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Le Mameluck Tunisien

gnral franais, par le Bon


Robert Du Casse. (Dcembre
1888.)

Source gallica.bnf.fr / Bibliothque nationale de France


Le Mameluck Tunisien gnral franais, par le Bon Robert Du
Casse. (Dcembre 1888.).

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GNRAL FRANAIS
LE MAMELUCK TUNISIEN
GNRAL FRANAIS

BEN-ACKNOUN

PAR

Le Baron ROBERT DU CASSE


Lyon. Impr. Gauthier, rue Ferrachat, A
Il y a vingt ans passs, chez mon pre o se
trouvait, avec plusieurs autres gnraux, le
clbre Jusuf, j'entendis ce dernier raconter
l'pope de sa jeunesse. Aprs lui, un des assis-
tants complta la narration du brillant soldat
et mit en lumire les parties de l'odysse,
volontairement laisses dans l'ombre par
celui qui en avait t le hros.
La conversation, ainsi lance, continua sur
l'Algrie, sur le parti tirer de cette annexe
de la France. Diverses maladies venaient de
faire leur apparition dans les vignes de la
mre-patrie. Mon pre fut amen parler de
l'tablissement de Ben-Acknoun, qu'il avait
visit plusieurs annes auparavant.
Collgien en vacance, immobile et silencieux,
je ne perdais pas un mot de ces rcits ; ils se
gravaient dans ma mmoire. Depuis lors, j'ai
pu contrler et complter leur exactitude.
Le lecteur connatra peut-tre avec quelque
attrait la romanesque existence de Jusuf et avec
un certain intrt l'histoire de la cration agri-
cole de Ben-Acknoun, origine de ces vignobles
algriens destins devenir la fortune de la
belle colonie, dernier legs la France de la
Royaut.
Chteau de Balincourt (Seine-et-Oise),
Dcembre 1888.

ROBERT DU CASSE.
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

LA PESTE

La conqute de l'Algrie a fait pntrer


l'influence franaise dans toute l'Afrique sep-
tentrionale. Les anciens tats Barbaresques
sont aujourd'hui compltement ouverts notre
civilisation, nos moeurs, nos usages, surtout
depuis l'tablissement du Protectorat Tunis.
Avant 1830, il n'en tait pas de mme. Loin
de l. Tunis tait cette poque une ville
tout fait orientale ; aussi, malgr la salubrit
du climat, l'incurie musulmane engendrait
souvent des pidmies.
Ainsi en 1825, une maladie inconnue se
4 LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

dclare inopinment, progresse avec une ex-


trme rapidit et fait en quelques jours de
nombreuses victimes. Les mdecins indignes
se refusent reconnatre au flau les caractres
d'une affection contagieuse, mais avouent leur
impuissance combattre d'une manire effi-
cace la maladie et mme dterminer exacte-
ment sa nature. Leurs remdes sont des pal-
liatifs.
Seul, un Franais, tabli depuis plusieurs
annes dans le Pachalick et naturalis Tuni-
sien, le docteur Lombard, ose s'lever contre
les dclarations de ses confrres indignes en
affirmant publiquement que la peste vient de
faire son apparition dans la rgence, comme
au temps de saint Louis.
Cette dclaration est vite connue; la nouvelle
se rpand avec rapidit et plonge la ville dans
la consternation. Elle parvient aux oreilles du
Bey et, lui faisant craindre non sans raison de
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF 5

provoquer l'loignement des trangers, elle


l'exaspre.
Par les ordres du prince, le mdecin fran-
ais est arrt.
A midi, le docteur Lombard comparat devant
le Bey, entour des dignitaires de l'Etat, parmi
lesquels le premier ministre Kassein, qui joi-
gnait cette haute fonction celle de Bag-
Mameluck ou commandant de la garde du
Bey.
A la vue du mdecin, le Bey ne peut
contenir sa colre.
C'est donc toi, lui dit-il d'une voix mena-
ante, qui prtends que la peste est Tunis.
C'est moi, Pacha, rplique, sans forfante-
rie comme sans effroi, le docteur calme et digne.
Tu mens.
Cette outrageante parole fit monter la rou-
geur au front de Lombard et bouillonner dans
ses veines le sang franais. Il se contint pourtant.
6 LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

Tu mens, continue le Bey, car tous nos


mdecins qui en savent autant que toi, je
pense, disent le contraire.
Ils se trompent, ou ils te trompent,
Pacha.
Ainsi tu persistes ?
La vrit est sortie de ma bouche, ma
conscience ne me permet pas de la dguiser.
La peste est dans la ville. Les remdes qu'on
oppose au flau sont insuffisants et illusoires.
L'irritation du Bey allait croissant.
Qu'on donne ce chien de roumi, dit-il,
cinq cents coups de bton !
Dj on entranait le malheureux pour ex-
cuter la sentence. C'est un arrt de mort. Sur
les marches du trne, o tait assis le Bey, un
jeune homme se tenait accroupi la mode
orientale. Il paraissait avoir dix-huit dix-neuf
ans. Sa physionomie, belle et expressive, clai-
re par de grands yeux noirs d'un clat et
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF 7

d'une vivacit extraordinaires, annonait un


esprit hardi et rsolu, une intelligenee prcoce..
Il avait nom Jusuf et tait le favori du prince.
N sur une terre trangre, il ignorait sa
patrie. Nul ne savait le lieu de sa naissance.
Les Corsaires l'avaient pris sur un navire ita-
lien et vendu au Bey de Tunis lorsqu'il avait
quatre ans peine. Son enfance s'tait coule
dans le srail jusqu' l'ge de douze ans. Il
avait alors t plac l'escadron des gardes du
Bey ou mamelucks. Dans cette nouvelle situa-
tion, il avait su fixer les regards du matre par
son adresse tous les exercices du corps et
l'avait charm par ses spirituelles saillies.
Ecuyer incomparable, nageur habile, poss-
dant une instruction solide, il parlait quatre
langues : l'arabe, l'italien, le franais et l'an-
glais. Il prenait rapidement une influence con-
sidrable sur tous ceux qui l'approchaient; ses
chefs mme ne pouvaient se soustraire au
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

charme fascinateur. Le Bag-Mameluck l'avait


en grande amiti et l'affection que lui portait le
Bey, avait fait de cet adolescent une sorte de
personnage. Le sentiment de son pouvoir sur
le chef de l'Etat lui donnait la hardiesse de ris-
quer parfois des dmarches et mme des remon-
trances que tout autre peut-tre et pay de sa
vie. Au moment o l'on entranait le docteur
Lombard pour lui faire subir le supplice or-
donn, Jusuf, se penchant vers le Bey, lui dit
voix basse :

Pacha, toi qui es toujours juste, prends


garde de commettre en ce moment un acte
d'iniquit. Vois le courage de cet homme. Il dit
vrai, peut-tre. Avant de le condamner, attends.
Si la vrit est sortie de sa bouche, tu punis la
franchise et te prives des services que peut ren-
dre sa science.

Le Bey rflchit un instant.


LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

Qu'on laisse cet homme en libert, dit-il,



et qu'il continue soigner les malades.
Puis, s'adressant son favori de manire
tre entendu de lui seul :

Es-tu content, Jusuf?


Je n'attendais pas moins de ta justice.

Bien que le dialogue entre le mameluck favori


et son matre et eu lieu voix basse, le doc-
teur avait vu la main qui venait de l'arracher
la mort. Jusuf n'tait point un inconnu pour
Lombard. Le jeune homme avait eu plus d'une
fois recours au mdecin franais pour se faire
enseigner par lui les lments de la langue de
Molire. Le favori venait d'acquitter grande-
ment la dette de l'lve.
En se retirant, Lombard avait lanc son
sauveur un regard ineffable de reconnaissance.
La peste est dans nos murs, ce n'est,
hlas que trop vrai, disait le lendemain le
!

Bey son favori ; ton protg avait vu


IO LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

juste. Remets-lui ce firman. Je lui donne


pleins pouvoirs. Qu'il prenne les mesures
ncessaires pour combattre l'pidmie.
Compte-lui de ma part mille sequins.
Immdiatement Jusuf mande le docteur et
lui transmet le message du prince de Tunis.

Je te dois, dit Lombard au jeune ma-


meluck, la vie et l'honneur; ma reconnais-
sance sera ternelle. M'acquitter envers toi ne
me sera jamais possible.
Peut-tre !

Quoi ! je serais assez heureux


pour te ser-
vir ! Que dois-je faire ? dis-le bien vite. Je suis
prt tout.
Le moment n'est pas encore venu. Quand
j'aurai obtenu pour toi une fonction que, mieux
que personne, tu es apte remplir, il est pos-
sible que je fasse appel ton amiti.
Aprs avoir renouvel ses protestations de
dvouement, le docteur se retira pour vaquer
LE MAMELUCK TUNISIEN IUSUF II

sans tarder la mission humanitaire dont il


venait d'tre charg. Il s'en acquitta avec tant
d'habilet, de talent, de bonheur, qu'au bout
d'un mois la peste avait presque entirement
disparu de la Rgence, et que tout danger pi-
dmique tait conjur.
Le mdecin fut alors appel au Bardo (1).
Le Bey le remercia publiquement, lui prodigua
les plus vifs loges, le nomma mdecin de sa
famille et du srail.
Le Bey avait accord cette fonction Lom-
bard sur les instances du favori qui, depuis le
jour o il savait pouvoir compter sur le dvoue-
ment du docteur, poursuivait ce but ; pour agir
ainsi, il avait des raisons particulires et ma-
jeures.
Jusuf, ainsi qu'il a t dit prcdemment,

(1) Bardo, palais deTunis, rsidence du Bey, dont rien


ne saurait mieux donner une ide que le palais du Troca-
dro Paris.
12 LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

avait pass son enfance dans le srail du Bey.


Au harem avec les femmes, taient levs les
jeunes garons destins entrer dans la milice
des mamelucks ; ils taient choisis avec soin
parmi les enfants mles les plus beaux et les
plus intelligents de la Rgence. A douze ans,
ils sortaient du srail (o ils ne devaient jamais
rentrer) pour passer des mains des femmes dans
la troisime classe des mamelucks. Ils formaient
alors ce que nous appellerions en Europe les
vlites de la garde, terminaient leur ducation
et faisaient leur apprentissage de la vie militaire
sous la direction du Bagh-Mameluck, comman-
dant suprieur de toute la milice.
Le mameluck, garde du corps du Bey de
Tunis, tait l'heureux parmi les heureux de la
terre africaine. Tout lui tait donn par sur-
crot : or, argent, bijoux, pierres prcieuses,
armes de luxe, il n'avait qu' demander pour
recevoir.
13
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

Jusuf n'avait mme pas la peine de deman-


der. Aim du Bagh-Mameluck comme un fils,
il tait investi de la confiance absolue du Bey,
qui avait sur son favori les vues les plus le-
ves. Le prince, malgr l'excessive jeunesse de
Jusuf, avait fait de lui son trsorier particulier :
faveur inoue, mme cette poque, mme dans
ce pays o le fantastique le disputait au mer-
veilleux. Seul dtenteur de la clef du coffre-fort
du Bey, le jeune mameluck puisait dans le trsor
avec une libert absolue, sans aucun compte
rendre. Dans la Rgence, pas de crainte d'un
refus de budget. Les finances de Tunis n'taient
point encore soumises au contrle de cette nue
d'employs qui sont la sauvegarde de l'admi-
nistration franaise, bien qu'ils l'encombrent
parfois un peu. Jusuf prenait pour son usage
personnel ce qui lui convenait. Il dpensait ce
qu'il dsirait et tait, comme il le disait lui-
mme, aussi riche qu'il voulait bien l'tre.
II

KABBOURA

Dans le srail, Jusuf avait t lev avec la-


fille du Bey nomme Kabboura, un peu plus
jeune que lui. Enfants ils prouvaient l'un pour
l'autre l'affection la plus vive, germe d'une
passion vritable. Sous le soleil d'Afrique, les
hommes sont vieux de bonne heure et les en-
fants prcoces. Lorsque Jusuf, entr dans sa-
treizime anne, quitta le srail, son amiti
pour Kabboura tait dj de l'amour. L'loi-
gnement de l'objet aim ne fit qu'accrotre cette
passion naissante : Jusuf songea srieusement
demander au Bey sa fille en mariage ; mais,.
LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF 15

malgr la faveur dont il jouissait auprs de


celui-ci, il comprit que la diffrence des condi-
tions et les coutumes musulmanes opposaient
son projet des barrires infranchissables. Ce-
pendant, s'il tait impossible d'obtenir le con-
sentement du pre, Jusuf savait que la mre ne
serait pas aussi svre; et d'ailleurs il est avec
la loi musulmane certains accommodements
sur lesquels il comptait. Il rsolut donc de se
rapprocher de sa chre Kabboura, dt son en-
treprise lui coter la vie. La revoir et mourir
n'tait point pour lui une phrase de comdie,
mais l'expression du sentiment le plus ardent
et le plus sincre.
En 1825, au moment o la peste fit son appa-
rition Tunis, il n'avait pas encore mis son
projet excution, ayant toujours t arrt
par la crainte de faire courir, en cas de sur-
prise, les plus grands prils Kabboura et d'at-
tirer sur sa tte toutes les rigueurs de la loi
16 LE MAMELUCK TUNISIEN JUSUF

musulmane, impitoyable pour la fille du grand


seigneur comme pour la dernire des esclaves.
S'introduire auprs de Kabboura ne lui pa-
raissait pas impossible ; mais, outre sa mre,
qui se tairait peut-tre, la jeune fille tait tou-
jours accompagne de deux suivantes dont il
fallait acheter la discrtion et payer le silence.
Grce aux richesses que le Bey laissait sa
disposition, Jusuf ne dsesprait pas d'atteindre
ce rsultat. Mais par qui faire adresser aux
deux femmes une proposition aussi dlicate ?
Ouvrir l'entre du srail quelqu'un de sr et
dvou, pouvant avoir des relations avec l'ext-
rieur, tait le but o tendaient, depuis long-
temps dj, les efforts de Jusuf. Les seules fonc-
tions donnant accs au harem sont celles de
mdecin. Jusuf avait introduit un ami dans la
place en la personne du docteur Lombard. Mais
ce dernier consentirait-il se faire le porte-
parole du jeune homme ? Consentirait-il
LE MAMELUCK TUNISIEN 17

s'aventurer sur ce terrain dangereux et glissant ?


