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Gomorphologie : relief, processus, environnement, 2007, n 1, p.


Archologie et goarchologie dune priode historique

dans les Alpes : les paradigmes pistmologiques
de la romanisation
Archeology and Geoarcheology in the Alps:
the paradigm of Romanization
Philippe Leveau*

Cet article a un objectif pistmologique. Il met en garde les gomorphologues contre les paradigmes de la romanisation quils repro-
duisent en croyant donner un contenu prcis au concept naturaliste danthropisation. propos des Alpes occidentales, il examine le
paradigme de gestion romaine du paysage dans ses rapports avec lrosion pour en souligner les utilisations excessives. Pour linter-
prtation des donnes disponibles, les spcialistes de lAntiquit recourent des modles socio-environnementaux comme les
prhistoriens ou font appel la mthode rgressive comme les historiens mdivistes. Ils recourent rarement aux contrefactuels sensu
D.K. Lewis. (1986). Ces approches diffrentes ont des effets sur la description de telle ou telle situation. Pour viter les raisonnements
circulaires, les gomorphologues doivent adopter une attitude critique lgard des paradigmes historiques et rompre avec lutilisation
des chronologies culturelles, ce que permet la multiplication des datations isotopiques. La relation entre climat et socits doit tre envi-
sage travers lexploitation et la gestion des ressources naturelles.

Mots cls : climat, rosion, romanisation, modles, paradigmes pistmologiques.

This paper cautions geomorphologists against the uncritical use of Romanization as a construct elaborated by historians, which is
excessively used in the belief that the impacts that Roman occupation effected on the land explains the record of geomorphic change.
Using the western Alps as an example, this paper investigates the paradigm of the Roman management of landscape, its links with
erosion and the supposed overexploitation of land resources. In an effort to explain existing data, historians of that period often rely
on socio-environnemental models in the same way that prehistorians and medieval historians employ regressive methods; they rarely
employ conditional couterfactuals sensu D.K. Lewis (1986). These approaches affect the way in which case studies are characterised.
In order to avoid circular arguments, geomorphologists are advised to adopt a critical attitude towards historical paradigms and break
away from the use of cultural chronologies because their underpinnings are debatable. The growing availability of radiometric age
determinations allows this. Geomorphologists usually infer the nature of the relationship between climate and society through the study
of archaeological sites and conclude on either the devastating or the protective consequences of past agro-pastoral activities. This,
however, must also be considered through an analysis of how natural resources were exploited and managed.

Keywords: climate, erosion, romanization, epistemology.

Abridged English version reduction of erosional activity during a relatively warm and
dry period, which had followed a cooler and wetter phase
In the last few decades, knowledge of climatic fluctuations (Jorda, 1992). In the Northern Alps, that same period has
in the Alps has improved due to work on lake levels (Magny, been divided into three episodes, with a hydrological parox-
2004) and geomorphological research on sediment fluxes. ysm contained between two periods of relative hydrological
Geomorphologists have established a broad outline of cli- stability (Bravard et al. 1992).
matic evolution during the second half of the Holocene. In In southeastern France, and particularly in the Rhne
the Durancian Alps, the Roman period was marked by a Valley and along its tributaries, archaeological field surveys

* Professeur mrite dArchologie, Centre Camille Jullian, Maison Mditerranenne des Sciences de lHomme, 5 rue du Chteau de lHorloge,
BP 647, 13100 Aix-en-Provence Cedex 2. Courriel : leveau.phil@wanadoo.fr
Philippe Leveau

and the observation of sedimentary sequences constitute the view is the belief in a complete reconstruction of the rural
basis upon which interdisciplinary scientific collaboration landscapes of Italy and the western provinces by centuria-
has developed between archaeologists and geomorpholo- tion. However, excavation of these cadastral boundaries has
gists. Emphasis on the Roman period has been justified by revealed a reality that is much less geometric and more
the abundance of corresponding archaeological remains. complex than this belief conveys. In fact, the classic geo-
The centuriation networks of the Rhne valley testify to the metric town with monuments described in standard
first systematic organisation of the landscape. Archaeolo- textbooks is more an abstraction of the Roman city than a
gists used to consider that the natural environment had true reflection of the diversity of Roman urban forms.
changed little prior to this period. These observations equally apply to conceptual models
The discovery of protohistoric and Roman sites in zones that describe the relationship between soil erosion and soci-
considered uninhabitable, such as valley floors, have called ety. Neboit-Guilhot (1984) demonstrated that following the
into question the environmental aspect of this interpretation. Neolithic impact on the environment, a second threshold
Geoarchaeology has recently renewed our understanding of was crossed in the Greco-Roman period. He relied on the
the relationships between archaeological sites and regional classic paradigm, that in 1950s and 1960s literature on the
geography. The historiography of ancient Grenoble (Cu- Mediterranean opposed mountain dwellers to lowland farm-
laro), for instance, provides an excellent illustration of this ers, to explain historic erosion in the Maghreb. In well-doc-
problem. The city developed at the confluence of the Drac umented cases, Neboit-Guilhot postulated that the erosional
and Isre rivers near a ford across the latter. Because this peak was caused by societal factors but he did not fill the
site was exposed to flood hazards, ancient Grenoble is now gaps in the archaeological record. Moreover, the theory ac-
buried under debris accumulated over 2000 years as a con- cording to which the Roman invaders drove indigenous pop-
sequence of repeated reconstruction over sites destroyed by ulations into the mountains is purely ideological and poorly
floods. This setting is similar to other sites currently under supported by factual archives.
study: Axima (Aime) in Tarentaise and Rama (Champcella) Human societies respond in a complex way to climatic
in the Brianonnais area. The research questions developed change. Some so-called unfavourable conditions can actu-
herein are likely to apply to a number of small alpine cities ally make a natural resource attractive. Such was the case
located close to torrential rivers in the southern Alps. with the pastoral exploitation of high alpine meadows. A
In the Alpine watershed of the Rhne, a range of evidence drop in average temperatures did not discourage prehis-
points to climatic variability involving frequent floodplain toric communities from pastoralism, or hunting, quarrying
instability between the late 1st century BC and late 1st cen- and mining activities in the mountains. Sheperds, for in-
tury AD (Bravard et al., 1992). J.-F. Berger has referred to stance, would simply adjust their seasonal migration pat-
an important climatic anomaly but also to human forcing terns to the patterns of mountain pasture growth. The
(Berger, 2003). This terminology reflects an extremely di- Bronze Age marked the beginning of the period of human
verse set of local conditions as well as difficulties in inter- exploitation. By contrast, with the exception of certain val-
preting gaps in the data. Provost (1984), an historian, has leys, the Roman period records little change. A renewal of
drawn attention to some catastrophic floods in the Isre val- human pressure in the Alps occurred during the Medieval
ley. The road leading to the Petit Saint-Bernard Pass, which period (Leveau, 2006b). The Little Ice Age later coincided
is the main route through the western Alps, followed this with the period of maximum human occupation in the Alps.
valley. The Isere river used to overflow and severely damage Research conducted in the valleys of the Champsaur
the road infrastructure. However, recurrent flooding is not and Brianonnais (southern half of the Parc National des
necessarily a consequence of ongoing climatic change. Yet, crins) have confirmed some established patterns of human
evidence of repeated repairs emphasizes the strategic im- activity. Reconstructions of the vegetation history have
portance of this roadway for the Roman administration. undermined the hypothesis of a significant increase in pas-
Rome built a centralized empire and carried out a genuine toral pressure before the Medieval period, which coincided
policy of settlement and regional management. Accordingly, with the beginning of long-distance cattle droving from
in any model of the relationship between man and the natu- Provence (Beaulieu et al., 2003). Archaeological research
ral environment, the six centuries corresponding to the has also shown that the integration of the last Alpine king-
Roman period would represent little more than a brief dom into the Roman empire did not result in any particular
episode in a part of the world that is otherwise character- change in land use at high altitude. Evidence of human
ized by sustained human impacts on the environment during occupation in the mountains is largely unrelated to the
much of the Holocene. The term globalization has been used chronology of climatic variation (Mocci et al., 2005). In
(Berger, 2003) to describe landscape development by the Roman times, the western Alps consisted of a mosaic of
Romans, and has been employed as a conceptual tool in landscapes similar to those observed in other provinces
environmental reconstructions for that period. The concept (Segard, 2005).
of a Roman landscape constitutes the environmental cor- Contrary to a widely accepted view, the Roman period
nerstone for other similar concepts such as Roman man, was not blessed with an abundance of scriptural material
Roman society or the Roman city as conceived by histo- outside areas that were already equiped for the production
rians and town planners. One of the core elements of this of epigraphic evidence. When lacking a continuous series

