurance de tous cts et hsitent, au milieu ou applaudir un terme l o l'idiome requiert la
d'un tel conflit d'opinions, se prononcer positivement dsapprobation. Les prceptes gnraux d'Homre,
en leur faveur. lorsqu'il en fait tat, ne seront jamais controverss;
Cette varit du got, vidente mme pour le plus mais il est vident que lorsqu'il dcrit les murs en
ngligent des observateurs, se rvle aprs examen tre dtail et met en scne l'hrosme chez Achille et la
encore plus grande en ralit qu'en apparence. Les prudence chez Ulysse, il y mle plus de frocit chez le
opinions des hommes l'gard de beauts et de premier et davantage de ruse et de tromperie chez le
laideurs de toutes sortes diffrent frquemment, mme second que Fnelon ne l'aurait admis. Le sage Ulysse,
lorsque leur discours gnral est semblable. Dans chez le pote grec, semble se dlecter de mensonges et
chaque langage, certains termes expriment le blme, de fictions, qu'il emploie souvent sans aucune ncessit
d'autres la louange; et tous les hommes qui parlent la ni mme aucun avantage. Mais son fils plus scrupuleux
mme langue doivent s'entendre sur leur application. s'expose chez l'crivain pique franais aux prils les
Toutes les voix s'unissent pour applaudir l'lgance, la plus directs, plutt que de se dpartir d'une stricte ligne
pertinence, la simplicit et l'esprit dans l'criture, et de conduite base sur la vrit et la vracit.
pour blmer l'affterie, l'affectation, la froideur et la Les admirateurs et les adeptes du Coran insistent
fausse brillance. Mais lorsque les critiques en arrivent sur les excellents principes moraux disperss dans cet
aux dtails, cette apparente unanimit disparat et l'on ouvrage violent et absurde. Mais il est supposer que
dcouvre qu'ils avaient accord des significations trs les mots arabes correspondant aux termes anglais
diffrentes leurs expressions. Dans toutes les affaires d'quit, de justice, de temprance, de douceur, de
relevant de l'opinion et de la science, le cas est oppos : charit taient tels, dans l'usage permanent de cette
on s'aperoit que la diffrence entre les hommes rside langue, qu'ils devaient toujours tre interprts dans le
plus souvent dans leurs vues gnrales que bon sens, et 'aurait t faire preuve de la plus grande
particulires, et est moins relle qu'apparente. Une ignorance - non de la morale, mais du langage - que de
explication des termes met gnralement fin la les mentionner assortis d'pithtes autres que celles
controverse, et les dbatteurs sont surpris de dcouvrir exprimant loge et approbation. Mais dsirons-nous
qu'ils se querellaient alors qu'au fond ils concordaient savoir si le prtendu prophte avait manifest un juste
dans leurs jugements. sentiment de la morale ? Suivons son rcit et nous
Ceux qui fondent la moralit sur le sentiment plus dcouvrirons vite qu'il couvre de louanges des
que sur la raison sont enclins inclure l'thique dans la exemples de tratrise, d'inhumanit, de cruaut, de
premire observation et maintenir que, sur toutes les revanche et e bigoterie absolument incompatibles avec
questions qui relvent du comportement et des murs, une socit civilise. Aucune rgle de droit stable ne
la diffrence entre les hommes est en ralit plus semble y tre prconise, et toute action n'y est blme
grande qu'elle ne le parat premire vue. Il est bien ou louange que dans la seule mesure o elle est
entendu vident que les crivains de toutes nationalits bnfique ou dommageable aux vrais croyants.
et de toutes les poques s'accordent pour rendre Le mrite li l'nonc de vritables principes
hommage la justice, l'humanit, la magnanimit, gnraux en thique est bien entendu trs mince.
la prudence et la vracit, comme pour blmer les Quiconque recommande des vertus morales
qualits opposes. Les potes mme, et d'autres auteurs quelconques ne fait rien de plus que ce qui est impliqu
dont les uvres sont essentiellement conues pour par les termes eux-mmes. Ceux qui inventrent le mot
plaire limagination, se rvlent depuis Homre charit et l'utilisrent dans le bon sens inculqurent
jusqu' Fnelon inculquer les mmes prceptes et plus clairement et beaucoup plus efficacement le
1
prcepte Soyez charitables , qu'un prtendu donnant la prfrence aux premiers auteurs, personne
lgislateur ou prophte qui inclurait semblable maxime n'attache d'intrt un tel got et nous dclarons sans
dans ses crits. De toutes les expressions, celles qui, aucun scrupule que l'opinion de ces prtendus critiques
conjointement avec leur autre sens, impliquent un est absurde et ridicule. Le principe de l'galit naturelle
degr quelconque blme ou approbation, sont les moins des gots est alors totalement oubli, et bien que nous
susceptibles d'tre perverties ou incomprises. l'admettions en quelques occasions lorsque les objets
Il est pour nous naturel de chercher une Norme du semblent proches de l'galit, il apparat comme un
Got, une rgle par laquelle les opinions varies des paradoxe extravagant, ou plutt comme une absurdit
hommes puissent tre rconcilies; ou du moins une tangible quand des objets si disproportionns sont
dcision accorde entrinant une opinion et compars.
