Vous êtes sur la page 1sur 12

Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

HISTOIRE DE LA DISSERTATION DE PHILOSOPHIE


DANS LENSEIGNEMENT SECONDAIRE1

Bruno POUCET

(Article paru dans Ct-Philo n 9)

Rflchir sur la dissertation, cest rflchir sur lexercice central de la pratique


pdagogique actuelle de lenseignement de la philosophie. Il est central plusieurs titres :
cest lun des trois exercices imposs aux candidats au baccalaurat de lenseignement gnral
et technologique ; cest aussi lun des exercices qui fait priodiquement objet de polmiques
entre les professeurs et lopinion publique, en particulier lorsquil est question des rsultats,
jugs infrieurs ceux des autres disciplines scolaires ; cest enfin lexercice qui divise les
professeurs de philosophie. Certains dentre eux estiment que cest le seul exercice rellement
formateur, apte instruire le jugement philosophique des adolescents ; dautres, au contraire,
sans en remettre en cause lexistence, estiment quil nest quun exercice scolaire parmi
dautres. Si le dbat se focalise ainsi sur la dissertation, cest bien parce que, par del cet
exercice, est pose la question de la pratique pdagogique de lenseignement de la philosophie
dans les classes terminales du second degr2.
Or, les termes mmes du dbat ne permettent pas den saisir les enjeux rels : ceux-ci ne
sont pas dordre philosophique, mais dordre social, politique et didactique3. Un dtour par
lhistoire des disciplines scolaires4 peut permettre de comprendre ces enjeux et offrir
loccasion dune vritable libration de la pratique de lenseignement philosophique. On
vitera ainsi de faire de la dissertation une sorte de lieu de mmoire5, quanne aprs anne les
professeurs seraient chargs de faire visiter en y conduisant tant bien que mal des lves qui
nen peuvent mais : on la ramnera sa vritable dimension, celle dtre un exercice scolaire
parmi dautres, objet dun apprentissage possible. Il faut, me semble-t-il, passer de la mmoire
lhistoire, condition ncessaire pour continuer rendre possible en France un enseignement
crdible de la philosophie, cest--dire accessible au plus grand nombre puisque dsormais
inutile de le regretter ou de le dplorer- il en va ainsi6.

1
Une prsentation orale de ce texte a eu lieu lors du 4 congrs international "Actualit de la recherche en ducation et
Formation" Lille, le 7 septembre 2001. Elle reprenait, dveloppait et actualisait la communication au colloque de
l'ACIREPH du 28 octobre 2000. Pour la prsente publication, il a t procd des ajustements tenant compte des
dveloppements de lactualit de la discipline..
2
La question de la dissertation dans les classes prparatoires des lyces se situe dans une autre perspective puisquil sagit
dlves slectionns parmi les meilleurs dont certains se destinent dailleurs tre, leur tour, professeurs de philosophie.
3
La question didactique ne sera pas ici directement aborde : dautres auteurs, tels Michel Tozzi, Franoise Raffin (INRP) ou
les membres du secteur philosophie du GFEN ont largement commenc sacquitter de cette tche. Pour une histoire de la
question, on peut se reporter Philippe SARREMEJANE, Histoire des didactiques disciplinaires, Paris, LHarmattan, coll.
Savoir et formation , 2001 : lauteur date lapparition de la didactique en philosophie de 1993 (op. cit., p. 245-246).
4
Andr CHERVEL, La culture scolaire, une approche historique, Paris, Belin, coll. Histoire de lducation , 2000. Pour une
approche densemble de la question en ce qui concerne lenseignement de la philosophie, cf. Bruno POUCET, Enseigner la
philosophie, histoire dune discipline scolaire, 1860-1990, Paris, CNRS ditions, 1999. Une bibliographie dtaille permet de
faire le point.
5
Au sens o lentend Pierre Nora, cest--dire une manire de lien entre un pass rvolu et une histoire qui se poursuit dans
une autre direction (cf. Pierre NORA, Les lieux de mmoires, Paris, NRF, 1984-1992).
6
Il est possible que lenseignement de la philosophie soit tendu un jour aux classes de lenseignement professionnel, des
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

Poser ce principe, cest, bien entendu, faire un choix : lenseignement de la philosophie


est une discipline scolaire dont la place et la fonction ont volu. Au cur mme de cette
volution, se situe la dissertation. La qute de lorigine tant une opration vaine en ce quelle
engage un processus gnalogique difficilement contrlable, on se bornera engager notre
rflexion partir du moment o la dissertation est devenue une preuve crite lexamen du
baccalaurat, en 1866 pour ne plus cesser de ltre. On montrera ainsi, en prenant
principalement appui sur les manuels de dissertation7, comment elle sest distingue de la
rdaction et la, de fait, progressivement relgue ntre plus quun exercice dont le
souvenir sest progressivement estomp. partir de l, il sera ainsi possible de montrer
comment la dissertation sest progressivement transforme et adapte pour devenir lexercice
essentiel des classes terminales, ce qui nest pas sans poser certaines difficults, au moment
o lenseignement secondaire cesse dtre un enseignement rserv une lite pour devenir
un enseignement de masse et devenir le second degr du parcours de llve.

De la rdaction la dissertation

Contrairement ce que lon peut penser, la dissertation nest pas, en 1860, lexercice le
plus frquemment pratiqu par les professeurs et leurs lves des quelques classes de
philosophie et de sciences existantes lpoque (un peu moins de 2008). Lexercice le plus
frquent est la rdaction9. Il sagissait pour les lves de restituer le contenu transmis et
souvent dict par le professeur et den rdiger un rsum dtaill. Les lves pouvaient,
ventuellement, saider dun manuel, rdig bien souvent par le professeur lui-mme ou
publi sous forme de feuilles autographies. Le contenu philosophique des cahiers des lves
pouvait, de cette manire, tre contrl trs troitement.