Le sentiment de la reconnaissance serait-il assez
puissant chez le docteur pour lui faire risquer
sa tte ? car, surpris ou trahi dans une sembla-
ble ngociation, il tait perdu. Rien ne pouvait
le soustraire au cimeterre du chaouch.
En apprenant de la bouche du Bey sa nomi-
nation au poste de mdecin du prince, Lombard
n'avait pas dout un instant devoir cette faveur
l'influence de Jusuf. Ds que cela lui fut
possible, il s'empressa d'aller porter ses remer-
cments au jeune favori.
Tu m'avais laiss entrevoir, lui dit-il, la
possibilit de m'acquitter un jour, en partie, de
tout ce que je te dois. Ce jour heureux pour
moi a-t-il lui enfin ?
Lombard venait de lui-mme o Jusuf aurait
voulu l'amener.
Merci, rpondit le fin et rus mameluck ;
je vois que je n'ai point affaire un ingrat,
2
18 LE MAMELUCK TUNISIEN

mais j'ai cru devoir renoncer au projet form.


Le service, que je voulais te demander, te ferait
courir de trop grands dangers.
Sur ces mots, Lombard assura son ami qu'au-
cune crainte, mme celle d'une mort atroce, ne
pouvait entrer dans son esprit en comparaison
avec le bonheur de lui tre agrable. Il le sup-
plia de lui faire connatre le service qu'il tait en
mesure de lui rendre.
Jusuf attendait ces protestations ; aprs s'tre
fait convenablement prier, il mit son ami au
courant de la situation. Il lui fit part de son
dsir de revoir Kabboura. Il lui tmoigna en
mme temps ses craintes de causer la perte de
la jeune fille si la discrtion des deux suivantes
n'tait assure.

Donne-moi, dit Lombard, une lettre


pour la princesse, dans laquelle tu l'engageras
se fier moi et la prieras de me faire connatre
LE MAMELUCK TUNISIEN 19

ce qu'il est possible de tenter auprs de ses


femmes.
Le docteur n'avait pas fini de parler que Ju-
suf, saisissant son poignard et se piquant une
veine, crivait avec son sang une lettre pas-
sionne Kabboura. Heureusement le mdecin
tait auprs de l'amoureux et arrtait propos
la saigne.
Aprs avoir doucement grond Jusuf de sa
folie, Lombard ajouta:

Dans une heure la princesse aura ta


lettre.
Mis en prsence de Kabboura, il la trouva
avec une seule de ses suivantes.

Je dsirerais, dit-il, avoir un petit coffret


contenant des mdicaments que j'ai laiss sur
le seuil du harem.
La suivante sortit pour chercher l'objet in-
diqu. Profitant de son absence:
20 LE MAMELUCK TUNISIEN

De la part de Jusuf, dit-il Kabboura


en lui tendant la missive.
La jeune fille la parcourut rapidement.

Dis Jusuf qu'ilpeut venir sans crainte ;


je rponds de mes femmes. Elles me sont en-
tirement dvoues. Qu'il apporte nanmoins,
pour les remercier de leur complaisance et les
encourager au mutisme, une bourse assez bien
garnie chacune avec quelques pierres pr-
cieuses.
Sur ces mots, elle fut interrompue par l'ar-
rive d'une esclave et n'en put dire davantage.
Pendant que Lombard servait au harem les
intrts de son ami, ce dernier tait auprs du
Bey, de plus en plus satisfait du. mdecin fran-
ais.

Tu
m'as donn un conseil excellent, di-
sait ce jour-l mme le prince de Tunis son
favori, je veux te tmoigner ma reconnaissance ;
L MAMELUCK TUNISIEN 21

voil le plus bel esclave en ma possession, je


t'en fais cadeau.
L'esclave donn par le pacha Jusuf tait un
superbe Grec, nomm Jouan ; il parlait fort
correctement l'italien. La connaissance de cette
langue le rendait prcieux au jeune favori,
qui cherchait se perfectionner dans l'idiome
du Dante.
Jouan tait adroit, insinuant. Il sut en fort
peu de temps se mettre si bien dans les bonnes
grces de son nouveau matre qu'au bout de
quelques jours ce dernier lui fit obtenir la
place de porte-pipe du Bey.
III

STRATAGEME

En rentrant chez lui aprs avoir quitt le


pacha, Jusuf trouva Lombard ; il connut alors
les paroles de Kabboura. En transmettant la
rponse, le docteur ajouta :

Surtout, mon jeune ami, ne commets
aucune imprudence. Sois patient. Puisque dans
le harem tu ne cours aucun danger, je me
charge de t'y faire pntrer.
Quelques jours s'coulrent. Jusuf n'osait
parler au mdecin de son dsir de revoir Kab-
boura ; mais Lombard n'oubliait pas sa pro-
messe. Le harem est dans le palais du Bardo.
Les appartements de la jeune fille se trouvaient
en arrire de ceux de son pre, spars de la salle
LE MAMELUCK TUNISIEN 23

des audiences et des salons du Bey par de vas-


tes galeries. Chaque soir, Kabboura prenait le
frais sur une terrasse au bas de laquelle s'ten-
dent des parterres, cultivs cette poque par
le jardinier du palais, nomm Andra, et par
sa femme.
Un jour o la chaleur accablante invitait les
serviteurs du Bey et les habitants du Bardo
aux douceurs de la sieste, Lombard se prsenta
brusquement dans la chambre de Jusuf, qu'il
trouva prenant une leon d'italien avec le Grec.
Sur un signe du mdecin, l'esclave fut cong-
di, puis les portes bien hermtiquement clo-
ses , toute prcaution minutieusement prise
pour qu'aucune parole ne frappt une oreille
indiscrte.
Tu verras aujourd'hui la princesse, dit
Lombard; donne ordre qu'aprs le repas du
soir on ne te drange plus, et alors viens me
trouver.
24 LE MAMELUCK TUNISIEN

Comment as-tu pu... ?


Silence ! et ce soir. Je te quitte afin

d'aller prendre quelques dispositions nces-
saires pour assurer ton bonheur.
Il sortit. Jusuf ne se possdait pas de joie.
On devine s'il fut exact au rendez-vous et se
trouva l'heure dite dans l'appartement du
docteur. Ds que Jusuf fut auprs de son ami,
ce dernier lui montra un coffre couvercle
bomb.

Voil, lui dit-il, le char qui doit te
mener auprs de ta bien-aime. Aprs une
premire visite au harem, je fis demander au
Bey une audience; je le prvins que le srail
n'ayant aucun des mdicaments ncessaires en
cas de maladie subite ou d'accident, il me sem-
blait indispensable de faire cesser cette p-
nurie.
Cela te regarde, me fut-il rpondu. Fais
porter au harem ce que tu jugeras propos.
LE MAMELUCK TUNISIEN 25

Fort de cette autorisation, j'ai immdia-


tement fait confectionner cette vaste bote. Elle
contient, comme tu vois, un grand nombre
de petits compartiments. Mais en dessous se
trouve un double fond capitonn avec soin.
C'est l que, cach tout regard, tu pntreras
jusqu' la princesse ; j'ai moi-mme perc sur
le ct quelques trous pour te donner de l'air.
Nous allons procder ton introduction ; puis
je placerai, dans le compartiment de dessus, des
mdicaments. Je ferme le coffre clef. Je le
fais enlever, et il arrive dans le cabinet derrire
la chambre de la jeune fille.
Comment sortir ?

La princesse, prvenue par moi, a une


double clef. Elle sait l'objet prcieux renferm
dans la caisse. Que penses-tu de mon strata-
gme ?
Jusuf d'admirer et remercments de pleuvoir.
Tout ce que le docteur avait si bien imagin
26 LE MAMELUCK TUNISIEN

et combin s'effectua sans encombre. La caisse


fut porte sous la conduite de Lombard lui-
mme ; il la fit dposer dans une pice attenant
l'appartement de Kabboura; rest seul avec
cette dernire et ses deux suivantes, il invita
la jeune fille lever le couvercle. Elle le fit.
Jusuf s'lance aussitt et tombe dans ses bras.
Les premiers transports de joie passs, la voix
de la raison se fit entendre par la bouche de
Kabboura. Elle dclara que, si elle avait con-
senti violer les lois musulmanes en laissant
introduire un homme dans le harem, elle ne
manquerait pas celles de l'honneur en rece-
vant dans sa chambre un homme qui ne serait
pas son mari. Elle dclara Jusuf qu'en accep-
tant sa lettre des mains de Lombard, elle avait
considr sa demande comme une demande de
mariage et qu'elle pensait qu'il avait le dsir
d'y donner suite. Le jeune mameluck, trem-
blant d'motion, rpondit que cette perspective
LE MAMELUCK TUNISIEN 27

comblerait ses voeux, mais qu'il aurait peine


os concevoir l'esprance d'atteindre ce but.

Lombard, providence des deux jeunes gens,


leur offrit son concours pour clbrer leur
union d'aprs les rites de l'islamisme, en la
gardant secrte jusqu' l'poque o une cir-
constance heureuse permettrait d'en dvoiler
l'existence.
Jusuf, mettant alors sa main dans celle de
Kabboura, lui dit :
Je me marie toi, pouse-moi.

Je l'ai fait, rpondit la princesse.


D'aprs les lois musulmanes, les deux jeunes
gens se trouvaient ds cet instant unis lgiti-
mement. Ils prirent tmoin de leur mariage
le docteur Lombard et les deux suivantes de
Kabboura, en vertu du verset 282 du Coran :
Si vous ne trouvez pas deux hommes, prenez-
en un seul et deux femmes.
28 LE MAMELUCK TUNISIEN

La crmonie du mariage ainsi termine,


Lombard s'loigna discrtement, les deux sui-
vantes se retirrent l'cart.
Dpeindre les transports des deux jeunes
gens demeurs seuls serait impossible. Le soir
arriva vite et la nuit passa rapidement. Le
sommeil surprit les nouveaux poux. Heureu-
sement ils furent rveills un peu avant le lever
de l'aurore par les deux suivantes de Kabboura,
toutes deux dvoues leurs intrts : la clef
d'or avait ouvert la porte de leur coeur. Suivant
la promesse de la princesse, Jusuf remit
chacune une bourse et un diamant.
Elles indiqurent au jeune homme prs de la
fentre un conduit d'eau par lequel il put se
laisser glisser et atteindre les parterres au-
dessous de la terrasse. L le tmraire Jusuf
n'tait point encore en sret. Pour regagner
son logement, il lui fallait passer sous les fen-
tres du pacha et longer le btiment occup par
LE MAMELUCK TUNISIEN 29

les mamelucks ses camarades. Il se disposait


regagner sa demeure en se dissimulant de son
mieux, lorsqu'il se trouva face face avec le
jardinier Andra.

Silence !
lui dit-il.

Andra comprit sur-le-champ que le jeune


homme venait du harem. Jusuf avait su se
faire aimer de cet Italien comme de la plu-
part des habitants du palais.
Kbir, dit le jardinier, tu n'es pas en s-
ret ici. Aie confiance en moi et me suis.
Ce disant, il pousse une porte secrte devant
laquelle il se trouvait, introduit Jusuf dans un
souterrain, puis ayant referm la porte sur lui :

Ici tu ne cours aucun danger. Il n'en


tait pas de mme dans les jardins. Par ce sou-
terrain, inconnu de tout autre que moi, tu peux
regagner ta chambre sans crainte d'un oeil in-
discret.
30 LE MAMELUCK TUNISIEN

Ecoute. Sers mes intrts, et ta fortune


est faite.
Je suis aux ordres du kbir.
Pour une raison inutile te divulguer,
j'ai le dsir de venir souvent aprs l'extinction
des lumires dans ce jardin, sous la terrasse du
harem. Tu peux me faciliter l'excution de ce
projet. Si tu le fais, je me charge de ta fortune.
Andra promit tout ce que voulut Jusuf et
lui rvla qu'ils se trouvaient l'entre des
vastes souterrains o jadis se faisaient les ex-
cutions capitales. Ils avaient une sortie non loin
de l'appartement du jeune favori. Le jardinier,
prenant ce dernier par la main, le guida tra-
vers l'obscurit la plus profonde jusqu' une
petite porte trs basse, qu'il ouvrit en faisant
jouer un ressort scell dans le mur; ils se trou-
vrent alors dans une petite cour sous une fe-
ntre de l'appartement de Jusuf.
Merci, mon ami, dit celui-ci ; ne pour-
LE MAMELUCK TUNISIEN 31

rai-je, lorsque cela me sera ncessaire, prendre


la route que tu viens de m'indiquer ?
C'est bien dangereux, car un pas en dehors

du droit chemin ferait trouver la mort dans une
fondrire.
Mais avec une lumire ?

La lumire peut tre aperue du dehors



par quelque ouverture imperceptible.
Que faire ?