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Archologie et goarchologie dune priode historique dans les Alpes

of archives, historians have depended on conceptual mod- dans la nature des preuves utilises pour la reconstituer :
els or theoretical constructs to interpret the available data. dpts sdimentaires lis aux activits agropastorales, stabi-
However, it seems inappropriate to apply or extrapolate to lisation des plans deau par le creusement dexutoire.
poorly defined situations models that were developed for Pour serrer au plus prs les fluctuations du climat dans ces
other purposes. Chrono-cultural periodizations, for in- priodes dpourvues de sources crites, les paloclimato-
stance, were created for other purposes than those sought logues sappuyent sur des donnes goarchologiques et
by palaeoenvironmentalists. archologiques renseignant sur des faits dorigine anthro-
The fall of the Roman empire did not coincide with any mo- pique dont le traitement ncessite une distinction forte entre
ment of climatic change or transition. However, the intrusion deux histoires dont les temporalits diffrent, celle des envi-
into paleoenvironmental research of social categorisations ronnements et celle des socits. Or, dans leurs analyses, par
derived from outdated or inappropriate historical constructs exemple pour valuer un risque environnemental, les go-
is ultimately counterproductive. Mountain dwellers were morphologues font plus souvent appel aux sciences
able to adapt to the difficult conditions of mountain habitats. sociales, lanthropologie ou la psychologie comporte-
In the 19th century, the final stages of the Little Ice Age co- mentale (Thouret et Ercole, 1994), quils ne prennent en
incided with the historical peak of human occupation in the compte la dimension historique. Si une priode historique
Alps. This well documented fact casts doubt on attempts to prsente bien un certain nombre de caractres gnralisables,
establish indiscriminate, deterministic links between climat- dont un rapport spcifique lenvironnement naturel, ces
ic deterioration and patterns of human occupation in the caractres ne se retrouvent pas ncessairement partout. Les
Alps during the last two millennia. prhistoriens et leur suite des naturalistes emploient des
termes comme les Prhistoriques , les Nolithiques
Introduction pour dsigner des populations dfinies par des pratiques
culturelles communes et ayant vcu une succession dv-
Lors de la Table Ronde du Mont Beuvray (Richard et nements qui, en labsence de rcits, ne peuvent tre connus.
Magny, 1992) la question du climat qua connu la Gaule De mme pour interprter des donnes archologiques
lpoque romaine a t pose dans des termes qui restent dates de la priode romaine et les intgrer une histoire des
actuels. Le point de vue qui sy exprimait tait essentielle- environnements naturels, il est tentant dutiliser une ralit,
ment celui de naturalistes. Dnonant la confusion qui celle dun Empire dont les souverains se vantaient de com-
rgnait sur le sujet, les organisateurs se proccupaient de la mander la nature, travers la reprsentation de lHomme
transcription en termes de paloclimat des donnes conte- romain et de sa gestion du milieu, quelle a inspire. Un para-
nues dans les sources crites, qui dfinissent cette priode digme culturel oppose le Romain volontariste et brutal,
comme historique . Les Alpes occidentales y taient mme envers la nature, au Grec, astucieux et fin, soucieux de
abordes dans deux contributions, correspondant des sadapter et de la respecter.
approches sensiblement diffrentes, se rapportant aux deux Lobjectif de cet article est de montrer les inconvnients de
parties continentale et mditerranenne de la chane. Pour telles gnralisations pour une utilisation approprie de faits
les Alpes duranciennes, Jorda (1992) reconnaissait durant culturels dans une perspective environnementale. Cette
lpoque romaine, un apaisement de la dynamique rosive et approche a dj montr son intrt, par exemple pour criti-
du dtritisme qui succdait une priode plus frache et plus quer le recours un taxon comme lment de datation au sein
humide (une sorte de petit ge glaciaire alpin). propos des de diagrammes polliniques. Lolivier tant larbre symbo-
Alpes du Nord au sein de lespace de lEurope continentale, lique de la civilisation grco-romaine sur les rives de la
Bravard et al. (1992) relevaient une situation lgrement Mditerrane, une formation sdimentaire serait date de
diffrente ; ils distinguaient trois phases durant la mme lpoque romaine par un pic de lOlea. Mais, dans le sud de
priode : deux phases de calme hydrologique spares lune la France, en dehors de secteurs particuliers du littoral pro-
de lautre par une phase de crues au dbut de lre chrtien- venal, le grand dveloppement de loliculture date de la
ne. Une phase de crue analogue a t observe en moyenne priode moderne et non de la priode romaine (Leveau et al.,
et basse valle du Rhne (Provansal et al., 1999) et dans 1991). Par consquent correspondant la formulation dun
lApennin central (Tibre, lac Trasimne cf. Giraudi, 2005). consensus scientifique un moment donn, un paradigme
La fin de la priode (IVe-Ve sicles) parat caractrise par fournit un cadre gnral pour interprter des faits empiriques.
une recrudescence des phnomnes rosifs en Provence, en Toutefois confront lpreuve de nouvelles connaissances,
Languedoc et en Catalogne (Leveau et al., 2002). Les il doit saccompagner dune critique permanente du modle,
grandes lignes de cette volution ne semblent pas avoir t qui prpare llaboration dun nouveau paradigme.
remises en question. La priode romaine correspond au qua- Des recherches sur une ressource naturelle caractristique
trime (1800-1700 cal. BP) des quinze pisodes de haut de la montagne, la ressource herbagre, sont lorigine des
niveau des lacs du Jura, du Plateau Suisse et des Alpes du rflexions prsentes ici. La dcouverte de ruines de berge-
Nord dont Magny (2004) a dress la liste. Toutefois les ries antiques a conduit des archologues proposer une ori-
paloclimatologues saccordent reconnatre limportance gine romaine la grande transhumance qui, partir de la fin
croissante des facteurs anthropiques, sinon dans lvolution du Moyen ge, conduisit les troupeaux de la basse Provence
climatique elle-mme, ce qui est un fait actuel, du moins vers les Alpes. La validation de cette hypothse impliquait