La fin de la rdaction
Lexercice est largement pratiqu par les professeurs, encourag par les inspecteurs
gnraux. Seuls quelques collgues osent remettre en cause le bien fond de cet exercice, dans
les annes 1850-1860. Ils estiment que cest, au mieux un exercice de mmoire, au pire, de
stnographie10 . Toutefois, il est ncessaire de reconnatre quils ne sont quune poigne
souhaiter une volution des pratiques pdagogiques : la plupart de leurs collgues, les
enqutes ministrielles en font foi, prfrent maintenir un exercice qui a fait ses preuves. Il
faudra une circulaire ministrielle11- en 1881- pour demander que la longueur des rdactions
soit rduite. partir de l, elle seffacera ds 1885 de la liste des exercices exigibles, mme si

expriences sont dailleurs en cours dans certaines acadmies : la question de la place de la dissertation se posera
invitablement, comme elle sest pose dans lenseignement technologique ou dans lenseignement agricole, cf. Bruno
POUCET, La difficile mutation dun programme : la dmocratisation de lenseignement de la philosophie en France dans
lenseignement secondaire dans Claude CARPENTIER (dir.), Contenus denseignement dans un monde en mutation :
permanences et ruptures, Paris, LHarmattan, 2001, p. 271-289 ; cet article a t repris et actualis sous le titre
Massification ou dmocratisation de lenseignement de la philosophie en France dans lenseignement secondaire ,
Pratiques de la philosophie, secteur philosophie du GFEN, n 8, juillet 2001, p. 4-12.
7
Pour une mise en perspective historique de la question des manuels scolaires et des prcautions prendre pour leur tude,
cf. Alain CHOPPIN, Manuels scolaires : histoire et actualit, Paris, Hachette ducation, 1992.
8
En 1865, il y a 75 chaires de philosophie dans les lyces classiques, 113 dans les collges municipaux, Statistiques de
lenseignement secondaire en 1865, Paris, Imprimerie nationale, 1868.
9
Une analyse dtaille de cet exercice et de son rapport la dissertation est donne par nous-mme dans De la rdaction
la dissertation : volution de lenseignement de la philosophie dans le secondaire en France dans la seconde moiti du XIX
sicle , Histoire de lducation, n 89, janvier 2001.
10
Charles BNARD, Lenseignement actuel de la philosophie, Paris, Ladrange, 1862, p. 81.
11
13 octobre 1881, BA, octobre 1881.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

la pratique se poursuivra des annes encore : on en trouve trace au sicle suivant dans
certaines classes.
Il est vrai quentre temps, en 1863, Victor Duruy avait dcid de rorganiser le
baccalaurat et den modifier sensiblement lconomie interne en gnralisant la pratique de
la dissertation, impose dsormais comme une des preuves crites de lexamen12 . Certes, la
nouveaut nest pas aussi grande quon pourrait le penser puisque lexercice mme de la
composition en franais sur un sujet de philosophie est dj pratiqu. Toutefois, la
diffrence de la rdaction, cet exercice est, de fait, rserv un nombre trs restreint dlves,
candidats au concours gnral, lcole Normale Suprieure, candidats la licence s lettres,
lagrgation de philosophie (de 1825 185113), au doctorat. Cest un exercice quasiment
rserv de futurs professionnels de lenseignement de la philosophie. Il est donc un exercice
effectivement pratiqu dans quelques tablissements et peut, dailleurs, tre rdig en franais
ou en latin, pour les lves de la section des lettres14. Ainsi au concours gnral sont donns
les sujets suivants :
Distinguer le devoir et lobligation absolue des conseils de la prudence et les calculs de
lintrt (1850) ; avantages que la philosophie peut retirer de ltude des historiens (1855) ;
montrer que la science humaine est ncessairement un mlange de connaissances solidement
dmontres et dignorances reconnues invincibles (1860) ; devoirs du citoyen envers ltat
(1865).

La lecture est instructive : on demande aux candidats non un travail de rflexion, mais
un tat des connaissances communment acceptes sur telle ou telle question. On nattend pas
un dbat, mais une restitution de connaissances.
Dsormais, le ministre impose donc cet exercice de fait tous les lves. Or, les
raisons de ce choix nont rien de philosophique, mais ont essentiellement trait la politique
ducative : il sagit de reconqurir l'enseignement secondaire, la classe de philosophie tant
dserte puisque de nombreux lves se dispensaient den suivre lenseignement. Il leur
suffisait dapprendre un manuel pendant les vacances scolaires et de se prsenter lexamen
du baccalaurat la premire session doctobre, voire, en cas dchec, celle de printemps :
en ce cas, il suivait partiellement lenseignement de la philosophie. En avril, il ntait pas rare
que le professeur achve seul son anne, par manque dlve. La gnralisation de cet
exercice change les donnes du problme : dsormais, la classe de philosophie couronne
ldifice et donne sens tout le reste. Elle dfinit les valeurs suprmes auxquelles se rfrent
les lves15. De plus, le ministre gnralise lusage de la dissertation en franais,
accompagnant dans son mouvement de dsutude la dissertation latine (qui se maintient un
temps dans l'enseignement priv16). Aussi lorsque, le 9 avril 1874, il est dcid de diviser le

12
Rglement du 28 novembre 1864 , Circulaire dapplication du 25 mars 1865 . La premire session a lieu en 1866.
13
Entre 1852 et 1862, il ny a pas dagrgation spcialise de philosophie, mais une agrgation de lettres qui comprend
seulement une interrogation sur un sujet de philosophie loral, Andr CHERVEL, Histoire de lagrgation, Paris,
INRP/Kim, 1993, p. 150-157 et Yves VERNEUIL, Les agrgs, Paris, Belin, col. Histoire de lducation , 2005.
14
Rglement du 19 septembre 1809 sur l'enseignement dans les lyces . partir de 1821, elle pourra tre rdige en
latin ou en franais.
15
Viviane ISAMBERT-JAMATI, Crises de la socit, crises de lenseignement, Paris, PUF, 1970, p. 97. Le taux de scolarisation
en lyce est infrieur 2 %.
16
Rien ne justifiait rellement le maintien dun tel exercice en philosophie, dans la mesure o les sujets en latin portent sur
des thmes identiques aux sujets proposs en franais : Esse aliquid quod morti superesse possit (1850) ; Justitiam sine
caritate perfectam esse non posse (1855) ; Naturae spectaculum contemplanti magis ac magis liquidum erit hanc naturae
compagem non necessitas legibus sed pulchrae et bonae rerum omnium conventientiae adstrictam esse (1860) ; Justi
atque injusti discrimen natura non lege constare (1865).
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

baccalaurat en deux parties, la dissertation en franais sest dfinitivement impose aux yeux
mmes des autorits concernes :
Le but principal des tudes de seconde anne [classe de philosophie] est en effet la
philosophie ; d'ailleurs la composition philosophique est la seule preuve qui permette de
juger si le candidat s'exprime vritablement en franais17.