Il vient une ide. Tu as ton poignard,


me
kbir. Nous allons parcourir nouveau le che-
min. Avec ton poignard, le long des murs, tu
feras de chaque ct, dans la pierre, des entail-
les qui te permettront de trouver ta route
ttons.
Ce fut fait. Le secret des ressorts ouvrant les
deux issues fut rvl Jusuf, qui mit une poi-
gne d'or dans la main d'Andra. Celui-ci, aprs
avoir jur une reconnaissance ternelle et un
secret inviolable, ajouta en souriant :
32 LE MAMELUCK TUNISIEN

Dans le cas o, aprs t'tre promen aux



pieds de la terrasse, tu dsirerais aller jeter un
regard indiscret jusqu' l'appartement des
femmes, je pourrai, kbir, au-dessous de la
conduite d'eau, sceller dans le mur quelques
morceaux de bois qui faciliteraient la monte
et la descente.
Cette proposition fut accepte avec empresse-
ment.
IV

TRAHISON

Ds le lendemain, sans lumire, suivant la


sage recommandation du jardinier, Jusuf s'en-
gageait dans le labyrinthe des souterrains du
Bardo, dguis en Bdouin du dsert, enve-
lopp d'un burnous de couleur sombre et arm
jusqu'aux dents, non qu'il prouvt pour lui-
mme aucune crainte, mais afin d'tre en situa-
tion de dfendre sa chre Kabboura, pour la-
quelle il et t heureux de donner sa vie.
Grce aux entailles faites la veille, il s'orienta
aisment et parvint la porte de sortie sur les
jardins. Il poussa le ressort, Ssame s'ouvrit.
Une lumire brillait encore aux fentres de
3
34 LE MAMELUCK TUNISIEN

l'appartement du Bey. Jusuf rentra dans son


antre. Ayant heurt un monceau d'ossements,
il s'tendit sur ce lit d'une nouvelle espce.
Quelques instants plus tard, toute lumire
autre que celle des toiles ayant disparu, Jusuf
s'aventura hors de sa cachette.
Le fidle Andra avait, avec intelligence, fix
quelques morceaux de bois le long du mur ;
Jusuf fut rapidement auprs de sa chre Kab-
boura. La nuit et le retour du lendemain se
passrent sans incident fcheux. Pendant quel-
ques jours ou plutt quelques nuits, il en fut
de mme.
Un soir, Jusuf avait t retenu fort tard
auprs du Bey. Rentr chez lui, impatient de
voler au rendez-vous, il ne prit pas le temps de
revtir son dguisement de Bdouin, ngligea
ses prcautions habituelles. Il ne mit pas
mme un poignard sa ceinture. Le succs
rend la jeunesse imprudente. Il arriva sans en-
LE MAMELUCK TUNISIEN 35

combre dans la chambre de Kabboura. Tous


deux s'endormirent.
Soudain il est rveill en sursaut. Il se sent
treint par un poignet de fer et entend appeler.
Il voit Kabboura prise la gorge par une autre
main. Il reconnat dans l'homme qui appelle et
cherche les trahir son esclave le Grec Jouan,
qui, combl de ses bienfaits, lui doit sa position
auprs du Bey et paie ainsi sa dette de recon-
naissance.
Jusuf tait brave jusqu' la tmrit. Mais en
ce moment la moindre rsistance au colosse
qui les tient sous sa vigoureuse treinte, ce
peut tre la mort de Kabboura. Il n'y avait
qu'un parti prendre, traiter avec le Grec
pour faire cesser ses cris et dlivrer ainsi la
pauvre enfant.
Tais-toi, dit Jusuf, coute-moi. Si tu
consens ne rien divulguer, je te promets une
forte somme.
36 LE MAMELUCK TUNISIEN

Oui, et la preuve ?

Je te livre l'instant les pierres prcieu-


ses que je porte sur moi. Notre perte ne t'en-
richira gure. Ton silence et la possession de
notre secret t'assurent une fortune et la libert.
Le Grec n'avait cherch trahir son matre
que pour obtenir l'argent qu'on donne ceux
qui rvlent la prsence d'un homme dans le
harem. Aux premires paroles de Jusuf, il
avait cess d'appeler. S'tant assur que le
jeune homme tait sans armes, il accepta les
pierreries qu'on lui offrait, mais un mouve-
ment qu'il fit faillit amener la rupture du trait.
Le misrable arracha avec une telle violence
un bracelet de diamants du bras de Kabboura
que celle-ci ne fut pas matresse de retenir un
cri de douleur. Jusuf fut sur le point de se jeter
sur l'esclave, mais il sut se contenir.
Le Grec disparu, le pauvre amoureux se jeta
en pleurant aux pieds de Kabboura.
LE MAMELUCK TUNISIEN

Ne devrais-je pas mourir de honte, lui


disait-il, moi qui ai jur cent fois d'craser
celui qui oserait lever son regard jusqu' toi et
qui t'ai laiss maltraiter par un chien de giaour,
par mon propre esclave.
Rentr dans sa chambre, Jusuf, en proie
un dsespoir profond, ne se sentit pas le
courage de se rendre le matin au lever du Bey,
o il se serait trouv en face du Grec. Il fit
dire au bagh-mameluck qu'il tait malade.
Dans la journe, Lombard, envoy par le
Bey. pour soigner son favori, vint le voir.
Jusuf se jeta dans ses bras, lui raconta l'v-
nement de la nuit et termina son rcit en disant
qu'il n'oserait jamais reparatre devant sa chre
Kabboura, qui devait le mpriser. Cette dter-
mination, loin d'affliger Lombard, le charma au
contraire, cet excellent ami voyant toujours avec
prgrinations de Ju-
la plus vive inquitude les
suf au harem et craignant quelque catastrophe.
38 LE MAMELUCK TUNISIEN

Il fut convenu que le docteur, en donnant


au Bey des nouvelles de son favori, lui dirait
que la maladie n'avait rien de srieux et deman-
dait quelques jours de repos.
V

VENGEANCE

Dsireux de venger l'injure reue et de se


rhabiliter aux yeux de Kabboura, Jusuf, le
soir venu, se leva et sortit dguis dans la ville.
Il acheta divers objets dont il avait besoin pour
mener bien le projet de vengeance qu'il nour-
rissait.
Il avait fait prier le Grec de venir le jour
suivant dans sa chambre. Le lendemain, en
effet, Jouan se prsenta chez son matre comme
si rien ne s'tait pass. Plein d'assurance, il
manqua de tact au point de rappeler ce souve-
nir dsagrable Jusuf, en lui affirmant que le
secret serait bien gard.
40 LE MAMELUCK TUNISIEN


Sans doute, rpondit le jeune homme,
nous avons intrt l'un et l'autre qu'il en soit
ainsi. Je t'ai mand ce sujet pour te faire une
recommandation. Prends bien garde qu'on ne
reconnaisse les bijoux que je t'ai remis. Ces
pierreries sont connues ; si on les voyait en ta
possession, tu serais perdu sans ressource et
nous peut-tre avec toi, car on pourrait tre
mis par l sur la trace de l'aventure. D'ailleurs
j'aurais beau te donner la libert que je t'ai
promise, tu ne saurais te dfaire ici de ces
objets.
Aussi je prfrerais en avoir la valeur.

Puisque c'est ainsi, fixe toi-mme le prix


auquel-tu les estimes ; je te remettrai la somme
en or. Tu seras riche, tu auras de l'argent
comptant, et moi je rentrerai avec plaisir en
possession de ces objets. Combien veux-tu que
je te donne ?

Au lieu d'tre mis en dfiance par la facilit


LE MAMELUCK TUNISIEN 41

avec laquelle on lui faisait la part si belle, au


lieu de rflchir que, dans un march, celui qui
accepte tout d'avance, sans rien dbattre, ne
considre pas le march comme srieux, l'im-
bcile demanda quarante mille francs.


Soit rpondit
! Jusuf, va chercher les
bijoux. A ton retour l'argent sera prt.
L'esclave sortit ; Jusuf se leva, prit un poi-
gnard effil la pointe acre, le mit sous son
oreiller et se recoucha. Jouan tait rentr avec
les pierreries.

C'est bien, dit le jeune homme ; voici la


clef du coffre-fort, ouvre. Tu dois voir plu-
sieurs sacs. Prends celui qui est le plus
droite. Il contient juste tes quarante mille
francs en pices d'or. Verse-les terre et v-
rifie si le compte est exact.
L'esclave ne s'tait pas laiss renouveler
deux fois l'invitation. Accroupi dans la cham-
bre, tournant le dos son matre, il compte
42 LE MAMELUCK TUNISIEN

son or. Absorb dans cette opration, il s'y


complat, tranger tout ce qui se passe au-
tour de lui ; Jusuf se lve doucement, s'appro-
che pas de loup de Jouan, d'une main il
saisit le Grec par les cheveux et l'tendant tout
de son long le dos sur le sol :
As-tu donc cru, chien, lui dit-il tout
bas l'oreille, que Jusuf se laisserait aussi faci-
lement mater ?

Avant que l'esclave, surpris de ce qui lui


arrive, ait pu faire un mouvement pour se d-
fendre, de sa main reste libre son matre lui
enfonce un poignard dans le coeur avec une
violence telle que le malheureux est travers
de part en part. Jouan expire sur-le-champ
sans profrer un seul cri.
Aussitt Jusuf coupe le poignet droit du
mort et le serre avec soin dans une cassette ; il
enlve ensuite la langue, la met dans un
LE MAMELUCK TUNISIEN 43

autre coffret, enfin il dtache les yeux et les


renferme dans une tabatire d'or.
Ces trois singulires oprations termines,
Jusuf soulve la tenture de velours qui tapis-
sait sa chambre, derrire laquelle il avait plac,
dans une anfractuosit du mur, un tonneau
moiti rempli d'esprit-de-vin. Il dpce, avec
une dextrit rendre jaloux le plus habile
boucher, le cadavre et jette chaque morceau
du Grec dans l'alcool. Le dernier dbris de
l'esclave disparu, il remplit le tonneau de chaux
vive, puis cela fait, devenant maon, il mure
l'excavation, laisse retomber la tenture de ve-
lours, lave le sol et ramasse l'or.
Ces diverses oprations termines, il s'ha-
bille, se rend dans la chambre du Grec, la met
dans le plus grand dsordre, casse la pipe du
Bey et rentre se recoucher.
C'tait un jour du Rhamazan pendant lequel
la loi musulmane ordonne un jene absolu
44 LE MAMELUCK TUNISIEN

jusqu' l'heure du coucher du soleil. L'tiquette


ne permet au porte-pipe de se prsenter devant
le pacha qu'aprs le repas du soir ; Jusuf tait
donc sr de ne point tre troubl dans son au-
dacieuse entreprise.

L'heure de rompre le jene venue, on com-


mena par s'tonner fortement la cour de ne
point voir paratre le porte-pipe. Au bout de
quelques instants, le Bey ordonne d'aller s'en-
qurir auprs du malade Jusuf pourquoi son
esclave n'est point son poste. Le jeune favori
rpond qu'il n'a point de toute la journe vu
Jouan.

On court la chambre de ce dernier. A la


vue du dsordre, de la pipe casse, nul ne
doute que le Grec n'ait profit de la maladie
de son matre pour prendre la fuite. Ordre est
immdiatement donn de le rechercher et de
l'amener mort ou vif aux pieds du Bey. Les
LE MAMELOUK TUNISIEN 45

recherches furent vaines, il y avait pour cela


d'excellentes raisons.
Ds que la nuit est venue, Jusuf se lve,
s'habille, se munit de la cassette, du coffret, de
la tabatire o sont renferms yeux, langue et
main droite, s'engage dans les souterrains du
Bardo, et par le chemin accoutum vient tom-
ber aux genoux de Kabboura, qui se jette dans
ses bras en sanglotant :
Sche tes pleurs, ma bien-aime, je
t'apporte trois cadeaux qu'il faut que tu ac-
ceptes et qui vont tarir la source de tes larmes.
Et ce disant, il lui prsente, coffret, cassette
et tabatire.
Qu'est-ce que cela ? dit la jeune femme,

que dois-je en faire ?
Ouvre et regarde.
La fille du Bey, ayant dfr cette invita-
tion, dtourne la tte en poussant un cri d'hor-
reur.
46 LE MAMELUCK TUNISIEN


Tiens, lui dit Jusuf avec fiert, voil la
main qui a os te toucher, voici la langue qui
t'a menace, voil les yeux qui t'ont regarde.
Jusuf, ivre d'orgueil et de joie, raconte alors
ce qu'il a fait, ajoutant qu'il rserve le mme
sort tout mortel assez audacieux pour porter
ses regards jusqu' Kabboura ou mme pour
parler d'elle.
VI

UN DUEL ET UNE MISSION DIPLOMATIQUE

Quelques mois s'coulrent, L'affection des


deux jeunes gens l'un pour l'autre ne faisait
qu'augmenter. Mais Jusuf n'tait pas le seul
tre amoureux de la belle Kabboura. Un de
ses camarades un peu plus g que lui, nom-
m Mohammed, aurait volontiers lev des
prtentions sur le coeur de la fille du Bey.
Fort entreprenant, rempli de fatuit, il. s'en-
hardit un jour jusqu' roucouler sous les fen-
tres de la jeune femme une romance d'amour.
La princesse, curieuse comme toute femme,
surtout de son ge, s'tait avance sur la ter-
48 LE MAMELUCK TUNISIEN

rasse pour voir le chanteur. Jusuf les avait


aperus l'un et l'autre. Furieux, il jura une
ternelle haine Mohammed ; ne pouvant se
rsoudre nanmoins le faire assassiner, il se
promit de le forcer se mesurer avec lui, le
sabre en main, ds qu'il en trouverait l'oc-
casion. Elle ne devait pas tarder se produire.
Dans une promenade militaire cheval,
Jusuf adressa quelques paroles injurieuses
Mohammed ; ce dernier avait plus d'une fois
surpris dans le regard du favori du Bey un
clair de fureur quand le nom de Kabboura
tait devant lui prononc la lgre. Moham-
med devina sur-le-champ le vritable motif de
la querelle qui lui tait faite. Les deux jeunes
gens se dfilrent derrire un petit bois de pal-
miers. Le reste de l'escadron poursuivit sa
route sans s'apercevoir de leur disparition.
Avant que Jusuf eut eu le temps de tirer son
sabre, Mohammed, qui avait le sien la main,
LE MAMELUCK TUNISIEN 49

porta son adversaire deux coups violents sur


la tte, qui le firent chanceler. Le croyant hors
de combat et dsaronn, l'auteur de ce coup
de Jarnac fit tte queue et repartit au galop
pour rejoindre l'escadron.
tourdi sur le moment par ses deux bles-
sures, Jusuf, excellent cavalier, n'avait pour-
tant pas vid les arons. Essuyant le sang qui
inondait son visage, il se porta fond de train
sur la trace de Mohammed. Il montait un ma-
gnifique cheval renomm dans toute la rgence
de Tunis pour la beaut de ses formes et la ra-
pidit exceptionnelle de ses allures. On l'appe-
lait Sheitan (Satan). Grce la vitesse de son
coursier, le jeune favori du Bey eut prompte-
ment rejoint son peu scrupuleux adversaire. Il
se prcipita contre lui, et lui allongeant un
coup de pointe sur le haut de la tte :
Je me charge, cria-t-il, de LUI porter ta
mche.
4
5o LE MAMELUCK TUNISIEN