condamnant une autre. Il est vident qu'aucune des rgles de la
Il est une sorte de philosophie qui anantit tout composition n'est fixe par des raisonnements a priori,
espoir de succs dans une telle tentative et qui fait tat ou puisse tre considre comme la conclusion
de l'impossibilit d'atteindre jamais une quelconque abstraite de la comparaison par l'entendement de ces
norme du got. La diffrence, dit-elle, est trs grande habitudes et de ces relations d'ides ternelles et
entre le jugement et le sentiment. Tout sentiment est immuables. Le fondement de ces rgles est le mme
juste, le sentiment ne faisant point rfrence au-del de que celui de toutes les sciences pratiques : l'exprience;
lui-mme; et il est toujours rel, quelque point que elles ne sont rien d'autre que des observations gnrales
l'homme en ait conscience. Mais toutes les dcisions de au sujet de ce qui a t trouv plaire universellement,
l'entendement ne sont pas justes, faisant rfrence dans tous les pays et toutes les poques. Beaucoup
quelque chose au-del d'elles-mmes, savoir un fait des beauts de la posie et mme de l'loquence sont
rel, et qu'elles ne sont pas toujours en conformit avec fondes sur la fausset et la fiction, sur des hyperboles,
ce modle. Parmi un millier d'opinions diffrentes des mtaphores et l'abus de la perversion des termes de
soutenues par des hommes diffrents2' propos d'un leur signification naturelle. Rprimer les lans de
mme sujet, il n'en est qu'une et une seule qui soit juste l'imagination et rduire chaque expression la vrit
et vritable; la seule difficult est de la dterminer et de gomtrique et l'exactitude serait absolument
la certifier. Au contraire, un millier de sentiments contraire aux lois de la critique", car cela produirait une
diffrents excits par le mme objet sont tous justes, uvre considre par l'exprience universelle comme
aucun sentiment ne reprsentant ce qui est rellement tant la plus insipide et la plus dsagrable. Mais bien
dans l'objet : il ne fait que marquer une certaine que la posie ne puisse jamais se soumettre l'exacte
conformit ou rapport entre l'objet et les organes ou les vrit, elle doit tre encadre par les rgles de l'art que
facults de l'esprit; si cette conformit n'existait pas l'auteur a dcouvertes soit par gnie, soit par
rellement, le sentiment n'aurait pas eu la possibilit observation. Si quelques auteurs ngligents ou
d'tre. La beaut n'est pas un attribut des choses elles- irrguliers ont plu, ils n'ont point plu par leurs
mmes; elle n'existe que dans l'esprit qui la contemple, transgressions de la rgle ou de l'ordre, mais en dpit
et chaque esprit peroit une beaut diffrente. Une de ces transgressions; ils possdaient d'autres beauts
personne peut mme percevoir de la laideur l o une compatibles avec une juste critique, et la force de ces
autre est sensible la beaut, et chaque individu devrait beauts fut en mesure d'outrepasser la condamnation et
s'accorder son sentiment propre sans prtendre rgler de faire prouver l'esprit une satisfaction suprieure
celui des autres. Rechercher la vraie beaut ou la vraie au dgot n de leurs imperfections. L'Arioste plat,
laideur est une qute aussi strile que de prtendre mais pas par ses fictions monstrueuses et improbables,
attester la vraie douceur ou la vraie amertume. Suivant par le mlange trange qu'il fait des styles srieux et
la disposition des organes, le mme objet peut tre la comique, par le manque de cohrence de ses histoires
fois doux et amer, et le proverbe dit justement qu'il est ou par la continuelle interruption de son rcit. Il
strile de vouloir discuter des gots. Il est trs naturel charme par la force et la clart de son expression, par la
et mme ncessaire d'tendre cet axiome aussi bien au vivacit et la varit de ses inventions et par sa peinture
got intellectuel qu'au got corporel; c'est ainsi que le naturelle des passions, particulirement celles d'un
bon sens, qui est souvent en dsaccord avec la genre gai et amoureux. Et bien que ses fautes puissent
philosophie particulirement avec celle du genre diminuer notre satisfaction, elles ne sont point capables
sceptique - se trouve au moins en une occasion de le dtruire. Notre plaisir natrait-il de ces parties que
d'accord pour noncer la mme conclusion. nous disons tre fautives que cela ne serait nullement
Mais bien que cet axiome, en devenant un une objection l'encontre de l'esprit critique en
proverbe, paraisse avoir obtenu l'aval du bon sens, il gnral; cela ne constituerait une objection qu'
existe certainement une sorte de bon sens qui s'y l'encontre de ces rgles particulires de la critique qui
oppose, ou du moins serve la modifier et le limiter. voudraient qualifier ces dtails de fautes et les
On penserait de quiconque voudrait proclamer l'galit reprsenter comme universellement blmables. S'il se
du gnie entre Ogilby et Milton, ou Bunyan et trouve qu'ils plaisent, ils ne sauraient tre des fautes;
Addison, qu'il dfend une extravagance non moindre laissons le plaisir qu'ils gnrent tre toujours ce
que s'il affirmait qu'une taupinire est aussi haute que point inattendu et inexplicable.
le Tnriffe, ou qu'une mare est aussi vaste qu'un Bien que l'ensemble des rgles gnrales de l'art ne
ocan. Bien que l'on puisse trouver des personnes soient fondes que sur l'exprience et sur l'observation

2
des opinions habituelles des hommes, nous ne devons ne prtendra point que son palais soit en mesure de
point imaginer qu'en toute occasion leurs sentiments trancher au sujet des saveurs; tel autre atteint de
seront conformes ces rgles. Les motions plus jaunisse' ne postulera point rendre un verdict
raffines de l'esprit sont d'une nature trs tendre et trs concernant les couleurs. En chaque crature coexistent
dlicate, et requirent le concours d'un grand nombre un tat sain et un tat dficient; seul le premier peut
de circonstances favorables pour pouvoir jouer avec tre suppos nous donner une norme vritable du got
facilit et exactitude en accord avec les principes et du sentiment. S'il existe, l'organe tant en bon tat,
gnraux tablis. Le moindre obstacle extrieur de si une uniformit de sentiment complte et importante
petits ressorts ou le moindre dsordre intrieur perturbe parmi les hommes, nous pouvons alors en dduire une
leur mouvement et drgle le fonctionnement de la ide de la beaut parfaite, de la mme manire que
machine tout entire. Lorsque nous voulons raliser l'apparence des objets la lumire du jour pour l'il
une exprience de cette nature et mettre l'preuve la d'un homme en bonne sant, est qualifie de couleur
force d'une beaut ou d'une laideur quelconque, nous vritable et relle, alors que la couleur n'est simplement
devons soigneusement choisir l'poque et le lieu qu'une illusion des sens.