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que lon recherche limpact de larrive de nombreux ani- al., 2004, 2005). Pourtant, l encore, les collaborations ont
maux, sur les paysages de ces montagnes. Identifiable dans montr leur efficacit dans les deux domaines de la pros-
les diagrammes polliniques, la modification du couvert v- pection et de linterprtation des sites archologiques.
gtal pouvait avoir eu des consquences sur des processus
rosifs dont les explications anthropiques ont prcisment Le site comme chronomtre
fait lobjet dune rcente Table Ronde (Alle et Lespez,
2006). Ces recherches ont t entreprises dabord dans la Les gomorphologues avaient une raison prcise de sint-
partie sud du Parc National des crins situe en Dauphin resser aux donnes archologiques : les objets (artefacts) et
(de Beaulieu et al., 2003) puis autour du col du Petit Saint- les sites archologiques leur servaient de chronomtre dans
Bernard en Savoie (Leveau, 2006a). Elles ont confirm que, ltude des dynamiques environnementales. Pour la priode
dans lhistoire des Alpes comme dans celle des autres es- romaine mais il en va de mme pour toutes les autres
paces de lEmpire romain, la romanisation, un processus cul- priodes , la relation entre archologie et gomorphologie
turel, et la priode historique laquelle elle correspond, de- tait donc lie au dveloppement de la prospection archolo-
vaient bien tre distingues. Bien avant la conqute militaire gique, la fois pour la recherche de nouveaux sites et pour
et lorganisation administrative, qui correspondent des une valuation correcte de lge des sites dj connus. En
dates prcises, des Romains, prsents dans le massif alpin, milieu mditerranen montagneux, un site peut aussi bien
introduisirent les modes dexploitations des ressources ca- connatre une rosion brutale qutre enfoui rapidement sous
ractristiques de cette civilisation, mais dans des secteurs une accumulation torrentielle. Lefficacit de la prospection
gographiques bien particuliers en les adaptant aux condi- archologique dpend de la topographie, principale caract-
tions offertes par le milieu. Dans la majeure partie des Alpes, ristique physique de la montagne, qui ne dtermine pas
la conqute na pas aboli les modes traditionnels de gestion seulement la localisation des sites, mais aussi leur conserva-
de la montagne, qui sont rests dominants en altitude (Le- tion. Les archologues se sont rapidement rendu compte du
veau, 2006c). Au total, quils portent sur la basse Provence caractre alatoire des extrapolations fondes sur la simple
ou sur les Alpes, les travaux qui viennent dtre voqus ont observation de surface. Ils ntaient jamais labri de sur-
pour point commun de postuler que, si le rle du climat reste prises, mais leurs chances de trouver des sites taient
fondamental depuis plusieurs milliers dannes, il ne dter- conditionnes par les phnomnes drosion le long des
mine pas lvolution des socits. En revanche linfluence du pentes et les formes daccumulation dans les fonds de valle,
climat peut tre apprhende efficacement travers le phnomnes exacerbs par le relief. Cest pourquoi les pro-
concept de gestion de la ressource par une socit, ici la so- grammes darchologie prventive sur les tracs routiers et
cit romaine, ce qui donne un contenu spcifique et propre- autoroutiers en montagne ne peuvent plus tre mens sans la
ment historique au concept naturaliste danthropisation. Du collaboration dun gomorphologue. La goarchologie a eu
fait des contraintes de ltagement altitudinal qui en ren- en particulier lheureux effet de pousser rechercher des
daient autrefois les modes dutilisation particulirement ri- sites archologiques dans des zones rputes rpulsives, que
gides, la montagne peut, plus quaucun autre milieu, tre uti- lon croyait de tout temps hostiles une implantation perma-
lise comme laboratoire dans la confrontation des interprta- nente, mais qui ne ltaient devenues qu une date rcente,
tions environnementales et socitales. du fait daccumulations sdimentaires.
Toujours utilises comme lments de datation par les gos-
Prospection archologique, ciences, au moins en premire approximation, les sources
chronologie et palotopographie archologiques et celles tires des archives sont indispen-
sables pour caractriser la composante anthropique de
Dans la perspective critique qui vient dtre dfinie, il lrosion, en dfinir la nature et en valuer limportance. Les
convient de rappeler brivement lapport de la gomorpho- variations de la densit de loccupation humaine sont recon-
logie larchologie de la priode romaine. Le Sud-Est de nues comme un facteur dterminant. dfaut de donnes
la France offrait des conditions particulirement favorables statistiques qui apparaissent bien aprs la priode romaine, le
au dveloppement de collaborations entre les deux disci- nombre des sites renvoie celui des hommes et aux activits
plines : Rome la marqu de son empreinte fondatrice, conomiques, donnes essentielles pour valuer la pression
aussi bien dans le domaine urbain avec ses crations colo- humaine sur le milieu et envisager lorigine des processus
niales que dans le domaine rural avec les fameuses environnementaux. Cest sur ces bases que doit tre redfinie
centuriations, connues par les cadastres dOrange, qui jou- la relation entre gomorphologues et historiens. En effet,
rent un rle important dans lhydraulique de la plaine celle-ci a t profondment modifie par lessor des mthodes
alluviale. Ces collaborations ont donn lieu des publica- isotopiques de datation qui ont dot la gomorphologie de
tions qui ont analys la relation entre les villes et le fleuve moyens permettant de fournir lge des dpts sdimentaires,
le risque fluvial et les amnagements romains dans la val- assurant ainsi son indpendance vis--vis de lhistoire et ren-
le du Rhne (Leveau, 1999 ; Van der Leeuw et al., 2003). versant mme dans ce domaine les rapports entre les
Mais, sagissant des Alpes occidentales (fig. 1), la priode disciplines. Le fait dobtenir des ges absolus ne met videm-
romaine navait pas suscit lattention particulire des go- ment pas un terme aux collaborations, mais amne revoir la
morphologues, sauf dans le bassin amont du Rhne manire de les envisager. Cest une telle rvision que se pro-
(Bravard et al., 1992 ; Piery et Fougier, 1997 ; Salvador et posent de contribuer les rflexions prsentes ici.

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Archologie et goarchologie dune priode historique dans les Alpes

Fig. 1 Les Alpes romaines (daprs Segard,

2005, modifi). A. P. : Alpes Poeninae ; A. G. :
Alpes Graiae ; A. C. : Alpes Cottiae ; A. M. :
Alpes Maritimae ; GSB : col du Grand-Saint-
Bernard ; PSB : col du Petit-Saint-Bernard ;
MG : col du Mont-Genvre. 1 : limite de pro-
vinces ; 2 : chef-lieu de cit romaine ; 3 : peuple
Fig. 1 The Roman Alps (after Segard, 2005,
modified). A.P.: Alpes Poeninae; A.G.: Alpes
Graiae; A.C.: Alpes Cottiae; A.M.: Alpes Mariti-
mae; GSB: Grand-Saint-Bernard Pass; PSB
Petit-Saint-Bernard Pass; MG: Mont-Genvre
Pass. 1: provincial boundaries; 2: city; 3: Gallic

trouvaient sous les agglomrations mo-

dernes. Cette manire denvisager les
contraintes du milieu, qui renvoyait au
thme de la montagne refuge, nest plus
recevable. Le concept de mobilit du pay-
sage qui sest impos depuis une trentaine
dannes permet denvisager de manire
compltement diffrente la relation entre
le site archologique et lespace gogra-
phique. Les archologues ont intgr
lide que le paysage observ actuelle-
ment nest pas le paysage antique et
quaprs son abandon, le milieu dimplan-
tation dun site a continu voluer sous
lemprise des conditions naturelles. Le
concept de taphonomie, utilis dabord
par les biologistes pour traiter des trans-
formations dun organisme depuis sa mort
jusqu la rcolte du fossile, puis par les
archologues pour tudier les modes
denfouissement et les conditions de pr-
servation dossements animaux et hu-
mains, enfin par les sdimentologues pour
dsigner les processus dvolution post-
rieurs au dpt des strates, a t appliqu
aux sites archologiques et a jou un rle
fondateur pour la goarchologie.
Lapport de la gomorphologie fluviale
Du site lespace : la taphonomie du site lapprhension du site de Grenoble en donne une excel-
et sa position dans le paysage lente illustration. La ville sest dveloppe la confluence
du Drac et de lIsre proximit dun point de franchisse-
Il y a une quinzaine dannes, dans un tableau de loccu- ment de cette dernire. une poque o lon ne disposait
pation des Alpes occidentales, lge du fer, A. Bocquet pas doutils permettant de prendre en compte la mobilit
(1991), observant que les habitats protohistoriques taient historique de cette confluence, Muller (1930) qui sappuyait
pratiquement inconnus dans ces montagnes, en recherchait sur les travaux de Blanchard (1911), avait suppos que les
lexplication dans un mlange de culturalisme et de dter- premiers occupants staient installs sur un point haut dans
minisme. Les bourgades et les villages actuels difis dans la plaine alluviale. En 1219, la ville avait t ravage par une
les seuls endroits stables et labri des avalanches ou de clbre inondation qui dmontre quelle tait situe dans
lrosion occupent certainement les sites des implantations une zone expose au risque. La rupture du barrage morai-
primitives . Selon lui, les contraintes du milieu rendaient nique retenant le lac dOisans fut la cause conjoncturelle de
compte de labsence de matriel guerrier dans les spul- cette catastrophe. En outre, le risque inhrent un tel site
tures : pour leur dfense, les Alpins avaient utilis les possi- avait t aggrav par lexhaussement inluctable du lit des
bilits que leur offrait le relief. Les sites protohistoriques se deux rivires, qui fut lorigine de leurs changements de