La plupart des Turcs ont l'habitude de por-


ter les cheveux compltement ras ; ils conser-
vent au sommet de la tte une mche pour
l'offrir leur matresse.
Mohammed tomba, son cheval revint seul
l'escadron. Jusuf rentra chez lui. Mohammed,
ramass par ses camarades, qui s'taient mis
sa recherche, raconta son aventure de la faon
la plus avantageuse pour lui. Les paroles agres-
sives du favori avaient t entendues par plu-
sieurs de ses camarades ; les torts parurent tre
de son ct. Le Bey, furieux, dclara publique-
ment que si Mohammed succombait, Jusuf
aurait la tte tranche.
Le lendemain, le pacha raconta la chose la
mre de Kabboura, qui le rpta sa fille.
Cette dernire, au dsespoir, adressait au ciel
les voeux les plus ardents pour la prompte
gurison de Mohammed, laquelle tait li le
sort de Jusuf. A quelques jours de l, le bruit
LE MAMELUCK TUNISIEN 5l

s'tant rpandu au srail que Mohammed avait


succomb, la jeune fille, s'imaginant voir Jusuf
mort, perdit la tte. Ne voulant pas lui survi-
vre, elle cherchait se pendre dans son appar-
tement lorsque Lombard, survenant fort
point, lui apporta une lettre du favori ; il lui
apprit que, loin d'tre pass de vie trpas,
Mohammed tait au contraire sauv, et que le
Bey, mieux inform des dtails du duel, avait
rendu ses bonnes grces Jusuf.
Ce dernier en reut bientt une preuve cla-
tante. Le Bey, qui tenait en haute estime l'in-
telligence et la finesse de son jeune favori, le
chargea, peu aprs ces vnements, d'une mis-
sion dlicate auprs du Dey d'Alger.
Quelques annes auparavant, le gnral en
chef de l'arme tunisienne, Ali-Ben-Younous,
proche parent du Bey prcdent, craignit aprs
la mort du pacha son alli d'tre arrt et dca-
pit, faon expditive de se dbarrasser des
52 LE MAMELUCK TUNISIEN

personnages gnants ou redoutables, qu'em-


ploient volontiers les chefs de l'islam. Dsireux
d'tre en sret, Ali-Ben-Younous prit la fuite
et se rendit Alger.
C'tait pour demander son extradition que
Jusuf tait envoy auprs du Dey. Ce dernier
avait t averti du but de la mission du jeune
mameluck. Pour se tirer de la double alterna-
tive de livrer son hte ou de rpondre par un
refus la demande du prince son voisin, il
trouva fort ingnieux de conseiller Younous
de quitter la ville, de lever un corps franc et,
avec ses troupes, de battre la campagne sur les
frontires de Tunisie. Quand Jusuf arriva, le
Dey rpondit qu'il voudrait faire ce qu'on lui
demandait, mais que ce n'tait malheureuse-
ment pas en son pouvoir.
Lorsque le jeune favori du Bey rentra
Tunis, il trouva sa situation singulirement
change. En son absence, l'architecte du palais,
LE MAMELUCK TUNISIEN 53

ayant cru remarquer que le btiment habit par


Jusuf avait besoin de rparations importantes,
avait fait procder aux travaux ncessaires. On
dut mettre la pioche dans l'encoignure mure
par Jusuf. Les ouvriers dcouvrirent alors le
baril o avait t cach le cadavre de Jouan.
Les substances corrosives jetes dans l'esprit-
de-vin avaient presque entirement consum
es dbris humains ; mais la longue chevelure
du Grec avait rsist. Elle fut facilement recon-
nue. La disparition du porte-pipe, le duel avec
Mohammed, les discours de ce dernier laiss-
rent entrevoir au pacha un coin de la vrit.
Aussitt son retour, Jusuf fut averti par un
serviteur fidle, nomm Rustan, de la dcou-
verte. Admis en prsence du Bey, il ne remar-
qua pas sans effroi les regards que lui lanait
le pacha. Brusquement celui-ci, devant toute
la cour, lui dit brle-pourpoint :

Voudras-tu bien m'apprendre et m'ex-


54 LE MAMELUCK TUNISIEN

pliquer ce que signifie la dcouverte de singu-


liers objets dans un coin mur de ta chambre,
et surtout de la chevelure noire qui ressemble
si fort celle de l'esclave grec, disparu d'une
faon aussi bizarre que mystrieuse ?

Le jeune homme s'attendait cette question,


aussi rpondit-il avec calme et assurance :


Pacha, j'ignore absolument d'o peu-
vent provenir les objets dont parle Ta Hau-
tesse. Je lui ferai respectueusement observer
que je ne suis venu habiter la chambre o on a
fait ces dcouvertes qu'aprs la disparition du
porte-pipe ; il n'est pas seul avoir eu les che-
veux noirs. Selon toute probabilit, on est sur
la trace de quelque vnement bien antrieur
l'poque o nous vivons.

Il suffit.

Le changement de chambre avait t invent


par Jusuf pour les besoins de la cause. Il esp-
LE MAMELUCK TUNISIEN 55

rait que le Bey accepterait cette version sans


vrifier le fait.
Le favori se retira, nullement rassur. Le
docteur Lombard vint le trouver pour l'engager
une extrme prudence. Le soir arriv, l jeune
homme crut sage de ne point tenter de se rap-
procher de Kabboura, et il s'tendit sur sa cou-
che, bris de fatigue et d'motion.
VII

CONDAMNATION A MORT

Vers le milieu de la nuit, Jusuf dormait d'un


profond sommeil, lorsqu'il fut brusquement
rveill par un bruit de pas. Le bagh-mameluck
tait devant lui, accompagn du chaouch et de
plusieurs esclaves. Le pauvre amoureux de la
belle Kabboura comprit que son sort tait irr-
vocablement fix et que c'en tait fait de lui.
Sans tmoigner aucune crainte :
Me voil prt, dit-il son chef, ex-
cuter tes ordres.
Mon pauvre ami, rpliqua le bagh, tout

ce que tu as fait depuis plusieurs mois est d-


couvert. Il faut mourir. Je suis charg de veiller
l'excution de la sentence.
LE MAMELUCK TUNISIEN 57

Ce qui doit arriver arrive ; marchons.


Tous descendirent dans les souterrains du
Bardo, o ils pntrrent par une autre entre
que celles connues de Jusuf, en sorte que ce
dernier ignorait tout d'abord la partie du laby-
rinthe o il se trouvait ; mais, la lueur de la
lanterne porte par un des esclaves, il reconnut
le monceau d'ossements sur lequel il avait plu-
sieurs fois attendu l'instant propice pour se
rendre auprs de Kabboura.
Les usages du pays veulent qu'avant de re-
cevoir le coup fatal, un personnage condamn
mort soit mis mme de procder une
ablution et de faire une prire.
Sur un signe du bagh-mameluck, un esclave
prsente Jusuf un bassin d'argent rempli
d'eau, et un autre tend devant lui un tapis sur
lequel il pose la lanterne. Son ablution faite et
sa prire termine, le condamn, suivant les
prescriptions mahomtanes, relve un coin du
LE MAMELUCK TUNISIEN

tapis, afin de se mettre genoux pour recevoir


le coup mortel.
Il renverse maladroitement et sans le vouloir
la lanterne, qui s'teint. Une obscurit pro-
fonde envahit le souterrain. Le chaouch, sous
l'empire d'une terreur folle, cherche fuir ; il
tombe sur le monceau d'ossements et pousse
un cri d'effroi. Jusuf, aprs avoir fait le sacrifice
de sa vie, se sent renatre l'esprance ; il se
prcipite dans la direction d'o s'est fait enten-
dre le cri du chaouch, atteint cet homme et lui
enlve le yatagan destin tre l'instrument de
son supplice.
La voix du bagh-mameluck se fait entendre
son tour, rappelant au devoir les esclaves
sous ses ordres, mais c'est en vain. Tous affo-
ls par la peur, cherchent regagner la porte
par laquelle ils sont entrs, sans couter la voix
de leur chef; lui-mme est entran dans leur
fuite.
LE MAMELUCK TUNISIEN 59

Jusuf, aussitt en possession du yatagan,


avait pris sa course droit devant lui, au hasard,
sans autre but que de s'loigner du bourreau.
Tout bruit ayant disparu dans le souterrain
immense, le jeune homme s'arrte, cherchant
s'orienter ; hlas ! il n'y peut parvenir. Il
change plusieurs fois de direction et reste tou-
jours gar. Il appuie ses mains au mur, afin
de retrouver les empreintes faites par son poi-
gnard. Espoir vain, efforts infructueux. Depuis
longtemps dj il parcourt en tous sens les
souterrains ; la faim et la soif lui font compren-
dre qu'une journe tout entire et peut-tre
davantage a d s'couler depuis sa sparation
d'avec les vivants. Il songe qu'il n'a chapp
au supplice de la dcapitation que pour prir
d'une mort mille fois plus affreuse. Il ne perd
pas courage et poursuit ses recherches. Tout
coup il sent le terrain enfoncer sous ses pieds,
puis un froid humide pntre ses jambes, il
60 LE MAMELUCK TUNISIEN

se baisse et reconnat qu'il est dans un de ces


cloaques fangeux dont il a entendu parler par
Andra. Il veut revenir sur ses pas, se trompe
sans doute de direction, car bientt il a de l'eau
jusqu'aux paules. Bris de fatigue, de faim et
de soif, il trempe ses lvres dans ce liquide
nausabond. Enfin le terrain se solidifie, et il
finit par trouver un sol sec, sur lequel il s'tend
et s'endort. Son sommeil est interrompu par
un bruit sourd, un murmure de voix confuses.
Il se lve et, le sabre en main, il se dirige vers
le point o il a cru entendre du bruit. Soudain
il se heurte un tre vivant, il frappe au jug,
et une masse tombe lourdement ses pieds ;
une porte s'ouvre ; Jusuf aperoit sur le sol un
ne magnifique l'agonie et dans l'entrebaille-
ment la figure effare du jardinier.
Andra, lui crie l'infortun, c'est moi,
Jusuf, secoure-moi, sauve-moi.
Mais le superstitieux jardinier croit voir un
LE MAMELUCK TUNISIEN 61

fantme, et il referme la porte en donnant des


signes non quivoques d'une frayeur, qu'il
ne cherche pas dissimuler. Jusuf croit sa
dernire heure arrive. Le secours qu'il pou-
vait esprer se drobait. Dsireux de prolonger

son existence autant que cela lui sera possible,


il ranime ses forces, en buvant le sang qui coule

de la blessure de l'ne.
Heureusement pour l'ex-favori du Bey, la
femme d'Andra tait moins crdule que son
mari. Apprenant de la bouche de ce dernier
que leur ne vient d'tre frapp d'un coup de
yatagan par un spectre qui a pris la figure de
Jusuf, elle pense que le spectre peut bien tre
leur bienfaiteur lui-mme. Poussant devant
elle son tremblant poux, elle ouvre la porte et

reconnat Jusuf. Elle le fait alors entrer dans


leur demeure. Lorsque le jeune homme eut
pris un bain, fort ncessaire aprs celui subi
dans le marais fangeux, lorsqu'il fut rconfort
62 LE MAMELUCK TUNISIEN

par un repas substantiel, la femme du jardi-


nier, sous prtexte de porter des fleurs Kab-
boura, vint raconter la fille du Bey la con-
damnation et le salut de Jusuf.
La princesse exigea que le soir mme Jusuf
vnt au harem. Dire les soins dont elle l'entoura
serait superflu. Jamais scurit plus complte
n'avait exist pour les deux poux. Personne
au palais et dans la ville ne doutait de la mort
de Jusuf, pas mme le bagh-mameluck, bien
convaincu que le pauvre jeune homme avait
d prir par l'eau ou par la faim.
VIII

LE COMBAT

Le lecteur n'aura pas oubli la mission de


Jusuf auprs du Dey d'Alger, ni la manire
dont ce dernier avait lud la demande du pa-
cha son voisin. Ali-Ben-Younauss, fort du con-
sentement tacite du dey, avait lev dans le
Djurjura un corps de montagnards ou Kabyles,
la tte desquels deux fois dj il s'tait port
sur le territoire tunisien. Plus habile et plus
expriment que la plupart des gnraux du
Bey, le chef rebelle avait triomph des troupes
envoyes contre lui.
Une nouvelle dfaite ayant jet la conster-
nation dans la rgence de Tunis, Jusuf, incapa-
64 LE MAMELUCK TUNISIEN

ble de rester plus longtemps dans le repos et


l'inaction, confin au srail quand des bruits de
guerre arrivaient jusqu' lui, rsolut de s'ar-
racher des bras de Kabboura et de voler au
combat.
Roustan, le serviteur fidle, fut prvenu de
l'existence de son matre ; il reut ordre de se
trouver avec le brillant sheitan, le fougueux
cheval de bataille, dans le petit bois o avait eu
lieu le duel avec Mohammed. Les biens de
Jusuf n'avaient pas encore t confisqus. Les
instructions furent facilement excutes.
Au jour convenu, le crpuscule arriv, Jusuf,
sous le dguisement d'un Bdouin, se glisse
hors du srail. Il peut gagner, sans tre aperu,
les remparts. Les portes de la ville sont fer-
mes, mais l'obstacle a t prvu. Le jeune
homme s'est muni d'une chelle de soie procu-
re par Andra. Aprs tre, par ce moyen, des-
cendu dans les fosss, il remonte la contrescarpe
LE MAMELUCK TUNISIEN 65

la force du poignet, grce deux poignards


alternativement plants. Il rejoint dans le petit
bois Rustan, qui tient en main Sheitan. Il
saute en selle et, suivi du fidle domestique,
part fond de train dans la direction de la
frontire, o il savait le corps expditionnaire
camp. Il atteint vers minuit les avant-postes
tunisiens. Une troupe d'lite de 400 zouaves
formait l'avant-arde. Ils taient sous le com-
mandement d'un jeune officier nomm Ro-
douin, ami intime de Jusuf, duquel il avait reu
les plus grands services. Un jour, entre autres,
Rodouin, imprudemment engag au milieu de
l'ennemi, allait, lui et sa troupe, succomber
sous le nombre; Jusuf, la tte d'un peloton
de cavaliers, survient, charge avec fureur et
d'un coup de son damas fait rouler la tte d'un
officier ennemi qui tenait Rodouin au bout de
son pistolet.
Dans aucune arme ces choses-l ne s'ou-
5
66 LE MAMELUCK TUNISIEN

blient. Aussi, depuis que la nouvelle de la


mort de Jusuf tait venue jusqu' lui, le jeune
commandant des zouaves tait-il d'une tristesse
que rien ne pouvait distraire. Tout coup, au
milieu de la nuit, un coin de sa tente s'carte,
et Jusuf parat devant lui. Un cri de surprise
autant que de joie s'chappe des lvres de Ro-
douin :
Tu me regardes comme un ressuscit, dit
alors l'ex-favori du Bey. Tu n'as point tout
fait tort. Un homme qui a pass plusieurs jours
abandonn dans les souterrains fangeux du Bar-
do, qui s'est soustrait au yatagan du schaouch
lev sur lui, qui a enjamb les remparts de
Tunis, peut bon droit passer pour un reve-
nant. Je te conterai mes aventures, mais avant
toute chose je ne dois pas te dissimuler que je
viens te demander un service.
S'il est en mon pouvoir, tu sais qu'il est
rendu d'avance.
LE MAMELUCK TUNISIEN 67

Un service d'une nature exceptionnelle,


extraordinaire. Je veux rentrer en grce auprs
du Be}r, toi seul aujourd'hui peux m'en fournir
le moyen.