appropris et disposer l'imagination dans la situation et Nombreux et frquents sont les dfauts des organes
la disposition convenables : la parfaite srnit de internes qui empchent ou affaiblissent l'influence de
l'esprit, la concentration de la pense, l'attention ces principes gnraux desquels dpend notre
ncessaire l'objet; l'une quelconque de ces sentiment de la beaut ou de la laideur. Bien que
circonstances tant absente, notre exprience sera certains
fausse et nous serons incapables de juger de la beaut objets, en fonction de la structure de l'esprit, aient
catholique et universelle"'. La correspondance que la t naturellement conus pour donner du plaisir, on ne
nature a tablie entre la forme et le sentiment en sera doit point s'attendre que pour chaque individu le plaisir
du moins obscurcie et une plus grande acuit sera soit galement ressenti. Des incidents et des situations
requise pour la saisir et la discerner. Nous serons en particulires se produisent qui soit jettent une fausse
mesure d'attester son influence moins partir de l'effet lumire sur les objets, soit empchent la vritable de
de chaque beaut particulire que de l'admiration transmettre l'imagination l'opinion et la perception
durable qui entoure ces uvres qui ont survcu tous appropries.
les caprices de la mode et de l'engouement, toutes les Une cause vidente du fait que beaucoup ne sont
erreurs de l'ignorance et de l'envie. pas sensibles au vrai sentiment de la beaut, c'est le
Le mme Homre qui plaisait Athnes et Rome manque de cette dlicatesse de l'imagination ncessaire
il y a deux mille ans est encore admir Paris et pour amener la sensibilit ces motions plus
Londres. Tous les changements de climat, de raffines. A cette dlicatesse chacun y prtend, chacun
gouvernement, de religion et de langage ne sont point en parle et rduirait toute sorte de got ou d'opinion
parvenus ternir sa gloire. L'autorit ou les prjugs sa propre norme. Mais comme notre intention dans cet
peuvent susciter la vogue provisoire d'un mauvais essai est de mler quelque lumire de l'entendement
pote ou d'un mauvais orateur, mais sa rputation ne aux impressions du sentiment, il serait plus appropri
sera jamais durable ou gnrale. Quand ses uvres sont de donner une dfinition plus prcise de la dlicatesse
examines par la postrit ou par des trangers, que cela n'a t tent jusque-l. Pour ne point tirer
l'enchantement se dissipe et ses fautes apparaissent notre philosophie d'une source trop profonde, nous
sous leurs vraies couleurs. Au contraire, pour un gnie aurons recours une histoire clbre de Don Quichotte.
vritable, plus ses uvres perdurent, plus elles se C'est bon droit, dclara Sancho l'cuyer au
rpandent largement et plus est sincre l'admiration long nez, que je prtends savoir juger d'un vin : c'est
qu'elles rencontrent. L'envie et la jalousie occupent une une qualit hrditaire dans la famille. On demanda
place trop importante au sein d'un cercle troit, et la une fois deux de mes parents de donner leur opinion
frquentation familire de la personne peut diminuer sur une barrique suppose tre excellente, tant vieille
les loges dus ses accomplissements. Mais quand ces et d'un bon cru. Un des hommes la gote, la considre
obstacles ont disparu, les beauts naturellement et aprs mre rflexion dclare le vin bon, l'exception
conues pour susciter des sentiments agrables d'un lger got de cuir qu'il avait remarqu. L'autre, en
dploient immdiatement leur nergie; tant que le usant des mmes prcautions, dlivre aussi un verdict
monde perdure, elles conservent leur emprise sur favorable au vin, mais en mettant une rserve au sujet
l'esprit des hommes. d'un got de fer qu'il avait nettement distingu. Vous
Il apparat ainsi qu'au milieu de la varit et du ne pouvez imaginer quel point tous deux furent
caprice du got, existent certains principes gnraux moqus pour leur jugement. Mais qui ria le dernier ?
d'approbation ou de blme dont un il attentif peut En vidant la barrique, on trouva au fond une vieille cl
retrouver l'influence dans toutes les oprations de laquelle tait attache une lanire de cuir"'.
l'esprit. Certaines formes ou qualits particulires en La grande ressemblance entre le got intellectuel et
rapport avec la structure originelle de la constitution le got corporel nous apprendra aisment mettre cette
interne, sont conues pour plaire, d'autres pour histoire en pratique.
dplaire; et si elles manquent leur effet en une occasion Bien qu'il soit certain que la beaut et la laideur ne
quelconque, cela provient d'un dfaut apparent ou d'une soient pas, davantage encore que la douceur et
imperfection de l'organe. Un homme atteint de fivre l'amertume, des qualits des objets mais proviennent

3
entirement du sentiment interne ou externe, on doit perception rapide et pertinente de la beaut et de la
reconnatre qu'il existe certaines qualits dans les laideur doit reprsenter la perfection de notre tat
objets qui sont conues par nature pour produire ces intellectuel; un homme ne saurait tre content de lui
impressions particulires. Comme on peut trouver ces alors qu'il suspecte que quelque joyau ou quelque
qualits un faible degr ou bien mlanges ou dfaut lui est pass inaperu. Dans ce cas, la perfection
confondues les unes avec les autres, il arrive souvent de l'homme et celle du sens ou du sentiment sont unies.