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trac. En tait-il de mme dans lAntiquit ? De nouvelles sans doute ajouter, dans la haute valle du Verdon, Eturami-
tudes ont montr que la ville romaine ne se trouvait pas non na (Thorame) connu par le concile de Vaison-la-Romaine
plus sur un point haut, rocher ou mle alluvial : lexhausse- (Brard, 1997). Labsence ou la mdiocrit des vestiges
ment du site rsultait simplement dune accumulation de archologiques de ces capitales phmres sexpliquerait
remblais urbains. Durant la priode antique, lactivit de par la torrentialit ; la gomorphologie rsoudrait alors un
la dynamique fluviale na pas constitu une gne majeure problme archologique, celui de la localisation des chefs-
pour le dveloppement des activits humaines sur le site de lieux de cits romaines. Dans les Alpes du Sud, cette
Grenoble (Peiry et Fougier, 1997). Il nest certes pas problmatique a galement t aborde en Ubaye o, depuis
exclu que les sdiments de lIsre recouvrent des occupa- un sicle, les historiens cherchent la trace de lagglomra-
tions pr-romaines ; mais, pour lheure, les travaux de tion, qui fut le chef-lieu de la Civitas Rigomagus voque
voirie les plus profonds (3 m environ) nont livr que des par les sources crites. On pouvait le rechercher Barce-
dpts argileux vierges (Rmy et Jospin, 2006). La ville lonnette. Mais les fouilles de la place de la mairie du bourg
Cularo/Gratianopolis nest pas enfouie sous des alluvions voisin de Faucon-de-Barcelonnette en rive droite de
torrentielles mais sous les matriaux issus de deux mill- lUbaye ont mis au jour les vestiges dun tablissement du
naires de constructions et de destructions. Ier sicle, puis un cimetire des Ve et VIe sicles, le tout ravi-
lheure actuelle, pour les Alpes occidentales, on ne dis- n et recouvert de plusieurs mtres de dpts torrentiels
pose pas de publications permettant de dcrire des faits caillouteux dans lesquels sinscrit un site mdival des Xe-
archologiques et environnementaux prcis relatifs des XIe sicles (Brard, 1997). Il nest pas exclu quil sagisse
contextes urbains romains. Ce que lon entrevoit ailleurs de la capitale recherche. Le site antique naurait pas t
permet pourtant de dcrire une situation bien diffrente. recouvert par les habitats actuels ; il serait enfoui sous les
Deux sites sont susceptibles de donner lieu des tudes int- alluvions du torrent affluent de lUbaye. Mais, pour sdui-
gres dans lesquelles la goarchologie a un rle essentiel sante que soit cette proposition, elle ne disqualifie pas une
Le premier est situ dans les Alpes du Nord, en Tarentaise ; explication par un fait purement socital : lchec du pro-
il sagit dAime, Axima, ancienne capitale de la province des cessus durbanisation romaine.
Alpes Gres. Cette ville, dont la superficie avait atteint au
IIIe sicle plusieurs dizaines dhectares, sest tendue sur le Des faits aux processus :
rebord de la terrasse de lIsre jusquau bas du cne de changements globaux et
djection de lOrmente o lhabitat tait tag. Dans ce sec-
teur, les archologues ont observ une alternance de
rponses locales
zones ravages et de zones o les constructions antiques
sont ensevelies par des alluvions grossires (Feuillet, Le climat lpoque romaine dans les Alpes
2004). De dcouverte plus rcente, le second site se trouve
dans les Alpes du Sud, dans la haute valle de la Durance, Dans une premire approximation, on a considr que la
sur la voie qui conduit de Gaule en Italie par le col du Mont- priode romaine avait pu constituer un moment favorable au
Genvre. Au dbut du IIIe sicle, un livret indicateur dveloppement des socits entre deux priodes de pjora-
(Itinerarium Antonini) faisait connatre un tablissement tion climatique correspondant lune au premier ge du fer,
routier (mansio), sous le nom de Rama, entre Brianon et lautre la fin de lAntiquit. Les prcipitations auraient t
Embrun, proximit de LArgentire-la-Besse, o les sinon plus abondantes, du moins mieux rparties dans lan-
traces dun important site antique avaient t observes. Des ne par rapport aux saisons vgtatives ; de ce fait, leur
sondages viennent de montrer que des structures taient action sur les sols aurait t moins agressive. Des tempra-
conserves avec des lvations qui dpassent le mtre tures plus clmentes auraient favoris les activits agricoles
(Walsh et al., 2007). Une tude goarchologique et go- et le dveloppement de la fort. Ce schma trop simple qui
morphologique devrait permettre de faire justice de la faisait concider les crises des environnements avec celles
tradition selon laquelle le site mdival de Rame aurait t des socits, na videmment pas rsist aux investigations
ruin par une rupture de barrage morainique. Celle-ci trans- critiques.
posait en haute Durance la clbre catastrophe qui dtruisit Actuellement, la priode romaine est plutt considre
Grenoble au XIIIe sicle. En ralit, labandon du site est comme une priode de forte irrgularit climatique qui
plus probablement li la rptition des inondations, qui est aussi celle durant laquelle est observ un forage
aurait conduit au dplacement de lagglomration sur lautre anthropique (Berger, 2003). Cette conclusion permet de
rive de la Durance. rendre compte la fois des situations extrmement diversi-
Ce constat est applicable aux petites villes des Alpes du fies, illustres par des travaux rcents (Bravard et al.,
Sud pour lesquelles les archologues peinent expliquer 1992 ; Salvador et al., 2004 et 2005 ; Schoeneich et al.,
une ralit matrielle suggre par les sources crites. Les 1996) et des difficults rencontres dans linterprtation de
listes piscopales et, vers 400, la Notitia Dignitatum Gallia- donnes lacunaires (Provost, 1984).
rum font connatre les deux vchs de Senez (Stouvenot in Ltude gomorphologique de sites archologiques de la
Brard, 1997), dans la haute valle de lAsse, et de Gland- valle du Rhne incitait dj nuancer quelque peu les dis-
ve (Glanate) situ Entrevaux, lextrmit sud-est du tinctions entre grandes priodes climatiques. Dans la partie
dpartement actuel des Alpes-Maritimes, auxquels il faut alpine du Rhne, en amont de sa confluence avec la Sane,

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Archologie et goarchologie dune priode historique dans les Alpes