Que Jusuf s'explique, il est sr de ne pas


prouver de refus.
Rodouin, veux-tu pour cette nuit te d-
mettre en ma faveur du commandement de tes
zouaves ? Un grand succs peut seul obtenir
mon pardon et la permission de revenir Tu-
nis. Les zouaves sont d'excellents soldats; je
saurai avoir du courage, de l'nergie et de la
vigueur. Tout dort dans le camp ennemi ; laisse-
moi faire; je me charge d'veiller les giaours.
Jusuf s'attendait quelque rsistance de la
part de son ami, tout au moins une objection.
Il n'en fut rien. La discipline et la hirarchie
militaire des armes europennes sont choses
totalement inconnues dans les troupes orien-
tales. L'esprit d'aventure y rgne en matre.
68 LE MAMELUCK TUNISIEN

Les sentiments chevaleresques se font jour parmi


elles. Par amiti ou mme par simple mouve-
ment de gnrosit, un camarade saura faire le
sacrifice de ses propres intrts.

Je vais, rpondit Rodouin, appeler dans


ma tente successivement tous mes hommes et
te faire reconnatre, afin qu'ils t'obissent.
Chaque peloton de vingt zouaves avec son
bas officier dfila sous la tente. A tous Jusuf
fut prsent par le commandant comme un
chef habile, envoy par le pacha pour les me-
ner la victoire. Aprs les avoir harangus,
les croyant disposs faire leur devoir, Ro-
douin remet le commandement Jusuf et se
joint lui. Ils prennent la tte ; les zouaves
suivent, forms en colonne serre. L'intention
du nouveau chef tait de surprendre le camp
d'Ali, et de s'emparer du gnral rebelle, mort
ou vif. Mais hlas ! il voit de l'hsitation parmi
les zouaves. Il continue d'avancer nanmoins.
LE MAMELUCK TUNISIEN 69

Il charge leurs officiers de les rappeler au sen-


timent du devoir et de les faire marcher en
avant. Impossible d'y parvenir. Le nombre des
tranards augmente de plus en plus. A quelques
centaines de mtres de l'ennemi, la dbandade
est complte. Se retournant alors vers son ami :
Rodouin, dit Jusuf, nous sommes aban-
donns. Cette dsertion me force modifier
mon plan primitif. Je veux la victoire ou la
mort. Quant toi, retourne vers tes zouaves,
tche de les rallier et attends-moi jusqu'au
jour.
Jusuf met alors pied terre, confie son che-
val aux mains de Rustan et enjoint ce dernier
de retourner avec Rodouin. Puis, seul, il mar-
che vers l'arme ennemie avec un tromblon
espagnol bourr de balles jusqu' la gueule,
sur l'paule. Le camp d'Ali-Ben-Younauss pa-
raissait plong dans le sommeil. Une faible
lumire brillait pourtant une tente qui do-
70 LE MAMELUCK TUNISIEN

minait les autres. Jusuf ne doute pas que ce ne


soit celle du chef rebelle. Il se dirige de ce ct
en rampant sur les pieds et sur les mains. Par-
venu la tente, il en soulve un des coins,
aperoit le gnral lisant un papier et dposant
ct de lui l'anneau qui lui sert de cachet.
Sans nul souci de la mort presque certaine
laquelle il s'expose, l'intrpide Jusuf de son
tromblon ajuste Ali, mais sa manche s'accroche
une des parois de la tente, et le chef rebelle,
dont l'attention est attire, porte un coup de
sabre au tmraire jeune homme. Celui-ci pare
avec le tromblon et presse la dtente. Une
paisse fume envahit la tente l'intrieur ;
Jusuf se prcipite; il s'empare du cachet et cher-
che fuir. A peine a-t-il fait quelques pas qu'il
entend ct de lui hennir son cheval chri
Sheitan qui s'est chapp des mains de Rustan.
Il saute en selle, mais trop tard. Il est bientt
entour, on s'empare de la bride de son cheval,
LE MAMELOUK TUNISIEN 71

on les trane en triomphe vers le gnral que


l'on cherche. On trouve enfin le malheureux
mis en lambeaux par les balles. Profitant du
dsarroi que cause cette dcouverte, Jusuf d-
tache demi la bride et la sous-gorge de son
fidle Sheitan, en les poussant pardessus les
oreilles du cheval. Il fait cabrer et ruer l'intel-
ligent animal, dont la bride seule reste aux
mains de ceux qui le conduisent. Sa libert
reconquise, il part comme tin trait dans la di-
rection des zouaves, qu'il rejoint rapidement
sans que ni le cheval ni le cavalier soient atteints
par plusieurs centaines de coups de feu partis
du camp kabyle. Jusuf met rapidement Ro-
douin au courant de la situation ; ils profitent
dudsarroi o se trouve l'ennemi. Chacun d'eux
prend avec lui la moiti des zouaves. Rodouin
tourne les Kabyles et se prsente sur leurs der-
rires tandis que Jusuf les attaque de front.
,
Les malheureux, sans chef, surpris au milieu
72 LE MAMELUCK TUNISIEN

du plus grand dsordre, tablis dans la plus


mauvaise position au fond d'un dfil dont les
deux extrmits sont simultanment forces par
les zouaves, se laissent gorger presque sans
rsistance. Comme c'tait un ramassis de ban-
dits, il ne fut pas fait de quartier, et, sauf ceux
qui parent s'chapper par la montagne, le reste
fut pass au fil de l'pe.
La victoire remporte, Jusuf se retira dans
la ville sacre de Kernan, asile inviolable, et
Rodouin vint rendre compte son gnral en
chef du succs obtenu. Le commandant de l'ar-
me tunisienne se refusait croire la chose
possible; puis, ayant constat le fait par ses
propres yeux, il envoya Rodouin porter au Bey
la bonne nouvelle. Reu en audience particu-
lire par le prince, le jeune officier se jeta ses
pieds, en lui demandant pardon de s'tre laiss
attribuer le mrite d'une victoire qui n'tait
pas son fait, mais celui de Jusuf. Le Bey le
LE MAMELUCK TUNISIEN 73
crut fou. Rodouin eut beaucoup de peine
convaincre le pacha de sa vracit; il y parvint
enfin.

Jusuf est comme son cheval, dit en riant


le Bey, un diable enrag. O est-il prsent ?
A Kernan, o il attend le gnreux par-
don de Ta Hautesse.

Dcidment la mort ne veut pas de lui, je


ne serai pas plus inflexible qu'elle.
Le lendemain Rodouin fut charg de porter
Jusuf le chapelet de perles, signe d'un pardon
sans rserve, sans rticences, vritable gage
d'inviolabilit.
En recevant le prcieux tmoignage de la
bienveillance du Bey, Jusuf, avant de quitter la
ville sacre, voulut rendre au pacha un nou-
veau service.
Non loin de Kernan, vivait un scheick, nom-
m Battura, qui exerait une influence consid-
rable sur toute la rgion. Ce scheick, longtemps
74 LE MAMELUCK TUNISIEN

en tat d'hostilit avec le Bey, avait cependant


fait sa paix, mais sans oser jusqu'alors se ren-
dre Tunis, ne se croyant pas assez sr de ne
pas tre arrt. Jusuf, fort avant dans les
projets du pacha, savait l'importance qu'atta-
chait celui-ci voir Buttara et causer avec
lui. Profitant de la circonstance, le jeune homme
remit le chapelet de perles au scheick, qui,
rassur, consentit le suivre et qu'il eut le
bonheur d'emmener avec lui Tunis.
IX

LE TRIOMPHE. LA ROCHE TARPIENNE.

En Afrique comme en Europe, Tunis


comme Paris, les nouvelles se rpandent
rapidement. La rsurrection de Jusuf fut vite
connue. Sa victoire remplit de joie ses cama-
rades, ses amis, surtout ceux du srail. On sut
que le Bey lui mnageait une rentre triom-
phale. Qu'on juge de la joie du jeune vainqueur,
apprenant par une lettre du docteur Lombard
que les dames du harem devaient saluer son
passage de la manire la plus flatteuse, et que
Kabboura serait tmoin de son triomphe. Pour
les gnraux tunisiens, recevoir des fleurs lan-
ces des fentres du harem tait leur plus douce
76 LE MAMELUCK TUNISIEN

rcompense. Si un diamant donn par une


main inconnue tait attache la selle du che-
val qui attendait dans la cour du srail, destin
recevoir le triomphateur, ou bien encore si le
coursier tait asperg de la prcieuse essence
de rose, le soldat heureux se trouvait ample-
ment pay des dangers courus. La veille du
jour o Jusuf devait faire son entre solennelle
il fut mand en audience particulire, et le pa-
cha l'embrassa. Les orientaux acceptent les
faits accomplis, mme les plus extraordinaires,
sans jamais s'en tonner et sans chercher se
rendre compte des causes qui les ont amens ;
aussi retombent-ils souvent dans les mmes
fautes, les leons de l'histoire tant pour eux
lettres closes. Ce qui est arriv devait arriver,
et ils n'en demandent pas plus long; Jusuf ne
fut donc nullement surpris de ne subir de la
part du Bey aucune interrogation sur sa rsur-
rection et sur son vasion. Il se jeta aux genoux
LE MAMELUCK TUNISIEN 77

du pacha, en lui jurant reonnaissance ternelle


et fidlit sans borne.
Il ne fut question ni du pass ni de la fille du
Bey, mais il tait impossible au jeune homme
de mettre en doute que le prince de Tunis ne
souponnt point la vrit, sinon tout entire,
du moins en partie. Le jour suivant eut lieu
l'entre triomphale. Le surlendemain fut un
jour plus beau encore pour Jusuf, car la nuit
venue il monta sur la terrasse du harem, il eut
le bonheur de presser Kabourra sur son coeur.
Les premiers panchements passs, les deux
jeunes gens commencrent s'entretenir srieu-
sement de leur position rciproque. Nul doute
dans leur esprit que le Bey ne st quoi s'en
tenir. Kabboura proposa Jusuf de se confier
entirement son pre, de se jeter ses pieds
en lui demandant de sanctionner leur union.
Le jeune homme la dissuada de ce parti ex-
trme, ce projet ne pouvant russir, mme aprs
78 LE MAMELUCK TUNISIEN

les services rendus, aprs la victoire remporte ;


les moeurs, ajoutait Jusuf, s'opposent ce qu'un
homme sans naissance illustre, et, qui pis est,
sans naissance connue, n'occupant pas une
position leve dans l'Etat, pouse la fille du
Bey ; ce dernier, le voult-il, ne pourrait pas
donner son consentement ; il se verrait, pour
sauvegarder l'honneur de la princesse, forc
d'loigner ou de tenir dans une sorte de rclu-
sion, sous une surveillance perptuelle, l'auda-
cieux qui aurait os porter officiellement ses
vues jusqu' une union aussi disproportionne.
La pauvre Kabboura en entendant ce langage
se dsolait. Elle finit par dclarer Jusuf qu'elle
se sentait incapable de renoncer lui. Le jeune
homme la conjura, dans l'intrt de leur bon-
heur, de dissimuler encore quelque temps. Il
lui offrit de saisir la premire occasion favora-
ble qui se prsenterait de fuir avec elle la R-
gence. La fille du Bey accepta cette proposition
LE MAMELUCK TUNISIEN 79

avec joie ; il fut convenu entre les deux jeunes


gens que cette ide serait mise excution le
plus promptement possible. Ils continurent
se voir en secret, mais de loin en loin, ne vou-
lant pas risquer de compromettre par une im-
prudence la russite de leur projet.
Chaque anne, au printemps, la cour du Bey
se rend sur le bord de la mer Hammam-Lief,
o se trouvent des eaux thermales en grande
rputation, dans le nord de l'Afrique. La rsi-
dence du pacha n'est spare de la Mditerra-
ne que par un marcage d'une demi-lieue de
large, entrecoup de roseaux ; Jusuf pensait
qu'une vasion par mer pour gagner Malte ou
la Sicile serait plus aise pendant le sjour
Hammam-Lief. La disposition des localits, le
voisinage du littoral, la libert la plus grande
dont jouissait dans ce palais le srail soumis
une surveillance moins active, tout devait con-
tribuer faciliter le dpart. En quittant Tunis
80 LE MAMELUCK TUNISIEN

pour se rendre Hammam-Lief, dans le cours


de l'anne 1829, Jusuf emporta sur lui des
diamants pour plus d'un million; il eut la ruse
de se sparer de Rustan, dont le dvouement
son matre trop connu aurait peut-tre fait pier
les moindres dmarches ; il le laissa au Bardo,
emmenant avec lui un esclave nomm Antonio,
sur la fidlit duquel il savait pouvoir compter.
A peine arriv aux eaux thermales, Jusuf
chargea Antonio d'acheter secrtement un petit
btiment mont par quelques vigoureux mate-
lots, destin recevoir deux passagers qui
s'embarqueraient dans une anse non loin du
palais. Tout marcha bien. L'esclave annona
au bout de quelques jours qu'il avait fait l'ac-
quisition dont il tait charg, qu'il disposait de
huit hommes d'quipage, et que tout tait pr-
par bord pour deux passagers.
Immdiatement le jeune homme fixa le dpart
pour la nuit suivante, et un petit billet parvint
LE MAMELUCK TUNISIEN 81