que le got ne soit point affect avec des qualits aussi Un palais trs dlicat peut en de nombreuses occasions
menues ou ne soit pas capable de distinguer toutes les reprsenter un grand inconvnient tant pour un homme
saveurs particulires dans le dsordre au sein duquel lui-mme que pour ses amis. Mais un got dlicat pour
elles sont prsentes. L o les organes sont si raffins l'esprit et la beaut doit toujours tre une qualit
qu'ils permettent que rien ne leur chappe, et en mme dsirable, tant la source des jouissances les plus
temps si prcis qu'ils peroivent chaque ingrdient de raffines et les plus innocentes dont la nature humaine
la composition, nous nommerons cela dlicatesse de soit susceptible. Les opinions de l'humanit tout entire
got, que ces mots soient employs au sens littral ou s'accordent avec cette conclusion. L o vous
mtaphorique. Ici donc les rgles gnrales de la beaut apercevez dlicatesse du got, elle est certaine de
sont l'uvre, tant tires de modles tablis et de rencontrer l'approbation, et le meilleur moyen de la
l'observation de ce qui plat ou dplat lorsqu'il est dcouvrir, c'est de faire appel ces modles et
prsent isolment et principes instaurs par la satisfaction gnrale et
intensment. Si les mmes qualits, dans une l'exprience des nations et des poques.
composition prsente dans son ensemble continu et Mais bien qu'il existe naturellement une grande
avec moins d'intensit, n'affectent point les organes de diffrence au point de vue de la dlicatesse entre une
dlices ou de gne sensibles, nous excluons la personne personne et une autre, rien ne tend autant faire
de toute prtention cette dlicatesse. noncer ces accrotre et amliorer ce talent que la pratique d'un
rgles gnrales ou ces modles reconnus de art spcifique et l'tude et la contemplation frquentes
composition, c'est comme trouver la cl avec la lanire d'un genre particulier de beaut. Quand des objets
de cuir qui justifia le verdict des parents de Sancho et quelconques sont prsents pour la premire fois l'il
confondit ces prtendus juges qui les avaient ou l'imagination, le sentiment qui les accompagne est
condamns. Mme si le tonneau n'avait pas t vid, le obscur et confus, l'esprit tant en gnral incapable de
got de l'un tait nanmoins dlicat et celui de l'autre se prononcer sur leurs mrites ou leurs dfauts. Le got
terne et languide; mais il aurait t plus difficile de ne peut percevoir les nombreuses russites de l'uvre;
prouver la supriorit du premier et d'emporter la encore moins peut-il distinguer le caractre particulier
conviction de chacun des spectateurs. De la mme de chacune d'entre elles et dterminer leurs qualits et
faon, bien que les beauts de l'criture n'aient jamais leur intensit. S'il peut dire en gnral propos de
t codifies ou rduites des principes gnraux, bien l'ensemble qu'il est beau ou laid, c'est bien le plus que
que d'excellents modles n'aient jamais t reconnus, l'on puisse en attendre; et mme un tel jugement, une
les degrs diffrents du got n'en ont pas moins personne ne sera en mesure de l'noncer quavec
subsist et le jugement de l'un t prfrable celui de grande hsitation et rserve. Mais laissons-lui acqurir
l'autre. Mais il n'aurait pas t aussi facile de faire taire l'exprience de ces objets, son sentiment devient plus
le mauvais critique, qui peut toujours mettre en avant prcis et plus abouti : elle ne peroit pas seulement les
sa propre opinion et refuser de se soumettre son beauts et les dfauts de chaque lment mais marque
adversaire. Mais quand nous lui montrons un principe le genre distinctif de chaque qualit et lui assigne
de l'art reconnu, quand nous illustrons ce principe par l'loge ou le blme appropri. Un sentiment clair et
des exemples dont il reconnat que leffet, du point de distinct l'accompagne tout au long de l'tude des objets
vue de son propre got, est conforme ce principe, et elle discerne le degr mme et le genre d'approbation
quand nous lui prouvons que le mme principe ou de mcontentement que chaque partie est
s'applique au cas discut o il ne peroit ou ne ressent naturellement cense produire. Le brouillard qui
pas son influence, il est amen conclure qu'en semblait envelopper formellement l'objet se dissipe,
dfinitive la faute vient de lui, et qu'il manque de la l'organe acquiert une plus grande perfection dans ses
dlicatesse ncessaire pour le rendre sensible toute oprations et peut se prononcer sans danger et sans
beaut ou toute laideur, dans toute composition ou erreur sur les mrites d'une uvre. En un mot, la mme
discours. habilet et la mme dextrit que la pratique amne
Il est reconnu que la perfection de tout sens ou de dans l'excution de tout travail sont aussi acquises par
toute facult, c'est de percevoir avec exactitude ses les mmes moyens pour en juger.