ds les annes 1990, les travaux de Bravard et ceux de Sal- des passages par des taxes que les textes romains prsentent
vador ont mis en vidence divers indices tmoignant dune comme une forme de brigandage. Par consquent les tra-
certaine instabilit climatique, souligne par la rptition de vaux nvoqueraient pas forcment un cataclysme : ladmi-
crues abondantes et de dbordements des lits fluviaux de la nistration clbrait de manire emphatique laccomplisse-
fin du Ier sicle avant J.-C. la fin du Ier sicle aprs (Bra- ment de ses devoirs. De lautre ct du col, la sortie de la
vard et al., 1992 ; Salvador et al., 2004 et 2005). Ces in- valle dAoste, hauteur du fort de Bard, la voie romaine a
dices ne sont pas isols. Dans les Pralpes vaudoises, des t taille dans le rocher, manifestement pour la mettre
glissements de terrain et des indices palohydrologiques labri des inondations frquentes dans ce passage troit. Cet
semblent indiquer une forte augmentation des prcipitations amnagement tmoigne du soin pris au maintien du passage
extrmes lpoque romaine (Schoeneich et al., 1996). Ce lors les crues printanires de la Doire. On le voit donc, la
sont prcisment des prcipitations abondantes qui expli- lecture des faits sociaux est aussi complexe que celle des
queraient la srie des crues dont tmoignent les historiens et faits environnementaux.
chroniqueurs romains cette poque (Leveau, 2006b). Ainsi
les donnes hydrosdimentaires permettent de parler de pr- Paradigmes et modles socio-
cipitations exceptionnelles lorigine dinondations catas- environnementaux : les Romains
trophiques. Cette situation correspondrait un drglement constructeurs de paysage
dorigine climatique, ce qui implique videmment que lon
dfinisse une rgle. Il convient dappeler les gomorphologues la prudence
Il y a une vingtaine dannes, Provost (1984) avait dj at- quand ils utilisent la prsence de sites archologiques dans
tir lattention sur ce phnomne dans un article o il rap- des zones exposes actuellement au risque, comme un argu-
prochait donnes archologiques et sources crites. Parmi ment justifiant lhypothse dun apaisement des dynamiques
ces dernires, deux signalaient des travaux effectus dans la rosives, au moment de ldification des constructions. Ce
valle de lIsre. En lan 163, en haute Tarentaise o pr- raisonnement justifierait labandon de la recherche de sites
cisment se trouve Axima dont le cas a dj t voqu se de lge du fer sous les accumulations torrentielles post-
serait produite une inondation aux dimensions cataclys- rieures, ce qui a des consquences importantes pour
miques. Un texte malheureusement incomplet voque des larchologie prventive. Trop daffirmations premptoires
routes dtruites par les torrents, des rivires contenues et re- ont t dmenties par la recherche, du genre de celle crite
mises dans le lit que leur a assign la nature , des blocs par Georges (1935) propos des plaines du Rhne :
de rocher placs en de nombreux endroits comme obstacles Lhomme prhistorique a vit ces plaines en perptuelle
au dbordement de la rivire, la restauration de temples et de transformation . En ralit, tous les types de rponses
bains Bourg-Saint-Maurice (CIL XII 107). Cette numra- sociales face au risque environnemental se rencontrent
tion de travaux damnagement suggre une inondation ana- lpoque romaine, y compris le cas dune acceptation com-
logue celle du Queyras en 1957 lorsque le Guil dtruisit plte. En second lieu, le dplacement de lhabitat de sites
routes et maisons. Encore moins complet, le texte de Gilly perchs vers le bas caractrise lpoque gallo-romaine en
(CIL XII 2343) voque la drivation de cours deau (aquis dehors de toute volution climatique. Dans cette perspecti-
diri[vatis) dans la Combe de Savoie en 184 de notre re, d- ve, il convient dadopter une attitude rserve par rapport
rivation qui a pu entrer dans une politique de prvention de aux paradigmes utiliss pour les restitutions socio-environ-
linondation ou de restauration la suite dune crue. Une nementales.
mme intervention des autorits impriales peut tre lue et
interprte en termes de prvention des risques ou de rpa- Construction des paysages et mondialisation
ration de dgts lis des catastrophes. Il est hors de doute
que lIsre sortait de son lit et quelle inondait les bas quar- Durant la dernire dcennie, lintgration des donnes so-
tiers dAxima. Les Ceutrons peuvent trs bien avoir remer- ciales et environnementales a bnfici de lapport du pro-
ci lEmpereur de les avoir aids remettre en tat aussi gramme europen Archaeomedes (1992-1994) qui a t
bien des monuments du vicus de Bourg-Saint-Maurice, qui construit sur la problmatique de la dgradation de len-
navaient pas t entretenus que dinfrastructures routires, vironnement conue comme un phnomne impliquant
qui auraient souffert de laction des torrents, sans quil limpact des socits sur le milieu. En France, le thtre
sagisse dun vnement vritablement catastrophique. La principal de cette tude a t la valle du Rhne, mais il sest
valle de lIsre tait suivie par la route conduisant au col du galement tendu aux Alpes o le fleuve prend sa source et
Petit-Saint-Bernard qui, dans lorganisation administrative do viennent ses affluents de rive droite (Van de Leeuw et
romaine, tait le principal col des Alpes occidentales. al., 2003). Sappuyant sur une approche intgrant la go-
lpoque de Strabon, cette route tait la seule voie que des morphologie, la pdologie, la palocologie et larcholo-
chariots pouvaient emprunter sur la plus grande partie de gie, Berger (2003), principal contributeur au volume en ras-
son parcours. Son entretien, prioritaire pour ladministration semblant les rsultats, a consacr une importante synthse
impriale, sinscrivait dans une politique routire qui, bien la description des tapes de la morphogense holocne,
avant la conqute, tait pratique par les communauts mon- telles que les donnes collectes permettaient de les resti-
tagnardes qui en contrlaient laccs ; Ceutrons de Taren- tuer. Dans cette priode gologique, lpoque romaine occu-
taise, Salasses de la valle dAoste finanaient lentretien pe une position particulire. En effet, Berger conclut pour

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Philippe Leveau

lpoque une pression anthropique sans prcdent et seule ville romaine de lensemble du massif alpin,
une rupture importante dans la relation socit-nature ; parce que cest une colonie militaire difie selon un plan
une extrme fragilisation des gosystmes du nord de la M- orthogonal, alors que les autres villes relvent de la catgo-
diterrane lie une hydrologie abondante aurait entran un rie nomme par les archologues agglomrations
trs fort dtritisme (Berger, 2003). Aprs avoir fait le bilan secondaires . Il ny aurait pas lieu de se rfrer aux dbats
des reconstructions climatiques, il crit : les transforma- auxquels ce type de ville donne lieu sil ntait pas utilis
tions environnementales observes au cours du Haut Empi- dans une proposition faite par Berger propos de la bourga-
re romain sont dues en partie aux choix humains des dci- de homonyme dans le dpartement de lIsre, proximit du
deurs politiques, des agronomes et des hydrauliciens qui ont Rhne, en Bas Dauphin (Berger, 2004). Les itinraires
construit les paysages antiques . romains nomment Augustum, le vicus Augusti, sur la grande
Luniformisation suppose des paysages mditerranens voie terrestre conduisant de Lyon vers Genve. Celui-ci est
par un Empire qui se prtendait universel entre dans une pre- traditionnellement localis sous le bourg dAoste o ont t
mire mondialisation que P. Veyne reconnat dans La dcouvertes de nombreuses inscriptions ainsi que des struc-
culture matrielle et morale de Rome [] issue dun pro- tures archologiques dartisanat. Situ sur une hauteur
cessus dassimilation de [la] civilisation hellnique qui, de dominant la plaine des Avenires, le site est actuellement
lAfghanistan au Maroc, tait la culture mondiale du temps loign du Rhne. Il nen tait pas de mme dans lAntiqui-
en ce coin du globe (Veyne, 2005). Cest ici la formulation t. La progression vers le nord du cne de djection du
moderne dun paradigme, celui de la construction des pay- Guiers et lalluvionnement dans la plaine, o le Rhne dcrit
sages par les Romains dont lorigine se trouve chez les his- des mandres, depuis lpoque romaine, ont profondment
toriens. De fait, Rome construit un empire centralis qui modifi le paysage rgional (Salvador et al., 2004 et 2005).
couvre lensemble de lOccident et met en uvre une vraie Devenue une valle morte la fin de lAntiquit, la plaine
politique damnagement de lespace dont la ralit est des Avenires a volu en marais. Actuellement, le Rhne
abondamment illustre par le rseau routier, les centuria- coule entre la montagne dIzieu et le Mont de Golon. Dans
tions, les drainages, la construction de canaux, les amnage- lAntiquit, il passait 5 km au sud de son cours actuel. Cette
ments portuaires Il est tentant dutiliser ce paradigme constatation conduit rechercher le centre urbain non pas
comme un outil conceptuel pour la reconstitution des envi- sous le bourg actuel dAoste comme on le croit, mais dans
ronnements naturels. Les six sicles de la priode romaine la plaine en contrebas. Soutenue par certains archologues,
auraient ainsi correspondu un moment de lhistoire carac- ignore par dautres (Jospin, 2005-2006), lhypothse mri-
tris par une gestion forte de lespace sans aucune proc- te dtre envisage, condition quelle ne conduise pas
cupation des contextes environnementaux (paysagers, pdo- dlaisser la recherche sur les vestiges qui se trouvent sous le
logiques et botaniques (Berger et al., 2003). Un rappro- bourg actuel. Cependant elle pose un problme de fond. En
chement entre la priode romaine et la priode actuelle ouvre labsence de dcouvertes archologiques dans le marais, le
alors sur des comparaisons entre leurs modes de gestion et principal argument porte sur la nature de ces vestiges : les
offre la perspective de dfinir un mode de dveloppement installations artisanales et les ncropoles qui en constituent
durable. Le concept de paysage romain constitue ainsi le lessentiel seraient des lments caractristiques de la
pendant environnemental de celui de l Homme romain priphrie dune agglomration . Cette hypothse peu
ou de la socit romaine labor par les historiens, comme vraisemblable est fonde sur une vision contestable de ce
les urbanistes ont construit un modle de la ville romaine qui quest une agglomration secondaire (Leveau, 2005-
sest impos travers la puissance vocatrice des maquettes 2006). La goarchologie peut orienter vers la localisation
et des restitutions 3D. Ce modle-ci est en effet utilis pour des capitales phmres voques plus haut. Mais, pas
la reconstitution des villes partir de donnes fragmentaires plus quAugustum, ces dernires ne correspondent au para-
(un bout de rue, un monument caractristique) comme le pa- digme de la ville romaine, qui est dfini dans les manuels :
lontologue reconstruit un squelette partir de fragments os- leur plan nest pas conforme lorthogonalit des villes de
seux. Devenue un outil pdagogique incontournable de la fondation ; les monuments publics y sont rares. On touche
musographie moderne, une archologie virtuelle limpose videmment ici aux limites de la discipline.
aux dpens dune ralit moins gomtrique.
Les Romains, la montagne et les paradigmes
Ces outils conceptuels doivent tre utiliss avec prcau-
de la dforestation
tion et, dans le cas prsent, il faut en souligner les limites.
Rappelons le dbat auquel a donn lieu la centuriation La Table Ronde qui sest tenue Clermont-Ferrand en
romaine, division gomtrique de lespace rural en vue de la 2004 en hommage Neboit-Guilhot a permis de faire le
redistribution des terres. En la comparant un immense point sur le paradigme qui justifie lintrt port la ques-
filet aux mailles fines que Rome jeta sur la paysannerie des tion de la dforestation en montagne. Il y a plus de deux d-
Gaules , lhistorien mdiviste Duby (1975) apportait une cennies, dans ses travaux sur LHomme et lrosion ,
caution prestigieuse ceux qui faisaient de larchomorpho- Neboit-Guilhot (1991) avait enrichi et prcis le contenu du
logie, une source de lhistoire, la conqute. Trente ans aprs, concept danthropisation en montrant comment la priode
cette belle comparaison ne peut plus tre envisage que antique grco-romaine, en Italie mridionale, inaugurait le
comme une tape de la recherche sur le paysage (Leveau, deuxime franchissement dun seuil dans lhistoire de len-
2005). Autre exemple, Aoste a t considre comme la vironnement des socits europennes, celui qui prcde