Kabboura, la prvenant de se tenir prte le


le soir mme.
Vers onze heures, tout paraissant plong dans
le sommeil et les tnbres, Jusuf pntra au
harem ; il trouva la jeune femme versant dos
pleurs, la pense de quitter tout jamais sa
patrie, sa famille, les compagnes de son en-
fance. Il lui fit vite comprendre que le salut
tait ce prix, ou bien qu'ils devaient renoncer
se voir; car, malgr la bont du Bey et son
excessive indulgence, si quelque chose venait
transpirer de leurs relations, la svrit des lois
du pays ne permettrait ni pardon ni misri-
corde. Tandis que Jusuf parlait, un violent
orage clata :
Ecoute, dit le jeune homme, les l-
ments eux-mmes sont pour nous, ils nous
favorisent et protgent notre fuite.
Partons, lui fut-il rpondu, partons sans
dlai.
6
82 LE MAMELUCK TUNISIEN

Le chteau tait entour d'une double range


de tentes, o campaient les soldats de la garde
du Bey. A la faveur de l'orage qui inspire aux
Arabes un invincible effroi, il tait facile de
franchir ces enceintes. Tous les hommes taient
blottis sous les tentes.
La chambre de Kabboura n'tait gure
plus de douze pieds du sol. Jusuf dtacha un
long et solide ceinturon roul autour de sa taille,
le noua aux barreaux du balcon et descendit le
premier. Il s'aperut alors que l'extrmit du
cordage improvis flottait deux mtres au-
dessus de terre. Nanmoins, la jeune fille
l'avait suivi ; elle sauta sans bruit, lgre
comme un oiseau. Mais un nouvel accs de
dsespoir de sa part faillit tout perdre. Elle se
prit clater en sanglots si violents que Jusuf,
craignant qu'ils fussent entendus et attirassent
quelque officier moins craintif que ses soldats,
enleva Kabboura dans ses bras, et, charg de
LE MAMELUCK TUNISIEN 83

ce prcieux fardeau, prit sa course dans la


direction de la mer. Au bout de quelques minu-
tes, l'effort qu'il avait fait provoqua l'ouverture
de la blessure que Mohammed lni avait faite
la tte. Il sentit sa figure inonde de sang. II
tait arriv prs des roseaux, il y dposa la
jeune femme, et, sans lui rvler ses souffrances,
il l'engagea simplement demeurer dans cette
retraite sre, tandis que lui irait la dcouverte
d'Antonio. Aprs avoir lav la plaie et s'tre
entour la tte d'un mouchoir, il se mit la re-
cherche de l'esclave. Pendant une heure il ex-
plora le rivage sans rencontrer personne. Per-
suad qu'il a t trahi, le dsespoir dans le
coeur, il revient l'endroit o il a laiss Kab-
boura ; hlas! douleur plus grande encore, il
ne la retrouve pas. Elle le rejoint enfin et lui
apprend qu'effraye par un grand serpent sorti
des roseaux, elle s'tait sauve. Jusuf rvle
alors la jeune fille l'insuccs de ses recher-
84 LE MAMELUCK TUNISIEN

ches. Dans le premier instant, les deux jeunes


gens voulaient chercher dans la mort l'oubli de
leur malheur; mais, la raison leur revenant,
ils rsolurent de profiter de la persistance de
l'orage pour essayer de regagner le chteau, se
confiant en la protection du ciel pour dissi-
muler leur aventure. Mais, au moment de se
remettre en marche, Jusuf, affaibli par ces
motions et ces courses prcipites, tombe va-
noui. Kabboura s'aperoit seulement alors de
la blessure, elle voit couler le sang. La coura-
geuse femme dchire son propre linge, en fait
des compresses, arrte l'hmorragie, fait respi-
rer les sels d'un flacon au jeune homme et par-
vient le ranimer. Honteux de sa faiblesse,
puisant dans son nergie une force surnaturelle,
celui-ci se relve et avec sa compagne se rap-
proche du palais ; le temps continue les favo-
riser ; ils arrivent au pied du balcon sans avoir
t aperus. Soulevant Kabboura, Jusuf l'lve
LE MAMELUCK TUNISIEN 85

jusqu' l'extrmit du ceinturon qui flotte tou-


jours accroch ; elle regagne sa chambre.
Jusuf avait tort souponn la fidlit d'An-
tonio. Le pauvre esclave avait t surpris sur
le rivage en confrence avec le patron du navire

par une patrouille. Le chef ayant demand le


nom du propritaire du btiment l'ancre sur
le bord, le patron montra Antonio. Ce dernier
refusa de dire son nom. Conduit Tunis
auprs du chef de la police et reconnu par ce
dernier pour appartenir Jusuf, il fut mis la
torture jusqu' ce qu'il et confess la vrit.
Rapport ayant t dress, Jusuf fut arrt,
intern la Dorlaoda, sorte de petit palais situ
dans le voisinage du Bardo et servant de prison
aux personnages considrs comme en disgrce
temporaire. Trait avec infiniment d'gards,
grce la bienveillance du Bey, ayant sduit
ses gardiens, il put bel et bien s'chapper
plusieurs fois et aller furtivement quelques
86 LE MAMELUCK TUNISIEN

nuits dans le harem auprs de Kabboura.


Sur ces entrefaites, son protecteur le plus
dvou, le bagh-mameluck Hassein, tomba en
disgrce et fut remplac par un ami intime de
Mohamed, ennemi jur de Jusuf. Cette circons-
tance aurait d inspirer plus de rserve au
jeune homme; il n'en fut rien. Les fugues au
srail furent dcouvertes. Le nouveau bagh-
mameluck adressa au Bey un rapport circons-
tanci et obtint contre l'heureux ami de Kab-
boura une condamnation mort.
X

L'VASION

Quelquefois, pour viter aux condamns de


haut rang la mort par la main du chaouck, le
Bey les autorisait mettre eux-mmes fin
leurs jours par le poison. Le pacha avait voulu
donner cette dernire preuve d'intrt son
jeune favori. Le docteur Lombard fut charg
de porter Jusuf la coupe empoisonne. Le
mdecin fit prvenir secrtement le prisonnier
d'tre prt un lointain voyage. Une nuit de la
fin du mois de juin, il se prsenta dans la cellule
de son ami, qu'il trouva debout, habill et
arm.
Je suis heureux, cher Jusuf, lui dit-il,
88 LE MAMELUCK TUNISIEN

de pouvoir enfin te rendre ce qu'autrefois tu


fis pour moi. Le prince, officiellement averti de
tes relations avec Kabboura par le nouveau
bagh-mameluck, a dcid que je te porterais la
coupe empoisonne. Tiens, ajouta-t-il, en lan-
ant par une fentre ouverte le breuvage, voil
les ordres du Bey excuts. Il s'agit maintenant
de procder ton vasion ; il te faut, quand le
jour renatra, avoir jamais quitt la rgence.
Quitter ce pays et Kabboura ? ne put

s'empcher de s'crier le jeune homme.


Prfres-tu que le Bey justement irrit,
aprs nous avoir fait prir tous les deux, ne
condamne sa fille une dure captivit pour le
reste de ses jours ?
Jusuf comprit qu'il devait disparatre, sous
peine de compromettre l'existence de tous les
tres qui lui taient chers. Il apprit alors de la
bouche de Lombard que tout avait t dispos
l'avance pour sa fuite par les soins du doc-
LE MAMELUCK TUNISIEN 89

teur, aid d'un fils du consul de France, le


comte de Lesseps. Deux chevaux, un pour le
matre, un pour Rustan, attendaient sells et
brids quelque distance de la prison. Les deux
fugitifs gagneraient la plage, o ils trouveraient
au point du jour une barque monte par des
matelots franais, qui les mneraient bord de
la frgate l'Adonis en station au large et devant
partir le lendemain pour aller joindre l'expdi-
tion du comte de Bourmont devant Alger. Lom-
bard promit son ami de faire ce qu'il y aurait
de possible pour le bonheur de Kabboura. Ju-
suf, aprs avoir recommand au docteur le fi-
dle Antonio et cousu dans ses habits des dia-
mants pour une centaine de mille francs, mit
dans sa ceinture un coffret rempli de pierres
prcieuses, revtit son burnous le plus sombre
et put quitter le chteau de la Darlaoda, grce
aux prcautions prises par le docteur. Il attei-
gnit sans encombre avec Rustan le rivage. Une
90 LE MAMELUCK TUNISIEN

circonstance insignifiante faillit faire chouer


le plan habilement combin par Lombard et le
jeune Lesseps.
Les matelots de l'embarcation franaise, ins-
truits de rien, si ce n'est qu'au jour ils devaient
prendre un passager et son domestique, avaient
amarr leur canot et s'taient mis djeuner
dans une auberge situe sur le bord de la mer.
Une patrouille tunisienne tant venue passer,
ils invitrent les hommes partager leur repas.
La gaiet bruyante des soldats attabls provo-
qua l'attention d'une autre patrouille, que Ju-
suf aperut s'approchant au moment o il
s'avanait vers la barque. Il tait craincre que
le fugitif ne ft reconnu et arrt. Le danger
ne fit pas perdre au jeune homme sa prsence
d'esprit. Les soldats de la premire patrouille
avaient mis leurs armes en faisceau. Jusuf lance
ces armes dans la mer, met le sabre la main
et crie aux matelots franais :
LE MAMELUCK TUNISIEN 91


Camarades, je suis le passager de votre
nation que vous devez conduire bord de l'A-
donis. Si vous tenez votre vie, rejoignez votre
canot et gagnons au large.
Les soldats tunisiens se jettent sur Jusuf,
mais ils avaient affaire forte partie. A quatre
d'entre eux il fait mordre la poussire. Dj il
enjambe le canot dtach de ses amarres, quand
un gigantesque Albanais le saisit ; un coup de.
sabre vigoureusement appliqu fait tomber dans
le canot la main de l'infortun. Les matelots
rament vigoureusement. Tout coup, Rustan,
qui avait pu sauter dans la barque, montre
son matre la prcieuse cassette, qui dans la
lutte est tombe sur la plage et qu'on aperoit.
Jusuf est sur le point de retourner la chercher;
puis il juge indigne, pour une question d'argent,
d'exposer la vie de ses compagnons et renonce
cette ide. D'ailleurs, il a des diamants d'une
valeur considrable cousus dans ses vtements.
92 LE MAMELUCK TUNISIEN

Le canot ne tarda pas aborder la frgate.


Jusuf fut reu au bas de l'chelle par le jeune
Lesseps et prsent par lui au commandant. Le
cap fut mis sur Alger, o les Franais venaient
d'entrer aprs la victoire de Staouli.
Jusuf ne tarda pas recevoir des nouvelles
de son ami Lombard par un aviso venant de
Tunis. La malheureuse Kabboura tait morte
de dsespoir, en apprenant qu'elle ne reverrait
plus le jeune homme. Ce dernier voulant cher-
cher dans les prils de la guerre une distraction
sa douleur, se mit la disposition du gnral
en chef franais et fut autoris servir dans son
arme.
XI

LE GENERAL FRANAIS

Jusuf avait vingt ans environ lorsqu'il dbar-


qua sur la plage de Sidi-Ferruch dans le camp
franais. De moyenne taille, il avait une tour-
nure lgante et aristocratique ; sa figure tait
belle et sympathique. Sa physionomie mle et
fire respirait l'nergie. Il maniait un cheval
avec une dextrit, rare, mme chez les Arabes;
tous les exercices du corps, il tait d'une force
et d'une vigueur remarquables. Il aimait le
luxe, le faste. Sa gnrosit aurait voulu ne pas
rencontrer de bornes ; son courage tait de
la tmrit.
94 LE MAMELUCK TUNISIEN

Quelques mois de sjour au milieu de l'ar-


me franaise suffirent pour y faire apprcier
et aimer Jusuf. Chaque gnral en chef avait
t mis mme de juger de la valeur du jeune
homme par les services qu'il rendait constam-
ment. Aprs quelques expditions o l'ex-ma-
meluck de Tunis, servant dans les rangs fran-
ais, s'tait montr brave parmi les braves et
habile parmi les habiles, il fut charg de l'orga-
nisation d'une cavalerie indigne monte sur
les rapides chevaux de l'Algrie. Sa connais-
sance du pays, son indomptable nergie le ren-
daient apte, plus que tout autre, cette mis-
sion.
Il fut d'abord mis la tte de quelques cava-
liers recruts parmi les Arabes qui consentaient
entrer au service de la France.
Peu aprs, deux rgiments de chasseurs d'A-
frique furent crs en vertu d'une ordonnance
du 17 novembre 1831; Jusuf entra dans le
LE MAMELUCK TUNISIEN 95

premier avec le grade de capitaine. Dj il


tait dcor pour faits de guerre.
Au commencement de 1832, les habitants de
Bne, exasprs des exactions de leur ancien
Bey, Ibrahim, assigs par Ben-Aissa, lieute-
nant du Bey de Constantine, demandrent la
France le secours de ses armes. Le gouver-
neur, duc de Rovigo, envoya Bne une fr-
gate, sur laquelle se trouvaient les capitaines
d'Armandy et Jusuf.
Le 5 mars, Bne avait t pris et mis sac
par Ben-Aissa ; mais Ibrahim s'tait maintenu
la citadelle. Le 26, grce aux adroits et auda-
cieux pourparlers de Jusuf, l'ancien Bey la
quittait furtivement.
Le lendemain 27, le drapeau franais flottait
sur la Kasbah. Ben-Aissa furieux attaque aussi-
tt la position dfendue par quelques Turcs,
que d'Armandy et Jusuf ont gagns la cause
franaise. Il est repouss. Il veut essayer de
96 LE MAMELUCK TUNISIEN

russir par la trahison et ourdit une conspira-


tion avec les dfenseurs. Les deux officiers en
sont informs, ils se voient la merci des
tratres. Jusuf alors runit les principaux me-
neurs, annonce une sortie contre Ben-Aissa.
Laissant d'Armandy dans la citadelle, il fait
baisser le pont-levis, conduit les Turcs au del
des glacis, ordonne une halte et se tournant
vers les conjurs :
Vous avez rsolu de tuer vos officiers et
de livrer la Kasbah l'ennemi ; vous tes des
tratres et des lches.
Ces hommes restent stupfaits. Il continue:
Quoi ! Yaccoub ; quoi ! Nouna, vous
demeurez impassibles ? Le moment est propice ;
mettez vos projets excution. Frappez, je
vous attends. Vous ne donnez pas le signal ; en
ce cas, c'est moi qui le donnerai...
Et, de deux coups de pistolet, il fait voler en
clats la tte des deux principaux chefs du
LE MAMELUCK TUNISIEN 97

complot ; puis, se tournant vers les autres :



Maintenant, l'ennemi leur
! crie-t-il,
et en avant !
Quelques heures plus tard, Jusuf rentrait
la Kasbah, vainqueur des troupes de Ben-Aissa.
Le lendemain, l'approche d'un corps expdi-
tionnaire franais aux ordres du gnral Monde
d'Uzr dterminait la retraite du lieutenant
d'Achmet Bey. Jusuf fut nomm officier de la
Lgion d'honneur.
98 LE MAMELUCK TUNISIEN

costume, bravant follement le danger, il conti-


nue sa marche travers les Arabes insoumis.
Le prestige qu'il exerce est tel que nul n'ose
s'opposer son passage, et il rejoint le corps
expditionnaire.
La campagne termine, il rentra Bne.
Pendant son absence le Bey de Constantine,
Achmet, avait soudoy, pour le faire assassiner,
un spahi. Celui-ci entre un matin dans la tente
de Jusuf.