Renouveau de la dissertation ?
La gnralisation de lexercice lexamen du baccalaurat en modifie-t-elle la nature ?
La rponse premire vue est ngative dans la mesure o le ministre nprouve pas le besoin
den proposer une dfinition renouvele. Le choix des premiers sujets donns au baccalaurat,
lUniversit de Paris, en 1866 confirme cette ide. Avant tout, il sagit, comme par le pass,
de restituer le plus exactement possible les connaissances reues :
Des classifications naturelles soit artificielles. En donner des exemples ; quappelle-t-
on sciences exactes ? En quoi consiste la mthode de ces sciences et quoi doit-on attribuer
lexactitude qui les caractrise ? Preuves de limmortalit de lme distinguer largument
mtaphysique et largument moral ; thorie de la proposition. Ses lments. Ses diverses
espces. Importance de ces thories pour la thorie du syllogisme18.

En fait, les facteurs dinnovation doivent tre recherchs du ct des professeurs de


lyce de Paris, tel Charles Bnard19. Ils rdigent, en effet, des ouvrages de synthse pour
tenter dexpliciter le contenu et de codifier la pratique de la dissertation auprs de leurs
collgues. Quentendent-ils par dissertation ?
Elle se distingue dabord de la composition franaise pratique en classe de rhtorique
qui, cette date, nest pas une dissertation, mais le discours franais. Cest la raison pour
laquelle le professeur de lyce Jacques Mangeart, dans son manuel, explique qu autre chose
est la composition oratoire, autre chose est la dissertation philosophique20. Affirmation
thorise ensuite par Charles Bnard, professeur au lyce Charlemagne : Son but n'est ni
d'agrer ni de toucher, ni d'entraider ; c'est l le propre de l'loquence, dont l'objet est la
persuasion. Elle se borne exposer clairement et avec calme la vrit. Il s'agit ici de
convaincre l'esprit en faisant briller ses yeux la vrit21. La dissertation ne vise donc pas
plaire, mais exposer le vrai le plus clairement possible.
La dissertation se distingue ensuite de la rdaction. Il ne s'agit pas, en effet, de recopier
le cours, en en rordonnant les lments essentiels, mais de montrer que l'on est capable de
dmler le vrai du faux, de faire usage de sa facult de juger.
La dissertation est enfin un exercice dogmatique. Il ne sagit pas de discuter une thse,
mais dexposer la vrit et den dgager les consquences pratiques. Rdiger une dissertation
est, en ce sens, un acte hautement ducatif, puisquil faut en tirer quelque enseignement ou
17
Arch. nat. F*17/3199 : p. v. du Conseil suprieur, 18 juin 1874.
18
Charles BNARD, Questions de philosophie, Paris, Delagrave, 1869, p. 421-427.
19
Jacques MANGEART, Recueil de sujets de dissertations donnes dans les facults prcds de conseils, 1865. A. Le Roy a
publi galement Sujets et dveloppements de compositions franaises donns la Sorbonne depuis 1866 jusqu'en 1883 ou
proposs comme exercices prparatoires pour le baccalaurat s lettres, Paris, Hachette, 1869 et Charles BNARD un Petit
trait de la dissertation philosophique, Paris, Ladrange, 1866. Le pre BOUSCAILLOU publie en 1869 un Prcis de philosophie
mis en rapport avec le programme de baccalaurat et augment d'un trait sur la dissertation philosophique, 1869.
20
Jacques MANGEART, Recueils de sujets de dissertation donns aux examens des facults de philosophie, conseils pour la
dissertation, modles de devoir, Paris, Delalain, 1865.
21
Charles BNARD, Petit trait de la dissertation philosophique, Paris, Delagrave, 1866, p. 1 et 2.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

leon qui se grave dans l'esprit22. La manire mme dont est conu le droulement de
lexercice par les rdacteurs de manuels est en effet rvlatrice cet gard. Il comprend quatre
parties : un prambule, un corps, une rcapitulation (qui doit dgager des consquences
pratiques) et une conclusion23. Cest cet exercice que les professeurs apprennent peu peu
apprivoiser. Or, vingt ans plus tard, il sera assez substantiellement modifi.