objets les plus menus et de ne rien laisser chapper sa Si profitable est la pratique pour discerner la
vigilance et son attention. Plus petits sont les objets beaut, qu'avant que nous soyons en mesure de
sensibles l'il, plus raffin est l'organe, plus son prononcer un jugement sur toute uvre d'importance, il
accomplissement et sa composition sont labors. Un sera mme ncessaire que chaque uvre individuelle
fin palais n'est pas test avec de fortes saveurs, mais soit tudie plus d'une fois, sous diffrents clairages,
avec un mlange d'infimes ingrdients dont chaque avec attention et rflexion. Il existe un dsordre et une
lment nous est sensible en dpit de sa petitesse et de prcipitation de la pense qui accompagnent la
sa confusion avec le reste. De la mme faon, la premire tude de tout ouvrage et rendent confus le

4
sentiment authentique de la beaut. Le rapport entre les s'attirer leurs bonnes grces. Un critique d'une poque
parties n'est pas peru, les caractres vritables du style ou d'une nationalit diffrente qui tudierait ce discours
sont peu distingus, les nombreuses perfections et les doit avoir toutes ces circonstances l'esprit et doit se
nombreux dfauts semblent envelopps dans une sorte replacer dans la mme situation que l'auditoire pour
de confusion et se prsentent indistinctement pouvoir porter un jugement vrai sur cette allocution. De
l'imagination. Sans compter qu'il existe une sorte de la mme faon, quand une uvre quelconque s'adresse
beaut riante et superficielle qui plat au premier abord au public, lors mme que j'aurais de l'amiti ou de
mais qui, tant estime incompatible avec la juste l'inimiti avec l'auteur, je dois me dpartir de cette
expression de la raison ou de la passion, lasse donne et, me considrant comme un homme en
rapidement le got et est rejete avec ddain, ou du gnral, oublier si possible mon tre singulier et mes
moins apprcie une moindre valeur. caractristiques personnelles. Une personne influence
Il est impossible de poursuivre dans la pratique de par des prjugs n'obtempre pas ces conditions et
la contemplation de quelque genre de beaut que ce maintient obstinment sa position naturelle, sans
soit sans tre frquemment oblig de faire des adopter le point de vue que l'uvre suppose. Si l'uvre
comparaisons entre les nombreuses sortes et degrs de s'adresse des personnes d'une autre poque ou d'une
russite, et d'estimer leurs proportions les unes par autre nationalit, il ne se soumet point leurs vues
rapport aux autres. Un homme qui n'a point l'occasion particulires et leurs prjugs mais, pntr des
de comparer les diffrents genres de beaut est bien murs de son poque et de son pays, condamne
entendu disqualifi pour mettre une opinion durement ce qui semblait admirable aux yeux de ceux
concernant un objet qui lui est prsent. Par la pour qui seuls le discours fut compos. Si l'uvre a t
comparaison seule nous dterminons les pithtes compose pour le public, il n'largit pas suffisamment
relevant de l'loge ou du blme et apprenons comment sa comprhension et n'oublie pas suffisamment son
en attribuer le degr appropri chacun. Le plus intrt en tant qu'ami ou ennemi, rival ou
indigent des barbouillages exhibe un certain lustre de commentateur. Par ces moyens, ses sentiments sont
couleurs et une certaine exactitude de l'imitation qui pervertis, et les mmes beauts et les mmes dfauts
peuvent passer pour des beauts et entraner dans n'ont point sur lui la mme influence que s'il avait
l'esprit d'un paysan ou d'un Indien la plus haute exerc une violence approprie sur son imagination et
admiration. Les plus vulgaires ballades ne sont pas s'tait oubli lui-mme un instant. Ds lors son got
entirement dpourvues d'harmonie ou de naturel et s'loigne l'vidence de la vritable norme, et perd en
nul, moins d'tre familiaris avec des beauts consquence tout crdit et toute autorit.
suprieures, ne pourrait dclarer que leurs couplets sont Il est bien connu que pour toutes les questions
rudes ou leur rcit inintressant. Une beaut trs soumises l'entendement, le prjug est destructeur du
infrieure fait souffrir la personne accoutume aux plus jugement sain et pervertit toutes les oprations des
grandes russites du genre, et se trouve tre pour cette facults intellectuelles. Il ne l'est pas moins du bon
raison qualifie de laideur de la mme faon que l'objet got, et son influence n'en corrompt pas moins notre
le plus abouti que nous connaissions est naturellement sentiment de la beaut. Il appartient au bon sens de se
suppos avoir atteint au pinacle de la perfection et rendre compte de son influence dans les deux cas; ce
devoir recevoir les plus grands loges. Seul celui qui sujet comme beaucoup d'autres, la raison, si elle n'est
est accoutum voir, examiner et soupeser les point une partie essentielle du got, est du moins
nombreuses uvres admires au cours d'poques ncessaire aux oprations de cette dernire facult.
diffrentes et au sein de diffrentes nations peut Dans toutes les nobles productions du gnie existent un
estimer le mrite d'un ouvrage expos sa vue et lui rapport et une correspondance rciproques des parties;
assigner son rang appropri au sein des productions du de mme les beauts ou les faiblesses ne peuvent tre
gnie. perues par celui dont la pense n'est pas suffisamment
Mais pour que le critique puisse remplir pleinement capable d'apprhender l'ensemble des parties, et de les
cette tche, il doit garder l'esprit libre de tout prjug et comparer l'une avec l'autre afin de percevoir la
ne rien considrer d'autre que l'objet mme soumis cohrence et l'uniformit de l'ensemble. Chaque uvre
son examen. On peut observer que chaque uvre d'art, d'art possde galement une certaine finalit ou dessein
afin de produire l'effet voulu sur l'esprit, doit tre pour laquelle elle est labore, et elle doit tre estime
tudie d'un certain point de vue et ne peut tre plus ou moins parfaite selon qu'elle est plus ou moins
pleinement gote par des personnes dont la situation bien labore pour parvenir cette fin. L'objet de
relle ou imaginaire n est pas en conformit avec ce qui l'loquence, c'est de convaincre, celui de l'histoire
est requis par cette uvre. Un orateur s'adresse un d'instruire, celui de la posie de plaire au moyen des
auditoire particulier et doit prendre en considration passions et de l'imagination. Ces finalits doivent tre
son talent particulier, ses intrts, ses opinions, ses constamment prsentes notre esprit quand nous
passions et ses prjugs particuliers; autrement c'est en tudions une uvre et nous devons tre en mesure de
vain qu'il espre diriger ses dcisions et enflammer ses juger quel point les moyens employs sont adapts
sentiments. Ses auditeurs entretiendraient-il des leurs buts respectifs. En outre, chaque genre d'uvre,
prventions contre lui, mme draisonnables, il ne doit mme la plus potique, n'est qu'un enchanement de
point sous-estimer ce handicap mais doit tenter avant propositions et de raisonnements qui n'est pas toujours
d'entrer en matire de se concilier leur affection et de le plus juste ou le plus exact, mais cependant

5
vraisemblable et spcieux, bien que maquill par la sens et d'une imagination dlicate, libre de tout prjug,
coloration de l'imagination. Les personnages prsents fait souvent l'objet de dbats et provoque grande
dans la tragdie et la posie pique doivent tre peints discussion et enqute; mais l'humanit tout entire
comme raisonnant, pensant, dcidant et agissant tombera d'accord sur la valeur et le mrite de
suivant leur caractre et les circonstances; et sans semblable personnalit. Lorsque ces doutes
jugement, got et invention, un pote ne peut esprer surviennent, les hommes ne peuvent gure faire plus
russir dans une entreprise aussi dlicate. Sans compter que lors des autres discussions soumises
que les mmes excellentes facults contribuant l'entendement : ils doivent noncer les arguments les
l'amlioration de la raison - clart des conceptions, plus solides que l'invention leur suggre, ils doivent
exactitude de la discrimination, vivacit de la reconnatre qu'une norme authentique et souveraine de
comprhension - sont essentielles la mise en uvre l'esprit, de l'existence relle et des questions de fait,
du got vritable et en sont les facults concomitantes existe quelque part, et ils doivent montrer de
invitables. Il n'arrive que rarement ou jamais qu'un l'indulgence envers ceux qui diffrent d'eux dans leurs
homme sens ayant expriment un art ne puisse juger manires de faire appel cette norme. Cela suffit au
de sa beaut; et il n'est pas moins rare de rencontrer un prsent propos si nous avons prouv que le got de
homme possdant un got juste sans un entendement tous les individus n'est pas sur le mme pied, et qu'en
solide. gnral quelques hommes, aussi difficiles soient-ils
Ainsi, bien que les principes du got soient tre slectivement choisis, seront par consentement
universels et presque sinon entirement les mmes chez universel reconnus tre prfrables d'autres.