Que veux-tu ? lui dit ce dernier.
L'homme hsite, s'arrte et balbutie. D'au-
tres soldats entrent.

Qu'on le fouille,ditl'officier.
On trouve sur l'assassin une lettre d'Achmet,
promettant une somme considrable en rcom-
pense du crime.

Qu'on lui donne, dit Jusuf, cinq cents


coups de bton. Si le gnral ne veut point le
LE MAMELUCK TUNISIEN 99

faire dcapiter, il ne lui tera toujours pas la


bastonnade reue.
Le soldat passa en jugement et fut mis
mort.
A cette poque, Jusuf commenait acqurir
une vritable clbrit par sa fougue dans les
combats, par son esprit plein de ressources
dans le danger.
Devenu la terreur des ennemis de la France,
il excellait envoyer, d'un coup de pistolet ou
de poignard, un Arabe au paradis de Mahomet,
faire rouler, d'un coup de cimeterre, une tte
ses pieds. Tout cela tait pour lui chose si
naturelle qu'il paraissait surpris qu'on s'en
tonnt.
Malgr ces faons orientales, les services ren-
dus par lui taient tels que, le, 18 fvrier 1838,
il fut promu lieutenant-colonel et reut le com-
mandement du rgiment de spahis d'Oran.
Non seulement en Algrie, mais en France, il
100 LE MAMELUCK TUNISIEN

tait question du beau Jusuf et de ses exploits.


Il devenait le lion de l'poque.
Murat au petit pied, par son intrpidit, son
entrain, sa fougue conduire une charge, tou-
jours drap pompeusement dans ses vtements
orientaux comme l'ancien roi de Naples dans
ses fourrures et ses uniformes chamarrs d'or,
Jusuf avait une physionomie part. Pendant
un court sjour qu'il fit Paris, chacun se dis-
puta le plaisir de l'avoir chez soi. Un trait de
gnrosit contribua augmenter la rputation
de Jusuf. On sut qu'ayant rencontr, en sortant
du ministre de la guerre, un homme dans la
dtresse avec lequel il avait eu des rapports
amicaux Alger, il l'avait forc d'accepter en
totalit son traitement qu'il venait de toucher,
ne gardant rien pour lui et s'en remettant la
Providence du soin de son sort.
Le 19 mai 1842, il fut nomm colonel et
eut sous ses ordres douze escadrons avant
LE MAMELUCK TUNISIEN 101

leur tte les futurs gnraux de notre cavalerie,


comte Fleury, d'Allonville, d'Esherhazy, baron
de Bonnemains, Abdelal, etc.
Jusuf, de retour en Algrie, rapporta de son
voyage en France des notes dont il sut pro-
fiter. Le temps de son sjour en Europe n'tait
point un temps perdu. Il avait vu et tudi;
observant nos moeurs et nos usages, il avait su
devenir l'homme lgant d'un salon parisien,
tout en restant le kbir redout des Arabes.
Une seule de nos coutumes ne pouvait lui sou-
rire, celle de la paperasserie, selon son expres-
sion. Jusuf, colonel, se montra rebelle toutes
les formalts d'criture, de chiffres et mme de
simples signatures, dont notre comptabilit est
hrisse.
A cet gard, Jusuf restait tellement l'indi-
gne africain qu'il se cachait quelquefois comme
un enfant pour ne pas signer les pices qu'on
lui apportait. Cette rpulsion pour les pa-
102 LE MAMELUCK TUNISIEN

piers fut la cause indirecte de son mariage.


Ne voulant pas crire, il lui fallut un secr-
taire. Ce secrtaire avait une soeur bonne, ai-
mable, jolie et spirituelle ; elle devint madame
Jusuf.
Le colonel Jusuf resta toujours le plus fidle
et le plus brave soldat de sa nouvelle patrie ; il
montra Isly une vritable habilet dans une
charge qui dtermina en partie le succs de la
journe. A la fin de l'action il fut apport bless
sous une tente. Il ne cessait de. s'agiter sur sa
couche de douleur, en rptant : le parasol,
le parasol, jusqu'au moment o on lui ap-
porta ce trophe, conquis par nos cavaliers sur
le fils de l'empereur du Maroc.
Jusuf fut fait gnral de brigade au titre in-
gne le 19 juillet 1845. Il fut oblig d'aban-
donner en partie le costume un peu thtral
sous lequel on avait l'habitude de le voir.
Nanmoins les Arabes avaient trop appris le
LE MAMELCUK TUNISIEN 103

craindre pour ne pas le reconnatre, sous quel-


que apparence qu'il se prsentt eux. Aussi
rien n'tait curieux comme la marche d'une
colonne la tte de laquelle avait t signal
dans les Douars le gnral Jusuf. C'tait qui
des chefs de grande tente, qui des riches et
orgueilleux grands seigneurs arabes, qui des
puissants scheicks et agiras viendrait avec son
goum saluer le kbir Jusuf et baiser son trier.
Lorsque Jusuf daignait accepter l'hospitalit
sous une tente arabe, elle devenait l'instant
un objet sacr pour son propritaire.
Jusuf connaissait fond le caractre africain.
En I85I, il se trouvait prs de Batna avec le
gnral de division baron de Ltang, jadis
colonel du 2e chasseurs d'Afrique, espce d'ori-
ginal trs bizarre, s'imaginant qu'il avait lui
tout seul invent l'Afrique. Il et volontiers
trait Jusuf de ronmi. A un djeuner qu'un cad
donna aux deux officiers gnraux dans sa
104 LE MAMELUCK TUNISIEN

gourbi, aprs le vin de Champagne, M. de L-


tang dit Jusuf :
Eh bien mon
! cher gnral, en prsence
de cette rception si cordiale, direz-vous en-
core que les Arabes ne sont pas rallis de coeur
la France ?

Ben-Ali, dit Jusuf, sans rpondre Ltang,


tu nous traites grandement ; c'est bien de ta
part; pourquoi agis-tu ainsi?
Parce que vous tes les plus forts.
Et si demain nous tions les plus faibles,

que ferais-tu ?

Tu le sais bien, je vous ferais couper la tte.

Que pensez-vous, mon gnral, de ce d-


vouement, dit alors Jusuf Ltang, qui se mor-
dait les lvres de dpit et ne pardonna jamais
son interlocuteur la leon qu'il venait de recevoir.
Aprs avoir pris part la guerre de Crime
et dompt en 1865 l'insurrection des Sidi-
Scheicks, Jusuf, gnral de division, grand-croix
LE MAMELUCK TUNISIEN 105
.

de la Lgion d'honneur, fut appel en France


au commandement d'une division territoriale.
Il tomba malade et mourut Cannes le 16
mars 1866.
A cette nature exceptionnelle et ardente, il
fallait une existence part, un climat de feu, la
course dans le dsert, le combat par une tem-
prature torride, la sieste indolente aux jours
de sirocco. On n'abandonne pas impunment
le genre d'existence qu'on a mene toute sa vie.
Jusuf a t un des officiers les plus brillants
de notre arme, un des hommes qui ont rendu
le plus de services la France sur la terre d'A-
frique. Sa mort fut une perte, car il avait encore
la fougue du soldat, jointe aux qualits srieu-
ses et solides dveloppes par les combats et
par les vnements de la guerre.
Sa jeunesse fut un roman, son ge mr est
digne de l'histoire.
BEN-AGRNOUN EN 1850

Un des derniers jours de juillet 1850, mon


pre, cette poque capitaine d'tat-major,
appel par son service Alger, descendait vers
cinq heures du matin au magnifique htel de la
Rgence, construit par les soins et aux frais
du colonel Aynar de la Tour du Pin pour assu-
rer aux officiers franais un comfort extrme et
peu coteux. Ce btiment forme le ct le plus
remarquable de la belle place du Gouverne-
ment.
Aprs avoir t l'objet d'une juste renomme
et d'une lgitime popularit, Aynar de la Tour
du Pin est presque un inconnu pour notre ou-
blieuse gnration. C'tait un ami intime de
mon pre. Dernier reprsentant d'une des bran-
ches les plus illustres de sa noble famille, fils
110 BEN-ACKNOUN

d'une Monaco-Valentinois, le marquis de la


Tour du Pin (I), brave et vigoureux officier
d'tat-major, dut abandonner le service par
suite d'une prcoce surdit. Connu, de toute
l'arme franaise sous le sobriquet du Colo-
nel de la pole frire ( cause du cornet
acoustique dont il ne se sparait jamais), il sui-
vait comme volontaire chaque expdition. Il
fut bless mortellement l'assaut de Malakoff,
o il se trouvait en amateur la tte de la co-
lonne d'attaque. Il avait consacr une partie de
sa grande fortune diverses fondations en Al-
grie.
Quelques heures aprs son arrive, mon pre
se mit en devoir de visiter Alger-la-Superbe.
Au sortir de l'htel La Tour du Pin, sur la
place, la premire personne qu'il rencontra fut
un de ses meilleurs camarades, le capitaine du

(1) L'pope du colonel La Tour du Pin a t crite par


Paul de Molnes.
BEN-ACKNOUN I I I

gnie Vronique, mort gnral de brigade, il y


a une dizaine d'annes. Les deux officiers ne
s'taient pas vus depuis leurs sorties des coles
militaires. Pendant quelques minutes ce fut un
feu roulant de ces exclamations, plaisamment
rsumes par une parodie de vaudeville :
Quoi c'est toi ! c'est moi !
!

Oui ! c'est lui c'est moi !


!

La belle et bonne rencontre etc.!

La conversation prit rapidement un tour vif


et anim entre les deux officiers ; ils n'auraient
pas dit comme deux condisciples dans une pice
de Labiche :

C'est drle, quand on ne s'est pas vu de-


puis vingt ans, comme on a peu de chose se
dire.
Cette rflexion, juste de la part de camarades
de collge, ne s'aurait s'appliquer des compa-
gnons d'armes. Les liens de fraternelle solida-
rit qui unissent tous les membres de la grande
I I2 BEN-ACKNOUN

famille militaire ne laissent chacun d'entre eux


indiffrent rien de ce qui touche les autres.
Aprs une longue station sur la place du Gou-
vernement, le capitaine Vronique, aide de
camp du gnral gouverneur de l'Algrie baron
Viala-Charron, quittant son camarade du corps
d'tat-major, lui proposa pour le lendemain
une excursion 6 kilomtres de la ville.
Je te promets, ajouta-t-il, une promenade
et un djeuner.
Accept. Convenu. Demain tu me donnes
djeuner.

Non pas moi, mais mon amphytrion de


Ben-Acknoun.
Ben-Acknoun Qu'est-ce
! que Ben-Ack-
noun ?

Je te le dirai en chemin. Qu'il te suffise

pour l'instant de savoir qu'on y vendange de-


main et que le soleil d'Afrique tant fort chaud,
nous partirons de grand matin.
BEN-ACKNOUN 113
Nous irons pied ?

A pied !Est-ce qu'en Afrique on se sert


de ses jambes! C'est bon pour des Biskris (t),
et encore! regarde plutt.
Ce disant, Vronique montrait de la main
deux normes portefaix monts sur de pauvres
petits nes ayant peine la taille de chiens de
garde. Les cavaliers tenaient les jambes replies
et nanmoins leurs pieds touchaient terre.
Le lendemain matin, l'aide de camp du gou-
verneur, trois autres capitaines, comme lui in-
vits aux vendanges de Ben-Acknoun et mon
,
pre partaient cheval. A peine sortis d'Alger,
les deux camarades recommencrent avec en-
train la conversation interrompue la veille.
Nous avons tant de choses nous racon-
ter, se prit dire mon pre, que je n'ai point

(1) Biskri, terme gnrique dsignant Alger les porte-


faix de toute nation, que l'on rencontre de jour et de nuit
parcourant demi-nus les rues de la ville.
8
114 BEN-ACKNOUN

encore eu le temps de savoir de toi le nom de


l'amphytrion, chez qui tu me conduis, et auquel
je m'impose avec ce parfait sans-gne.

C'est le pre Brumauld.


Fort bien! Et puis aprs! Qu'est-ce que
le pre Brumauld ?
Un pre de la Compagnie de Jsus, ou si

tu prfres, un jsuite.
Quel genre d'homme ?

C'est un ecclsiastique distingu, fort 'in-


telligent et des plus instruits. Il a t long-
temps professeur la maison d'ducation de
Saint-Acheul, prs d'Amiens. Vers 1842, il vint
Alger. Pour quoi faire ? vrai dire, je t'avoue
que je l'ignore. Mais ce devait tre bien certai-
nement dans un but philanthropique et huma-
nitaire. Frapp de l'tat misrable des orphe-
lins de ce pays, il conut la pense gnreuse
de se livrer l'ducation de ces pauvres aban-
donns et de les mettre en tat de gagner leur
BEN-ACKNOUN I I5

vie d'une manire honnte, leur enseigner les


lments de la morale, les principes de la reli-
gion. Personne, mieux que les jsuites, ne sait
se mettre la porte de l'enfance et de la jeu-
nesse, personne ne s'entend davantage l'lever.
Tu ne me l'apprends pas, mon bon ami ;
c'est chose que ne saurait ignorer un lve de
La Flche qui, avant d'tre cole militaire, fut,
pendant plus d'un sicle, collge dirig par des
religieux de cet ordre. Leur aptitude ducatrice
les a de tout temps distingus. Il en tait ainsi
dj sous Henri IV. C'est mme une des consi-
drations qui dtermina ce roi plus connu par
sa galanterie que par sa pit, ouvrir les por-
tes de la France aux jsuites ; l'Universit vint
se plaindre qu'ils attiraient tous ses disciples;
ce prince libral et gascon se contenta de leur
rpondre : Faites mieux qu'eux et vous au-

rez plus d'lves (1).