Une nouvelle pratique de la dissertation


partir de 1880, une nouvelle gnration de professeurs enseigne dsormais : elle est
mieux forme que la prcdente, dans la mesure o elle a effectivement suivi des tudes
universitaires de philosophie. Un nouvel inspecteur gnral de philosophie exerce et pour
longtemps (jusquen 1900) ses fonctions, Jules Lachelier ; la socit civile a de nouvelles
exigences par rapport lenseignement de la philosophie : si sa fonction dintgration llite
ne change pas, en revanche, on attend de lui quil devienne un moyen dexercice du jugement
individuel. De cette manire, il contribuera former les hommes daction, capable de pense
critique. On ne nglige pas pour autant laspect humaniste et gratuit de lenseignement24. On
abandonne enfin officiellement le dogmatisme cousinien pour dcouvrir le nokantisme dont
certains disent quil est la philosophie de la Rpublique25.
Linspection gnrale attend dsormais - cela se fera non sans mal - dun professeur de
philosophie quil se montre capable de penser par lui-mme, librement, de ne plus tre un
simple prparateur lexamen26. Lexercice de la dissertation acquiert une lgitimit nouvelle
et se transforme afin dchapper au dogmatisme.
Dans cette optique, de nouveaux manuels sont publis27, tel louvrage d'mile Boirac,
La dissertation philosophique. Distinguer tout prix la composition de philosophie de celle
de lettres ne lui parat plus ncessaire : il est vrai que la dissertation sest galement impose,
au dtriment du discours franais, dans la classe de rhtorique28. Le manuel reprend ainsi
son compte les trois tapes essentielles d'un trait de rhtorique : invention, disposition (faire
le plan), locution (dvelopper et exprimer les ides). Nanmoins, il ajoute une quatrime
partie : rgles propres aux diffrentes espces de sujets. Cet ajout, l'apparence anodine,
rvle, en ralit, ce qu'est pour lui une dissertation : elle doit dfendre une thse. Un certain
nombre de remarques sont particulirement clairantes cet gard, au long de ces "rgles",
soulignant, lenvi, lcart par rapport la norme jusqu prsent admise :
Trop souvent l'lve se contente de rapporter le sujet une des parties du cours qu'il a
tudi, et tous ses efforts n'ont plus qu'un but : se rappeler cette partie du cours et s'en servir
pour traiter le sujet. (...) Il faut en effet que toute dissertation prouve quelque chose, enseigne
quelque chose, sous peine de n'tre plus qu'une sorte de divagation philosophique. Avoir une
thse, voil donc la rgle suprme de l'invention. (...)
Autre est le point de vue de la leon faite par le professeur, autre celui de la dissertation
faite par l'lve. (...) Le premier fait, en quelque sorte une uvre de science, le second fait une

22
Charles BNARD, Questions de philosophie, Paris, Delagrave, 1869, p. XVI.
23
Charles BNARD, Questions de philosophie, Paris, Delagrave, 1869, p. XV.
24
Viviane ISAMBERT-JAMATI, Crises de la socit, crises de lenseignement, Paris, PUF, 1970, p. 105-125 ; 219.
25
Jean-Louis FABIANI, Les philosophes de la Rpublique, Paris, Les ditions de Minuit, 1988.
26
Franois EVELLIN, La philosophie au lyce , dans Revue de lenseignement secondaire et de lenseignement suprieur,
1884, n 4, p. 164.
27
De nombreux ouvrages de dissertation ont paru dans les annes 1890. On peut citer ceux d'. RAYOT, La composition de
philosophie, Paris, Delaplane, 189 ; . BOIRAC, La dissertation philosophique, Paris, Alcan, 1890.
28
Andr CHERVEL, La composition franaise au XIXe sicle dans les principaux concours et examens de lagrgation au
baccalaurat, Paris, Vuibert/INRP, 1999.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

uvre d'art. (...) C'est (...) par le choix des exemples qu'on peut surtout juger si le candidat a
tudi la philosophie avec toute son intelligence ou avec sa seule mmoire29.

La seconde partie du texte mrite quon sy arrte quelques instants. Elle essaie de
rsoudre une difficult implicite pose par cette nouvelle pratique. Si chacun dfend une
thse, professeur comme lve, le premier de facto cesse d'tre le modle que le second devra
imiter. Cela est vrai. Toutefois, subtilement la diffrence est ici souligne : le professeur, c'est
l'homme de science, celui qui, proprement parler invente la vrit ; llve, cest lhomme
de lart, celui dont le gnie est de trouver la bonne illustration concrte, le bon exemple. Il
sagit ainsi dun technicien non dun thoricien. La ralit des distinctions est ainsi sauve : la
thorie dun ct, la pratique, de lautre.
Toutefois, si le renouvellement a lieu dans les manuels, ce nest pas ncessairement le
cas dans toutes les classes, et, encore moins dans les commissions dexamen, les sujets tant
donns par les doyens des facults des lettres jusquen 1927. Lcart reste rel entre les textes
officiels et la pratique. La grande majorit des sujets traits ressemble encore de simples
questions de cours (pour 70% dentre eux), comme en tmoignent, par exemple, ceux qui ont
t donns la Sorbonne, en 1890 :
Des perceptions acquises et de lducation des sens. Multiplier les exemples ; rapports
de limagination et de lentendement ; montrer les diffrences de linduction vulgaire et de
linduction savante. Indiquer les rgles de cette dernire ; de lesclavage et du servage.
Montrer en quoi ils sont contraires la morale30.

Nanmoins, un certain renouvellement existe. En effet, des libells de sujet invitent,


malgr tout, la rflexion et au jugement : il faut apprcier , se prononcer sur la vrit :
Expliquer et apprcier cette parole de Descartes : Lesprit est plus ais connatre
que le corps ; est-il vrai que lhomme ne pense jamais sans image ? Est-il vrai de dire avec
les stociens que le premier principe de la morale est de vivre conformment la nature ?31

On soulignera aussi, pour terminer, que la transformation de la dissertation est lie


galement une modification des pratiques de la correction : dsormais, celle-ci est
individualise. Il sagit en effet de vrifier quune thse a t rellement dfendue. On ne se
contente plus de lire les meilleures copies devant la classe entire, car chaque lve a droit
dsormais une correction individualise (apprciations densemble et le plus souvent
marginales galement sur la copie). En principe, un certain nombre de rapports dinspection
en font foi, cette correction est accompagne dune correction collective orale32.

Enseignement de masse et pratique de la dissertation

29
mile BOIRAC, La dissertation philosophique, Paris, Alcan, 1890, passim.
30
Georges FONSEGRIVE, lments de philosophie, Paris, Picard, s. d., p. 609-653.
31
Georges FONSEGRIVE, lments de philosophie, op. cit.
32
Pour une analyse des rapports dinspection, voir Bruno POUCET, Enseigner la philosophie, histoire dune discipline
scolaire, 1860-1990, Paris, CNRS ditions, 1999, p. 181-185.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

la fin du XIX sicle, la dissertation revt une signification nouvelle, au moment o,


dailleurs, la leon se transforme en profondeur33. Il sagit, pour le professeur, dsormais, de
montrer aux lves comment il est possible de philosopher et de fournir ainsi llve un
certain fonds dides quil ne trouvera pas tout seul . Or, cet quilibre dans la dfinition des
exercices scolaires est remis en cause aprs la Seconde Guerre mondiale car, dsormais, le
lyce cesse dtre rserv une lite trs restreinte.