tous les hommes, peu sont cependant qualifis pour Mais en ralit la difficult de trouver une norme
mettre un jugement sur une uvre d'art quelconque ou du got, mme sur des points de dtail, n'est point aussi
pour faire de leur propre sentiment la norme de la grande qu'on la reprsente. Bien quen matire
beaut. Les organes de la sensation interne sont spculative nous accordions volontiers un critre de
rarement parfaits au point de permettre aux principes certitude la science et le dniions au sentiment, la
gnraux de jouer pleinement et de gnrer un certitude est beaucoup plus difficile rsoudre en
sentiment accord ces principes. Soit ils fonctionnent pratique dans le premier cas que dans le second. Des
sous l'emprise d'un dfaut, soit ils sont vicis par thories philosophiques abstraites, des systmes de
quelque dsordre, et par ces moyens excitent un profonde thologie ont prvalu une certaine poque;
sentiment que l'on peut qualifier d'erron. Quand le l'poque suivante, ils ont t universellement pulvriss
critique n'a point de dlicatesse, il juge sans aucune : leur absurdit a t rvle. D'autres thories et
distinction et n'est affect que par les qualits les plus d'autres systmes ont pris leur place, qui leur tour ont
grossires et les plus tangibles de l'objet : les traits plus cd la place leurs successeurs, et on n'a rien
raffins passent inaperus et sont ngligs. Lorsqu'il expriment de plus dpendant des rvolutions du
n'est point aid par la pratique, son verdict est marqu hasard et de la mode que ces prtendues dcisions des
par la confusion et l'hsitation. Aucune comparaison sciences. Le cas n'est pas le mme avec les beauts de
n'tant tablie, les beauts les plus frivoles - qui sont l'loquence et de la posie. De justes expressions de la
telles qu'elles mriteraient plutt le terme de dfauts passion et de la nature sont certaines, aprs quelque
- sont l'objet de son admiration. Lorsqu'il subit temps, de se gagner les loges du public, que celui-ci
l'influence de prjugs, tous ses sentiments naturels maintient pour toujours. Aristote, Platon, picure et
sont pervertis. Quand le bon sens lui manque, il n'est Descartes peuvent bien se succder les uns les autres,
point qualifi pour discerner les qualits de forme ou Trence et Virgile conservent un empire universel
de raisonnement, qui sont les plus leves et les plus indisput sur l'esprit des hommes. La philosophie
remarquables. La plupart des hommes uvrent sous abstraite de Cicron a perdu son crdit, la vhmence
l'effet de l'une ou l'autre de ces imperfections, de sorte de son art oratoire est toujours l'objet de notre
qu'un juge vritable se trouve tre, mme au cours des admiration.
poques les plus civilises, un personnage trs rare un Bien que les hommes d'un got dlicat soient rares,
raisonnement puissant uni un dlicat sentiment, on les distingue aisment en socit la solidit de leur
amliors par la pratique, perfectionns par la entendement et la supriorit de leurs facults sur le
comparaison et dlivrs de tout prjug peuvent seuls reste de l'humanit. L'ascendant qu'ils acquirent fait
confrer aux critiques cette prcieuse personnalit; les prvaloir cette vive approbation avec laquelle ils
verdicts rassembls de tels hommes, lorsqu'on les accueillent les productions du gnie et qui les rend
trouve, constituent la vraie norme du got et de la gnralement prminentes. Beaucoup d'hommes,
beaut. quand ils sont laisss eux-mmes, n'ont qu'une faible
Mais o trouver de tels critiques ? A quels signes et douteuse perception de la beaut; ils sont cependant
sont-ils reconnus ? Comment les distinguer des capables d'apprcier un trait raffin quand il leur est
imposteurs ? Ces questions sont embarrassantes et signal. Chaque converti l'admiration d'un pote ou
semblent nous ramener l'incertitude de laquelle nous d'un orateur vritable cause une nouvelle conversion.
avons essay de nous sortir au cours de cet essai. Bien que les prjugs puissent prvaloir un moment, ils
Cependant si nous abordons convenablement le ne peuvent s'unir dans la clbration du rival
sujet, ce sont des questions de fait et non de sentiment. quelconque d'un vrai gnie, et la fin cdent la force
Que telle personne particulire soit pourvue de bon de la nature et du juste sentiment. Ainsi, quoiqu'une

6
nation civilise puisse se mprendre facilement sur le nos dispositions. Semblables prfrences sont
choix des philosophes qu'elle admire, son affection innocentes, invitables et ne peuvent raisonnablement
pour un auteur pique ou tragique favori ne vagabonde faire l'objet de discussions, car il n'y a point de norme
jamais trs longtemps. selon laquelle elles puissent tre dcides.