(1) Los sujets du roi absolu, du tyran Henri IV, taient


116 BEN-ACKNOUN

A l'poque o le pre Brumauld conut son


projet, la colonisation tait peine bauche ;
son dveloppement tait entrav par les cham-
bres franaises, o les coryphes de l'opposition
faisaient retentir de ridicules clameurs contre
l'Algrie, refusant de semer quelques cus pour
rcolter beaucoup d'or, et les Arabes faisaient
chaque jour, suivant leur pittoresque expres-
sion, parler la poudre aux portes mmes d'Al-
ger. Non seulement les colons taient en petit
nombre, mais, rduits ne point oser s'loigner
de l'abri protecteur que leur offraient les villes,
les postes fortifis, les blockhaus, ils avaient
une existence prcaire et malheureuse. La con-
dition des enfants tait pitoyable. Plus taient

plus libres que les citoyens de la troisime rpublique


franaise. Il faut dire aussi que Henri IV n'avait point, pour
l'aider museler la libert et faire dfleurir l'galit, su
disposition deux grands ministres comme Jules Ferry, au-
teur de l'article 7, et Freycinet, auteur des dcrets du
29 mars. Le pauvre roi n'avait que Sully.
BEN-ACKNOUN 117

grandes les difficults, plus le pre Brumauld,


aid de quelques autres jsuites, mit de pers-
vrance les surmonter. Tout d'abord il loua
prs de la porte Bab-Azoum une grande mai-
son et y recueillit plusieurs enfants. L'orphe-
linat, ainsi fond par les bons pres, prospra.
Bientt les enfants furent l'troit clans l'ta-
blissement de la porte Bab-Azoum. Heureux de
leur succs et du bien que leur tentative faisait
la colonie, les jsuites achetrent, cent mille
francs, la proprit de Ben-Acknoun, d'une con-
tenance approximative de cent hectares, prs du
village de Del-Ibrahim, sur la route de Blidah,
environ deux lieues d'Alger. A cette poque,
les seules constructions de Ben-Acknoun, con-
sistant en une habitation mauresque de triste
apparence et quelques hangars, taient occupes
par un escadron de cavalerie charg de pousser
des reconnaissances dans les environs pour
arrter les fort nombreux Arabes maraudeurs.
II8 BEN-ACKNOUN

Depuis lors, les expditions et l'tablissement


de postes fortifis sur les voies de grandes com-
munications ont assur la scurit publique.
Les jsuites appelrent Ben-Acknoun les fils
de colons pauvres, les orphelins, les enfants
trouvs, de trois dix-huit ans. En peu de temps
ils ont install ferme-modle, cole agricole,
maison d'ducation. Ils ont fait d'immenses
plantations de vignes destines donner non
seulement la mre-patrie des primeurs de rai-
sin, mais la colonie du vin fort agrable. La
cration de cet tablissement vinicole est un
service considrable rendu l'Algrie. Tu ju-
geras par tes propres yeux de l'tat des choses,
si cela t'intresse.

Certainement cela m'intressera, en peux-


tu douter.

H bien bornons ici mon rcit. Le pre


!

Brumauld le compltera.
BEN-ACKNOUN 119

Du tout, du tout. Tu es trs intressant.


Continue.
Au bout de quelques annes, poursuivit
le capitaine Vronique, le gouvernement se d-
cida venir en aide aux jsuites de Ben-Ack-
noun. Il alloua par tte d'enfant un secours de
vingt-un francs. La somme tait faible. Elle fut
accepte avec reconnaissance et vint fort pro-
pos. Les gouverneurs de l'Algrie ont fini par
comprendre l'utilit de cet tablissement pour
la colonisation ; ils mettent aujourd'hui la
disposition du pre Brumauld des objets de
nulle valeur vnale, dont le Rvrend tire pour-
tant un parti qui t'tonnera. Il utilise de vieux
ustensiles, rforms aux inspections gnrales
et donns gratuitement (au lieu d'tre vendus
vil prix par l'administration des domaines),
la maison d'apprentissage de Ben-Acknoun.
D'ailleurs il ne s'agit plus aujourd'hui de quel-
ques enfants recueillis en petit nombre par les
120 BEN-ACKNOUN

Pres ; ce sont des centaines d'lves qui trou-


vent Ben-Acknoun le pain du corps et la
nourriture de l'me
Parbleu, mon cher ami, ne put s'emp-
cher d'interrompre mon pre en riant, tu parles
comme un vritable prdicateur. Tu me dbites
tout cela avec une onction
Ne plaisante pas, reprit le futur gnral ;
si jamais la France jouit d'un gouvernement
stable et fort, si jamais un pouvoir habile sait
comprendre les besoins de cette colonie, un de
ses premiers actes devra tre de contribuer au
dveloppement de Ben-Acknoun et de multi-
plier les crations de ce genre. Quel bienfait
pour l'Algrie si non seulement les enfants ns
sur son sol, mais mme les pauvres abandon-
ns, recueillis en France par la charit publique
taient envoys en Afrique pour tre levs dans
les maisons tablies sur le modle de celle-l.
Au lieu de croupir dans la misre, l'ignorance
BEN-ACKNOUN 121

et le vice, comme cela arrive parfois aux en-


fants livrs eux-mmes sur le pav des gran-
des villes, ils trouveraient ici une ducation-
morale et religieuse, ils prendraient l'habitude
du travail. Les exemples salutaires, les encou-
ragements au bien, l'influence des Pres feraient
germer dans leurs jeunes coeurs des ides no-
bles et gnreuses. Ils acqureraient les moyens
de se crer une position honorable, devien-
draient des citoyens utiles, des colons intelli-
gents, des agriculteurs distingus. Et alors ce
pays, nagure encore barbare, devenu produc-
tif, francis, civilis, rendrait la mre-patrie

au centuple ce qu'elle en aurait reu... (1) Mais

(1) Le gnral Vronique est mort au moment de voir


ses ides patriotiques combattues outrance par un gou-
vernement franais, non seulement en Algrie, mais mme
en France, sous les auspices triomphantes du franc-maon
Jules Ferry et du nfaste Freycinet que les ennemis de la
France ont toujours trouv dans leurs mains pour dtruire
et dsorganiser dans ce beau pays, et qui aurait dshonor
122 BEN-ACKNOUN

je m'aperois qu'au lieu de la description de


Ben-Acknoun, je te sers des phrases d'cono-
miste et il est tard ; prenons le galop, car le
P. Brumald nous attend.
C'est--dire, il t'attend, toi, mais moi pas,
et il sera peut-tre surpris de voir un tranger
s'inviter avec autant de sans-gne ses ven-
danges.
Quitte ce souci. Le P. Brumauld est ac-
cueillant et hospitalier comme tous les religieux
de son ordre, tu seras chez lui le bienvenu.
Quelques minutes plus tard, les deux capi-
taines et leurs trois camarades arrivaient Ben-
Acknoun. M. Vronique n'avait rien exagr
dans son loge. Au milieu de jardins et de ver-
gers remarquables, une belle et riante habita-
tion; de tous cts des champs d'une magni-

le nom illustr dans la marine par sa famille, si son in-


conscience ne le rendait plutt passible de l'internement
aux alins que du chtiment d aux tratres.
BEN-ACKNOUN 123

fique vgtation. Ici des plantations de tabac,


l du mas, du bl ; plus loin les vignes, dont
les raisins rappelaient, par la forme et le got,
les raisins de la plaine de Perpignan qui don-
nent les vins du Rancio.
En entendant le nom de mon pre, le rv-
rend religieux demanda s'il tait parent d'un
ancien lve de Saint-Acheul, fils du gnral
Du Casse, lve des plus brillants, surnomm
par ses condisciples et. ses matres l'aigle de
Saint-Acheul. Mon pre se trouva vite en pays
de connaissance. L'aigle de Saint-Acheul tait
son frre an, qui occupait en 1850 un poste
diplomatique.
Le pre Brumauld voulut faire lui-mme
l'ami du capitaine Vronique les honneurs de
son tablissement. Il lui indiqua les motifs qui
avaient dtermin le choix de Ben-Acknoun :
Ds que j'eus entrepris, lui disait-il, de
mettre mes projets excution, je commenai
I24 BEN-ACKNOUN

par amnager les eaux qui, sans tre abondan-


tes, sont cependant suffisantes. Partout l'eau
est d'utilit premire. En Afrique, c'est la con-
dition vitale par excellence.
J'ai reconnu les excellentes proprits de l'eau
de Ben-Acknoun, ncessit absolue pour l'ta-
blissement d'une ferme-modle. Ici se trouvent,
dans le premier btiment, les ateliers de tailleurs
et de cordonniers, les classes, les dortoirs, les
rfectoirs. Plus loin, les curies, bergeries et
hangars agricoles. Dans l'annexe, la boucherie
et la manutention.
Le Rvrend directeur se fit un plaisir de
montrer son tablissement mon pre qui prit
cette visite le plus vif intrt. En rentrant
Alger avec les jeunes officiers ses camarades,
mon pre crut devoir s'excuser auprs du capi-
taine Vronique de lui avoir fait recommencer
dans tous ses dtails une visite que sans nul
doute il avait bien souvent effectue.
BEN-ACKNOUN 125

Oh, rpliqua l'aide de camp du gouver-


neur, je revois chaque fois avec le plus grand
charme cet tablissement; de jour en jour il
prend des dveloppements plus considrables,
et le nombre des enfants y augmente. Assurer
l'existence de ces enfants n'a t pour le pre
Brumauld que la premire impulsion d'une
pense gnreuse; leur mettre le travail en
main, les rendre des hommes utiles, habitus
se suffire eux-mmes, leur donner une du-
cation morale et religieuse, solide, a t un se-
cond point de vue tout aussi philanthropique ;
mais le vritable complment de l'oeuvre c'est
de leur apprendre produire par eux et pour
eux, c'est d'en faire les instruments intelligents
d'une colonisation venir; il atteindra son but,
j'espre. Ben-Acknoun est tout la fois un asile
contre la misre et un vaste atelier o tout ins-
trument trouve son emploi. Chaque jour, les
enfants, d'ge et de constitution travailler,
126 BEN-ACKNOUN

sont, comme tu l'as vu, heure dite dans les


champs, dans les vergers, dans les vignes. Ils
apprennent labourer, semer, rcolter, plan-
ter, tailler, greffer, cultiver. Les plus jeunes ou
les plus faibles, tour de rle, gardent les bes-
tiaux au soleil levant. A chacun une occupation
en rapport avec ses moyens, sa force, son ge,
ses aptitudes. La forge, la cordonnerie, la me-
nuiserie, chaque corps d'tat a son atelier et ses
apprentis.
La partie intellectuelle et morale n'est pas
oublie non plus. Une instruction primaire et
lmentaire est donne par les ecclsiastiques
directeurs de l'tablissement. Le pre Bru-
mauld, avec sa haute intelligence et son tact
exquis, fait donner aux enfants une ducation
en rapport avec leur profession. Son but est de
faire, de ces pauvres orphelins et de ces fils de
colons malheureux, des hommes utiles pour la
colonie; les jeunes habitants de Ben-Acknoun
BEN-ACKNOUN 127

reoivent une ducation pratique, srieuse, re-


ligieuse, destine les rendre d'adroits et habi-
les travailleurs, prparer leurs coeurs rece-
voir la semence du bien, pour faire de bons
citoyens, de solides chrtiens, d'honntes gens.
Tous les efforts tendent ce rsultat; c'est le
but de l'oeuvre.
Quelques jours plus tard, mon pre, rendant
compte de son voyage un de ses suprieurs
hirarchiques s'exprimait sur Ben-Acknoun
,
dans les termes suivants :
Je fus frapp, crivait-il, de l'habile dispo-

sition des divers locaux. Leur belle tenue, la


propret, le bon ordre qui rgnent partout,

impriment cette petite colonie un cachet


qu'on ne retrouve nulle autre part ce degr.

On reconnat la main d'hommes agissant en

vue du bien gnral et cherchant pour eux-

mmes l'approbation de leur conscience. A

Ben-Acknoun, pas de ces visages amaigris et


128 BEN-ACKNOUN

ples d'ouvriers sur lesquels on lit, en entrant,


la trace d'un travail forc, pnible, contraire
la sant. C'est une nombreuse famille dans

laquelle tous les membres semblent solidaires,

o le travail de l'un parat tre l'encourage-


ment au travail de l'autre, o chacun est heu-
reux de concourir au bien-tre gnral.
Je ne doute pas que le systme du Pre Bru-
mauld, s'il tait appliqu avec intelligence

cette population malheureuse des jeunes en-


fants, levs dans nos
hospices, ne puisse

fournir en peu de temps un appoint consid-


rable pour l'Algrie, etc., etc.
Pendant plusieurs annes, l'tablissement de
Ben-Acknoun fut pour la colonie franaise une
utile ppinire de laboureurs, de vignerons,
d'agriculteurs et d'ouvriers de tous les corps
d'tat, de cultivateurs experts en toutes cul-
tures.
Souvent, arrivs 18 et 20 ans, les jeunes
BEN-ACKNOUN 129

gens se trouvaient si bien dans la maison des


Pres qu'ils refusaient d'en sortir. Les religieux
alors consentaient parfois les garder en rtri-
buant leur travail. Plusieurs de ces disciples
des jsuites recevaient ainsi de leurs anciens
matres des salaires considrables.
Aujourd'hui et depuis longues annes dj,
Ben-Acknoun n'est plus un orphelinat. Sous la
direction habile des Pres, cette proprit est
devenue un excellent vignoble. L'impulsion a
t suivie. A l'exemple de Ben-Acknoun, l'Al-
grie tend se couvrir de vignobles et d'im-
portants tablissements agricoles. Puissent-lis
atteindre le degr de prosprit auquel tait
arriv leur an, Ben-Acknoun L'intelligente
!

et bienfaisante action des jsuites aura ainsi


puissamment contribu au dveloppement de
notre colonie algrienne et rendu laFrance
un immense service.
TABLE DES MATIERES

Le mameluck tunisien, gnral franais


pages
La peste 3
Kabboura. 14
Stratagme 22
Trahison 33
Vengeance 39
Duel et mission diplomatique 47
Condamnation mort 56
Le combat 63
Triomphe. Roche tarpienne 75

Lyon. Impr. Gauthier, rue Ferrachat, 4

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