1925 : la synthse acheve


Les instructions de 1925 reprsentent la synthse mme de ce quest un enseignement
de la philosophie, rserv une lite intellectuelle et sociale qui constituera les futurs
responsables de la Rpublique. On noubliera pas, dailleurs, que ces instructions se situent
dans le cadre de la contre-rforme pdagogique qui a pour objectif, en opposition la rforme
de 1902, de rintroduire un enseignement obligatoire des humanits classiques.
La dissertation est dsormais conue comme un moment dans un processus
philosophique de maturation intellectuelle. Cest selon ces instructions la forme la plus
personnelle et la plus labore du travail de llve en philosophie . Un professeur tel que
Flicien Challaye se fait, dans son manuel de dissertation, le fidle interprte de cette
conception. Le choix du sujet, le travail de prparation sont les phases dune manire dascse
personnelle et dune dcouverte de ses propres capacits penser. Lide de problme est
conue comme une prise de conscience, une activit rflexive de lesprit34 . Prcisons enfin
que grce cet auteur est thoris, pour la premire fois, lide dun plan en trois parties
symbole mme ces yeux de la discussion et de la confrontation entre des thses diffrentes.
Certes, il nest pas ais de savoir ce quil en est de la pratique relle des professeurs et
plus forte raison de celle des lves. Toutefois, lexamen du baccalaurat les sujets proposs
aux candidats par les professeurs du secondaire incitent, en dfinitive, assez peu la rflexion
personnelle : ainsi en 1927, les candidats de lacadmie de Strasbourg sont amens
sinterroger sur ce quil faut entendre par psychologie objective ou ceux de Dijon sur le
rflexe et son rle dans la vie morale . Les rapports des jurys de lagrgation on peut
certes estimer quil sagit dun exercice oblig regrette le manque de pense personnelle des
candidats. On remarquera, par ailleurs, on lisant les rapports dinspection des professeurs que
linspecteur gnral sintresse dsormais moins la pratique pdagogique de lenseignant
qu sa capacit professer un cours dont le contenu thorique est suffisamment lev pour
permettre aux lves daccder la rflexion. On peut donc mettre lhypothse dun cart
existant entre la pratique prescrite et la pratique relle, cet cart sinscrivant dans le cadre du
baccalaurat.

Diversification des exercices


Les annes 1940 et suivantes contribuent transformer de faon essentielle les
conditions de lenseignement de la philosophie : laccroissement des effectifs scolariss dans
le secondaire, lmergence de besoins nouveaux de formation, la dmocratisation, puis la
massification des effectifs scolariss en lyce, entranent la cration de nouvelles sections
denseignement gnral et technologiques et laffaiblissement de la section de philosophie.
Les programmes doivent, tant bien que mal et non sans difficults, sadapter : il a fallu ainsi

33
Nous nabordons pas ici cette question. Indiquons simplement que celle-ci est le pendant magistral de la dissertation
pratique par les lves. Dsormais, elle est parle et non plus dicte , comme autrefois.
34
Flicien CHALLAYE, La dissertation philosophique, Paris, Nathan, 1932.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

pas moins de quinze ans dhsitation pour rformer le programme de la section de philosophie
dfinitivement arrt en 1960. Entre les finalits affiches (inchanges depuis 1925) et la
ralit des lves, lcart ne fait que grandir.

La dissertation en trois parties


Nanmoins, les instructions demeurent, la dissertation reste lexercice fondamental,
compte tenu de son poids encore important lexamen (20% du total des coefficients en srie
A, 10% dans les autres en 1960). Signe des temps, on dbat dsormais moins sur le fond que
sur la forme : dbat sur la ncessit ou non dun devoir en trois parties, dlivrance de conseils
techniques35. Considre comme un art que les lves ne matrisent en gnral pas, la plupart
des manuels nont de cesse de proposer ce qui ressemble fort des recettes. Il nest pas besoin
de prciser que les difficults viennent certes des lves, mais galement des professeurs : il
ny a plus entre eux dunit idologique, tellement des courants de pense divergeant les
traversent. Le nokantisme du dbut du sicle plus ou moins mtin de positivisme ou de
scientisme nest plus, dsormais, quune posture philosophique parmi dautres. Toutefois, les
thmes des sujets proposs au baccalaurat sont assez restreints. Ainsi, en 1970, sur 46
sujets36 donns en France mtropolitaine la session de juin en srie A, les deux tiers relvent
de la philosophie morale et politique :
Peut-on tre coupable en laissant faire ? [Amiens] Pensez-vous que le pouvoir soit,
pour l'homme, une cause de corruption ? [Clermont-Ferrand] Est-on responsable de ce qu'on
est ? [Dijon] En quel sens peut-on dire que les actes libres sont rares ? [Grenoble] Est-il
lgitime de dire que, depuis qu'il existe des dmocraties, le dmagogue a t le type du chef
politique ? [Lille] quels signes reconnat-on une volont forte ? [Limoges] Got du risque et
recherche de la scurit. [Lyon] La libert consiste-t-elle dans le pouvoir de faire ce qui plat
[Nantes] ? Tout ce qui fait scandale est-il ncessairement immoral ? [Nice] Quelque chose
peut-il jamais mriter qu'on lui sacrifie la libert ? [Paris] L'homme peut-il rellement agir sur
le cours de l'histoire ? [Strasbourg] Toutes les ingalits sont-elles injustices ? [Toulouse]