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Archologie et goarchologie dune priode historique dans les Alpes

lartificialisation du milieu qui dbute au XIXe sicle. Le logue des racines historiques en ancrant son analyse dans le
seuil (culturel) nolithique, dont la reconnaissance est pass romain. Adversaires ou partisans de la colonisation
lorigine de ce concept, nest pas le seul qui doive tre pris franaise, les gographes y ont trouv matire de brillantes
en compte. Dans les Alpes, la topographie et la lithologie gnralisations reprises par de Planhol (1968) dans ses
jouent un rle essentiel dans les processus rosifs. Neboit- Fondements gographiques de lhistoire de lIslam
Guilhot (1983) observait dailleurs que la torrentialit par- (Leveau, 1986).
ticipe dun potentiel dinstabilit inhrent ce milieu contre Lutilisation par le corps des ingnieurs des Eaux et Forts
lequel on ne peut rien . Soulignant lambigut du tmoi- dune explication discutable (le dboisement) dun phno-
gnage des archives sdimentaires, dans une contribution mne environnemental ne nous alerte pas seulement sur la
un colloque de goarchologie, cet auteur (Neboit-Guilhot, ncessit de conserver un esprit critique devant des explica-
2003) rappellait que, si la contrainte que constitue la racti- tions prtendant dfendre lintrt gnral face une
vit du systme de pentes est bien permanente, les deux catgorie de la population (les montagnards) fustige pour
autres facteurs, le climat et la dgradation du couvert vg- une mauvaise gestion de lenvironnement. Elle aide gale-
tal conscutive loccupation des sols, varient de manire ment interprter dans sa complexit le tmoignage des
totalement indpendante. Les utilisations dont a fait lobjet sources crites romaines. Dix-neuf sicles auparavant, lin-
le paradigme de la dforestation rendent dlicate son utili- efficacit dun projet de lutte contre les inondations du Tibre
sation. Rome, prsent en lan 15, a la mme explication : il
Pfister (2002), un historien de lenvironnement, a claire- rpondait dabord linquitude de la population qui voyait
ment mis en vidence la relation entre connaissances scien- dans les amnagements effectus sur le haut Tibre la cause
tifiques et politiques publiques dans un article qui tablit dun drglement hydrologique dont lorigine climatique est
une relation entre Inondations catastrophiques, volution probable (Leveau, 2006b).
climatique et dbat sur les risques naturels en Suisse au On en conclura quen fait ces reconstructions environne-
XIXe sicle . Confrontant le dbat scientifique et public mentales ne sont ni vraies ni fausses. Elles correspondent
avec le tableau historico-climatique, labor partir de nos un tat de la science et fonctionnent comme des modles
connaissances actuelles il applique au paradigme du d- spatiaux utilisables pour linterprtation des donnes. En
boisement en Suisse dans ses relations avec les inondations repoussant les populations indignes dans les montagnes de
catastrophiques un modle emprunt un sociologue (Luh- lintrieur de la Sicile, les colons et leurs successeurs romains
mann, 1970) pour suivre la carrire politique dun ont fort bien pu augmenter la pression sur des sols fragiles et
thme. Le thme environnemental est suivi travers les cinq acclrer lrosion. La difficult du raisonnement vient de ce
phases qui le conduisent de la latence (1825-1843) et de la quil nexiste aucune tude darchologie du paysage qui
construction (1843-1856) lmergence dans la discussion accrdite ou infirme une telle hypothse. On voit donc le
politique (1856-1868), puis sa mise en uvre dans la l- risque encouru utiliser le lien existant entre exploitation du
gislation (1868-1876) jusquau moment o il quitte lactua- milieu et rosion pour pallier le manque de preuves. Les
lit de la vie politique ( phase de mort ). hypothses des gomorphologues servent combler les
La croisade contre le dboisement prche au XIXe sicle lacunes de la recherche archologique. Transformes en cer-
par lingnieur Surell (1841) est lorigine de la controver- titude pour vrifier une thorie, elles reviennent valider celles
se alpine qui a oppos les forestiers, qui liaient la de lhistorien. Une rduction de la torrentialit sexpliquerait
torrentialit aux pratiques traditionnelles de la gestion agro- par la faiblesse du peuplement, tandis que son augmentation
pastorale de la montagne, aux gographes qui plaidaient serait la rponse des milieux physiques un accroissement de
pour une prise en compte de la variabilit climatique (Surell la pression dmographique. Au XIXe sicle, le constat a jus-
1841 ; Neboit-Guilhot 1991). Mais la situation est en fait tifi la politique de Restauration des Terrains de Montagne
plus complexe. Bravard (2006) rappelle que le refoule- (RTM). Appliqu aux Alpes romaines, ce paradigme impli-
ment dans la montagne des populations indignes, tudi querait leur faible peuplement.
par Benchtrit (1955), sert de modle in vivo transposable
aux sicles passs . Comme Duby (1975) tenait pour une Les populations romaines des Alpes,
ralit dmontre la centuriation de toute la Gaule, Neboit- le climat et lexploitation des ressources
Guilhot, suivant en cela le paradigme gohistorique de
lopposition entre le montagnard et le paysan des plaines et Les territoires nont pas seulement la dimension politique
des collines mditerranennes (Despois, 1953) avait pens quy voit lhistorien des socits antiques : la ressource vi-
retrouver en Italie du Sud et en Sicile une situation dcrite vrire y est essentielle. Reconnue par les gographes, exploi-
dans les annes 1950-1960 au Maghreb (Neboit-Guilhot, te depuis longtemps par nos collgues prhistoriens, cette
1984). Ici, le gomorphologue est la victime (consentante) notion est fondamentale dans les approches naturalistes des
dhistoriens qui ont transfr la priode romaine un sch- espaces montagnards. Par ses caractres physiques, un terri-
ma conflictuel qui exprimait en fait linquitude de la toire offre un certain nombre de ressources dont la disponi-
communaut franaise dAfrique du Nord face la socit bilit est videmment dpendante des capacits dexploita-
indigne cantonne prcisment dans les zones monta- tion de la socit qui loccupe ; celle-ci organise son espace
gneuses, alors que les plaines taient contrles par la vivrier en fonction des besoins quelle veut satisfaire. Cette
socit coloniale. Les historiens donnaient au gomorpho- vidence est la base de la construction dun modle socio-

