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Paul Ehrlich

(1854/03/14 - 1915/08/20)

Paul Ehrlich fue un eminente mdico y bacterilogo alemn. Naci el 14 de marzo


de 1854 en Strehlen, Silesia (hoy Strzelin, Polonia).

Curs estudios en la Universidad de Breslau (hoy Broclaw, Polonia) y ms adelante


en la Universidad de Estrasburgo. Regres a Breslau y acab sus estudios en
Leipzig, donde se doctor en 1878 con una tesis sobre colorantes histolgicos y su
afinidad selectiva.

Pionero en investigacin hematolgica

Ya graduado, fue a Berln a trabajar como mdico. Cont con el apoyo de sus jefes
para hacer estudios sobre la aplicacin de los colorantes en hematologa y logr
definir la afinidad de algunas clulas de la sangre por los colorantes. Describi cmo
fijar los extendidos de sangre sobre el vidrio y cmo teirlos. Aplicando estos
conocimientos a la clnica, logr diferenciar varias enfermedades hematolgicas.
Ehrlich fue pionero en teir los tejidos vivos. Con el azul de metileno estudi
enfermedades como la tifoidea y logr teir el bacilo de Koch. En 1882, public sus
resultados, que fueron la base de mtodos an vigentes o para crear la tcnica
Gram.
Describi y denomin a los mastocitos, clasific los glbulos blancos en linfocitos y
leucocitos y a estos ltimos en neutrfilos, basfilos y eosinfilos. Hizo estudios
sobre leucemia, leucocitosis, linfocitosis y eosinofilia y public un tratado sobre
anemias.

En 1883, se cas y tuvo dos hijas. En 1887 fue nombrado docente de la Facultad
de Medicina de la Universidad de Berln y, despus, mdico del famoso hospital de
la Charit de Berln. En 1889, enferm de tuberculosis y se march durante un
tiempo a Egipto.

Inmunologa
En 1890, lo contrat Robert Koch para trabajar en el Instituto para el estudio de
enfermedades infecciosas en un nuevo campo: la inmunidad.

Demostr que la reaccin toxina-antitoxina poda acelerarse con calor y retrasarse


por el fro. Prepar unas curvas de inmunizacin que ayudaron en la preparacin de
sueros inmunizantes, defini la inmunidad activa de la pasiva y analiz la
transmisin de la inmunidad de la madre al feto. Tambin trabaj en varios aspectos
del cncer. Estableci su famosa teora de cadenas laterales, cuyos detractores
pensaban que no tena valor prctico. Sin embargo, Wassermann manifest que
nunca hubiera desarrollado la reaccin que lleva su nombre sin las ideas de Ehrlich.

Las balas mgicas

En 1897, Ehrlich fue contratado en Frankfurt como oficial de salud pblica y, en


1899, se le design como director del Instituto de Teraputica Experimental. Estudi
la relacin entre la composicin qumica de los frmacos y su modo de accin sobre
las clulas del cuerpo a las que iban dirigidos. Busc productos especficos que
tuvieran afinidad por los organismos patgenos y, por ello, acu el trmino de
balas mgicas: productos que pudieran actuar sobre la causa de enfermedad
dejando indemne al husped.

Salvarsn y neo-salvarsn

Estudi la composicin del atoxil que haba sido obtenido en 1860 por Bchamp, y
tambin sus propiedades espirilicidas. En Berln, se descubri en 1906 el
Treponema pallidum como causante de la sfilis y Wassermann hall un mtodo
para su diagnstico. Sobre esta base, Ehrlich y su equipo se lanzaron a convertir el
atoxil, una sustancia parasitotropa, en un txico para el microbio con baja o ninguna
repercusin para el husped. Lo hizo empleando rigurosamente el mtodo
cientfico: se trataba del compuesto 606 que l llam salvarsn o arsnico que
salva. Verific las hiptesis y estableci las pautas de su administracin.
Ocurri que la empresa Farbwerke-Hoechst no esper ms ensayos y distribuy 65
mil unidades gratuitamente entre los mdicos. Pero, como en algunos casos se
presentaron efectos secundarios, algunos adversarios criticaron a Ehrlich, quien
acab en prisin. A pesar de sus esfuerzos para hacer ms pruebas, Ehrlich no
pudo evitar la demanda creciente del nuevo frmaco. La iglesia ortodoxa tambin
combati al salvarsn, pues sostuvo que las enfermedades venreas eran el castigo
de Dios a la inmoralidad y no deban tratarse. Pasaron cuatro aos hasta que Ehrlich
present el 914 o neosalvarsn, en lugar del 606. Era ms soluble, fcil de usar y
no perda eficacia.

De esa manera Ehrlich logr, mediante la inyeccin de un producto a la sangre,


eliminar los grmenes sin daar el organismo. Es lo que l denomin balas
mgicas. Estos trabajos fueron el inicio de una fase revolucionaria para la
teraputica. Poco despus, surgieron las sulfamidas y los antibiticos.

La quimioterapia

Ehrlich utiliz el trmino quimioterapia para referirse a una parte de la teraputica


diferencindola de la farmacologa. Es as que Ehrlich dividi la teraputica
experimental en tres grandes categoras: la organoterapia (hormonas), la
bacterioterapia o el uso de agentes inmunolgicos; y la quimioterapia experimental,
que se basaba en el concepto de afinidad selectiva. Esto ltimo requera encontrar
molculas que actuaran sobre la causa de la enfermedad pero no daar al
organismo normal.

Paul Ehrlich fue un trabajador incansable, modesto y discreto. Coma poco y fumaba
mucho y era muy querido por todos sus colaboradores. Fue miembro de ms de 80
sociedades cientficas internacionales y doctor honoris causa de varias
universidades. Recibi muchas distinciones, como el premio Nobel en 1908. En
1914 falleci luego de dos derrames cerebrales; fue enterrado en el cementerio
judo de Frankfurt.

Su legado

En la obra de Paul Ehrlich se encuentra la base y la inspiracin para el desarrollo


de mltiples medicamentos que se usan para salvar vidas. Las balas mgicas y
su afinidad selectiva sirvieron de base para el desarrollo de antibiticos y, ms
recientemente, de medicamentos antitumorales y agentes citotxicos y radiactivos
que pueden marcarse selectivamente con anticuerpos monoclonales.
Bibliografa

1. Ackerknecht, E.H. (1973), Therapeutics from the primitives to the 20th Century,
New York, Hafner Press.
2. Ehrlich, Paul. Collected papers of Paul Ehrlich. compiled and edited by F.
Himmelweit. EA. London, Pergamon Press, 1956-60.
3. Marquardt Martha. Paul Ehrlich als Mensch und Arbeiter. Erinnerungen aus
dreizehn Jahren seines Lebens (1902-1915). Einfhrung von Dr. Richard Koch.
Stuttgart/Berlin/Leipzig, 1924.
4. Lan Entralgo, P. (1973), Farmacologa, farmacoterapia y teraputica. Historia
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5. Parascandola, Paul Ehrlichs Chemoterapy, J Hist Med and All Scien, 36 (1), 19-
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6. Paul Ehrlich. Biography. Nobelprize.com.
7. Witkop B. Paul Ehrlich and his Magic bullets -revisited. Proc Am Philos Soc.
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