Le sujet texte
On soulignera, malgr tout, quune innovation importante se produit avec linvention
dun nouveau type de sujet qui porte dsormais sur un texte37. Rpondant aux demandes de
nombreux professeurs qui souhaitaient diversifier leur pratique pdagogique, tenant compte
de lexistence de manuels de recueils de texte de plus en plus nombreux38, cette nouvelle
forme de dissertation est laisse la libre rflexion du candidat , le texte choisi dune
dizaine une vingtaine de lignes parmi la liste des auteurs au programme39 concernera un

35
Denis Huisman systmatise lusage de la dissertation en trois parties en expliquant que ce plan reprsente une cl
universelle. Pour Hegel, toute ide, toute thse ou toute histoire se ramenait automatiquement un processus invariable :
thse, antithse, synthse. De mme une dissertation doit se construire selon ces trois tapes. Il distingue, par ailleurs, six
plans possibles dont le plus frquent environ 70% des sujets suit le modle suivant : explication, discussion, apprciation.
(Denis HUISMAN, Lart de la dissertation, Paris, Sedes, 1958, p . 8, p. 42).
36
Nous avons laiss de ct les 23 sujets textes qu'on ne retrouve que dans la section A. Les sujets sont emprunts aux
Annales du baccalaurat, dissertations philosophiques, Paris, Vuibert, 1970, fascicule 6, p. 3-42.
37
Circulaire du 11 mars 1966, BO 1966, n 12, p. 622. La procdure dabord ouverte dans la section A est gnralise en
1971 toutes les sections.
38
Sur 14 nouveaux manuels publis entre 1961 et 1972, 5 sont des recueils de textes. La tendance saccentuera aprs la
parution du programme de 1973 ; de 1944 1960, 11 recueils de texte taient dj parus contre 21 recueils de cours, alors que
de 1900 1944 on n'en compte aucun.
39
En ralit, cette obligation ne sera que trs imparfaitement respecte : en 1971, dans la srie A, 6% des auteurs
nappartiennent pas la liste canonique, en revanche en B, la proportion atteint les 50% et un peu moins de 20% en CD !
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

problme essentiel dont il faudra dgager lintrt philosophique partir de son tude
ordonne40 : cest une faon en fait de donner droit aux demandes de certains, mais en mme
temps de conforter la tradition de lenseignement philosophique. La dfinition de lexercice
est-elle trop imprcise au point de faire croire aux candidats quil sagit soit dune explication
linaire du texte suivie dun commentaire, soit mme d'une simple explication, voire d'une
dissertation41 ? Toujours est-il que lInspection gnrale de philosophie sera amene
indiquer une nouvelle formulation en 1987 : chaque sujet devra tre prcd de la formule
suivante qui attnue le caractre injonctif de la prcdente : Dgagez lintrt philosophique
en procdant ltude ordonne du texte suivant42 . La note de service prend en effet soin de
prciser que le candidat nest pas tenu de se rfrer la doctrine de lauteur ni lhistoire de
la philosophie. [ qu] aucune mthode nest impose : il suffit que ltude du texte nen soit
pas la paraphrase et quelle soit ordonne, cest--dire quelle soit lexercice philosophique de
la rflexion mthodique et critique . Mais cela ne suffit pas encore, certains lves et peut-
tre professeurs confondant encore cet exercice avec un devoir dhistoire de la philosophie
(sur le modle du troisime sujet de lagrgation) une nouvelle formulation est alors
propose : Expliquer le texte suivant. La connaissance de la doctrine de lauteur nest pas
requise. Il faut et il suffit que lexplication rende compte, par la comprhension prcise du
texte, du problme dont il est question43. Lobjectif atteindre par les lves est-il
dsormais clairement identifi ? Il sagit de rdiger une dissertation de philosophie gnrale
qui, la diffrence des deux autres sujets de baccalaurat, prend appui sur un texte sans
tomber dans lanalyse historique. Toutefois, la consigne peut tre lue comme une injonction
rdiger un commentaire explicatif linaire, ce qui risque de poser un autre problme, celui de
la paraphrase.

Le sujet texte dans les sries technologiques


Lexistence dune nouvelle preuve dfinie pour les diffrents baccalaurats
technologiques44 doit tre pense comme une adaptation sans renonciation, la conception
traditionnelle de lenseignement de la philosophie. Adaptation car ceux qui ont dcid de la
mise en place de cette preuve ne peuvent ignorer que le choc culturel risque dtre rude avec
ces nouveaux lves. Est cr ainsi un troisime type de sujet qui prendra, comme pour les
sries gnrales, appui sur un texte, mais la diffrence de ces dernires sera guid par un
questionnaire visant inciter les lves tudier les articulations du texte, en expliquer un
fragment et rdiger, enfin, un essai personnel. Nanmoins, cette concession est relative, dans
la mesure o les deux autres sujets sont purement et simplement des dissertations. Seul le

40
Ainsi Jean Laubier explique (Technique de la dissertation philosophique, Paris, Masson, 1971, p. 65) ce quest, ses yeux,
ce type dexercice. Le moins que lon puisse dire cest quil nclaire pas beaucoup son lecteur : On peut dire quun texte a
un intrt philosophique quand il rsout ou simplement quand il pose un problme philosophique ; mais il est difficile de
savoir ce quest un problme philosophique. [] Pour linstant, contentons-nous dindiquer quun problme philosophique
est toujours un problme qui se rapporte lhomme, qui est centr sur lhomme, qui interroge sur lhomme dun certain
point de vue.
41
Les formulations proposes aux candidats sont loin de respecter le libell officiel et souligne l'incertitude des enseignants
quant la manire de comprendre ce type de sujet d'une acadmie l'autre. On trouve ainsi en 1970, les indications suivantes
: "Dgagez le problme central auquel ce texte rpond et dites ce que vous en pensez. Commentez ce texte et discutez.
Expliquer et ventuellement discuter. partir de l'tude ordonne de ce texte, vous en dgagerez l'intrt philosophique.
Commentez ce texte de. Dgagez l'intrt philosophique de ce texte partir de son tude ordonne. Aprs avoir expliqu ce
texte, vous en dgagez l'intrt philosophique. Commentez et discutez s'il y a lieu le texte suivant. En tudiant ces lignes avec
ordre et mthode, vous dgagerez et apprcierez les ides essentielles de ce texte. Expliquez et apprciez ce texte.
Commentaire de texte. Expliquez et discutez s'il y a lieu, sous forme de dissertation, le texte suivant. Que pensez-vous du
problme pos par ce texte ?"
42
Note de service du 11 aot 1987, BO n 30 du 3 septembre 1987.
43
BO, 7 juin 2001.
44
BO, n 31, 6 septembre 1984.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

baccalaurat de lenseignement agricole franchira le pas en osant rendre facultative la


dissertation de philosophie, elle nest plus quune possibilit parmi dautres exercices, non
dfinis, certains tant crits, dautres oraux45.