Gomorphologie : relief, processus, environnement, 2007, n 1, p. 85-98 93

Philippe Leveau

environnemental de peuplement des Alpes. Durant le Palo- mondialisation romaine. Une relecture des sources
lithique, entre 15 000 et 9 000 av. J.-C., des communauts de crites, leur confrontation avec les observations actuelles
chasseurs exclusifs se dplaaient dans un vaste territoire des cologues sur le pturage de Crau (la ressource pastora-
dont une partie tait englace. Partant de la plaine o elles le) et une approche rgionale (une transhumance vers les
taient semi-sdentarises, elles allrent rechercher en mon- zones humides de basse Provence rhodanienne) permettent
tagne silex et gibier. Dans la priode qui suivit, la dglacia- de proposer dautres explications aux parcours qui ont
tion augmentant lespace disponible et la varit des res- conduit des troupeaux dans les Alpes depuis la Provence et
sources, notamment faunistiques, elles purent spcialiser le la plaine du P (Leveau, 2006c). Le projet Histoire des
territoire quelles exploitaient en fonction de ltagement des interactions socits-milieux dvelopp par le comit
ressources. La nolithisation qui se produisit dans les Alpes Socits, environnement et dveloppement durable du
la fin du sixime millnaire mit en uvre de nouvelles PEVS (2000-2002) (Muxart et al., 2003) a en effet permis
techniques dexploitation du milieu que lon saccorde une reconstitution des dynamiques vgtales dans le sud du
considrer comme importes du Proche-Orient, avec les Parc National des crins. Les rsultats prliminaires obte-
plantes cultives et des animaux dlevage, bovins et capri- nus cartent lhypothse dune augmentation significative
ns. Chacune des quatre phases que Gallay et Nicod distin- de la pression pastorale avant la priode mdivale (Beau-
guent dans lvolution des socits du Nolithique europen lieu et al., 2003). Le modle de mise en place de la grande
est caractrise par des changements de rapport lespace transhumance, propos par les mdivistes, reste valable.
montagnard : une phase pionnire, une phase nopionnire Telle est la conclusion qui se dgage des recherches
intressant les zones restes marginales, une phase de stabi- conduites sur les 10 000 dernires annes dans un secteur
lisation des groupes culturels et enfin une phase de croissan- montagneux juxtaposant une zone de haute montagne cul-
ce (Gallay et Nicod, 1999). On retiendra en particulier que minant au-dessus de 3 000 m dans le massif du Pelvoux
les relations entre climat et socit ne sont pas traites de ma- deux valles, le bassin du Champsaur et la haute valle de la
nire dterministe. Ainsi les mmes auteurs envisagent Durance entre Brianon et Guillestre. Les recherches
l amlioration climatique qui favorise lextension de la archologiques sur les dix derniers millnaires qui y ont t
fort comme une gne pour lutilisation agro-pastorale de conduites en relation troite avec les palo-cologues mon-
lespace montagnard ; du fait de sa richesse comme biotope, trent que lintgration du dernier royaume alpin dans
la vgtation forestire agit comme un frein dans la progres- lEmpire romain na pas eu dincidence particulire sur loc-
sion du premier Nolithique. Cette observation est fonda- cupation de la haute montagne (Mocci et al., 2005).
mentale. Lhistoire des diverses formes dlevage (extensif La situation est trs diffrente dans le fond de la valle de
ou intensif, bovin ou ovin) est lie celle de la vgtation. La la Durance o les mmes recherches confirment limportan-
ressource fourragre peut tre augmente par le dfrichement ce de la prsence romaine le long de la voie conduisant au
de ltage forestier ; mais des conditions climatiques dfa- col du Mont-Genvre ; lagglomration routire de Rama
vorables la fort ne le sont pas pour le pastoralisme qui a dj voque en tmoigne. Les valles connaissent une rel-
besoin dherbe et non de bois (Leveau, 2006 a). le croissance dmographique. Les tudes auxquelles ont
Cette thmatique de lexploitation de la ressource naturel- donn lieu les agglomrations allobroges et voconces (Le-
le qui vient de faire lobjet dune thse (Segard, 2005) veau, 2005-2006) montrent quelles sinscrivent dans un
prouve son efficacit pour rviser la question du pastoralis- processus plus gnral dont les origines remontent la der-
me romain en Crau. Rendant compte de la dcouverte de nire priode de lge du fer, ce qui date de lpoque ro-
bergeries romaines dans cette plaine caillouteuse et step- maine un phnomne que lon a cru mdival : la naissan-
pique, des archologues (Badan et al., 2006) ont propos de ce dun type alpin de ville qui valorise les ressources locales
faire remonter au dbut de lre chrtienne la mise en place tout en tant troitement li la circulation transalpine. La
de la grande transhumance qui, partir du Moyen ge, perception des taxes et le service dentretien des routes qui
conduisit saisonnirement les troupeaux de basse Provence les justifie se conjuguent aux activits locales pour favori-
vers les hauts massifs alpins. Impuls par les colons romains ser le dveloppement dagglomrations caractre urbain
dont certains taient originaires de Campanie, le dveloppe- situes dans de petits bassins dont elles assurent lexploita-
ment de llevage sur le territoire de lArles antique aurait tion et aux carrefours des routes qui empruntent les valles.
entran une augmentation des troupeaux excdant les res- Ces bourgs ruraux organisent de nouveaux territoires lin-
sources herbagres locales. Aussi leurs bergers les auraient trieur de lespace montagnard, dans les valles o, ds le
conduits vers les pturages des Alpes. Cette hypothse sap- Ier sicle, de grandes villae attestent limportation des
puyait sur les travaux dhistoriens italiens qui faisaient modes dexploitation de type domanial. Les Alpes occiden-
remonter la priode romaine une premire organisation de tales romaines sont donc dj constitues dune mosaque
la transhumance dans les Apennins. La romanisation des de paysages (Segard, 2005).
Alpes aurait reproduit un processus que ces historiens resti- la situation des valles largement pntres par les
tuaient partir de la dogana della Mena delle pecore in modes romains dexploitation du territoire, soppose celle de
Puglia dans le Royaume de Naples lpoque aragonaise. la haute montagne, o lintgration dans lEmpire nintro-
Mais les contextes historiques et gographiques diffrent, de duisit aucun changement notable, sauf dans certains espaces
sorte quau plan de la mthode, cette proposition constitue bien circonscrits et correspondant des lieux de passage.
un avatar des deux paradigmes de la romanisation et de la Lge du bronze y constitue la principale priode danthro-

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Archologie et goarchologie dune priode historique dans les Alpes