Mais en dpit de tous nos efforts pour fixer une Pour la mme raison nous prfrons, au cours de
norme du got et rconcilier les apprciations notre lecture, les dessins et les personnages qui
discordantes des hommes, subsistent deux sources de ressemblent ceux de notre poque ou de notre pays
variation aucunement suffisantes pour dissoudre toutes plutt que ceux qui dcrivent des murs diffrentes.
les frontires entre beaut et laideur, mais qui servent Ce n'est pas sans efforts que nous nous rconcilions
souvent gnrer une diffrence de degr dans la avec la simplicit des murs anciennes et que nous
louange ou le blme. La premire, c'est la diffrence contemplons des princesses portant l'eau depuis la
d'humeur individuelle des hommes; l'autre, ce sont les fontaine, ou des rois et des hros prparant leurs
murs et les opinions particulires de notre poque et propres victuailles. Il faut reconnatre qu'en gnral la
de notre pays. Les principes gnraux du got sont reprsentation de telles murs n'est point une faute de
uniformes au sein de la nature humaine : l o les l'auteur ni une malformation de la Pice; mais nous
hommes varient dans leur jugement, quelque dfaut ou n'en sommes pas si sensiblement touchs. C'est pour
perversion des facults peut tre remarqu, procdant cette raison que la comdie n'est pas aisment
soit de prjugs, d'un manque de pratique ou d'un transposable d'une poque ou d'une nation l'autre. Un
manque de dlicatesse; et c'est avec juste raison que Franais ou un Anglais ne se plat point l'Andria de
l'on approuve un got et que l'on en condamne un Trence ou la Clizia de Machiavel, o la belle dame
autre. Cependant, l o existe une diversit dans autour de qui tourne toute la pice n'apparat jamais
l'organisation interne ou dans la situation externe telle aux spectateurs mais est constamment maintenue
qu'elle est totalement irrprochable des deux cts et ne derrire la scne, disposition adapte l'attitude
laisse point place la prfrence de l'une sur l'autre, rserve des anciens Grecs et aux Italiens modernes.
dans ce cas un certain degr de diversit dans le Un homme de culture et de rflexion peut faire tat de
jugement est invitable, et c'est en vain que nous ces murs particulires mais le public moyen ne sera
recherchons une norme par laquelle rconcilier les jamais en mesure de se dfaire ce point de ses ides
sentiments contraires. et sentiments habituels, et de se plaire des images qui
Un jeune homme dont les passions sont vives sera ne leur ressemblent point.
plus sensiblement touch par de tendres et amoureuses Mais ici intervient une rflexion qui peut peut-tre
images qu'un homme plus avanc en ge qui tire plaisir tre utile l'examen de la clbre querelle des Anciens
de sa femme et de rflexions philosophiques sur la et des Modernes, o nous trouvons souvent un ct
conduite de la vie et la modration des passions. A excusant tout semblant d'absurdit chez les Anciens du
vingt ans, Ovide est susceptible d'tre l'crivain favori, fait des murs antiques, et l'autre se refusant
Horace quarante ans, et peut-tre Tacite cinquante. admettre cette excuse, ou du moins ne l'admettant
En vain voudrions-nous en de telles occasions tenter comme telle que pour l'auteur et non pour la pice. A
d'pouser des sentiments autres et nous carter des mon avis, les frontires convenables ont t sur ce sujet
tendances qui nous sont naturelles. Nous lisons notre peine traces entre les parties en conflit. Lorsque
crivain favori comme nous choisissons un ami, selon d'innocentes particularits des murs sont
la conformit d'humeur et de dispositions. Allgresse reprsentes, telles que celles mentionnes ci-dessus,
ou passion, sentiment ou rflexion, quel que soit le trait elles devraient certainement tre admises, et l'homme
dominant dans notre caractre, il attire en nous une qui en est choqu livre une preuve vidente de fausse
sympathie particulire avec l'crivain qui nous dlicatesse et de faux raffinement. Le monument plus
ressemble. durable que l'airain du pote s'croulerait au sol
Une personne se plat au sublime, une autre au comme vulgaire brique ou argile si les hommes ne
tendre, une troisime la raillerie. L'une manifeste une payaient point de tribut aux rvolutions des murs et
grande sensibilit l'gard des dfauts et est des coutumes, et n'admettaient rien hormis ce qui est
extrmement attentive l'impeccabilit; l'autre nourrit conforme la mode en vigueur. Devons-nous jeter les
un sentiment plus vif des beauts et pardonne vingt images de nos anctres cause de leurs fraises et de
absurdits et dfauts pour un trait lev ou pathtique. leurs vertugadins ? Mais l o les ides de moralit et
L'oreille de celui-ci est entirement tourne vers la de dcence s'altrent d'une poque l'autre, e; o des
concision et l'nergie; celui-l se rgale d'une murs vicieuses sont dcrites sans tre frappes du
expression copieuse, riche et harmonieuse. La sceau ncessaire du blme et de la dsapprobation, il
simplicit est chrie de l'un, l'ornementation d'un autre. faut reconnatre qu'elles dfigurent le pome et
La comdie, la tragdie, la satire, l'ode ont chacune constituent une vritable disgrce. je ne puis et il
leurs partisans qui prfrent ce genre d'criture tout n'est pas propos que je le doive partager de tels
autre. C'est en critique une erreur totale de confiner son sentiments; et bien que je puisse excuser le pote
engouement un seul genre ou style d'criture, et de compte tenu des murs de son poque, Je n'apprcierai
condamner tous les autres. Mais il est presque jamais sa cration. Le manque d'humanit et de
impossible de ne pas ressentir une prdilection pour dcence si flagrant chez les personnages peints par
celui qui s'accorde avec notre tour d'esprit particulier et plusieurs potes antiques quelquefois mme par

7
Homre ou les tragdiens grecs diminue puissamment possession de son cur qu'ils le fassent
considrablement le mrite de leurs nobles ouvrages et tomber sous l'accusation de bigoterie ou de
donne sur eux l'avantage aux auteurs modernes. Nous superstition. Lorsque cela se produit, ces principes
ne sommes pas intresss par le destin et les sentiments dissolvent les sentiments de la moralit et altrent les
de hros si froces; nous sommes fchs de voir les frontires naturelles du vice et de la vertu. Ils
limites du vice et de la vertu tellement confondues et, constituent par consquent d'ternelles faiblesses, en
quelque indulgence que nous puissions accorder accord avec le principe sus mentionn; et les prjugs
l'auteur au bnfice de ses prjugs, nous ne pouvons et fausses opinions de l'poque ne sont pas suffisants
prendre sur nous-mmes au point de partager ses pour les justifier.