Vers une diversification des exercices ?


Malgr ces adaptations, lexercice cardinal reste officiellement la dissertation. la fin
des annes 1990, des dbats ont eu lieu pour proposer une plus grande diversit dexercice
afin de rpondre une difficult majeure : lchec des lves lpreuve de dissertation au
baccalaurat : une note de lInspection gnrale de lducation nationale du 10 mars 2001
confirme ce quune rumeur persistante vhiculait - , que lcart entre les notes de
philosophie et celles obtenues dans les autres matires (et non plus seulement dans les seules
matires littraires) est important, jusqu cinq points. 80 % des candidats nont pas la
moyenne, 20% ont entre 0 et 6. Les dbats nont pas abouti : en 2000, la tentative dinclure
dans le nouveau programme des indications mthodologiques concernant largumentation
comme une des phases prparatoires la dissertation et donnant des indications sur les
rgles de formation des sujets de philosophie au baccalaurat a fait long feu. La consultation
nationale organise par le ministre la suite de la publication au Bulletin officiel de
lducation nationale du programme en aot 2000 a abouti une opposition trs forte dun
nombre important de professeurs sur ce quils considraient tre une vritable
technicisation de la dissertation, rduite lapprentissage de quelques recettes alors
quelle est considre comme faisant intrinsquement partie de lacte philosophique.
Aussi bien la dissertation voit-elle, malgr les apparences, sa position relativise dans la
version ultime du programme arrte par le ministre le 12 juillet 2001 puisque la forme [de
la dissertation] na rien de dsuet. Elle doit tre assume et dfendue comme le patrimoine
non ngociable de lenseignement philosophique lmentaire. Encore faut-il ne pas se
contenter de le dire, mais faire en sorte que les programmes de philosophie contiennent en eux
le principe dun apprentissage de largumentation, que ce soit sous la forme de lexercice
dissertatif ou, selon une autre modalit tout aussi essentielle, de lanalyse crite ou orale dun
texte philosophique. Il ne sagit nullement de favoriser la rduction techniciste de
lenseignement de la philosophie lacquisition de procdures formelles, mais de prciser les
conditions de lapprentissage de la dissertation philosophique. Cet apprentissage est en outre
soutenu par le cours qui, dans son effectuation, est aussi un moyen dinitier la pratique
dune rflexion argumente visant la vrit. La philosophie se doit de garantir la formation
des lves un type de discours dont lapprentissage est solidaire de la construction de la
conscience dmocratique46. On le voit : ce texte est le rsultat dun compromis entre deux
tendances, la premire qui vise sauvegarder la dissertation hisse au rang de patrimoine -
on est ainsi dsormais dans la fabrique dun lieu de mmoire , la seconde qui tente de
proposer une certaine diversification des types dexercices possibles, mme sils ne sont
compris que sous une forme propdeutique . En effet, le texte du programme propose un
certain nombre de recommandations concernant lapprentissage du questionnement, de
largumentation et de lanalyse philosophique (crit et oral ouvrant la voie dautres types
dexercices, dans le cadre de la lecture de textes philosophiques (construction dune
45
Il est possible que dans certaines classes, on aborde la dissertation philosophique ; lexprience montre, en effet, que
nombre dlves de BTA sont capables dcrire des dissertations de qualit. Mais on sattachera surtout dvelopper chez les
lves lexigence de fonder toute assertion. Des exercices tant oraux qucrits peuvent le permettre. , Arrt du 24 juin 1985,
module de base B5. En 1993, le Brevet de technicien agricole (BTA) devient baccalaurat technologique de la srie sciences
et technologies du produit alimentaire (STPA).
46
BO, n 28, 12 juillet 2001, Programme denseignement de la philosophie en classe terminale des sries gnrales , p. V-
VI.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

problmatique, confrontation de thses). Il tend ainsi explicitement tenir compte des


changements intervenus dans la diversification et llargissement de la population scolaire
concerne dsormais par lenseignement de la philosophie, population qui est loin dtre
uniquement le fait des hritiers .
Toutefois, les ractions de certains professeurs plus favorables au programme de 2000
ont jou leur rle dans la quasi non application du programme 200147 et la promulgation
dune nouvelle version deux ans plus tard situation indite dans lhistoire de lenseignement
de la philosophie en France48 . Que nous apprend ce texte en vigueur aujourdhui concernant
la dissertation de la philosophie ?
Le texte de larrt nouvre pas une diversification des exercices et revient la
position classique49. En effet, les forme de discours crit les plus appropries pour valuer
le travail des lves en philosophie sont la dissertation et lexplication de texte. . Certes, une
dfinition est donne de lexercice de la dissertation tude mthodique et progressive des
diverses dimension dune question donne . Elle est conue comme un travail de
transposition dans un travail philosophique personnel et vivant des connaissances
acquises par ltude des notions et des uvres . Le mot transposition nest pas anodin : il
renvoie, en effet, au registre de la didactique, si difficilement accepte par une partie des
professeurs de philosophie. Sont seulement indiqus lexistence dexercices prparatoires la
dissertation : ce nest gure une innovation puisque dj un manuel aussi rpandu que celui
dArmand Cuvillier proposait un dispositif complet et trs diversifi dexercices, en plein
accord avec les instructions de 192550. Bref, sil y a des exercices possibles, ils ne sont que
propdeutiques la dissertation (ou lexplication) : il nest pas rellement envisag que
dautres formes puissent tre possibles, pour elles-mmes51. Cest la raison pour laquelle le
Conseil national des programmes estime devoir contribuer la rflexion sur la dissertation
dans les diffrentes disciplines des humanits52 . La diversification possible des exercices
reste donc une interrogation, voire un souhait.
Reste comprendre le sens de ce que lon peut considrer comme une manire de
crispation et de difficult tenir compte de la ralit des lves qui ne sont plus la petite lite
des annes 1950, apte suivre et pratiquer un enseignement classique de la philosophie. Il
me semble que lon peut affirmer, sans trop de risque derreur, que la majorit des professeurs