pisation. Mais, comme le proposait Neboit-Guilhot (1991), il fourragre qui limite les effets de la scheresse estivale et
existe bien un second seuil danthropisation dge romain permet la constitution dune rserve hivernale (Leveau
dans certaines valles et mme dans des secteurs prcis de 2006d). On a observ depuis longtemps que le petit ge gla-
haute montagne, le mieux connu tant celui du col du Petit- ciaire concidait avec le maximum de loccupation humaine
Saint-Bernard. Il faut attendre le Moyen ge pour que le dans les Alpes.
niveau de peuplement alors atteint se gnralise lensemble
des Alpes (Leveau, 2006a). Comme on ne soutiendra pas que Conclusion
la romanisation des Alpes intervient lpoque mdivale,
on sinterrogera sur le concept de romanisation et surtout La premire conclusion intresse les gographes qui bien
sur sa dimension culturelle laquelle se rfre un historien souvent utilisent la situation climatique au petit ge glaciaire
comme Tarpin pour parler de la ngation des Alpes dans comme un modle pour interprter celle du pass. Les histo-
limaginaire romain ou du dsintrt de Rome lgard de riens de la priode moderne, avec lesquels ils collaborent,
la montagne (Tarpin, 1991). Ces montagnes partagent la disposent de sries documentaires continues leur permettant
mme situation avec de nombreux espaces provinciaux qui de mettre en uvre la mthode rgressive. Celle-ci consiste
apparatront aussi peu romaniss ceux qui appellent ainsi rechercher, dans les archives, les documents destins re-
des comportements culturels qui ne sont certainement pas constituer telle ou telle volution, en remontant le temps de
ceux de la majorit des habitants de lEmpire. Extrapolant lActuel la situation la plus ancienne connue. Cette mtho-
partir deux, on pourrait imaginer une absence de peuple- de a eu beaucoup de succs pour la restitution des paysages
ment des Alpes lpoque romaine, ce que dmentent les anciens, par exemple pour suivre le changement des bras
rsultats des prospections. lembouchure dun delta (Arnaud-Fassetta, 2000). Propose
La relation entre climat et socit a toujours donn lieu par Bloch (1988) pour la priode moderne (de la Renais-
des drives idologiques. Elle a servi expliquer successi- sance la Rvolution) elle est considre comme la mtho-
vement le retard de lEurope du Nord par rapport au monde de historique par excellence, la seule envisageable. Mais,
mditerranen, puis son contraire, avec lavance que prit contrairement lide rpandue chez de nombreux Proto-
cette rgion lpoque moderne. Dans une rflexion sur historiens qui en font un large usage pour la reconstitution
lapport des recherches conduites dans la partie sud du Parc des territoires politiques, elle donne des rsultats incertains
National des crins, Leveau et Walsh (2005) ont montr lorsquelle est applique lAntiquit : de nombreuses la-
lintrt dune approche qui envisage de manire indpen- cunes documentaires recouvrent des ruptures de plusieurs
dante lhistoire du climat et celle des socits montagnardes. sicles. La reconstitution des origines du pastoralisme an-
Encore provisoire et sommaire, la courbe doccupation de la tique dans les Apennins par les historiens de lItalie romaine
montagne que permettent de tracer les travaux en cours de et, leur suite, lhypothse formule par les archologues qui
Mocci et al. (2005) sur la valle de Freissinire et ceux de venaient de mettre au jour de grandes bergeries en Crau
Palet-Martinez (Mocci et al., 2005) sur le haut Champsaur, dArles en sont des exemples. Pour interprter une docu-
montre une dconnexion totale entre les preuves de loccu- mentation lacunaire et htrogne, on applique plutt,
pation humaine travers les tmoignages archologiques et comme en prhistoire, des modles qui ne sont ni vrais ni
les priodes de refroidissement du climat (fin de lge du faux, mais qui rendent compte de chaque cas de manire plus
bronze dbut de lge du fer, petit ge glaciaire, en parti- ou moins pertinente. Il faut garder lesprit cette dimension
culier), supposes dfavorables au dveloppement des relative des modles labors par les historiens de la romani-
communauts montagnardes (Mocci et al., 2005). Cette sation et ne pas considrer ceux-l comme des vrits d-
observation attire lattention sur un fait essentiel. Quoiquen montres. Le modle dfini par Benchtrit (1955) a pu fonc-
dise un discours qui en fait des victimes, les montagnards tionner dans certains cas au Maghreb o il a vu le jour, mais
ont toujours trs bien su sadapter aux conditions difficiles certainement pas pour les priodes historiques anciennes de
de la vie permanente en montagne. Mais pour le faire, ils lAfrique du Nord. La transhumance a pu contribuer peut-
doivent avoir de bonnes raisons. Les socits agro-pasto- tre la dgradation prcoce des montagnes des Apennins et
rales ont dvelopp les techniques dexploitation des de Sicile. Mais le modle nest pas applicable aux Alpes du
ressources que leur offre ce milieu : la chasse, llevage et Sud. Dans les provinces de lEmpire romain, le modle de la
la recherche de matires premires (matriaux lithiques, ville romaine, ville de fondation au plan gomtrique aide
minerais, etc.). Une diminution des tempratures nen rend linterprtation des vestiges archologiques, mais les excep-
pas ncessairement lexploitation plus difficile. Cest ainsi tions sont aussi nombreuses que les cas o la rgle tait res-
quen abaissant la limite suprieure de la fort, un refroidis- pecte. Les Romains ont bien construit des paysages ; leur
sement rapproche la zone pastorale de celle de lhabitat Empire peut bien tre compar lEmpire amricain ; cette
permanent, alors que lextension de cette mme fort dans poque connat bien une situation que lon pourrait qualifier
les priodes doptimum climatique peut tre ressentie de premire mondialisation (Veynes, 2005). Lanthropo-
comme une volution dfavorable par les populations qui logie culturelle peut demander aux historiens de lui dcrire
doivent y dfricher un territoire, comme Gallay et Nicod le un Homme romain, comme il existe un Homme moderne.
relevaient pour le Nolithique (Gallay et Nicod, 1999). Sur Mais pour crire une histoire des Alpes lpoque romaine,
les versants ainsi dfrichs, entre la valle et la prairie dal- il faut traiter ce massif montagneux comme un ensemble au-
titude, des canaux dirrigation assurent une production tonome et ne pas lui appliquer des modles crs pour r-

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Philippe Leveau

pondre un autre objectif. Dans le domaine socio-environ- (dpart des troupeaux, date des rcoltes, ouverture de la navi-
nemental, llaboration de modles reproduisant les volu- gation maritime,). Contrairement aux illusions des
tions observes nest pas la seule voie qui mrite dtre sui- goarchologues, entretenues par des archologues et des
vie. Dautres mthodes mriteraient dtre utilises. Identi- historiens qui espraient que cette discipline et les gos-
fier plusieurs volutions possibles aide comprendre com- ciences pourraient rendre compte des comportements
ment les socits ont intgr des contraintes environnemen- sociaux, les rponses ne pourront venir que de questionne-
tales. Nous lavions tent pour le Marais des Baux en recou- ments labors dans un dialogue entre disciplines.
rant lanalyse des contrefactuels (Leveau et al., 2000).
Prenant en compte les volutions qui paraissaient possibles, Remerciements
mais nont pas abouti, voire les dveloppements divergents Je remercie R. Bruce Hitchner et Kevin Walsh pour la tra-
qui pourraient encore advenir, cette mthode danalyse duction des rsums en anglais et les relecteurs pour leurs
(Lewis, 1986) aide comprendre les interactions entre dyna- remarques que jai tentes de mettre profit ainsi que
miques sociales et environnementales. Mais ici, il ne sagis- Maxence Segard pour la carte quil a dresse.
sait que dexpliciter les limites des paradigmes que propo-
sent les historiens, en voquant les dbats auxquels donne Rfrences
lieu le concept de romanisation .
La seconde conclusion est une recommandation. Les go- Alle P., Lespez L. (dir.) (2006) Lrosion entre Socit, Climat
morphologues utilisent des cadres historiques hrits dune et Paloenvironnement. Presses Universitaires Blaise Pascal,
poque o les mthodes de datation disponibles ne leur per- Clermont-Ferrand, 318 p.
mettaient pas dobtenir des ges absolus suffisamment Arnaud-Fassetta G. (2000) Quatre mille ans dhistoire hydrolo-
fiables et nombreux. Ils ont donc eu recours aux chronolo- gique dans le delta du Rhne. De lge du bronze au sicle du
gies relatives fondes sur des variations climatiques pour les nuclaire. Grafigo 11. Coll. Mmoires et Documents de lUMR
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les priodes plus rcentes et ont affin la dure de ces der- Badan O., Brun J.-P., Congs G. (2006) Les bergeries romaines
nires avec des dates choisies en fonction dvnements de la Crau dArles. In Jourdain-Annequin C. et Duclos J.-C. Aux
fondateurs. Ils ont de ce fait import dans lhistoire des envi- origines de la Transhumance. Les Alpes et la vie pastorale
ronnements des cadres chronologiques crs des fins qui dhier aujourdhui. Picard, Paris, 159-172.
nont rien voir avec leur discipline. Les historiens eux- Beaulieu J.-L. de, Leveau P., Miramont C., Palet J.-M.,
mmes observent lgard de ces cadres une distanciation Walsh K., Court-Picon M., Ricou F., Segard M., Andrieu-
qui a sa traduction dans les dbats autour de la fin de lEm- Ponel V., Badura M., Bertucchi G., Boutterin C., Durand A.,
pire romain en Occident. La prise de Rome, le drame de douard J.-L., Lavoie M., Morin A., Mocci F., Ponel P.,
410, ne fut pas une grande coupure, mais un pisode drama- Pothin A., Py V., Talon B., Tzortzis S., Bonet R., Columeau
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France autrefois enseignes lcole primaire se compren- taux postglaciaires et action de lhomme dans le bassin du Buch
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dances de fond de lvolution climatique globale. Mais, dans le sud de la France. In Van der Leeuw S., Favory F..,
comme le rappellent les dbats sur le rchauffement clima- Fiches J.-L. (dir.) : Archologie et systmes socio-environne-
tique en cours, la mtorologie, qui prvoit le temps sur le mentaux. tudes multiscalaires sur la valle du Rhne dans le
court terme de quelques jours, et la climatologie, qui tablit programme Archaeomedes. CNRS (coll. Monographies du
des tendances passes ou futures portant sur plusieurs dcen- CRA), Paris, 87-167.
nies voire un sicle, sont spares par les chelles de temps. Berger J.-F., Favory F., Muxart T., Tourneux F.-P., Van der
Les hommes du pass navaient pas envisager les cons- Leeuw S. (2003) Comment identifier, analyser et valuer les
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compliquent la tche des physiciens dans la prvision de ments ? In Lvque C. et Van der Leeuw S. (dir.) : Quelles
lvolution climatique de la plante. Pour autant, cela ne faci- natures voulons-nous ? Pour une approche socio-cologique du
lite ni la reconstitution des petites fluctuations spatiales et champ de lenvironnement. Elsevier, Paris, 146-184.
temporelles des climats du pass, ni celle des avatars de la Berger J.-F (2004) Peuplement et milieu en Bas-Dauphin, de
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