sentiments ou manifester de l'affection envers des Il est essentiel pour la religion catholique romaine
personnages dont nous percevons nettement qu'ils sont d'inspirer une haine violente l'gard de tout autre
blmables. culte et de reprsenter tous les paens, mahomtans et
Le cas n'est pas le mme en ce qui concerne les hrtiques comme des objets de la colre et de la
principes moraux qu en ce qui concerne les opinions vengeance divines. De tels sentiments, bien qu'ils
spculatives de toutes sortes. Le fils adopte un systme soient en ralit trs blmables, sont considrs comme
diffrent de celui du pre. Il n'est quasiment point des vertus par les zlateurs de cette confession, et sont
d'homme qui puisse se targuer d'une grande constance reprsents dans leurs tragdies et leurs pomes
et d'une grande uniformit sur ce point. Quelles que piques comme un genre d'hrosme divin. Cette
soient les erreurs spculatives qui puissent tre bigoterie a dfigur deux trs belles tragdies du
dcouvertes dans les crits civiliss d'une poque ou thtre franais, Polyeucte et Athalie, dans lesquelles
d'un pays quelconque, elles n'tent que peu de chose un zle immodr pour des modes particuliers de culte
la valeur de ces ouvrages. Il n'est besoin que d'une est mis en scne avec toute la pompe imaginable et
certaine tournure de la pense ou de l'imagination pour caractrise le temprament prdominant des hros.
nous mettre en mesure d'admettre toutes les opinions Qu'est ceci ? dit le sublime Joad Josabet, en la
qui prvalaient alors et d'apprcier les sentiments et les dcouvrant en train de converser avec Mathan, prtre
conclusions qui en dcoulent. Mais un effort violent de Baal, la fille de David parle-t-elle ce tratre ?
nous est demand pour modifier nos jugements sur les N'es-tu point effraye que la terre s'entrouvre et fasse
murs et susciter des sentiments d'approbation ou de surgir des flammes pour vous dvorer tous deux ? Ou
blme, d'amour ou de haine, diffrents de ceux fasse s'crouler ces murs sacrs et les faire vous craser
auxquels l'esprit est depuis longtemps familiaris. Et ensemble ? Quel est son but ? Pourquoi cet ennemi de
lorsqu'un homme est confiant dans la rectitude de cette Dieu vient-il ici empoisonner de son horrible prsence
norme morale au nom de laquelle il juge, il en est l'air que nous respirons ? De tels sentiments sont
jaloux juste titre et ne pervertira pas un seul moment reus avec grands loges dans les thtres de Paris,
les sentiments de son cur par complaisance avec un mais Londres les spectateurs seraient tout aussi ravis
auteur, quel qu'il soit. d'entendre Achille dclarer Agamemnon qu'il a un
De toutes les erreurs spculatives, celles qui chien dans la tte et un daim dans le cur, ou Jupiter
concernent la religion sont les plus excusables dans les menacer Junon d'une bonne racle si elle ne se tient
compositions de gnie. De mme, il n'est point permis tranquille.
de juger de la civilit ou de la sagesse d'un peuple - ou Les principes religieux constituent aussi la faiblesse
mme de celle des individus - la grossiret ou au de tout ouvrage polic quand ils s'enflent jusqu' la
raffinement de leurs principes thologiques. Le mme superstition et s'immiscent en tout sentiment, aussi
bon sens qui guide les hommes dans les circonstances loign soit-il de toute connexion avec la religion. Ce
ordinaires de la vie n'est pas sollicit en matire de n'est pas une excuse pour le pote que les coutumes de
religion, suppose tre entirement place au-dessus de son pays aient alourdi la vie de tant de crmonies et
la cognition de la raison humaine. De sorte que toutes rites religieux, que pas un instant ne ft exempt de ce
les absurdits du systme paen de thologie doivent fardeau. Ptrarque doit tre jamais ridicule de
tre ngliges par tout critique qui prtendrait former comparer sa matresse Laure Jsus Christ. Et
une juste notion de la posie antique, et notre postrit Boccace, cet agrable libertin, n'est pas moins ridicule
doit son tour montrer la mme indulgence envers ses en adressant trs srieusement ses remerciements
anctres. Aucun des principes religieux ne peut tre Dieu Tout-Puissant et aux dames pour leur assistance
imput comme une faute un pote, quel qu'il soit, tant dans la dfense contre ses ennemis.
qu'ils demeurent de simples principes et ne prennent si

Traduction Jean-Pierre Jackson


ditions Alive

Vous aimerez peut-être aussi