47
Les dbats ont t trs vifs entre les professeurs et a abouti la mise en uvre dune consultation nationale.
48
Arrt du 7 mai 2003, JO du 6 juin 2003 et BO n 25 du 19 juin 2003. Entre 2000 et 2003, il y aura donc eu trois
programmes denseignement (2000, 2001 et 2003). Cest une situation indite. Il faut en effet remonter aux annes 1880 et
1885 ainsi quaux annes 1941 et 1944 pour retrouver un programme dont la dure dapplication a t presque aussi
rduite. Sur les raisons, voir Bruno POUCET, Enseigner la philosophie, op. cit., p.108-135, 276-279.
49
Le Conseil national des programmes donne son approbation, faute de mieux et afin de ne pas accentuer les difficults :
Le CNP estime que ce texte ne reprsente pas encore une avance suffisante dans le domaine de la dtermination et ne
protge donc pas les enseignants et leurs lves contre les risques dune valuation alatoire au baccalaurat. Mais les
rdactions successives des programmes de philosophie ont suscit de tels diffrends quil napparat plus possible de faire
voluer cet enseignement par la voie des programmes . [] La publication du texte ne saurait tre considre comme la fin
mais comme le dbut dun processus qui devra sefforcer de poser les conditions dun dbat serein. , avis du Conseil
national des programmes du 22 avril 2003.
50
Armand CUVILLIER, Manuel de philosophie,2 t., Paris, A. Colin, 722 et 680 p., 1927. Les instructions prcisaient les
sujets [de dissertation] seront choisis de manire viter la simple question de cours.[] Il ne sera pas mauvais de
prparer les exercices proposs.
51
Lorsquen juillet 2005 (JO n 197 du 25 aot 2005) paratra larrt dfinissant le nouveau programme des sries
technologiques, une seule mention fait tat de la situation particulire pour parvenir lexercice de la dissertation : les
professeurs y dispensent leur enseignement dans des conditions en partie spcifiques , incitant mieux articuler apport
thorique et comptences acquises par les lves dans le cadre de lenseignement technologique.
52
Conseil national des programmes, avis du 22 avril 2003.
Association pour la Cration dInstituts de Recherche sur lEnseignement de Philosophie

de philosophie vit une crise didentit53de leur discipline denseignement, crise telle que la
moindre modification ne peut quentraner des ractions de dfense et de rejet de toute
innovation54. Celle-ci sera juge non seulement inopportune, mais attentatoire lessence
mme de la discipline. Or, la question fondamentale demeure bien celle-ci et explique la quasi
rvrence dont sont entoures les instructions de 1925 : quel est le sens de lenseignement de
la philosophie aujourdhui ? Comment peut-il tre offert la quasi totalit dune classe
dge ? Cette interrogation revient ainsi se demander comment il est possible de passer de
laristocratie de la pense sa dmocratisation.

Conclusion
On laura compris nous navons aucune prtention nous situer sur le terrain de la
philosophie. Nous nous sommes borns, en retraant les grandes lignes dune histoire de la
dissertation, prciser les contours dun enseignement qui sest peu peu, son corps
dfendant, instaur en discipline scolaire denseignement. Il lui reste aujourdhui, peut-tre,
prendre toute la mesure de ce que peut signifier un enseignement de la philosophie ouvert la
grande majorit des jeunes filles et des jeunes gens de ce pays, aux multiples cultures, aux
traditions intellectuelles diverses. Il ne peut plus tre conu sur le modle de lenseignement
litiste du dbut de ce sicle. Il faut ainsi lui retrouver un sens nouveau, des finalits adaptes
aux attentes du XXI sicle.
Lhistorien des disciplines scolaires ne peut, bien entendu, prtendre donner de leon
sur ce quil conviendrait de faire. Pas mme les professeurs, car les finalits de
lenseignement de la philosophie ne leur appartiennent pas, mais est lapanage de la socit
dans son ensemble. Lhistorien peut simplement aider mieux comprendre le prsent par une
mise en perspective avec le pass. Il peut ainsi contribuer passer de la mmoire lhistoire
et contribuer ainsi rendre crdible lexistence dun enseignement renouvel de la
philosophie en Franc, sauf accepter de le voir, de fait, rserv une lite. Ce ne serait gure
allier libert de pense et dmocratisation.
17 novembre 2006

Bruno Poucet
Centre universitaire de recherche en sciences de
lducation et en psychologie (Cursep) - IUFM de
lAcadmie dAmiens

53
Pour une approche de la question, voir Bruno POUCET Quelle identit pour les professeurs de philosophie ? (1809-
2000) dans Pierre CASPARD, Jean-Nol LUC, Philippe SAVOIE (dir.), Lyces, lycens, lycennes, deux sicles dhistoire, Lyon,
INRP, 2005, p. 285-300.
54
Dans lenseignement des mathmatiques, des enseignants se sentent attaqus dans leur rapport au savoir de leur discipline,
car lvolution des programmes concernant certains objets fondamentaux du savoir mathmatique sont compris sous le mode
de la perte, cf. Nicole MOSCONI, Jacky BEILLEROT, Claudine BLANCHARD-LAVILLE, Formes et formations du rapport au
savoir, Paris, LHarmattan, coll. Savoir et formation , 2000.